Кастальо - Алиса в Изумрудном городе [СИ]

Алиса в Изумрудном городе [СИ] 5M, 218 с. (Алиса Селезнева)   (скачать) - Кастальо - Аста - Командор

Кастальо, Аста, Командор
Алиса в Изумрудном городе

Я клянусь, что стану чище и добрее
И в беде не брошу друга никогда.
Слышу голос и спешу на зов скорее
По дороге, на которой нет следа…
(Из старинной песни)


Пролог
Авария

В Галактике есть неисследованная спираль.

Спираль Погибших Кораблей.

Ни один корабль не возвращался из этой области Галактики.

Тысячи смелых первооткрывателей и космопроходцев отправлялись туда — и никто не вернулся. Только их разбитые звездолеты и поныне плывут по просторам Вселенной, храня свои мрачные тайны…

Лишь бесстрашному космопроходцу Полугусу Земфирскому десять лет назад удалось вернуться из этих проклятых мест. Вернуться на своем поврежденном звездолете «Ванесса», израненным, облученным космической радиацией, чтобы умереть на родной Пилагее.

Оказалось, что там тысячи удивительных планет…

И — Пояс Смерти.

Грозные метеоритные потоки, способные сокрушить любой космический корабль.

Саргассы космоса — такое название дал Полугус этой зловещей области…

Пожалуй, разве только одни космические пираты знали, как пройти через это страшное место…

Но никто, даже они, не знал самой удивительной тайны Пояса Смерти…

* * *

Живые Метеоры носились по космическому пространству. Они играли в прятки, догонялки… Казалось, что это было всегда. Но это было не так.

Давным-давно Живые Метеоры были бездумны. Они не знали, что значит мыслить.

Так было, пока не пришла Дарующая Разум…

Она появилась на чёрном, как космос, корабле.

Но она принесла Свет. Свет разума. Свет избранности.

И единственное, о чем попросила — даже не повелела Дарующая Разум — прекрасное существо в черном скафандре:

— Вы должны остановить любой корабль, на котором могут быть негодяйки, которые смеют заявлять, что они красивее меня! Знайте — что они хотят обратить прекрасную планету, которую Я избрала для себя, в самое уродливое место в Вселенной — и только вы, Космические Стражи, сможете защитить МОЮ планету!

Тысячи вражеских кораблей повергли в своих битвах Живые Метеоры с дня Дарования.

Мало кто из врагов ушел с поля битвы.

И лишь три года назад Космическая Стража опозорилась.

Она пропустила к вотчине Дарующей Разум какое-то серое облако, оказавшееся позже космическим кораблем с иной планеты…

Правда, обратно враг уходил с такой спешкой, что Стражи Космоса даже не тронули его. Наоборот, каждый Страж искренне уверился, что краше Дарующей Разум нет никого в мире…

Возможно, в этом уверился и враг — никто не показывался в этих местах, где властвовали Стражи.

Во всяком случае, так думали Космические Стражи, когда близ хранимой ими планеты появился маленький кораблик.

Живые метеоры ринулись к нему. Но что такое?

Корабль ловко ушел от Железных Осколков — самых свирепых воинов Космической Стражи.

Снова и снова атаковали Стражи Дарующей Разум этот корабли, — и снова кораблик загадочным образом уходил от воинов Дарующей Разум.

Все ближе и ближе к Вотчине Дарующей Разум. Этого никак нельзя было допустить!

— Умрем за нашу повелительницу, Дарующую Разум! — возопил Каменный Воитель, повелитель Живых Камней.

Он метнулся за корабликом и врезался прямо в его двигатель…

* * *

…Страшный удар сотряс корпус разумного корабля Гай-до. Во всех каютах завыла сирена.

Уже через пять минут Алиса была на капитанском мостике, где остался нести вахту Пашка Гераскин.

Гай-до объявил:

— Двигатель сильно поврежден крупным метеоритом. Необходима экстренная посадка. Поблизости от нас есть планета земного типа.

…Когда Гай-до приблизился к планете, он недоуменно сообщил:

— Планета чрезвычайно похожа на Землю. Но есть отличие — в центре Североамериканского материка находится большая долина, окруженная горами и крупной пустыней…

— Пожалуй, высадимся здесь, в этой долине, — решила Алиса. — Гай-до, мы сможем тебя починить?

— Да, — подумав, ответил разумный корабль. — Поломки не особенно сложные.

— Идем на посадку, — сказал Пашка Гераскин.

Никто из ребят и, тем более, Гай-до даже и не подозревал, что им предстоят невероятные и необыкновенные приключения.

Долина была волшебная.


Часть 1
Чёрная Странница


Глава 1
Таинственная башня

За приземлением инопланетного корабля наблюдали птицы из окрестных рощ.

— Что это? Что это такое?! — спрашивали они друг друга.

— Три года назад произошло нечто похожее, — сказала старая мудрая Сорока. — На летающем корабле с огненным хвостом прилетели злые люди с далёкой звезды. Они хотели захватить Волшебную страну, но Мудрый Страшила и Люди из-за Гор прогнали их. Только их корабль был гораздо больше этого. Как знать, может, они опять что-то задумали и прилетели на другом корабле? Надо отправить Страшиле Мудрому сообщение по Птичьей почте.

Уже в полдень Страшила получил сообщение: «Рамерийцы вернулись».

* * *

Тем временем Гай-до занялся ремонтом повреждённых двигателей. Удар метеорита, вовремя не отслеженного радарами, разрушил контур управления двигателей и нарушил их центровку. Ремонт кораблик планировал завершить в течение суток.

Алиса и Пашка же исследовали окрестности.

Гай-до у замка Гуррикапа.


По странному стечению обстоятельств Гай-до приземлился практически там же, где садилась «Диавона», и поэтому острый взгляд Гераскина вскоре выхватил стройные башни замка Гуррикапа.

— Алис, смотри! — Пашка указал на замок. — Наверняка это жилище какого-то местного властителя. Давай нанесём ему визит!

— Пашка, ты что, забыл основы контактологии? — поинтересовалась девочка. — Нам нельзя показываться местным жителям в таком виде.

Молодые космонавты были одеты в серебристо-чёрные комбинезоны штатного полётного образца.

— А мы осторожно, — легкомысленно произнёс Пашка.

— Погодите, — послышался в наушниках голос Гай-до. — Возьмите с собой «динго»[1], это обеспечит вам необходимую маскировку.

Длинный манипулятор кораблика протянул ребятам два похожих на золотую снежинку предмета.

Пашка, ворча, закрепил предмет на груди, Алиса сделала то же. На секунду их словно окутало непрозрачным синим туманом. Туман рассеялся, и ребята оказались одетыми, как одевались подмастерья в Средневековье. Конечно, это была лишь голограмма, но весьма совершенная, даже с тактильными эффектами. Пашка первым зашагал в направлении замка.

Замок был колоссален и стар. Хотя намётанный глаз выхватывал следы недавнего ремонта и попыток благоустройства. Ворота замка были высотой в пятиэтажный дом, одна створка приоткрыта.

Ребята скользнули в щель приоткрытой створки. Огляделись. Размеры замка и двора поражали воображение.

— Может здесь жили великаны? — предположил Пашка.

— Похоже, — согласилась Алиса, — но тогда почему за пределами замка всё нормальных человеческих размеров — птицы, деревья, трава?

Пашка пожал плечами, мол, недостойно рыцаря забивать голову всякими загадками, их дело с драконами сражаться, и двинулся было вперёд. Но через несколько шагов замер.

— Алис, — ненатурально бодрым голосом сказал Пашка, — ты не могла бы посмотреть, это не дракон впереди?

— Где? — Алиса подбежала к нему. Из-за угла замка высовывалось кожистое крыло. Оно подёргивалось.

Дракон был ранен. Очень тяжело ранен. Почти чёрная кровь на светло-сером пузе существа не могла скрыть жуткой раны. Дыхание его было хриплым.

— Ой, кто же вас так!

Алиса приблизилась к дракону. Тот конвульсивно задёргался, захрипел. В хрипе прорезались слова:

— Дочка… Луна… Позаботьтесь, люди… Прошуууу…

Голос упал до неразборчивого шипения. Дракон ещё раз дёрнулся и затих.

Ребята замерли, понимая, что дракон умер. Но что значили его слова?

Скребущий звук ударил по нервам. Он доносился из-под огромного, как парус, крыла.

— Пашка, помоги мне!

Общими усилиями они приподняли крыло. Под ним, по-кошачьи обвив себя хвостом, сидел маленький, не больше овчарки, серебряно-голубой дракончик. Увидев людей, дракончик жалобно запищал.

Сквозь писк прорывались слова:

— Ма-мааа, мамочка!

Алиса с трудом подняла драконыша и прижала его к груди, тихо посвистывая — в подражание Малому дракончику из Космозоо.


Алиса нянчит дракончика

* * *

— Бирелья-турелья, буридакль-фуридакль, край неба алеет, трава зеленеет. Ящик, ящик, будь добренький, покажи летающий корабль Пришельцев, — попросил Страшила.

На экране возникла зелёная лужайка, посреди которой стоял небольшой космический корабль, гораздо меньше «Диавоны», и не очень-то на неё похожий.

— Ящик, ящик, покажи, пожалуйста, Пришельцев, — снова попросил Страшила.

На экране появился двор замка и двое ребят. Понаблюдав за ними какое-то время, Страшила глубокомысленно заметил:

— Они одеты не так, как менвиты или арзаки, и выглядят по-другому. Они больше похожи на людей из-за Гор. Но у них есть машина, похожая на летающий корабль Рамерийцев, и они прилетели с неба. Я думаю так: раз на небе много звёзд, то и люди могут жить не только на Рамерии, но и на других звёздах. Эти пришельцы — не с Рамерии, а с другой звёзды.

Придворные зааплодировали, восхищаясь мудростью правителя.

— Гром и молния! — воскликнул Тилли-Вилли. — Они тоже хотят завоевать нашу страну?!

— Этого я пока не знаю, — ответил Страшила. — Кагги-Карр, пусть птицы проведут разведку, но очень осторожно — вдруг у этих пришельцев есть такое же оружие, как у менвитов.

Ворона тем временем, не отрываясь, смотрела на экран телевизора.

— Посмотри-ка, что это там? — она указала в угол изображения.

Страшила попросил ящик приблизить картинку, и увидел мёртвого Дракона. А на руках у одного из Пришельцев заметил маленького дракончика.

— Проглоти меня акула! Зачем эти Пришельцы убили Дракона?! — возмутился Железный Рыцарь.

Страшила задумался.

— Подземные Рудокопы, чтобы приручить Драконов, забирали маленьких драконят и воспитывали их с младенчества. Наверно, этим Пришельцам нужны ручные драконы, — решил Трижды Премудрый.

И он велел передать Рудокопам по Птичьей почте, чтобы те получше охраняли своих дракончиков.

…Гориэк неловко плёлся по дну ущелья, волоча повреждённое крыло.

— Будут знать эти гадкие рептилии! — ворчал он, — Пускай убираются обратно в свою Пещеру!

* * *

Алиса, как умела, успокаивала драконёнка. Наконец тот притих, вцепившись в её комбинезон. Тем временем Пашка, как истинный рыцарь и охотник, обследовал окрестности. Башню он увидел внезапно.

Да и мудрено было её увидеть — замок почти скрывал её, а необычно плоская верхушка (остальные башни замка были островерхие) была наравне с его крышей. Башня выглядела старше, чем остальные. Выщербленные стены, пустые глазницы бойниц. И ощущение тайны. Оно было таким манящим. Пашка обошёл башню. Странно, однако входа не было. Оставался один вариант — по стене, вверх. В конце двадцать первого века не найдётся на Земле школьника, не способного подняться на стену в двадцать метров. Тем более, так сильно выщербленную.

Пашка в последний раз подтянулся и скользнул в бойницу. На мгновение сотни невидимых иголочек вонзились в тело, словно после долгой неподвижности, перед глазами полыхнуло голубым, но неприятное ощущение почти сразу исчезло. Мальчик огляделся. Круглая комната была пуста, ни оружия, ни сокровищ. Лишь посредине стояло нечто. Вокруг этого «нечто» клубился плотный непрозрачный туман. Пашка шагнул к «нечто», протянул руку. Пальцы беспрепятственно прошли сквозь туман.

Прямо перед глазами Гераскина вспыхнула какая-то надпись, он машинально остановился.

Символы были похожи на те, что находили на воротах баз снабжения Странников, но всё же отличались. Пашка никогда не интересовался лингвистикой, потому только досадливо головой мотнул. Ладонь, погрузившись в туман, нащупала что-то твёрдое, гладкое и холодное. Пальцы кольнуло, свело судорогой, как от слабого тока.

Туман стёк вниз, и взору Гераскина открылся контейнер, выполненный из прозрачного материала, то ли стекла, то ли хрусталя. А в нём…

Пашка в башне Медузы


У Пашки перехватило дыхание. В контейнере лежала с закрытыми глазами женщина неземной красоты. Волосы цвета вороньего крыла оттеняли её бледность. Тёмно-зелёное платье облегало её.

Машинально Пашка упёрся ладонью в крышку, чтобы лучше рассмотреть женщину, но крышка внезапно легко подалась, отъехала и рухнула на каменный пол, разлетаясь осколками. От такого шума встал бы и мёртвый. Пашка отступил, чувствуя неодолимое желание бежать отсюда без оглядки.

Но не успел. Ресницы женщины дрогнули…

Волна невыносимого холода прошлась по комнате, выбивая все мысли из головы Гераскина. Он только успел подумать, что надпись на воротах баз снабжения жадные до сенсаций журналисты не зря называют «Предупреждением Странников», а те символы, что горели над контейнером, очень похожи внешне на это «Предупреждение»…

* * *

Медуза де Горгонни проснулась. Огляделась. Последнее, что она помнила — было яростное лицо ее мужа Пакира.

— За то, что ты создавала из звезд уродливые мертвые камни, а не великолепные черные звезды — я тебя сурово накажу. Ты, Черная Странница, будешь спать крепким сном, пока моя власть не воцарится над этим миром — и тогда ты поймешь, как правильно оттенить твою Красоту!

А теперь она находилась в древней башне. Перед ее хрустальным саркофагом замер какой-то мальчишка (уродливее меня — с облегчением отметила Медуза).

— Сколько же лет прошло? — вздрогнула Медуза — Надо поскорей посмотреться в зеркало — вдруг у меня где-то морщинка?!?

Красивым мелодичным голосом, привыкшим повелевать, она осведомилась:

— Кто меня разбудил?

— Это я разбудил Вас, о Прекраснейшая из Прекраснейших — покорно сказал мальчик.

— Если ты ответишь на мои вопросы, я сделаю тебя моим Черным рыцарем — приказала Медуза де Горгонни.

* * *

А тем временем около замка Людоеда опустился черный корабль, украшенный черепом и костями.

Маленький худой человек с крысиным лицом повернулся к растекшемуся по креслу толстяку.

— Порядок, Весельчак. Здесь никто, даже эта Алиса, нас не найдет. Сможем припрятать сокровища…

— А затем, Крыс, мы наведаемся в тот городишко в центре долины. Держу пари, местные дикари начнут поклоняться нам как богам! Помнишь планетку Дикки-Дикки? Мы для них долго-о были богами солнца и луны. Если бы не чертов патрульный крейсер… — мечтательно вздохнул толстяк Весельчак У. — Зуб даю, в городе немало драгоценностей!

* * *

…Ураган нес к Кругосветным горам маленький самолетик. Странный был этот самолетик. Воздушный шарик с подвешенным к нему корпусом из тюбика из-под зубной пасты. Там дрожало несколько грызунов.

— Пи-и! Пии! — в страхе пищали они.

Ветер перенес через горы самолетик и бросил его прямо перед Розовым дворцом, у ног Стеллы.


Глава 2
Приключения начинаются!

Аркаше было стыдно как никогда. Он отказал своим друзьям! Лучшим друзьям! Что теперь они о нём подумают?

Конечно, это выглядело как авантюра — Пашка где-то раздобыл карту планеты Илора, на которой якобы были спрятаны сокровища знаменитого космического пирата Чёрный Глаз. Но почему же он отказался лететь? Да, вернее всего никаких сокровищ там нет, но Илора славилась не только этим.

Это был рай для биолога.

Но Аркаша, раздосадованный «очередной опасной ерундой, в которую Пашка их втягивает» наотрез отказался лететь, мотивируя тем, что ещё не закончил опыты. А сейчас, по прошествии нескольких часов, когда его друзья, по-видимому, уже пронизывали пространство на сверхсвете, он в сотый раз ругал себя последними словами за то, что не согласился.

— Ладно, — произнёс Аркаша вслух, — поступим по-Пашкиному.

Сапожков включил видеофон и связался со школой, точнее, с преподавателем основ космотехники, которого все звали Лукьяныч, с просьбой дать ему на несколько дней школьный катер. Лукьяныч подёргал себя за седой ус, коротко осведомился о разрешении родителей на вылет за пределы атмосферы и дал «добро». Ещё через час космический катер 26-й московской общеобразовательной школы вышел на трек разгона. Благо кораблей сейчас на трассе было мало, и Аркаша дал максимально разрешённую скорость.

* * *

Ему повезло, просто чертовски повезло. Выйдя из прыжка (координаты точки выхода были получены с последнего пеленга Гай-до через сеть галактических маяков) он сразу засёк сигнал передатчика Гай-до, который предупредил Аркашу об опасности метеоритов.

Катер опустился недалеко от Гай-до. Аркаша еле дождался, пока внешние сенсоры проверят отсутствие опасных микробов и инертных газов, распахнул люк и бросился к кораблику. За время маневрирования и посадки у него накопилось много вопросов — что это за планета, так похожая на Землю, почему корабль сел на неё и где его друзья.

Над головой прошумели крылья, на поляну, ставшую почти космодромом, упала тень. Аркаша запрокинул голову — на поляну опускались две огромные птицы. В последний момент их могучие крылья, до того почти неподвижные, забили, чуть не сдув Аркашу, и гигантские орлы опустились на землю рядом с мальчиком.

Аркаша ещё думал, что делать, когда один из орлов, Карфакс, произнёс низким голосом.

— Кто ты, человек? Ты прилетел с Рамерии?

Но ответить Аркаша не успел. Второй орёл резко заклекотал, сделал быстрое движение крылом, и из-за Гай-до выкатился самый настоящий дракончик. Серебряного цвета, величиной не больше овчарки, он с ужасом смотрел на огромную птицу, нависшую над ним.

— Это детёныш того дракона, отец, — бросил второй орёл первому. — Я убью его!

— Неееет!

Рыжая молния метнулась по изумрудно-малахитовому ковру травы. Огненного цвета лисица закрыла собой дракончика. Клюв Гориэка остановился в паре сантиметров от рыжего меха.

— Уйди с дороги, жительница леса. Это не твоё дело.

— Моё! — откликнулась лиса. — Ты не тронешь его! Гнусно воевать с детьми!

Карфакс повернул голову к сыну.

— Она права, сын. Негоже воевать с детьми, как бы ни были плохи их родители.

Лисица тем временем успокаивающе гладила дракончика. Тот ещё мелко дрожал.

— Эээ… Ааа…

От увиденного Аркаша не мог найти слов.

— Что здесь происходит?!

* * *

Алиса и Аркаша


Лиса что-то шепнула дракончику и по-человечески, на задних лапах, подошла к Сапожкову.

— Всё в порядке, Аркаш. Назревают новые приключения.

— Кто ты?

— Не узнаёшь?

— Нет…

— А если я напомню биостанцию на Гоголевском бульваре, питекантропа Геракла, экспедицию на Пять-Четыре и второе место в гонках вокруг Луны?

— Алиса…

Аркаша медленно опустился на траву.

* * *

Спасатели медленно приходили в себя. Да-а, такого урагана им ещё переживать не приходилось!

Но все были живы, хотя и не в лучшей форме — у Дейла разыгралась морская болезнь, знаменитые Гаечкины очки-консервы чуть не унесло, а Рокфор имел сейчас с Вжиком одинаковый цвет лица. Лучше всех чувствовал себя Чип. Он-то первым и узрел человека, по-видимому женщину, возвышавшуюся над ними.

Но вот она склонилась, и у Чипа инстинктивно напряглись мышцы — готовность бежать. Ведь люди — это чаще всего враги. Но этот человек не нападал. Вместо этого он спросил мелодичным голосом:

— Похоже, вас потрепало ураганом. Вам нужна помощь?

— Да…

Чип ответил «на автомате», даже не удивившись, что женщина распознала в них разумных и умеющих говорить. После пережитой «адреналиновой атаки» в сердце шторма, неодолимо тянуло в сон. Сквозь накатывающуюся дрёму Чип почувствовал, что самолёт подняли и понесли. Он попробовал усилием воли сбросить тенета сна, но тот же мелодичный голос успокоил его:

— Не бойтесь, маленькие путешественники, вам не причинят вреда.

* * *

— Второй корабль? Орлы? Маленький дракон? — переспросил Страшила Мудрый.

— Так точно! — отрапортовала Кагги-Карр.

— Буду думать, — решил правитель Изумрудного города, но в этот момент в окно тронного зала ворвался взъерошенный воробей.

— Правитель!.. Там!.. Тааам!..

— Ты что себе позволяешь? — напустилась на несчастного Кагги-Карр. — Как ты вообще посмел сюда влететь без приглашения?!

— Но там же… злые! Пришельцы!..

— Где? — подскочил на троне Страшила Мудрый. — Мы же видели — возле замка Гуррикапа нет никаких злых пришельцев!

— Нет, возле замка Людоеда! Они там! Чёрные, с фонариками, которые сжигают…

* * *

Пока Крыс запускал дистанционный разведчик, Весельчак развлекался, паля из бластера по летающим меж веток птицам. Его удивляло, что луч только обугливает ветви, и не может поразить ни одной «цели».

— Эй ты, заканчивай ерундой заниматься, — проворчал Крыс.

— Прикинь, Крысыч, — попасть не могу, — пожаловался Весельчак. — Как будто эти твари летающие видели бластер…

— Подумай, тупая туша, откуда тут возьмётся энергетическое оружие? Лучше посмотри на это…

Крыс протянул подельнику плоский видеоэкран, на который передавалась информация от разведчика. На экране был город. Зелёное сияние его било по глазам.

— Спектральный анализ показывает, что это изумруды, — прошипел Крыс. — Сотни, тысячи изумрудов!


Глава 3
Алиса — принцесса лисиц

А несколькими часами ранее…

— Хорошо, Павел, — произнесла мадам де Горгонни. — Ты рассказал мне всё, что меня интересовало. А теперь — ты готов стать моим Чёрным рыцарем?

— Готов…

В голове было пусто. Повинуясь приказу, Пашка опустился на колено, и на плечо ему лёг чёрный дымящийся клинок.

— Клянёшься ли ты служить мне до конца дней своих?

— Клянусь…

— Отлично, Чёрный рыцарь. И твоё первое задание — убить свою спутницу.

— Слушаюсь, госпожа…

Чёрный Рыцарь (он же Пашка) атакует Алису

* * *

Алиса тихо говорила дракончику ласковые слова, когда на её лицо упала тень. Она подняла голову.

— Паш, а что это за странная одежда на тебе?..

В следующий момент девочке пришлось резко отскочить в сторону, потому что Пашка взмахнул мечом.

— Паша, ты что?..

Ещё взмах. Гераскин двигался как робот, как машина убийства. Алиса выпустила дракончика, шепнув ему:

— Лети!

Тот оказался сообразительным, забил крыльями и тяжело, неумело поднялся в воздух.

Пашка снова ударил. Алиса отпрыгнула. И бросилась бежать. Нет, она не боялась, но пока Пашка отсутствовал, что-то с ним произошло. Может, это связано с замком?

— Бездарь! — злобно пробормотала Медуза. — Ничего поручить нельзя. Придётся самой разбираться.

Она начала произносить заклинание.

Алису в спину толкнула волна. Сознание на мгновение померкло, а когда восстановилось, почему-то земля оказалась куда ближе обычного. В нос ударили сотни запахов, так что захотелось чихнуть. Машинальным движением Алиса попыталась почесать нос… лапой.

Самой настоящей лапой, покрытой апельсиновой шерстью!

Послышались шаги — обезумевший, другого слова и не подберёшь, Пашка искал её. Алиса шмыгнула в кустарник.

А тем временем Медуза де Горгонни достала из своего хрустального гроба зеркальце.

— Зеркальце, зеркальце, скажи, кто всех румянее и белее, краше и милей на свете? — проговорила она.

Обычно зеркало отвечало на ее вопрос:


Черный Дракон


— Ты, моя госпожа.

Но на этот раз оно показало какую-то женщину в розовом платье.

— Ты прекрасна, госпожа, спору нет, но краше и милее тебя — волшебница Стелла, повелительница Розовой Страны… — молвило зеркало.

Медуза сжала кулаки, а ее черные глаза полыхнули адским пламенем:

— Эта красотка долго не проживет… — прошипела она и щелкнула пальцами. — Мис-мис, откройся!

В башне образовался вход. Медуза вышла наружу, и так свирепо оглядела поляну, что все цветы мигом пожухли, а какая-то райская птица упала кверху лапками.

Колдунья хлопнула в ладоши.

— Черный Рыцарь, ко мне! — приказала она.

Через минуту перед ней появился усталый, весь исцарапанный колючками кустов, Пашка и покорно опустился на колено.

— Я не исполнил ваш приказ, о, Прекраснейшая. Отныне я в вашей власти — печально проговорил он.

— Не печалься, мой Черный Рыцарь! — усмехнулась Медуза. Она взмахнула рукой и проговорила заклятье. На поляне возник огромный черный дракон. Медуза взобралась на него.

— Летим в Розовую страну — велела она — Ты мне еще понадобишься!

Дракон взмыл в небо.

* * *

— Аркаша, это действительно я, — произнесла Алиса.

— Но… Как?

— Меня заколдовали.

— Колдовства не бывает — это доказано наукой…

— А разве наукой доказано, что животные и птицы обладают разумом и владеют человеческой речью? — Алиса лапой указала на дракончика и терпеливо ждущих развязки орлов.

И в этот момент, словно окончательное доказательство существования волшебства и магии, на поляну выбежали сотни лис, рыжих, чёрно-бурых. Почтительно выстроились в нескольких метрах от Алисы.

— Ваше высочество, наконец-то Вы вернулись! — воскликнул чёрно-бурый лис.

Аркаша перевёл удивлённый взгляд на Алису, но та тоже ничего не понимала.

— Вы, наверное, с кем-то меня путаете, — растерянно произнесла Алиса.

— Как же? — изумился лис — Ведь вы прилетели с неба в этом железном доме! Вы спасли маленького дракона и Вы друг великого племени горных орлов! Вы — Великая Звёздная Лисица, чей мех сияет, как закат. Вы — долгожданная принцесса нашего народа! Так написано в пророчестве!..

* * *

Дейл проснулся первым. Ему было тепло и уютно. Ураган, в который они попали, казался далёким и нестрашным сном.

Он сел на кровати и огляделся — он находился в большой по бурундучьим меркам комнате, в мягкой, заботливо взбитой постели.

Красноносый бурундук слез с кровати и подошёл к окну. И уронил челюсть от удивления. Он находился не в своём городе!

За окном взмывали в небо лёгкие, воздушные башни нежно-розового цвета!

Но ещё больше Дейл удивился, когда в комнату влетела его подруга и тайная возлюбленная летучая мышка Фокси.

Она и объяснила Дейлу, что все они находятся в Розовой стране.

— Р-розовой С-Стране?!? — начал заикаться Дейл.

— Да, — улыбнулась Фокси. — Здесь правит великая волшебница Стелла.

— А-а она н-не злая? — испуганно спросил Дейл.

Фокси так расхохоталась, что чуть не свалилась с оконной рамы, где висела, зацепившись лапками:

— Глупышка ты мой! Подумай сам — почему ты в теплой постельке, а не в мрачной клетке?

Тут по комнате разнёсся восторженный писк Рокки.

— О-о-о! Сы-ы-ыр!

Австралиец стремглав кинулся к изящному столику, где на розовой тарелке лежал большой круг сыра.

* * *

Из толпы лис вышла процессия черно-бурых лисиц, черных, как ночное небо, а белые шерстинки сияли как звезды. Они несли великолепную пурпурную мантию.

— Хранители Мантии Власти… — почтительно поклонился Алисе черно-бурый лис. — Они из поколения в поколение передавали великое сокровище, предназначенное для Великой Звёздной Лисицы!

Хранители облачили Алису в мантию. Сразу же появилась снежно-белая лиса — она несла в лапках золотое блюдо с зеркалом.

— Зеркало Правды — поклонился лис.

Лиса приблизилась к Алисе и с поклоном протянула ей блюдо с зеркалом. Алиса взяла зеркало.

— А теперь — объявил министр — Его Королевское Величество Тонконюх Шестнадцатый!

Лисы расступились, образуя почетный караул.

По травяной дорожке прошествовал огненно-рыжий лис в короне. В лапках он нес переливающееся всеми огнями ожерелье. Он торжественно одел его на шею Алисе.

— Это ожерелье создано нашими мастерами-ювелирами — объяснил он — Оно имеет особенность — если кто-то замышляет против вас зло — то ожерелье начинает переливаться разноцветными огоньками.

И тут же ожерелье на шее Алисы почернело, а затем заиграло всеми огоньками.

— Ваше Лисочество принцесса Огнехвоста! Скорее посмотрите в Зеркало Правды! — вскрикнул король Тонконюх.

Алиса взглянула в зеркало и промолвила:

— Зеркало Правды, покажи, кто замыслил против меня зло?

По зеркалу пробежала волна и оно показало черного дракона, а на его спине стояла мрачная Медуза де Горгонни.

* * *

Страшила переключал Волшебный Телевизор с замка Гуррикапа на замок Людоеда, каждые двадцать минут от птиц поступали всё новые сведения о Пришельцах.

На территории Волшебной Страны приземлилось уже три космических корабля, и есть ли между ними какая-то связь или же это — чистая случайность, было непонятно.

Кроме того, невесть откуда появилась темноволосая колдунья. То, что эта невероятно красивая женщина — колдунья, стало ясно после того, как она превратила одного Пришельца в лису. Затем эта волшебница вызвала Чёрного Дракона и полетела в сторону Розовой Страны.

— Надо предупредить Стеллу, — решил Страшила. — Может, конечно, эта волшебница ничего плохого не замышляет — она ведь может быть давней знакомой Стеллы. Но осторожность не помешает.

И по Птичьей почте было отправлено сообщение для Стеллы, что в её владения направляется волшебница верхом на Чёрном Драконе.

* * *

— Почему вы нападаете на Драконов? — спросил Аркаша гигантского орла.

— Видишь ли, Пришелец, нашему народу с древних времён приходится строго следить за численностью Стаи. Ведь если нас, Орлов, станет очень много, мы быстро истребим всех горных козлов и туров, и сами вымрем от голода. А драконы раньше жили в Пещере, и лишь недавно, вслед за своими хозяевами-людьми, начали выбираться на поверхность. И их привлекла та же еда, которой питаемся мы… У нас нет другого выхода, кроме как не позволять им охотиться в Горах. Кроме того, о Драконах заботятся люди, они не позволят Драконам погибнуть от голода, а нам самим приходится заботиться о себе, — объяснил Карфакс.

— Понимаю, — кивнул Аркаша. Он задумался: в самом деле, подобные случаи бывали и на Земле, когда вид, завезённый с другого континента или из другой страны, начинал вытеснять эндемичные виды.

— Вот что, — решил юный биолог. — Я поговорю с хозяевами Драконов и объясню им всё. Они примут необходимые меры и будут лучше присматривать за своими питомцами. А об этом Дракончике не беспокойтесь — мы его в горы не пустим, и на туров он охотиться не будет.

— Хорошо, Пришелец, — ответил Карфакс. Потом он объяснил, в какой стороне живут рудокопы — хозяева Драконов, и улетел.

* * *

Пираты шагали по узкой тропинке к замку Людоеда. Весельчак тащил контейнер с сокровищами, Крыс то и дело останавливался, чтобы нанести на карту ориентиры — он намеревался после когда-нибудь вернуться на эту планету, чтобы увезти сокровища. Конечно, он собирался сделать это втайне от напарника.

Весельчак настороженно оглядывался по сторонам. В руках был тяжёлый контейнер, поэтому бластер достать он не мог. Наконец он сказал:

— За нами следят.

— Кто? — удивился Крыс.

— Птицы…

* * *

Алиса в нетерпении подпрыгивала рядом с разумным корабликом.

— Гай-до! Поскорее! Пашку же надо спасать!

Наконец кораблик объявил:

— Ремонт завершен. Мы можем лететь.

Алиса обернулась к десятку лисиц — она отобрала самых смелых, хитрых и ловких.

— Ловкач, Хитрюга, Пышнохвост, Тонконюх, Остромысл, Дикарка, Шалунья, Быстроног, Чернохвост, Серебряная Искра! Сейчас мы полетим на моем корабле! Вы не боитесь?

— Не беспокойтесь, Великая Звёздная Лисица! — хором пролаяли они — Мы за тобой!

Лисицы метнулись внутрь кораблика. Алиса за ними.

Весь полет она сидела, глядя в Зеркало Правды, где Пашка-дракон уже летел над Долиной Марранов.

Зеркало Правды оказалось просто поразительной вещью! Хотя оно и не умело говорить, но могло показывать правду.

Зеркало поведало Алисе, как Пашка попал под власть Медузы де Горгонни и подсказало, как спасти Пашку — с помощью Мантии Власти… Разок Алиса поглядела, что поделывает Аркаша Сапожков.

Аркаша уже подходил к городку рудокопов.


Глава 4
День Великой Битвы

Стелла пригласила к себе Спасателей после обеда. Её прекрасное лицо было задумчивым.

— Друзья, — сказала она, — простите, что я обращаюсь к вам с такой просьбой, но мне нужна ваша помощь.

Спасатели переглянулись. Слово взял Чип.

— Мы готовы. Что нужно делать?

— Я расскажу вам всё, — ответила Стелла. — И покажу.

Она подошла к одной из картин и произнесла заклинание. И картина (на самом деле это был волшебный ящик последней модели — ультраплоский, с дистанционным управлением и изменяемым углом поворота) изменилась.

На экране появился летящий дракон, на спине которого стояла женщина с мрачным лицом.

— Это колдунья Медуза де Горгонни. Она, кроме обычного желания безграничной власти, мечтает быть и самой красивой правительницей Волшебной страны. И потому безжалостно уничтожает тех, кого считает красивее себя.

С этими словами Стелла взглянула на Гаечку и Фоксглав. Те зарделись.

— Вы, гм, тоже весьма красивы, — пробасил Рокки.

— Я не беспокоюсь о себе, мой дорогой Рокфор, — улыбнулась Стелла. — Но де Горгонни может нанести немалый ущерб моей стране. Я отвечаю за моих подданных. И потому прошу вашей помощи. Магии в этой битве может оказаться недостаточно.

— Когда колдунья будет здесь? — спросила Гаечка.

— На рассвете завтрашнего дня.

— Мы успеем подготовиться…

* * *

Тем временем пираты, совершив пару набегов на деревни рудокопов, и разжившись десятком килограммов изумрудов (сами рудокопы, заблаговременно предупреждённые птицами, укрылись в Пещере, и потому жертв не было) планировали налёт на Изумрудный город.

Проблема состояла в том, что их корабль мог увезти максимум пару тонн камней, а по данным разведчика в городе были десятки тонн драгоценностей. И потому пираты пока обмозговывали — где бы раздобыть корабль побольше или минимизатор, чтобы всё поместилось.

Крыс после предупреждения Весельчака о слежке со стороны птиц, был мрачен. Его изощрённая интуиция подсказывала, что здесь что-то неладно. Чтобы успокоиться, пират перевёл разведчик на ручное управление и послал его по расширяющейся спирали от места их нынешнего положения. Авось что интересное попадётся. И в этот момент он чуть было не проглотил от удивления язык. Над лесом шёл корабль. Малый космокорабль универсального класса, похожий на жёлудь. Название на его борту читалось очень чётко.

Крыс разразился страшными ругательствами Серого облака. Когда Весельчак, не подозревавший о таких познаниях ненормативной лексики компаньона, чуть успокоил его, то понял, что Крыс цедит только одно, хорошо знакомое и столь же ненавистное имя — Алиса.

* * *

Чёрный дракон приземлился на ночь в Долине Марранов. Колдунья приказала своему рыцарю не лезть на рожон — Марраны славились долгой памятью, а когда-то Медуза им крепко насолила. Кроме того, было ещё кое-что…

— Силы мрака, верные хранители! Откройте мне то, что скрыто вами!


Пашка варит «фирменный» грибной суп.

Темнота пещеры, где скрылись на ночь колдунья и чёрный рыцарь, исчезла, всё осветилось мертвенно-зелёным светом.

А в центре пещеры, в столбе изумрудного сияния, висел Чёрный Жезл.

Об этом очень древнем артефакте знали немногие. Кое-что о нём, известном как Гаситель Звёзд, поведали записи, которые нашли археологи на развалинах башен Странников — согласно им, Гаситель мог в секунду остудить звёзду, превратить её в камень.

Колдунья некоторое время любовалась Жезлом, потом крикнула:

— Духи Тьмы, скройте всё, как должно!

Повернулась к Пашке.

— Мой верный рыцарь, ты должен охранять это место, после того, как донесёшь меня до Розовой страны!

Гераскин склонил голову.

* * *

— Ты что приготовил, негодяааааай?!

Именно с такого вопля начался День Великой Битвы, как его окрестили в летописях трудолюбивые гномы.

Если бы кто-то пролетал в этот момент над долиной Марранов, то узрел бы поистине незабываемое зрелище — за рыцарем в вороных доспехах гонялась, почему-то держась за живот, очень красивая дама, на вид лет тридцати, поливая убегающего, как заяц, рыцаря, такой площадной бранью, что вокруг вяли цветы, а пчёлы со стоном падали в траву.

Наконец, выдохшись, колдунья, всё ещё вспоминая вчерашний, приготовленный её рыцарем ужин, от которого икалось с самого рассвета, позвала Гераскина, превратила его в дракона и, постанывая, приказала лететь в Розовую страну.

С высоты птичьего (и драконьего) полёта она видела нежно-розовые шпили дворца Стеллы и город, расстилающийся внизу.

Такой мирный и беззащитный…

— Скоро он будет моим, — мысленно улыбнулась колдунья.

Она спрыгнула со спины дракона, небрежным жестом отпустив его. Живот ещё побаливал, но настроение Медузы было прекрасным. На широкой площадке, перед входом, было пустынно.

— Стелла, выходи и сражайся! Или я убью тебя!

— Разве мы враждуем, Медуза де Горгонни? — холодный как жидкий азот, звучный голос правительницы Розовой страны разнёсся над городом.

— Ты… — Медуза осеклась, чувствуя, как внутри поднимается чёрное бешенство.

Стелла была красивее её!

— Умри!!! — завизжала де Горгонни и швырнула в Стеллу сгусток огня.

Огненный шар полетел в сторону Розового дворца и вдруг замер перед Стеллой, словно ударившись о незримую стену, а затем понесся обратно к Медузе, так что она еле-еле отпрыгнула.

— Тебе это даром не пройдёт! О, Властелин Зла! Тот, кто темнее сумерек, о Тот, кто багряней текущей крови, во имя Тебя, погребённого в глубинах времён, во славу Твою, я присягаю Тьме! И пусть те безумцы, что противостоят нам, будут уничтожены нашей с Тобой единой силой! — прорычала Медуза де Горгонни, метнула огненный шар, еще больше и темнее первого, а сама гневно прокричала:

— ДРАГОН РХАШ СЛЭЙВАР!!!

Земля вспучилась и из холма вырос трехметровый гигант, в руках которого зловеще щерились зубастые мечи, а сам гигант имел толстый шипастый хвост с булавой на конце.

— Убей эту гордячку! — приказала Медуза де Горгонни. — Она посмела оскорбить меня-я-я!!!

Рык ярости огласил всю Стелларию.

Перепуганные Болтуны забились под кровати и только верные воины Стеллы — Марраны не боялись — они готовились сразиться с той ведьмой, которая когда-то давным-давно помогла своему возлюбленному, великому завоевателю Агранату, загнать непокорный народ Марранов под землю. Не боялась и группа маленьких зверушек…

— Давай! — крикнула Гайка, и Чип, Дейл, Фокси и Рокки навалились на рычаг. Катапульта сработала, швырнув в гиганта разворачивающуюся в полёте сеть. Она паутиной опутала нападавшего, лишив его всякой возможности двигаться. Но у Медузы были ещё козыри в рукаве.

* * *

Крыс сглотнул враз пересохшим горлом и потребовал:

— Весельчак! Бутылку галактического рома!

Выдув её одним залпом, Крыс просипел:

— Ты видел? Видел?

— Ну… — пожал плечами Весельчак У. — Симпатичная красотка. И зачем ей эта дурацкая палка?

— Дурак! — прошипел Крыс — Помнишь легенды о Черном Страннике?

— Ты хочешь сказать… — побледнел Весельчак.

— Да. Эта как ты сказал, «красотка» — и есть Черный Странник. А та «палка» — это легендарный посох Странников Гаситель Звезд! Если мы сумеем похитить его — вся Вселенная будет ползать у наших ног! Но главное — эта проклятая девчонка Алиса станет исполнять любые наши приказы, трясясь за свою ненаглядную Землю!!!

Пираты галопом помчались к своему кораблю.

* * *

Чёрный Рыцарь занял пост у пещеры, где хранилась древняя реликвия Странников Гаситель Звезд. Он вышагивал туда-сюда, высматривая возможных врагов, но не замечал, что из кустов за ним следят чьи-то любопытные глаза.

Понаблюдав за Пашкой, Хитрюга приказал Серебряной Искре:

— Беги, доложи Ее Высочеству, принцессе Огнехвосте, что Черный Рыцарь здесь и сторожит место, откуда веет Злом!

Алиса лихорадочно обдумывала, как же взять в плен Пашку, когда прибежала Серебряная Искра.

Серебряная Искра доложила Алисе диспозицию.

— Отлично. План будет таков…

Спустя пару минут перед несущим службу рыцарем появились три лисицы, которые недвусмысленно собирались проникнуть в пещеру. Пашка вытащил меч, но даже блеск оружия не испугал животных. Увлечённый погоней за лисами, Чёрный Рыцарь не замечал, что на скале за его спиной мелькает рыжий мех.

— Сейчас! — скомандовала Алиса, и Мантия Власти на секунду повисла в пространстве, чтобы опуститься точно на рыцаря. Грянул гром, резко запахло озоном.

Лисы окружили поверженного рыцаря, который никак не мог выбраться из-под Мантии. В этой суматохе они не заметили, как опустился пиратский корабль…

* * *

Обездвиженный гигант покачнулся и, с невообразимым грохотом рухнув на землю, развалился на огромные булыжники, едва не придавив отважных Спасателей.

А Медуза де Горгонни подняла правую руку и начала творить новое заклинание:

— Огонь, горящий в глубинах Ада, стань моим мечом и порази моего врага![2] ФАЙРДЕСТРОЙ! — Огненный вихрь помчался к Розовому дворцу, расплавляя камни и мгновенно превращая в пепел цветущие деревья и кусты розовой сирени и шиповника.

Гаечка нажала большую красную кнопку, и включилась система пожаротушения, наскоро сделанная из системы полива сада — Стелла предвидела, что Медуза может использовать заклинания огня, и Спасатели помогли ей подготовиться к подобной атаке.


Великая Битва с Медузой


Вода и пена мгновенно превратились в густой горячий пар, но огненный вихрь был остановлен.

— Ах, так! — воскликнула Медуза. За паром не было видно даже дворца, который был от колдуньи всего в нескольких метрах.

— Что ж, сама напросилась! — и она произнесла новое заклинание:

— ФРИЗ ЭРРОУ![3]

И пар, и вода, текущая по земле, мгновенно превратились в лёд. Ступени дворца начали трескаться и крошиться от резких перепадов температуры. Стелла подхватила Спасателей на руки и быстро сотворила защитное заклятье.

И тут Медуза почувствовала, что коленки её подгибаются, а желудок того и гляди выскочит.

«Что такое? Ну да, я потратила довольно много магической силы… Но ведь не настолько! Или это опять последствия вчерашнего ужина? Что за грибочки сварил этот придурок?»

Перед глазами поплыли зелёные круги, и Медуза потеряла сознание…

…Очнулась она в миленькой комнате на мягкой кровати. Стены были оклеены розовыми обоями, на окне висели розовые занавески с оборками. На окне цвела герань.

У кровати хлопотала пожилая толстушка («Не красавица», — подумала Медуза).

— Где я? — спросила Медуза.

— Во дворце Стеллы, правительницы Розовой страны, — ответила старушка. — Во время поединка тебе стало плохо, — она покачала головой. — Эх, молодёжь… Нельзя же вот так своё здоровье гробить.

— Это не из-за магии, — обиделась Медуза. — Мой слуга грибы вчера на ужин какие-то сварил, на подосиновики похожие…

Старушка всплеснула руками:

— На подосиновики?! И с полосатыми ножками? Тогда тебе очень повезло, что ты колдунья — обычный человек и умереть мог бы! Вот микстура, — она поставила на столик возле кровати розовый флакон и рядом положила ложечку. — Принимать по две (2) ложки через каждые полчаса. И кстати, — добавила она, собираясь уходить, — Не пытайся применять магию. Эти браслеты блокируют волшебство.

Медуза посмотрела на свои запястья. На них в самом деле были симпатичные перламутровые браслетики, украшенные розовыми жемчужинами. Она посмотрелась в зеркало, с которым никогда не расставалась: бледное, почти зелёное лицо, волосы сосульками прилипли к взмокшему лбу, глаза ввалились…

— Ненавижу!!! — закричала Медуза. — Всех ненавижу!!! — ей очень хотелось убить кого-нибудь. Или расплакаться.

* * *

— Паш, ты как?

— Мне всё это снится, мне всё это снится…

— Паш, это я, Алиса!

— Мне всё это снится, мне всё это снится…

— Пашка, прекращай сейчас же, а то я расскажу всё твоей маме, когда мы вернёмся!

Аргумент подействовал. Гераскина не испугать драконами, пиратами и чудовищами (случай на безымянной планете, где он спасался от вестерианского робота-охранника с потерпевшего катастрофу корабля не в счёт), но перед Марией Павловной Гераскиной он благоговеет. Пашка перестал раскачиваться, как китайский болванчик и очень внимательно посмотрел на сидящую перед ним лисицу.

— Ты точно Алиса?

— А какие тебе нужны доказательства? Рассказать, как ты убегал от голографического льва в Атлантиде?

— Стоп, верю! Это действительно ты!

Алиса облегчённо вздохнула.

— А что в той пещере?

— В какой?

— Вооон в той, — Алиса лапой показала на темнеющий вход. — Ты же охранял её?

Удивлению Пашки не было предела. Он не помнил ничего, что произошло с ним после того, как он сдвинул крышку в башне замка. Алиса начала рассказывать Гераскину о его спасении, тот не верил, и все так увлеклись, что не заметили гибкую тень, хотя чуткие носы лисиц учуяли тяжёлый запах галактического рома. Серебряная Искра, Пышнохвост и Дикарка скользнули в пещеру. Внезапно воздух рассёк воющий звук выстрела из тяжелого бластера. Из пещеры вылетела ослепительная молния.

— Стоять на месте! — Крыс вышел из пещеры, держа в руке Жезл. Другой рукой он сжимал бластер. Пират криво улыбнулся, обращаясь к Пашке:

— Надоедливые тут животные, не правда ли? О, да ведь это сам Павел Гераскин. А где же ваша надоедливая подруга?

— Ах ты!.. — Пашка рванулся было к пирату, но ствол бластера немедленно уставился ему в лицо.

— Эй, Крысси, ты скоро там? — послышался усиленный динамиками корабля голос Весельчака.

— Иду. А ты, щенок, знай своё место. А то не доживёшь до завтра…

С этими словами Крыс зашагал к кораблю, который немедленно стартовал.

Лисицы и Пашка бессильно смотрели ему вслед. Вдруг Гераскин покачнулся.

— У меня голова кружится… — и ничком повалился на траву.

— Паша! — Алиса рванулась к нему, но остановилась, как громом поражённая. Пашка был мертвенно-бледный, он спал глубоким сном, но его губы улыбались — так улыбаются спасенные от чего-то ужасного люди…

Дикарка, лучшая лисья знахарка и травница, тревожно принюхалась к Черному Рыцарю.

— Ваше Высочество Звездная Лисица! Мантия Власти освободила его от заклятий колдуньи, но его душа побывала под властью Тьмы…

— Скажи, пожалуйста — с надеждой попросила Алиса — для него что-нибудь сделать можно?

— Можно! В наших землях растет особенное растение — Радужный Цветок. Но свою мощь он обретает только в Ночь Огненной Луны — тогда отступает сама Тьма, а мы, лисицы, танцуем и поем под лунным светом — именно тогда мы узнаем, кто наш суженый… Есть древняя легенда — злая ведьма Гингема заколдовала принцессу Златоцвету, но принц Серебрян-Бурый разыскал этот цветок и он возвратил ее возлюбленной прежний облик. У нас верят, что цветок дарит искренне любящим истинный образ в глазах друг друга…

— Надо скорее перенести Пашку в корабль. А потом я отправлюсь за Радужным цветком, — решительно произнесла Алиса.

Лисицы склонили головы, соглашаясь.

— Ваше Высочество, я пойду с Вами, — произнесла Дикарка.

— И я! И я! — загомонили остальные.

— Ночь Огненной Луны наступит через восемь дней, — продолжала Дикарка. — Мы должны поспешить. Иначе Пашка превратится в кровожадного дракона!

— В путь!


Часть 2
Страшная угроза


Глава 1
Пещера

Тем временем Аркаша Сапожков без особых приключений добрался до городка рудокопов и уже успел познакомиться с главой местной гильдии драконьих наездников Тарком. Сейчас они сидели за столом в местном аналоге бара и жарко спорили.

— Пойми, Аркадий, — убеждал своего оппонента Тарк, — если мы будем ограничивать поголовье драконов, нас могут захватить врасплох!

— Ну кто вас захватывать будет? — не соглашался Аркаша. — В Волшебной стране, как я понимаю, нет никого, кто может реально противопоставить что-то вашим драконам. Горные орлы — их единственные враги, да и то лишь из-за пищи.

— Это да. Но что делать?

— Нужно думать.

Аркаша размышлял до вечера, но ни к какому решению пока не пришёл. Не хватало данных. А вечером по птичьей почте было передано экстренное сообщение.

В бар «Король Бофаро» влетел мальчишка. Задыхаясь, он выпалил:

— Только что передали по Птичьей Эстафете… У замка Людоеда высадились на черном корабле злые люди со звезд! Они уже разграбили поселок Лесной и деревушку Мурашники… К счастью, жители успели уйти в Пещеру. Также птицы говорят, что какая-то злая волшебница собирается захватить всю Волшебную Страну!

Тарк встал из-за стола.

— Аркадий, извини, но разговор придется прервать. Нам нужно уходить в Пещеру — нельзя, чтобы пострадали женщины и дети.

— А можно мне пойти с вами? — спросил Аркадий.

— Можно, как же иначе? — пожал плечами Тарк.

Не откладывая дел в долгий ящик, жители поселка собрали вещи и отправились в Подземную Страну. Вместе с ними ушел и Аркаша…

* * *

А спустя двое суток, которые Аркаша прожил в Пещере, поступили новости, куда более страшные, чем прежде.

Те «злые люди со звёзд», что высадились у замка Людоеда, передали ультиматум Страшиле Мудрому и другим правителям с требованием признать их хозяевами Волшебной страны и платить огромную дань. В противном случае они обещали погасить Солнце и уничтожить всё живое на планете.

О злой волшебнице пока ничего не было известно.

Так как предпринять для победы над пиратами Аркаша ничего не мог, а сидеть без дела и ждать, пока погасят солнце или пока кто-нибудь не расправится с пиратами, было невыносимо (птицы в Пещеру не прилетали, и новости узнать было неоткуда), юный биолог решил исследовать феномен подземной жизни. До сих пор ему не приходилось сталкиваться с таким необычным явлением.

На Земле, откуда он прилетел, тоже встречались большие пещеры, но там не наблюдалось такого разнообразия жизненных форм.

— Очевидная причина развития растительных и животных форм жизни в Пещере — автономное освещение, — понял Аркаша.

Верхом на драконе он несколько раз летал под самым сводом Пещеры и собрал образцы золотистых облаков для исследования. Однако никакого специального оборудования у него с собой не было, поэтому изучение образцов пришлось отложить до возвращения на звездолёт.

Рисунок Аркаши


А затем любознательному Аркаше рассказали об Усыпительной воде и её необыкновенных свойствах.

— Эх, если бы напоить пиратов этой водой! — воскликнул Аркадий.

— Это верно, — согласился его провожатый. — Аркаша попросил показать ему источник. — Да только как это сделать?

Аркаша кивнул:

— И неизвестно, подействует ли она на них.

Однако он всё же набрал Усыпительную воду в несколько колбочек, чтобы потом изучить её.

— Да ещё и свойства волшебные через три дня выветриваются, — посетовал рудокоп.

Аркаша долго думал, как заставить пиратов выпить Усыпительной воды. Конечно, неизвестно, потеряют ли они память после пробуждения, да и уснут ли вообще, но проверить стоило. «По доброй воле они, понятное дело, не станут пить то, что им предложат враги, даже и покорённые, — рассуждал мальчик. — Значит, надо сделать так, чтоб они сами захотели её выпить. Чем же их привлечь? — он начал припоминать древние мифы, надеясь вспомнить что-нибудь подходящее. — Ага, можно сказать, что эта вода — эликсир жизни, например! Или какой-нибудь источник вселенской мудрости… Хотя зачем им мудрость? Вряд ли их это привлечёт».

Всё же он решил поделиться своей идеей с Тарком.


Глава 2
Ультиматум пиратов

В Тронный Зал Страшилы влетела встрепанная райская птица.

Она бросила на колени Страшилы лист бумаги.

— Письмо? Откуда? — воскликнул Страшила.

— Послание от тех черных людей со сжигающими фонариками! — вскрикнула птица. — Они захватили моих птенчиков и велели мне рассказать все о том, кто тут правит… А потом написали тебе эту бумагу… И сказали, что должны получить ответ уже сегодня. Иначе… — и райская птица разрыдалась.

Страшила развернул лист бумаги. Корявый текст гласил:

УЛЬТИМАТУМ

Соломенному пугалу, железному чурбану, паршивому льву, старой карге, красивой девке — в общем, всем трусливым правителям так называемой Волшебной Страны…

Страшила нахмурился, но продолжил читать.

…Объявляется НАШЕ ВЫСОЧАЙШЕЕ ПОВЕЛЕНИЕ.

Первое. Всем правителям Волшебной Страны за неуважение к нам выплатить штраф — двести тонн изумрудов. С каждого.

Второе — Признать нас Повелителями Волшебной Страны и всей вашей планеты Терра.

Третье — Явиться к нашему Императорскому Флагману и принести клятву покорности.

Четвертое — Отныне и впредь платить ежегодную дань в размере пятидесяти тонн изумрудов.

Иначе Мы придем в великую ярость и погасим нашим Черным Жезлом ваше Солнце, а ваша жалкая планета обратится в мертвый холодный шар!

ПОВЕЛИТЕЛИ ВСЕЛЕННОЙ
Крыс Первый Ужас Галактики
и Весельчак Первый Величайший.

— Что это за Черный Жезл такой? — удивился Страшила.

Птица испуганно пискнула:

— Один из этих черных людей держал в руках какую-то черную палку… Но от нее веяло таким ужасом!

Страшила глубоко задумался.

Он вспомнил прочитанное некогда в летописях гномов древнее предание о великом покорителе Агранате и его возлюбленной — могучей чародейке Медузе де Горгонни.

Именно Медуза помогла Агранату завоевать всю Волшебную Страну. Только Марраны, жившие тогда в западной части Желтой Страны, не покорились могучему завоевателю. Даже жуткие колдовства Медузы не сломили этот гордый народ — Марраны ушли в глубь подземелий. Сами Агранат с Медузой же замыслили покорить весь мир и де Горгонни отправилась на летающем корабле на поиски Черного Жезла, который, якобы мог запросто погасить Солнце…

Поразмыслив, Страшила вызвал Фараманта и объявил:

— Будем писать ответ.

…Фарамант почти написал ответ на ультиматум, когда в окно ворвалась Кагги-Карр.

— Летят! Они летят!!!

Страшила без слов поспешил к выходу из дворца.

На крепостной стене собралось почти полгорода. Жители ещё не видели бомбардировок (рамерийцы так и не сумели осуществить свой план захвата города), и потому не боялись. Но Страшила знал от Элли и Энни, что оружие не обязательно должно быть большим, блестящим и острым.

— Все назад! — крикнул правитель. — Это может быть опасно!

Люди нехотя стали спускаться. Тем временем Страшила уже высматривал приближающегося врага. Маленький воздушный корабль сверкнул искрой в небе, приближаясь.

Страшила узнал корабль. Это был первый из появившихся возле замка Гуррикапа аппарат. Не тот, чёрный, со злыми людьми.

* * *

Гай-до совершил круг над городом и медленно опустился на центральной площади. Рядом с ним сел катер Аркаши, ведомый на автоматике. Люди заполнили площадь, но близко не подходили. Вперёд вышел Страшила.

Но даже он не ожидал, что кораблик обратится к нему.

— Приветствую правителя Изумрудного города, великого Страшилу Мудрого!

— Эээ… — Страшила не сразу даже нашёлся, что ответить. Ведь люк корабля не открывался и никто из него не выходил. — Приветствую и вас, Небесный незнакомец, в нашем городе!

— Моё имя Гай-до, — произнёс кораблик. Я послан сюда моими друзьями, чтобы помочь вам. Здесь, в вашей стране находятся очень плохие люди, пираты…

— Мы знаем, — ответил Страшила. — Они уже прислали свой уль-ти-ма-тум.

— Даже так? — удивился Гай-до. — Дело куда серьёзнее, чем я подозревал.

— Уважаемый Гай-до, — сказал Страшила, — как я понимаю, Вы способны летать куда выше и быстрее даже драконов.

— Ну, в общем, да, — скромно ответил кораблик.

— Тогда Вы не могли бы помочь нам? Привезти фею Элли и её сестру Энни из Канзаса сюда?

— Без проблем. Но мне нужны координаты.

— Ко-ор-ди-на-ты? — переспросил Страшила. — А что это?

— Цифровые обозначения положения объекта на местности.

— К сожалению, мы их не знаем.

— Уважаемый Страшила Мудрый, — послышался голос Фараманта, — если Вы не против, я мог бы совершить полёт на корабле и указать место. Я помню его.

— Отлично, Фарамант! Так и поступим. Уважаемый Гай-до, Вы согласны?

— Да. Стартуем немедленно!

Спустя минуту, оба корабля взлетели и начали набор скорости. Планета была очень похожа на Землю, и поэтому Гай-до использовал земные навигационные карты. Чуть позади шёл катер — Гай-до решил на всякий случай взять его с собой. Как позже выяснится — не напрасно.


Глава 3
Люди из-за гор приходят на помощь

— Дядя Чарли!

Сёстры Элли и Энни выбежали на крыльцо навстречу старому моряку. Обняли его.

— Ты к нам надолго? — спросила Энни.

— Думаю, что да, — улыбнулся в усы Чарли. — Пора мне швартоваться у какой-нибудь пристани. Вот поднакопил монет — хочу купить себе небольшой дом.

— Чарли! Какими судьбами? — Джон Смит спешился с лошади. — Сто лет тебя не видел…

За столом Чарли Блек рассказал о том, что мечтает прожить остаток дней здесь, в Канзасе. Путешествия путешествиями, а всё одно тянет домой.

— Ладно, о делах поговорим завтра, — решил Джон. — В наш край не хотят особо ехать, так что дом найдётся…

Окончание фразы потонуло в низком гуле. По окнам мазнуло светом. Дрогнул пол.

Сидящие за столом люди запереглядывались.

— Пойду-ка я проверю, что там, — Джон поднялся из-за стола, но в этот момент в дверь постучали. Скрипнули петли, и свет из комнаты осветил невысокого человека в зелёном камзоле и зелёных же очках.

— Фарамант! — с объятиями кинулись к нему Элли и Энни. — А что это так грохотало? На дракона не похоже!

Их расспросы прервал возглас Чарли Блека:

— Сто тысяч китов и одна акула! Клянусь моей потерянной ногой — это космический корабль!

Энни выскочила во двор и воскликнула.

— Не может быть! На нем написано «Гай-до» — точно так же называется разумный кораблик из моей любимой книжки про девочку из будущего! Фарамант, откуда же он взялся?

— Прилетел с другой звезды. Сейчас расскажу, что произошло.

И Фарамант начал длинное повествование…

* * *

— Да, — произнёс Чарли. — Это куда посерьёзнее дуболомов Урфина.

Уже светало. Смиты и их гости провели ночь в обсуждениях и обдумываниях. Было ясно, что Волшебной стране нужна помощь. Вопрос состоял лишь в том, что могут сделать «люди из-за гор». Если Жезл действительно способен погасить Солнце, то это вопрос уже планетарной безопасности.

— Думаю, стоит подключить к делу Фреда Каннинга, — произнёс Джон. — Он технически образованный человек, поможет. Тем более сейчас он в отпуске.

— Но ведь Фреду ехать сюда двое суток, — возразила Анна. — Время не ждёт.

— У нас есть космический корабль, точнее даже два, — сказал Чарли Блек. — И, думаю, нам уже пора.

Фред конечно же был изумлён, когда возле его дома, как в каком-то фантастическом романе, опустились два звездолёта, но быстро уяснив ситуацию, согласился лететь. Спустя пару часов корабли уже мчались над Кругосветными горами…


Глава 4
Урфин Джюс и пираты

— Слушай, Весельчак, — Крыс развалился на троне в замке Людоеда. — Сдаётся мне, мы кое-что упускаем.

— Что именно?

— Тебе не кажется, что надо бы не только угрожать, а ещё и привлечь на свою сторону пару-тройку местных?

— Зачем? — не понял толстяк.

— Дурак! Это называется политика! Надо прикармливать местных, тогда наше могущество будет куда больше. Вспомни семейку Панченгов, как они держали в своих руках учёных.

— Это да! — Весельчак ухмыльнулся.

— Вот так нужно и нам поступить. Так, и ещё хитрее. Здесь нет проклятого Милодара и Крома с его патрульными, так что мы должны получить максимум с этой жалкой планетки.

С этими словами Крыс сжал тонкие пальцы в кулак.

* * *

— Эй, Гуамоко, что там новенького наш Мудрый намудрил?

Пожилой филин переступил лапами и стал степенно рассказывать о новостях, которые поведали ему птицы. Урфин иногда кивал. Бывший диктатор и его собеседник не замечали небольшой чёрный шар, повисший недалеко от них. Дистанционный разведчик ловил каждое их слово. Об Урфине Крыс дознался у той самой райской птицы, что передала ультиматум, и сейчас решал, стоит ли предлагать бывшему диктатору свой союз.

— … С неба прилетели опять…

— Рамерийцы?

— Нет, хозяин. Они не похожи на них. Но, кто знает, может эти окажутся удачливее прежних. — Гуамоколантокинт не терял надежды, что Урфин когда-нибудь вернётся на трон.

Джюс задумчиво молчал, но это молчание Крыс, наблюдавший за всем, истолковал по-своему.

— Вот человек, который нам нужен, — прошипел пират. — Готовь корабль, Весельчак!

* * *

Джюс точил лопату, когда рядом с его домом, гудя двигателями, опустился пиратский корабль. Филин испуганно спрятался на чердаке, а Урфин оперся на лопату и посмотрел на корабль.

Открылся люк и из него вышли двое — жирный, переваливающийся, как утка, толстяк и маленький худой человек.

Крыс сразу приблизился к Урфину и без обиняков заявил:

— Мы прибыли, чтобы возвратить Вам то, что принадлежит вам по праву!

Урфин молчал.

— Удивлены, король в изгнании? Пойдем в дом — есть разговор!

…Крыса беспокоило то, что Урфин не проявлял никакого удивления при встрече с ними. По всем законам ксенопсихологии Джюс должен был бурно отреагировать, но этого не наблюдалось. Это означало, что он уже встречался с пришельцами из космоса.

— Итак, что вы конкретно предлагаете? — суховато поинтересовался Урфин, выслушав Крыса.

— Власть! — Крыс даже слегка удивился. — Разве Вы не хотите вернуться на трон? Расквитаться со всеми врагами?

— Заманчиво… — обронил Урфин, откидываясь на спинку стула. — Я должен подумать.

— Думайте. Только недолго. На ваше место есть ещё претенденты.

С этими словами Крыс поднялся, многозначительно глядя на Джюса. Но в чёрных глазах экс-диктатора ничего нельзя было прочитать, а использовать гипноз Крыс опасался.

— Мы вернёмся завтра, — произнёс пират.

Весельчак во время разговора откровенно скучал. Толстый пират любил действие, а не заумные разговоры, и потому прицеливался из бластера в Гуамоко, выглядывающего одним глазом с чердака.

— Вернёмся сюда завтра вечером. И пусть лучше этот Джюс согласится на наше предложение, — процедил Крыс сквозь зубы и вышел.

* * *

— Хозяин! Хозяаааииин!!!

Филин влетел в дверь, не успел затормозить и сбил всю посуду, что стояла на столе.

— Они сказали, что вернутся завтра… Я боюсь их, хозяин.

Урфин мрачно усмехнулся.

— Я тоже, мой друг. Но даже боясь, я больше не хочу приносить зло в эту страну.

— Что ты собираешься делать, хозяин? Они легко могут убить тебя.

— А разве кому-то от этого станет хуже?

— Мне не нравится твоё настроение, хозяин, — тихо сказал Гуамоко.

Урфин не спал всю ночь. Его изощрённый ум искал варианты решения проблемы. Искал — и не находил. Решение пришло под утро.

Три года назад, когда он прощался с Ильсором и другими арзаками, рамериец рассказал ему о передатчике. Могучий аппарат с атомным энергоблоком сначала хотели перевезти в Изумрудный город, но он оказался слишком тяжёлым для этого. Несмотря на сомнительное реноме Урфина, Ильсор очень уважал огородника за его подвиги в деле освобождения арзаков, и потому объяснил ему, как включать передатчик.

Конечно, Урфин не знал, что радиосигнал слишком медленный, чтобы покрыть большое расстояние, но его интуиция говорила, что это единственный шанс. Местоположение передатчика было ему известно, и потому Урфин, ещё до рассвета, не сказав ничего Гуамоко, отправился туда. До места он добрался к полудню.

* * *

— Фиксирую радиосигнал высокой мощности! Передача… Передача ведётся по азбуке Морзе! — Гай-до был удивлён. — Но ведь на территории Волшебной страны нет технообъектов.

— Что там? — спросил Чарли.

— SOS! Это повторяется каждые две минуты на всех частотах.

— Можешь дать частотные характеристики? — поинтересовался Фред Каннинг.

Гай-до выбросил на экран данные.

— Кажется, я знаю, что это, — спустя минуту произнёс инженер. — Это передатчик рамерийцев. Ну, который они оставили здесь.

— Но зачем кому-то посылать сигнал «СОС»? Да ещё по радио? — спросила Элли.

— Думаю, мы выясним это только на месте.

Гай-до засёк точку вызова и вскоре опустился рядом с построенной Пришельцами три года назад радиостанцией, где арзаки оставили передатчик.

Из домика вышел человек с сросшимися на переносице бровями. Он растерянно уставился на космический кораблик.

— Ба! — воскликнул одноногий моряк — Это же Урфин Джюс собственной персоной! Но что же он здесь делает?

— Возможно, это он и вызвал нас на помощь? — предположила Энни.

Когда Чарли, Элли, Фред и Энни вышли из корабля, над ними пролетела взволнованная сойка.

Она закричала:

— Вы слышали, слышали, слышали?

— Что произошло? — спросила Элли.

— В Розовой Стране произошла Великая Битва! Волшебница Стелла и маленькие зверьки из-за гор победили ужасную колдунью Медузу де Горгонни! А еще с неба в железном доме прилетела Звёздная Лиса! Она со своими подданными расколдовала Черного Рыцаря, а сейчас собирает своих лисиц для борьбы с злыми людьми со звёзд! Также в другом летающем доме прилетел Звёздный Мальчик!

…После краткого рассказа Урфина Джюса о визите пиратов в его скромный дом, Гай-до спросил:

— Когда они обещали вернуться?

— Сегодня вечером. — Урфин был так же, как в своё время Страшила, удивлён и поражён.

Гай — до запустил миниатюрные, похожие на мух, разведчики.

— Проверим, нет ли за вами слежки — пояснил он.

Пока дожидались завершения работы разведчиков, Гай-до успел дать Урфину необходимые инструкции, как действовать.

Когда дистанционные разведчики передали сообщение, что слежки не наблюдается, Урфина высадили рядом с его домом — на это потребовалось каких-нибудь пять минут, а затем Гай-до отправился к Пещере, где он планировал забрать Аркашу Сапожкова в Изумрудный Город.

* * *

Вечером, когда прилетели пираты, Урфин Джюс уже поджидал их.

— Я согласен помогать вам — объявил он Крысу. — Но ставлю условие — помогите мне отыскать Эот Линга! Это был мой ближайший советчик… Между прочим, лучший шпион Волшебной Страны!

— Эта деревянная игрушка? — удивленно приподнял брови Крыс и вытащил из рюкзака изуродованного деревянного клоуна.

Поймав изумленный взгляд Урфина, Крыс пояснил:

— Сцапали сегодня утром, когда он следил за нами! Очень кусачий — с этими словами пират пососал палец. — Мы его в огонь сунули — он и сознался, кто таковской будет.

Эот Линг протянул к Урфину обгорелые ручки и жалобно пропищал:

— Мой повелитель… Я вернулся!

* * *

…Аркаша невольно присвистнул. Теперь он разгадал тайну Усыпительной воды. Это чудо природы содержало в себе совершенно неизвестное науке соединение. Именно оно и придавало Усыпительной воде ее волшебные свойства. Непрочное, слабое соединение, но главным было то, что его было несложно получить — на Гай-до, да и в Пещере имелись нужные реактивы.

Аркаша облегченно вздохнул. Теперь он примерно представлял себе, что делать, но нужно было еще подумать…


Глава 5
Праздник Огненной Луны

Недалеко от дворца лисьего короля для спящего Пашки построили шалаш. На ночь его укрывали тёплым одеялом, а днём несколько лисиц по очереди обмахивали его лопушком — для доступа свежего воздуха и чтобы отогнать кровожадных комаров, покушавшихся на бесчувственное тело.

Алиса же искала цветок. Ей рассказали, как он выглядит — большие разлапистые листья, похожие на папоротник, раз в год из центра розетки вырастает стебель, на конце которого расцветает всего один белый цветок. Он цветёт несколько дней, но только в Ночь Огненной Луны белоснежные лепестки начинают переливаться всеми цветами радуги — тогда Цветок и обретает свою истинную силу. Но никогда цветок не расцветает на одном и том же месте, поэтому его и приходится искать.

До Ночи Огненной Луны оставалось всего два дня…

Солнце село, в лесу быстро темнело.

Как всегда по вечерам, Алисины лапки превратились в руки и ноги, меховая шкурка и хвост исчезли. Вокруг сразу стало очень темно, а воздух сделался абсолютно безвкусным — человеческое зрение и обоняние слабее лисьих.

Алиса села под деревом отдохнуть.

«Не паникуй! — приказала она себе. — Рассуждай, как биолог. Если растение цветёт только раз в год, то основной способ размножения — не семена. Чем ещё растения размножаются? Черешками, отростками… Ой, светлячок! — она поглядела вслед зелёненькой звёздочке. — А ещё усиками, как клубника… Луковицами — вряд ли, никто ведь его специально не рассаживает. А ещё может корневищем. Значит, новое растение не может быть далеко от прошлогоднего! Ой, ещё светлячок…»

Прибежали лисицы-помощницы, принесли Алисе ужин и воду в фляге.

— Звёздная Лисица, пора возвращаться, вам надо отдохнуть, — сказала одна из них.

— Некогда отдыхать! — возразила Алиса. — Если мы за два дня не найдём цветок, то Пашка… То он… — Алиса чуть не расплакалась, но взяла себя в руки. — Времени мало, мы должны успеть.

Уставшая Алиса жевала булку и вглядывалась в темноту леса.

«Ночь, когда отступает тьма… Огненная Луна… Наверно, полнолуние. Ещё светлячок. Красивый, — она рассуждала уже не как биолог, а просто заполняла мысли хоть чем-нибудь, лишь бы не думать о том, что будет, если она не найдёт цветок. — Цветок уже распустился, он белый, его и в темноте видно… Я найду. Сколько сегодня светляков! Если их всех собрать на одной поляне — будет совсем светло. Ночь, когда отступает тьма…» — и тут её осенило.

«Ну конечно! Цветок, наверно, не только лис привлекает!»

Она вскочила и побежала туда, куда летели светляки. Девочка спотыкалась, царапалась о ветки, но продолжала бежать.

Она уже видела впереди скопление зелёных огоньков.


И вот перед Алисой открылась большая поляна, в центре которой, посреди розетки разлапистых листьев на тонком стебле белел цветок дивной красоты.

Алиса схватила охотничий рог, который всегда носила со собой и затрубила в него.

Песня рога разнеслась по лесу. Где-то отозвался второй рог, третий…

— Ту-ру-ру! Ту-у-ру-у-ру! Ту-у! — пели рога — Радужный цветок найден! Радужный цветок найден! — неслась по лесам Голубой Страны благая весть для лисьего народа…

* * *

Наступила Ночь Огненной Луны — священный праздник лисиц.

Гремела музыка, слышались песни. Кое-где уже танцевали пары. На поляну, где расцвел Радужный Цветок, Десять Бесстрашных — личная гвардия Звёздной Лисицы — еще с вечера принесли на носилках Пашку.

Сейчас Алиса сидела рядом с носилками, гладила Пашку по волосам и не отрывая взгляда, смотрела на цветок. Почему-то ей казалось, что это ОЧЕНЬ ВАЖНО.

Но что это? Показалось? Алиса потрясла головой. Нет, не показалось!

По лепесткам Радужного Цветка пробежала переливающаяся всеми цветами искра. Вторая.

По поляне разнёсся невероятно упоительный аромат.

Дикарка тихо шепнула Алисе:

— Ваше Высочество, скажите то, что у вас в сердце.

Алиса посмотрела на цветок, затем на Пашку. И решилась. Тихо коснулась своими губами губ Пашки, а затем наклонилась к цветку и шепнула ему то, что так мучило ее сердце все эти дни.

Цветок заиграл всеми цветами радуги, вокруг стало светло как днем, а по небу разнесся такой раскат грома, что лисицы аж присели, а затем разразились радостными криками:

— Тьма отступает!

Алиса увидела, как по ее телу и по спящему Пашке побежали веселые разноцветные искры.

И тут послышался голос Пашки:

— Алиса… Это снова сон? Не уходи, пожалуйста…

— Пашка! — Алиса обняла друга.

…Ночное небо вспыхнуло сотнями разноцветных ракет, оркестр грянул гимн Лисьего королевства. Алиса, держа Гераскина за руку, подвела его к трону.

— Мои друзья и соратники! Я хочу представить вам всем моего друга, великого героя и воина Павла Гераскина! — звонко произнесла девочка и подтолкнула друга: — Расскажи им что-нибудь героическое.

Пашка кивнул и начал повествование о путешествии на планету Пять-Четыре. Естественно, в его исполнении, приключение обрастало совершенно немыслимыми подробностями.

Тем временем Алиса, Дикарка и ещё пять лисиц отошли к краю поляны. Девочка беспокоилась о Гай-до — его не было уже долго, и потому попросила лисиц что-нибудь разузнать о кораблике.

А праздник продолжался своим чередом — танцы, конкурсы, игры. Лисята баловались, но взрослые смотрели на их проделки «сквозь пальцы», Гераскин окончательно завоевал реноме героя, и сейчас рассказывал что-то вовсе несусветное группе собравшихся вокруг него молодых лисичек.

Алиса была вынуждена вернуться к своим подданным и принимать поздравления и славословия, что было весьма утомительно. И потому, когда её окликнули два бурундука, один в куртке с меховым воротником и шляпе а-ля Индиана Джонс, второй в яркой гавайке, она обрадовалась — хоть какое-то разнообразие.

— Мы Спасатели, — представился бурундук в шляпе. — Я Чип, а это — Дейл. А вы — та самая Алиса? Самая знаменитая девочка Земли конца двадцать первого века?

— Ну… Да, — Алиса покраснела. Её многие называли самой известной и знаменитой, но не так явно.

— Нам нужна ваша помощь. Стелла, волшебница Розовой страны говорила, что Вы уже встречались с теми, кто прилетел на чёрном корабле с черепом и костями.

Алиса сразу поняла, о ком идёт речь. Во время поисков Радужного цветка она краем уха ловила слухи о неких злых людях, о каком-то имеющемся у них абсолютном оружии, но не сосредотачивала внимание.

— Это пираты.

— Они самые, — кивнул Чип. — Думаю, нам пора объединить усилия.

— А что им нужно?

— Они требуют власти над страной, а возможно — и над миром. Они угрожают погасить Солнце, если правители Волшебной страны не согласятся…

— Но, — Алиса пожала плечами, — это же невозможно — погасить Солнце.

— Боюсь, что возможно, — произнёс Чип, но Дейл перебил его:

— Гайка говорит, что их оружие создаёт энтру… энтра… энтропийный поток, вот! Рассеивает энергию.

— Нам нужна Ваша помощь, Алиса, — резюмировал Чип. — Под угрозой вся планета.

— Я готова.

* * *

…Первый луч солнца зажег небо алым цветом.

Алиса привычно сжалась — она хорошо помнила, как превращалась в лисицу каждое утро.

Вот и сейчас… снова станут руки-ноги лисьими лапами, одетыми в черные чулочки, а тело покроется огненно-рыжим мехом, вырастет хвост…

НИЧЕГО НЕ ПРОИЗОШЛО!

— Ура-а! — восторженно закричала Алиса. Она заплясала по поляне, протягивая к восходящему солнцу руки. Настоящие человеческие руки, а не лисьи лапы!


Часть 3
Чёрный Жезл


Глава 1
Большой Совет

Аркаша тихо поглаживал по шерсти пучеглаза, — его он подобрал в лабиринтах Пещеры во время своих научных исследований. А сам он с изумлением рассматривал происходящее.

Это было невероятно — но он видел все это своими глазами!

Смешной соломенный человек на изумрудном троне, железный воин рядом, старый Лев, старушка — волшебница Виллина, красавица Стелла, дуболомы…

Первой взяла слово Виллина. Она вынула из складок платья маленькую книжечку и она превратилась в огромный том. Два дуболома тут же взяли за углы волшебную книгу.

Виллина начала читать.

— Очки… Орехи нух-нух… Папки… Переработка… О, нашла! Пираты! — «Бамбара, чуфара, скорики, морики, турабо, фурабо, лорики, ёрики… Когда объединим все свои силы — изгнаны будут черные люди, прилетевшие с неба… Когда соединят силы свои люди, прилетевшие с неба, люди Волшебной Страны и люди из-за Гор, посрамлены будут Звёздные пираты… пикапу, трикапу, ботало, мотало…»

Виллина объявила:

— Книга сказала: только если соединим свои силы — мы сможем изгнать черных людей, прилетевших с неба…

Первой вскочила Энни.

— У меня есть серебряный обруч лисьего короля — я помогу Алисе!

— Думаю, драконы и орлы Карфакса отлично обеспечат воздушное прикрытие и разведку, — произнёс Чарли. — А малыш Тилли-Вилли — наземное. Кроме того, — моряк усмехнулся, — наши инженеры обещают создать нечто совершенно уникальное и невообразимое…

Тем временем «инженерная команда» в составе Гайки, Пашки и Фреда Каннинга завершала работу над проектом «Сияние»…

Затем слово взял Аркаша:

— Я исследовал образцы Усыпительной воды и пришёл к следующим выводам. Соединение, придающее Воде её чудесные свойства, можно получить искусственно. Если не растворять его в воде, то оно быстрее разлагается, структура воды удерживает молекулы этого вещества. Однако, нерастворённое в воде, оно быстрее проникает в кровь и поражает нервную систему…

— Нервно-паралитический газ?! — перебил Пашка.

— Поражение нервной системы выражается в сонливости и потере памяти, — пояснил Аркаша. — Действие воды на людей давно изучено на эмпирическом уровне и применяется весьма успешно. Но эффективность воздействия Усыпляющего Концентрата пока не изучена. М-м-м… Добровольцы есть? — не очень уверенно спросил он.

— Никого из присутствующих здесь усыплять нельзя, — возразила Энни. — Иначе как мы будем сражаться?

— Согласен, — вздохнул Аркаша. Он очень надеялся на Усыпитель в борьбе с пиратами.

— А если проверить Концентрат на той злой колдунье? — предложила вдруг Гаечка.

— А она согласится? — засомневался Пашка.

Страшила поддержал предложение Гаечки:

— Одним выстрелом убьём двух зайцев — злодейку перевоспитаем и Концентрат проверим.

И все согласились с Трижды Премудрым. Только Аркаша пробормотал что-то вроде: «Как-то это негуманно…»

* * *

Тем временем Урфин трудился над своей частью антипиратского действа, хотя никто за пределами его хижины и не подозревал об этом.

Резец аккуратно снимал тончайшие стружки, и постепенно под ловкими пальцами мастера проявлялось новое лицо Эот Линга. Это было лицо профессионального разведчика и учёного. Именно секретный агент, а не шпион, был сейчас нужен Джюсу. Гуамоко только переступал лапами по столу, не смея нарушить ни единым звуком священнодействие творения. Наконец, Урфин отложил инструменты и поставил бывшего клоуна на стол перед собой.

— Ну что, мой старый шпион, готов послужить на благо Волшебной стране?

— Всегда готов!

— Тогда слушай…

* * *

Мрачная Медуза де Горгонни, скрестив руки на груди, сидела на кровати, накрытой шелковым розовым одеялом. Сейчас она чувствовала себя гораздо лучше. Головокружение и боль в животе прошли, да и лицо теперь обрело прежнюю аристократическую бледность, а волосы снова заиграли волнами.

Единственный, кто появлялся в ее комнате, была толстушка Милетта — она приносила ей обед.

Остальное время Медуза проводила у окна, хмуро поглядывая на свои браслетики. Те самые, с розовыми жемчужинами.

Милетта не соврала — когда Медуза попробовала в первую же ночь применить магию перемещения, ей сразу захотелось спать — и вместо того, чтобы оказаться рядом с пещерой Черного Жезла, она попросту заснула…

Чтобы хоть как-то развеять скуку, Медуза вчера занялась ухаживанием за красными розами под окном своего домика. Розы были единственными цветами, которые ей нравились. Почему? Медуза и сама не знала. Нравились и все. Может, оттого, что с ними она была еще красивей?

— Госпожа, к вам посетитель, — сообщила Милетта.

В комнату вошёл кудрявый мальчик.

— Здравствуйте, — вежливо поздоровался он.

«Симпатяшка», — неожиданно для себя подумала Медуза. Она хотела уже превратить гостя в лягушонка или в полено, но вовремя вспомнила про браслеты.

— Зачем пожаловал? — не слишком любезно поинтересовалась колдунья.

Стелла и Медуза


— Дело в том, что космические пираты завладели опасным оружием, которое прежде принадлежало Вам, — начал рассказывать Аркаша. — Они грозятся погасить Солнце… Вы могли бы объяснить принцип действия этого оружия, чтобы мы смогли выработать адекватные методы противодействия или нейтрализации… — однако, заметив непонимание в глазах собеседницы, быстро добавил, — Можно ли как-то обезвредить это оружие?

— Верните мою магию, и я его обезврежу! — заявила Медуза.

— «Главное — магию верните! А там уж я и с пиратами разберусь… И с некоторыми выскочками, которые посмели быть красивей меня!» — подумала она.

— Ну что Вы! — возразил Аркаша. — Позволить Вам сражаться с пиратами, подвергать опасности такую красавицу… — он запнулся и покраснел. — Вы только подскажите, как его обезвредить?

— Ничего я не скажу! Пока мне не вернут мою магию.

— Жаль, — вздохнул Аркаша. — Мы надеялись на сотрудничество…

Он достал из кармана маленький флакон с пульверизатором и распылил в воздухе Усыпитель[4].

* * *

— До срока остаётся всего несколько часов, — произнесла Гайка. Ей удалось из подручных материалов собрать весьма точные часы. Кроме этого золотоволосая мышка собрала несколько простых, но очень действенных устройств, которые, как она полагала, могли весьма осложнить пиратам жизнь.

Рассвет разливался над Розовой страной, но даже в его невинной красоте чувствовалось напряжение скорой битвы.

Стелла со смешанным чувством осматривала устройства. Она никогда не любила оружие, но всё же надо когда-то привыкать. Это уже не стычки с Гингемой и Бастиндой — опасность грозит всей планете…


Глава 2
Битва с пиратами

Пока Медузочка пребывала в царстве сладких снов, происходили такие события…

…Алиса и Энни сидели под деревом где-то в лесу поблизости от замка Людоеда и ждали, когда Тонконюх, Серебряная Искра и Чернохвост проведут разведку. Девочки беседовали.

Энни рассказывала Алисе о Волшебной Стране и своих приключениях, а сама в свою очередь поражалась, слушая о Планете без памяти, о коварных Крысе и Весельчаке или о приключениях Алисы в прошлом.

…Эот Линг вдумчиво выполнял задание Шефа. Сам Урфин Джюс тем временем беседовал с Весельчаком У о методах правления.

Тилли-Вилли шагал по лесу. Над ним летели Карфакс и еще четверка орлов… А рядом с замком Людоеда Спасатели уже приступили к выполнению своей части операции «Сияние»…

…Крыс сидел под деревом, грел под ласковым солнцем свои старые кости. Пират хмурился. Он чуял всей шкурой, что назревают БОЛЬШИЕ НЕПРИЯТНОСТИ. Очень большие. Но откуда — знаменитый космический преступник никак не мог понять. Да, Страшила, это жалкое соломенное пугало, почему-то ставшее правителем этого удивительного города, выговорил неделю на сбор огромного выкупа. Но ничего странного. Так всегда бывало и на иных планетах.

Странно было то, что высланный Крысом дистанционный разведчик неожиданно попал в лапы огромного дракона, который и слопал робота-шпиона. Пока Крыс запустил другого разведчика, правители этой жалкой долины уже закончили свой совет. Но очевидно, решили сдаться, — новый разведчик донес, что жители Изумрудного города начали собирать самые большие изумруды — да такие, каких Крыс никогда не видывал на своем веку!

Насчет Пашки и Гай-до пират не беспокоился — Крыс полагал, что мальчишка, видимо, подхвативший какую-то местную лихорадку, сейчас лежит в шалаше… А кораблик один — никто. Птиц Крыс уже не опасался.

— Следите-следите — злобно думал пират. — Скоро убедитесь, что я хозяин добрый… Чем больше изумрудов мне преподнесут, тем добрее я буду, ха-ха-ха!!!

И тут кто-то вылил на него ведерко воды!!! Крыс вскочил, злобно оглядываясь. НИКОГО!

Послышался заливистый девичий смех. Вроде бы откуда-то из леса. Пират ринулся туда.

Крыс вылетел на поляну, взбешённый настолько, что от него поднимался пар. Ствол бластера описывал окружности, будто сканируя пространство.

Смех раздался слева. Крыс упал на колено, стреляя на звук. Огненная нить ушла в густые заросли… и вернулась, едва не превратив пирата в хорошо прожаренный бифштекс.

Крыс очень медленно поднялся и столь же медленно разжал пальцы — бластер упал в траву. Пират понимал — снайперы стерегут каждое его движение, хотя и не мог взять в толк — откуда же они взялись. Секунды тянулись, пират ждал. Но почему-то из густой зелени не появлялись размытые в воздухе от скорости и светомаскировочного поля фигуры спецназ-киберов. Странно.

Крыс рискнул пошевелиться. Выстрела не было. Пират опустил руки, поднял бластер. Усмехнулся. Да, нервишки шалят. Но смех он слышал точно.

Смех раздался прямо позади него. Пират развернулся на месте, и в этот момент на него обрушилась прочная тонкая сеть. Деревянные курьеры мгновенно «упаковали» пирата, сунули ему кляп в рот и столь же быстро ретировались. Вся операция заняла не более полминуты.

А тем временем операция «Сияние» уже стартовала…

* * *

Весельчак У напряженно смотрел в экран компьютера и выписывал сложные закорючки букв Странников. В время оно Весельчак учился на археолога, но провалился на втором курсе и с позором был вышиблен из института.

Тогда-то и он пошел в пираты.

Там и пригодились полученные им знания — он единственный из космических пиратов мог худо-бедно расшифровать записи Странников. А настоящий авторитет у пиратов Весельчак У обрел после того, как благодаря ему удалось найти на одной безымянной планете у мертвого солнца один из многочисленных кладов, спрятанных Черным Странником — бесценная диадема из изумрудов и множество драгоценностей. Целый год веселых гулянок!

…А сейчас Весельчак разбирался с Черным Жезлом. Страшным оружием Странников. Сейчас он и сам не понимал, почему, когда он впервые увидел его в руках Черной Странницы, он решил: «дурацкая палка».

От Жезла веяло чем-то невообразимо жутким. Тем, чему нет описания.

Из-за этого пираты даже были вынуждены поселиться в замке Людоеда, только бы не находиться рядом с Жезлом.

Несколько часов в день Весельчак посвящал расшифровке надписей на Жезле — возможно, там скрывалась инструкция.

Весельчака обуревали те же чувства, что и Крыса. Хотя разговоры с Урфином вроде бы показали, что бывший повелитель Волшебной Страны был бы счастлив усесться на трон и основать собственную династию, но… что-то тут было не то.

Он тяжело поднялся со стула и направился в отсек, где хранился Черный Жезл.

* * *

Щелк… Щелк… Щелк…

Новые пальцы Эот Линга, разведчика экстра-класса, ловко пробежались по пульту рядом с отсеком. Титановая дверь медленно вдвинулась в стену…

Бывший клоун победоносно взглянул на Урфина. Джюс шагнул в отсек. Замер. Весь отсек был освещен мертвенно-зеленым светом, а в воздухе покачивался Черный Жезл.

Урфин поежился. То, что исходило от Жезла, нельзя было назвать. Пожалуй, подходило одно слово: ЗЛО. Абсолютное Зло. Джюс шагнул к Жезлу и протянул руку.

— Скорее, хозяин! — Эот Линг не боялся за себя, но безопасность своего творца была превыше всего для разведчика.

Урфин снова шагнул к Жезлу, продираясь через ощутимо плотный воздух, наполненный эманациями Зла. Коснулся его гладкой поверхности. Потянул. Жезл выплыл из столба поддерживающего поля и внезапно потянул руку бывшего диктатора к земле.

— Тяжёлый…

За дверью послышались приближающиеся слоновьи шаги Весельчака. Джюс отступил к стене, понимая, что опоздал. Да, Эот Линга сделал круче агента ноль-ноль-семь, а сам так оплошал.

— Это вы — Урфин Джюс?

Тоненький голосок послышался откуда-то снизу.

Джюс опустил взгляд — рядом с его башмаком стояла мышка с золотисто-рыжими локонами, рассыпавшимися по плечам. Джюс удивлённо замигал, забыв на мгновение даже о пирате за дверью. Он знал, что в Волшебной стране животные обладают разумом, но не подозревал, что мыши могут щеголять в комбинезонах и очках-консервах (похожие он давно видел у Чарли Блека в его первое прибытие сюда, когда Чарли и Элли пришлось пересечь пустыню на сухопутном корабле). Урфин присел рядом с мышкой.

— Кто вы?

— Моё имя Гайка Хаквренч, я из команды Спасателей. Мы прилетели помочь вам.

— Вы? — Урфин усмехнулся. — Что ж, тогда, если сумеете, помогите. Унесите отсюда эту вещь и спрячьте получше, — экс-диктатор указал на Жезл.

Шаги Весельчака загремели прямо за дверью.

Гайка вытащила из-за спины чемодан — малюсенький серебристый чемоданчик, как раз для мышиного багажа — и открыла его:

— Кладите сюда Жезл, — велела она Урфину.

— Каким образом?! Он же не влезет!

Мышка в ответ только махнула лапкой:

— Влезет-влезет! Это не простой чемодан… — ни на разъяснения, ни на сомнения времени уже не оставалось.

Урфин осторожно опустил Жезл, стараясь не промахнуться мимо мышиного чемоданчика и — о чудо! — Жезл сделался крошечным, не больше булавки, и запросто уместился в чемоданчике!

Дверь за спиной открылась, и в отсек вошёл Весельчак.

С минуту пират и Урфин молча смотрели друг на друга.

— Где Жезл? — спросил Весельчак У.

— Какой жезл? — Джюс изобразил самое искреннее удивление.

— Тут был жезл. Такая чёрная магическая палка, — на всякий случай пояснил пират.

Урфин развёл руками:

— Когда я пришёл, ничего тут не было!

Весельчак бросился к мониторам внешнего обзора — если на корабле побывали враги, он сразу это выяснит. Но записи разведчиков за последние несколько часов не показали ничего подозрительного.

Наблюдавший за пиратом Урфин задумчиво произнёс:

— Говорят, приспешники Страшилы умеют становиться невидимыми…

* * *

— Гайка, что это за чемодан такой? Ты обещала объяснить! — напомнил Чип.

— Алиса рассказала мне об удивительном приборе — минимизаторе, — ответила Гаечка. — Но, так как принцип действия этого прибора Алисе неизвестен, мы со Стеллой взяли за основу только самое главное — способность уменьшать предметы. Ну и форму чемодана — по-моему, очень удобно… Остальное — сплошное волшебство, но я добавила пару механических и электронных усовершенствований…

* * *

— Крыс! Крысси! — заорал Весельчак в микрофон. — Черный Жезл свистнули!

Но, разумеется, никто не отозвался на его призывы.

Лицо Весельчака побледнело. Он повернулся к Урфину:

— Так! Похоже, Крыс попал в плен… — и тут лицо пирата исказилось дьявольской усмешкой — Что ж. А что прислужники Страшилы скажут, если мы разрушим весь их Изумрудный город?

— Что? — насторожился Урфин.

— На борту нашего корабля есть фотонная пушка. Она распылит весь этот городишко одним залпом. Понял? Я буду управлять кораблем, а ты, Джюс, пальнешь по городу, когда подлетим…

* * *

Курьеры не стали добираться до Изумрудного города пешком — примерно через милю их подхватил Гай-до и за пять минут домчал до города. Курьеры передали пленника с рук на руки городской страже во главе с Дин Гиором, правда прежде Крысу надели зелёные очки — Фарамант строго блюл традиции города и не позволял их нарушать. Пират только скрипел зубами от бессильного бешенства, когда его вели по улицам. Внезапно его блуждающий взгляд скользнул по стройной девичьей фигурке, и пират издал такой вопль, что шарахнулись даже стражники.

— Ты!!! Уже и здесь! Но как, как ты могла узнать, что мы прилетим сюда? Как?! Я больше не могу и не хочу тебя видеть!!! Не могу… Не хочу…

Пирата быстро увели.

Допрос Крыса не дал ничего. Пират попросту угрюмо молчал, презрительно поглядывая на Страшилу и Дровосека, которые и вели допрос. Не добившись ничего, правители Зелёной и Фиолетовой стран покинули камеру пленника.

— Всё-таки я не пойму этих пиратов, — произнёс Страшила. — Зачем им власть? Что хорошего они могут сделать, имея её?

— Не знаю — Дровосек покачал головой. — Но сильно сомневаюсь, что что-то хорошее.

В дверь ворвалась Кагги-Карр.

— Сидите тут и ничего не знаете! — выпалила она.

Чтобы ворона забыла правила поведения, должно было произойти нечто из ряда вон выходящее.

— Что? — хором спросили Страшила и Дровосек.

— Пиратский корабль на радарах! Он летит сюда!

* * *

Весельчак цедил сквозь зубы страшные ругательства на пиратском языке, манипулируя сенсорами приборной панели. Он ненавидел Крыса, но отлично понимал — без подельника он не справится.

Урфин занимал место стрелка. Фотонная пушка на борту «Ярости» (так назывался пиратский корабль) предназначалась для атаки на крупные цели, желательно малоподвижные, город в таком качестве был идеален.

— Приготовься, — бросил Весельчак.

На экране прицела вырастали башни Изумрудного города.

* * *

— Жителям не выходить из домов! Ополченцы — на стены! Доложите о готовности «Сияния»!

Дин Гиор хоть и получил исключительно «книжное» военное образование, но приобретя немало опыта в череде военных операций — от двукратного захвата Изумрудного города до неудавшейся высадки инопланетного десанта, — он грамотно расставил силы обороны, хотя и понимал — они не выстоят, если проект «Сияние» даст сбой. Систему тестировали, устраняя неполадки в авральном режиме.

С площади, ставшей на время стартодромом, поднялся Гай-до. Ему отводилась задача оценки ситуации. В это время зоркие глаза Страшилы углядели череду чёрных точек на горизонте.

— Что это там, главнокомандующий?

Дин Гиор поднёс к глазу подзорную трубу.

— Это драконы… И орлы Карфакса! — в его голосе слышалось неподдельное удивление. — Они летят сюда. Но я никогда не слышал, чтобы между ними не шла постоянная война…

* * *

Пиратский корабль приближался к городу.

— Стрелять будешь по команде, — буркнул Весельчак. — Целься сначала в стену вокруг города.

Фред Каннинг с помощью дуболомов выкатил установку «Сияния» на площадь. На машину было больно смотреть, так как её длинную «шею» венчал шар, казалось, сплошь состоящий из изумрудов. Именно для этого изумруды были сняты с башен и отполированы. «Сияние» представляло собой мощный изумрудный лазер с накачкой от солнечного света, призванный вывести из строя электронику и системы внешнего наблюдения пиратского корабля. Установленный на подвижном лафете излучатель напоминал гигантскую булаву.

— Всё готово! — отрапортовала Гайка.

Без помощи гениальной мышки Фред ни за что бы не завершил работу в срок. А сейчас этот грозный гибрид гениальной техники и тонкой магии готовился дать бой агрессорам.

* * *

— Что это за звук? — поинтересовался Урфин.

— Проклятье! — Весельчак только сейчас обратил внимание на радар, настолько он был поглощён идеей расквитаться с «подлыми земляшками». На экране изумрудами сияли более тридцати воздушных целей, идущих, по мнению бортового компьютера, курсом перехвата.

— Это невозможно… Откуда они взяли технику? — бормотал Весельчак.

Дело в том, что системы определяли противника как универсальные аэрокосмические перехватчики «Летяга», используемые антипиратскими подразделениями Патруля. Пират и не подозревал, что это были драконы и орлы племени Карфакса с особыми, сконструированными под руководством Гайки и Аркаши Сапожкова радарными отражателями, который и давали «левую» информацию системам обнаружения.

Весельчак хотел было бросить корабль в манёвр уклонения, но с другой стороны к ним приближался «Мастодонт» — малый штурмовой корвет, способный испепелить «Ярость» в секунду (на самом деле это был Гай-до, снабжённый аналогичными отражателями). В глазах Весельчака появился страх и ярость.

— Стреляй! Стреляй, чёрт тебя побери!

Урфин коснулся гашетки и тут же по глазам ударила яркая вспышка. Корабль затрясло.

— Внимание — сильные повреждения! Отказ двигателей! Отказ системы управления! Сбой работы бортовых вычислительных систем! Производится катапультирование экипажа…

Урфина рвануло вверх, и через несколько секунд над ним раскрылся купол планирующего парашюта. Оглянувшись, он увидел косо падающий пиратский корабль, тянущий за собой дымный хвост…

…Горожане разразились восторженными криками, вверх полетели шляпы.

— Качать! Качать героев! — слышались крики.

Только одна золотоволосая мышка по имени Гайка не радовалась. Она хмуро думала о том, как ей сообщить Страшиле весть о том, что еще не все закончено…

И, разумеется, никто не обращал внимания на то, что в небе среди бела дня засияла странная звезда…


Глава 3
Новые претенденты на Жезл

…Огромная боевая космическая станция приближалась к планете.

— Лорд Вейдер, Вы считаете, тот сигнал могли послать повстанцы[5]?

— Нельзя исключать такую возможность, — ответил закованный в чёрную броню гигант.

В эту планетную систему их привёл зашифрованный сигнал, полученный несколько дней назад. Станция медленно обращалась вокруг планеты. К поверхности были посланы несколько десятков роботов-разведчиков с целью разыскать источник сигнала и, возможно, базу повстанцев — если, конечно, сигнал был отправлен ими.

Дарт Вейдер долго рассматривал изображение на одном из обзорных экранов и, наконец, медленно произнёс:

— Я чувствую странное искажение Силы над этой долиной…

* * *

…В огромном тёмном зале с отполированными чёрными стенами повсюду светились разноцветные кристаллы. Это были индикаторы — с их помощью те, кого принято называть Странниками, следили за состоянием своих покинутых баз и других важных объектов.

Вот один из синих огоньков вспыхнул, сделался жёлтым и погас. Данаан[6] прикоснулся к погасшему кристаллу, и тотчас же рядом вспыхнули буквы: «База на Кселионе, причина самоуничтожения — попытка проникновения чужаков, уничтожено:…». Что там уничтожилось при ликвидации базы, Данаан читать не стал: ничего на том Кселионе интересного не хранилось — немножко топлива, детали какие-нибудь…

Страж-хранитель забрал погасший индикатор и отнёс в другой зал, где в шкафах, очень напоминающих соты, хранились другие такие же кристаллы — сотни, тысячи терабайт информации о былом могуществе Странников.

Данаан вернулся в первый зал. Устроившись в кресле, он продолжал наблюдать за индикаторами. Вообще-то, гасли кри сталлы нечасто.

И вдруг ярко-зелёный кристалл потускнел и засветился красным. Страж быстро подошёл к индикатору, прикоснулся.

Появилась надпись: «Гаситель Звёзд запрашивает разрешение на самоуничтожение. Причина: захват чужаками. Возможные побочные последствия: разрушение 1/3 планеты, уничтожение биосферы».

— Ого! Это посерьёзнее, чем какая-то база, — заметил Данаан. — Надо сообщить Повелителю.

* * *

Выслушав Стража, Повелитель задумался.

— Вообще-то, даже представительница нашей расы с помощью Гасителя такого в своё время наворотила… Пришлось внушить её мужу мысль о необходимости усыпить жену лет на 300.

Данаан рассмеялся:

— Ага, помню! А потом чуть ли не головой об стену бился: «Что это на меня нашло?!», а расколдовать уже не мог.

— Но в руках этих примитивных существ Гаситель может ещё больше бед наделать. Вот что, Данаан, слетай-ка, забери у них эту игрушку.

— Слушаюсь, мой Повелитель!

Он подключил кристалл-индикатор к браслету на левой руке, скопировал информацию о координатах Гасителя, активировал браслет на правой руке, а затем прикоснулся к рубиновой звёздочке на серебряном обруче, украшавшем его волнистые светло-сиреневые волосы. И оказался на весёлой лужайке на опушке леса, мгновенно преодолев расстояние в тысячи тысяч световых лет.

— Ну и где Гаситель? — но, сверившись с данными, приуныл. — Погрешность в сотню килоединиц! Ладно, будем искать.

* * *
Немного ранее…

— Ребята, держитесь крепче, погода портится! — крикнула Гаечка. В ту же минуту порыв ветра весьма ощутимо тряхнул самолётик.

— А нельзя переждать шторм в каком-нибудь укрытии? — поинтересовался Чип.

— Надо успеть в Изумрудный Город раньше пиратов, — возразила мышка.

Очень скоро налетел дождь с ветром. Самолётик болтало из стороны в сторону, несколько раз он даже перевернулся.

— Стойте! — закричал вдруг Дейл. — Гайка, приземляйся!

— Что случилось? Тебя укачало?

— Нет! Чемодан! Минимизатор!

— Что с ним?

— Он выпал!

* * *

Мальчик и девочка играли у реки. Совсем недавно прошёл дождь, и над дальним лесом ещё было видно радугу, но тучи уже почти рассеялись.

— Ой, смотри, что это там возле листьев кувшинки? — воскликнула девочка. — Такое серебристенькое?

Мальчик тоже увидел в воде серебристую коробочку. Он скинул башмаки, завернул повыше свои зелёные штанишки и, войдя по колено в воду, дотянулся сачком до коробочки и выловил её из воды.

— Шкатулочка какая-то, — сказал он.

— Какая хорошенькая! — восхитилась девочка. — Ты мне её подаришь? Она ведь тебе всё равно не нужна.

— Я всё-таки в реку за ней лазил…

— Ну пожалуйста!

— В обмен на стеклянный шарик. Согласна?

— Хорошо! Сейчас принесу! — девочка убежала домой.

А мальчик вытер хорошенько коробочку и осторожно её открыл. Внутри лежала маленькая чёрная булавка. Непонятно отчего, мальчику стало страшно, и он вытряхнул булавку из коробочки. Но булавка вдруг увеличилась и превратилась в Чёрный Жезл.

«Он какой-то ужасный! — подумал мальчик. — Надо его спрятать или выкинуть, чтоб никто не нашёл!»

* * *

— Слушай, Гайка, ты ведь говорила, что добавила каких-то усовершенствований? А радиомаячок какой-нибудь догадалась в него вмонтировать?

— Нет, — растерялась мышка-изобретательница.

— А что ты там усовершенствовала?

— В одну крышку чемодана вмонтирована электросушилка. Я решила, что это очень удобно: быстро просушить в поездке промокшие носки. Или купальник. В ручку вмонтирован плеер, чтобы слушать музыку. Динамики вмонтированы по бокам… А в другую крышку чемодана я вмонтировала тостер-вафельницу, чтобы в поездке можно было приготовить вкусный завтрак.

— Гайка, ты просто гений! — вздохнул Чип. — Ладно, лети в Изумрудный Город, а мы попробуем найти Жезл.

* * *

Всё произошло примерно в одно время — со станции Вейдера стартовали и вошли в атмосферу полсотни роботов-разведчиков — чёрных сфер с линзами, недалеко от горы Гудвина материализовалась светящаяся фигура Данаана, а в нескольких сотнях километров от неё, в Каменном лесу, внезапно раздался шум весьма технологического содержания — звонкие щелчки, гудение и звук, похожий на шум водопада.

Если бы кто-то мог созерцать его источник, он бы очень удивился — каменное кольцо, издревле стоявшее тут, внезапно вспыхнуло семью оранжево-алыми огнями и затянулось сияющей плёнкой, очень похожей на подсвеченную воду тропического моря. Спустя пару секунд, из кольца вышли четверо в чёрных комбинезонах военного образца с шевронами на рукаве — двое мужчин европейского облика, симпатичная женщина с короткими светлыми волосами, и здоровый темнокожий парень, на лбу которого сиял золотом знак. Все, кроме него, были вооружены короткими автоматами P90, но с модифицированными прицелами и дополнительными блоками по бокам. Последний же держал в руках что-то, похожее на посох, но дизайн оружия однозначно говорил о его высокотехнологическом происхождении.

— Что-то я не вижу поблизости никаких строений Древних и строений вообще, — произнёс лидер команды. — А, Дэниэл?

— Джек, ты же смотрел топосъёмку разведчика. Этот лес тянется на многие километры. Зато там, — Дэниэл махнул рукой на запад, — там расположены города. Но важнее другое — именно этот мир упоминался в записях с Секвойи, как место, где был спрятан Гаситель Звёзд.

Джек при упоминании Секвойи скривился — явно эти воспоминания были ему неприятны.

Тем временем остальные колдовали у дистанционного шестиколёсного транспортёра — настраивали аппаратуру поиска.

— Полковник!

Женщина обратилась к Джеку.

— На орбите планеты приборы засекли крупный объект.

— Гоа`улды?

— Не похоже. Объект активен во многих диапазонах, но дрейфует. Да и масс-скоростные характеристики не соответствуют ни одному известному кораблю гоа`улдов. Даже печально известный флагман Анубиса был в полтора раза меньше. Вообще нет ни одного соответствия с любым известным кораблём.

Внезапно темнокожий парень резко развернулся и выстрелил из своего посоха. Энергозаряд плазмы рванулся в заросли странных местных деревьев.

— Тил`к, в чём дело?

— Там блеснула оптика.

— Бегом! — бросил Джек, первым устремляясь в указанном направлении.

Чёрный сферический разведчик был дезактивирован — заряд попал прямо в объектив.

— Что скажешь, Саманта?

— Это не гоа`улдская техника. Похожа на сильно развитую земную. Гоа`улды не применяют бинарную оптику и молектронные схемы. Для них характерно использование квантовых эффектов…

— Майор, — Джек прервал Саманту. — Просто скажите — чей это робот?

— Не знаю, полковник.

— Так, ясно. Значит дальнейшие действия таковы — движемся до первого населённого пункта, узнаём о Гасителе. Дальше — по ситуации. Пошли…

* * *

Офицер, контролирующий состояние разведчиков, уныло смотрел на экран. Один из разведчиков, отправленный проверить странный выброс энергии, не отвечал. Об этом надо было доложить немедленно, но офицер понимал — с ним не будут разбираться, а отправят на рандеву с Вейдером. А это чревато некоторыми неприятными моментами, например смертью от удушья.

…А тем временем Спасатели с одной стороны, Данаан с другой и группа SG-1 с третьей приближались к искомому объекту — Жезлу.


Глава 4
Охота за Черным Жезлом

Урфин впервые в жизни прыгал с парашютом, да и соответствующего инструктажа с ним никто не проводил, потому приземление оказалось неудачным — он сильно повредил ногу. Кроме того, падая, он совсем потерял направление, и теперь не знал, в какой стороне Изумрудный город.

«Ничего, этот край довольно густо населён, доберусь до какой-нибудь деревни», — решил он. И, соорудив костыль из прочной палки, заковылял наугад через лес.

* * *

Лотри никак не мог уснуть: ему казалось, что жуткий чёрный жезл непременно накликает беду на их деревню, а может, и на всю страну. И дупло старого вяза уже не казалось таким надёжным тайником.

Едва начало светать, мальчик оделся, сложил в походную сумку флягу с брусничным компотом, пару ломтей хлеба, большое яблоко и вышел из дома. Подумав, достал из сарая какую-то старую ненужную тряпку и верёвку — завернуть Жезл, и отправился к реке.

Он решил спрятать Жезл в Пещере, ход в которую начинался в глубоком тёмном овраге: несколько недель назад он с приятелями ходил туда на «разведку» — они играли в путешественников. До пещеры было очень далеко — прошлый раз они вышли до рассвета, а вернулись поздней ночью, но дорогу Лотри помнил.

Жезл был там же, где мальчик его оставил — в дупле вяза, под ворохом прошлогодних листьев. Лотри завернул Жезл в тряпку и обмотал верёвкой. И, положив опасную вещь на дно сумки, отправился в путь.

* * *

— Похоже, самим нам не справиться, — вздохнул Чип после нескольких часов поисков.

Уставшие бурундуки и мыш устроились в тени под деревом.

— Что же теперь делать? — пробормотал Рокки.

Все надолго задумались.

— Надо рассказать Страшиле Мудрому. Может, он что-нибудь придумает? — сказал Дейл.

— Ладно, возвращаемся в условленное место, Гайка скоро должна прилететь, — решил Чип.

* * *

Данаан не слишком спешил: без двойного подтверждения Гаситель самоуничтожаться не станет, а местные, скорее всего, не знают, как им пользоваться и погасить собственное Солнце не смогут. Так что это задание можно было воспринимать как короткий внеочередной отпуск.

На первом же привале он изучил об этой планете все данные, какие нашлись в информационном браслете. Получалось, что промышленность и техника здесь были на довольно высоком уровне, а вот состояние природных ресурсов оставляло желать лучшего. Но вода в ручье оказалась кристально-чистой, без всяких искусственных примесей, а фрукты на деревьях — спелыми и вкусными, без малейших признаков нитратов.

«Наверно, это какой-то заповедник», — решил Данаан. Эта страна нравилась ему всё больше.

* * *

В самолёте Спасатели подавленно молчали. Да, город удалось защитить, но был потерян Жезл, Весельчак приземлился в лесу и сумел сбежать. Сбежал и Крыс, воспользовавшись своими метаморф-способностями. Победа оказалась пирровой.

Страшила выслушал Спасателей, стражников, охранявших Крыса и Кагги-Карр, взявшую на себя дополнительные обязанности «ко-ор-ди-на-то-ра по-ис-ко-вых групп», спешно сформированных из птиц, живущих в прилегающем к городу лесу. Целью групп были беглецы, а также Урфин, который по донесениям птиц, был на борту пиратского корабля. Но пока никого не удалось обнаружить.

Страшила выслушал всех и попросил оставить его одного.

— Буду думать, — заявил он.

Пока правитель размышлял, Железный Дровосек мерно вышагивал по залу Изумрудного дворца. Он тоже думал, но о другом — что Волшебная страна стала другой, с тех пор, как в ней появилась Элли. Но он не считал это плохим предзнаменованием. Всё течёт, всё меняется, оставаться неизменным — означает погибнуть. Вот только плохо, что изменения сопровождаются войнами. Хотя, как поётся в одной песне, которую Дровосек слышал от Элли — «без военных технологий нам не выйти из пещер»[7].

На этом месте размышления правителя Фиолетовой страны прервались — нечто тёмное, круглое и маленькое влетело в открытое окно.

Дроид-разведчик не испытывал почти никаких эмоций. Да, эмо-матрица у него была, но весьма слабая, для боевых машин эмоции ни к чему. Но когда визуальные датчики дроида зафиксировали приближающееся лезвие какого-то древнего примитивного оружия, дроид успел испугаться.

Топор Дровосека рассёк сферу разведчика надвое. Это была необходимая мера — Алиса и Фред Каннинг рассказали остальным о возможностях подобных разведчиков (правда, они знали только о пиратском скауте) и убедили правителей в необходимости уничтожать их сразу по факту обнаружения.

* * *

Телепатический вызов Данаан услышал, левитируя над мелкой речкой. Он перебирался на другой берег. На мгновение отвлёкшись, Данаан тут же плюхнулся в воду, благо, её было по пояс.

— Слушаю, Повелитель!

— Данаан, ситуация изменилась. Похоже, данные о Гасителе проникли дальше, чем мы подозревали — на уровень Великого Кристалла. А значит — за ним уже началась охота.

— Кто?

— Мало ли во Вселенной тех, кому нужна власть. Но наша разведка донесла, что наиболее вероятная кандидатура «охотника» — Феррис. Он же Феликс Антуан Полоз. Он же Кощей Бессмертный. Он же Игрок и Наблюдатель. Пиф[8] уже сброшен тебе. Будь осторожен, Данаан…

Связь прервалась.

Тем временем с борта космической станции Вейдера стартовали ещё несколько разведчиков, но уже пилотируемых, а группа SG-1 вышла к селению.

* * *

Около полудня Лотри добрался до оврага. Он перекусил, оставив половину провизии на обратную дорогу, и спустился в прохладный сумрак. Некоторое количество сухих палочек, из которых можно было бы сделать факелы, он набрал по дороге в каком-то лесу, а спички ещё с прошлого похода лежали в кармане. Мальчик зажёг факел и шагнул под тёмный свод пещеры.

Побродив по запутанным коридорам Пещеры, Лотри нашёл наконец подходящую нишу в стене.

Туда он и положил завёрнутый в тряпку Жезл. Затем, собрав в ближайших гротах немного камней, замуровал тайник. «Ну вот, — подумал он. — Если приглядеться, то, конечно, заметно, что камни сюда специально сложили. Но если не знать точно, то догадаться сложно».

И он заспешил обратно. Но не тут-то было! Ему не пришло в голову отмечать путь хоть какими-нибудь знаками — прошлый раз они с ребятами далеко в пещеру не заходили и просто запомнили количество поворотов. Но теперь-то он ушёл очень далеко вглубь Пещеры.

Лотри пошёл наугад сперва в одну сторону, потом в другую. Но все коридоры и гроты казались теперь незнакомыми. Лотри запаниковал. Он побежал сломя голову по первому попавшемуся коридору, который, казалось, вёл в правильном направлении. Но коридор закончился тупиком.

Самодельный факел зашипел и погас. Мальчик сел на холодную землю и расплакался.

* * *

… Третий день птицы и Спасатели искали минимизатор и Жезл.

— Если чемодан упал в реку, его теперь, возможно, уже не найти, — заметил Чип.



Лотри в Пещере

— А может, ещё и рыб к поискам подключить? — предложил Рокки.

— Это я во всём виновата, — вздыхала Гаечка. — Если бы я догадалась встроить в чемодан радиомаячок…

— Ого, в этой стране тоже слушают «Rammstein»! — воскликнул Дейл.

Самолёт Спасателей как раз пролетал мимо маленькой деревушки.

— Откуда здесь взяться «Rammstein»? — удивился Чип. И вдруг его осенило:

— Гайка, ты в проигрыватель, который в чемодане, какую музыку загрузила?

— Всякой понемножку…

— А «Rammstein» там есть?

— Да.

— Снижаемся! А ты, Дейл, слушай во все уши. Если услышишь «Раммштайна» — дай знать.

— Ок! — Дейл заулыбался.

…Аурика рассказала Спасателям, как они с Лотри нашли на берегу шкатулку, и что она выменяла её у Лотри на стеклянный шарик. А когда выяснила, что шкатулка — музыкальная, хотела ему ещё что-нибудь взамен подарить, но Лотри ушёл из дома ещё вчера до рассвета и до сих пор не вернулся. А куда он ушёл — никто не знает. И в шкатулке ничего не было — никаких подозрительных вещей (про Жезл Лотри ей не сказал).

Самолёт Спасателей взмыл над деревней.

— Гаечка, давай по спирали на запад. Фокси — возьми на себя восток до реки. Далеко он не мог уйти, — произнёс Чип.

* * *

Шреддер не любил межпространственные переходы. Больше того — он их ненавидел всеми фибрами своей чёрной души, не переносил, не желал знать о них ничего…

Но его босс Феррис, новоявленный Повелитель Вселенной, просто открыл портал перехода под ногами Шреддера. Вслед за ругающимся Шреддером из портала выпал браслет-терафим — интеллектуальный компьютер по имени Тьма с вреднющим характером. Шреддеру уже приходилось с ним работать, и воспоминания об этом не радовали его. Но в одном Тьма была бесценна — в поиске. Именно она должна была найти Гаситель Звёзд — легендарное оружие Странников, один из трёх Великих Артефактов. Два других — Скипетр Диррахиона, способный создавать порталы в параллельные миры или в пределах одного мира (Вселенной) и Кольцо Времени, способное переносить владельца в любую эпоху, были уже в руках Ферриса.

Тьма активизировалась и сразу же нахально пустила свои пси-щупальца в мозг Шреддера.

— Чего стоишь? Топай! — скомандовала она.


Глава 5
Сражение за Гаситель Звезд

Тем временем Джек О’Нилл рассматривал в бинокль деревню. Особенно его заинтересовал самолёт Спасателей.

— Картер, как ты думаешь, какой здесь уровень развития техники?

— Похоже, минимальный. Нет признаков даже простейших машин — только кузницы.

— Откуда же тогда микросамолёты?

— Разведчики? — предположил Дэниэл.

— Не знаю. Ладно, идём в деревню, надо узнать, не попадался ли им на глаза Гаситель…

* * *

— Лорд Вейдер! Наши разведчики засекли группу людей с высокотехнологичным оружием. Они вошли в деревню…

— Приготовьте Особый десант. Мне нужны эти люди…

Вейдер прислушался к звону нитей Силы.

* * *

Большой совет проходил в Главном зале Изумрудного дворца. Сначала слово взял Страшила Мудрый, сжато обрисовав ситуацию. Затем начались дебаты, которые скоро свелись к двум пунктам — поиску пропавшего Жезла (к этому было предложено подключить жителей Лисьего королевства и подданных Рамины и Тарриги — Алиса, Элли и Энни взяли это на себя) и розыскам пиратов. Второй пункт взялись реализовать драконы и орлы, час назад заключившие договор о перемирии и сотрудничестве, а также — разделении охотничьих угодий.

Но судьба — дама капризная и ветреная, и, сделав очередной финт ушами, она чуток изменила всю цепочку дальнейших событий. Возможно, мыши и лисы нашли бы Жезл, а воздушная разведка — пиратов, но…

Но как раз в этот момент произошло несколько событий. явно не связанных друг с другом.

* * *

…Лорд Вейдер почувствовал напряжение линий Силы, и быстро определив источник, удостоверился, что это искомый Гаситель Звёзд и приказал высаживать десант…

…Первый день Данаан потратил на сбор информации: с помощью нанороботов-разведчиков он обследовал местность едтнтцу за единицей (километр за километром), вычисляя, откуда исходит излучение сигнала Гасителя — опасный прибор всё ещё запрашивал разрешение на самоуничтожение. Радиус автономной работы нанороботов был невелик, так что поначалу Данаан приближался к цели несколько медленнее, чем ему того хотелось.

Однако уже к вечеру он знал точное направление и расстояние до Гасителя. Вечером следующего дня он уже был возле Пещеры. Однако, заглянув внутрь, решил отложить поиски Гасителя до рассвета — страж-хранитель считал, что спешить ему некуда.

Наутро, позавтракав фруктами из ближайшей рощи, Данаан спустился в Пещеру. Обруч на лбу, настроенный в режиме освещения, давал достаточно света, так что факел был не нужен. А информацию о местонахождении Гасителя и точный маршрут сквозь лабиринт Пещеры нанороботы уже передали в информационный браслет.

Обнаружив, что Гаситель завален камнями, да ещё и завёрнут в тряпку, Данаан присвистнул:

— Похоже, кто-то очень хотел его спрятать!

Поразмыслив с минуту, Данаан положил тряпку обратно в нишу и завалил камнями: «Тот, кто спрятал здесь Гаситель, очень удивится!»

Вдруг на информационный браслет пришло новое сообщение — нанороботы обследовали очередной участок пещеры и обнаружили «биологический объект, подающий слабые признаки жизни».

Очнувшись, Лотри никак не мог сообразить, где находится. Последнее, что он помнил — холодный мрак Пещеры. И что спички кончились. А теперь он лежал под деревом, пригревало солнышко и вкусно пахло жареной рыбкой. Мальчик открыл глаза и огляделся. Рядом он обнаружил жареную рыбу и нарезанные ломтиками фрукты, разложенные на листьях лопуха. Недалеко, за пригорком, журчал ручей. А под соседним деревом сидел незнакомый человек с Чёрным Жезлом в руках. Письмена на рукояти Жезла то и дело вспыхивали разными цветами. Лотри замер, не смея шевельнуться.

Словно почувствовав его взгляд, незнакомец оглянулся.

— Я что, такой страшный? — обиженно спросил Данаан.

— Н-нет. Но этот ужасный Жезл… — пробормотал Лотри.

— А, не беспокойся. Теперь он не опасен, — легкомысленно махнул рукой незнакомец. А потом спросил. — Так это ты его в Пещере спрятал?

— Да, — вздохнул Лотри. — Я надеялся, что его никто никогда не найдёт. А вы нашли сразу.

Данаан только хмыкнул. А потом очень серьёзно сказал:

— Излучение Гасителя начало разрушать твою ауру. Поэтому ты чуть не умер. Так что теперь тебе необходимо поесть, чтобы восстановить силы.

Мальчик с удовольствием принялся за еду.

Вдруг он заметил, как вокруг левого запястья незнакомца начало сгущаться искрящееся облачко, вскоре превратившееся в золотистую пластинку на браслете.

— Что это? — удивился Лотри.

— Нанороботы. Ну, такая умная-преумная пыль, — попытался объяснить Данаан.

— Пыль не бывает умной, — заметил Лотри.

В этот момент на поляну с одной стороны вышел отряд Джека О`Нилла, с другой — отряд имперских штурмовиков в белых доспехах.

Лотри вскрикнул от страха и подбежал к Данаану — он больше не боялся этого странного человека с сиреневыми волосами.

Джек О’Нилл мгновенно сориентировался в ситуации.

— Эй, ты! Отпусти заложника, медленно положи Гаситель на землю и отойди назад! — приказал он Данаану.

— Заложника? — не понял страж-хранитель. — А, этого мальчика? Ну… — он глянул на перепуганного Лотри. — Пойдёшь к ним?

Мальчик замотал головой:

— Нет, нет! Они похожи на ужасных пришельцев[9]!

— Всем — положить оружие на землю, руки за голову! — металлическим голосом приказал капитан имперского десанта.

— Похоже, ты правильно сделал, что хотел спрятать Гаситель, — заметил Данаан.

— Всё равно ведь ничего не получилось, — вздохнул Лотри.

— Считаю до пяти и открываю огонь! — пригрозил штурмовик.

— Раз! — Данаан прикоснулся к левому браслету.

— Два! — Данаан активировал правый браслет.

— Три! — Данаан поднял мальчика и посадил на плечо.

— Четыре! — Данаан передал Гаситель Лотри.

— Пять! — Данаан прикоснулся к звёздочке на обруче и исчез. Вместе с мальчиком и Гасителем Звёзд.

Для переброски на станцию энергии не хватило. Однако они оказались довольно далеко от поляны, с которой уже слышались выстрелы.

Данаан отключил правый браслет и снова прикоснулся к звёздочке на обруче.

— Ой! — воскликнул Лотри. — Мы стали невидимыми?

— Ага, — ответил страж-хранитель. — Для режима невидимости дополнительная энергия не нужна. В какой стороне твоя деревня?

И он зашагал вперёд. Лотри показывал дорогу.

* * *

…Энни вызвалась проследить за группой подозрительных людей, расспрашивавших жителей о Гасителе Звёзд. А чтобы её никто не заметил, надела серебряный обруч.

Каково же было её удивление, когда её обнаружили! Всего в нескольких милях от деревни. И у рассекретившего её человека на лбу был точно такой же обруч, как у неё самой.

— Значит, вы меня видите? — после того, как с ней (с невидимой — как она считала) поздоровались.

— Да, — кивнул незнакомец. — И ты нас тоже видишь?

Энни кивнула.

— Ладно, на счёт «три» выходим из режима невидимости, — решил Данаан. — Раз, два, три!

Они одновременно прикоснулись к звёздочкам на своих обручах.

— Ой, ты, наверно, тот самый мальчик, который потерялся? — сообразила Энни.

— А я знаю, ты — фея, которая сражалась с Пришельцами! И с Арахной, — сказал Лотри.

— Отведёшь его домой? — спросил Данаан.

— Хорошо. А что ты собираешься делать с Гасителем Звёзд?

— Сдать в музей, — рассмеялся страж-хранитель. — Не беспокойся, этот музей так далеко и так хорошо охраняется, что никто больше до Гасителя не доберётся.

* * *

— Гаситель прямо по курсу! Двести метров. Бегом!

Шреддер рванул с места. Как бы он ни ненавидел Тьму, но помощь инка была неоценимой. А, кроме того, инк[10] держал постоянную связь с Хозяином, сердить которого было чревато. Шреддер продрался через кустарник и вылетел на поляну. Посреди её стояли трое — взрослый с сиреневыми волосами и двое детей. В руках взрослый держал Гаситель.

Гравиразрядник вылетел из кобуры, удобно лёг в руку. Шреддер не спешил — сейчас он и так двигался впятеро быстрее любого человека — Тьма ускоряла его реакции до максимума. Цель на мушке, огонь…

Данаан оглянулся чисто случайно — на периферии зрения мелькнула тень. Страж-хранитель действовал инстинктивно — мощным броском толкнул Энни и Лотри от себя и успел активировать контур защиты, когда ударный импульс снёс его на ближайшее дерево.

Шреддер выругался — противник успел включить защиту, а самое обидное — не выпустил Гаситель из рук. Что ж — поиграем. Он выстрелил ещё раз — с треском и стоном рухнул высокий тополь. Но сиреневоволосый уже сгруппировался и выстрелил в ответ оранжевым лучом.

Это походило на бой двух призраков — Данаан тоже ускорился. Но на стороне его противника был перевес в оружии.

Энни несколько раз пыталась отвлечь его, используя обруч, но тщетно. Шреддер не реагировал на присутствие девочки, а помешать ему физически было вообще невозможно — так быстро он двигался.

— Смотри! — Лотри потянул девочку за рукав. Она обернулась — в густой зелени, то тут, то там на мгновение вспыхивали белые искры.

— Это штурмовики… Лотри, надо бежать.

— А как он? — мальчик кивнул на Данаана.

— Мы ему не поможем. Надо спрятаться, чтобы проследить, что они будут делать.

Едва дети скрылись, словно белое море затопило часть поляны.

— Прекратить бой! Немедленно! Или будем стрелять! — голос офицера, усиленный аудиосистемой шлема, ударил по ушам.

Шреддер и Данаан «выпали» из скоростного режима.

Страж-хранитель быстро оценил обстановку. Прорваться не выйдет. Уйти на сверхскорости — скорее всего тоже. Они стерегут каждое его движение. Что делать? Изощрённый мозг Странника не находил ответа. Офицер шагнул к Данаану, в то время как штурмовики держали на прицеле его и Шреддера.

— Отдай Гаситель!

Данаан медленно протянул офицеру Жезл. Он не сдавался, но иного выхода сейчас не было.

Шреддер заскрипел зубами — Гаситель выскальзывал из рук.

Офицер коснулся пальцами тёмной поверхности Жезла, и в этот момент почти невидимый в блеске дня в него ударил голубой заряд зат’ник’тела в шок-режиме. Через секунду взревели P90.

* * *

— … Покажи нам Чёрный жезл! — произнёс Страшила финальную часть «активирующего» волшебный ящик заклинания. Экран осветился и…

Такого ни Страшила, ни другие присутствующие жители Волшебной страны никогда ещё не видели. Телевизор показывал настоящий боевик в лучших традициях Голливуда. Алые и солнечно-жёлтые заряды вспарывали воздух, за деревьями прятались люди, высовываясь на секунду, чтобы выстрелить. Изображение металось, словно камера пыталась отслеживать быстродвижущийся объект. Внезапно экран залился белым сиянием, потом почернел, погас.

* * *

…А тем временем Бориль, Робиль и Гай-до боролись за жизнь Урфина Джюса: птицы нашли его только нынче утром, а деревянные курьеры сразу доставили в Изумрудный Город. Все эти несколько дней он брёл через лес, питаясь только ягодами и орехами, которые ему удавалось найти. По какой-то несчастливой случайности он оказался в самой чаще Солнечного леса, хотя, возьми он чуть левее или правее, вышел бы к деревне, которых в этих краях было немало. Урфин был страшно истощён, а сломанная нога посинела и распухла. Хорошо ещё, что на Гай-до было медицинское оборудование и лекарства. Однако, несмотря на все принятые меры, Джюс не приходил в себя.

— Мы сделали всё, что могли, — вздохнул Робиль. — Остаётся надеяться только на чудо.

— Да, какое-нибудь чудо не помешало бы, — согласился Бориль.

— А может, Стелла знает какое-нибудь медицинское колдовство? — спросил Аркаша. — Всё-таки, если ей известен секрет вечной молодости, то, возможно, и какое-нибудь лечебное волшебство у неё есть?

Было решено доставить Урфина в Розовый Дворец.

* * *

Страшила, Дровосек и другие присутствующие в зале, тревожно переглянулись. Не было ещё такого, чтобы изделие Стеллы отказало. Да. во времена Жёлтого Тумана он также не мог ничего показать, но работал.

Но никто не успел облечь свои опасения в слова, когда экран снова засветился. Сейчас он показывал высокого человека в чёрном плаще. Лицо его было скрыто сложной маской.

— Мне нужен Гаситель Звёзд, — пророкотал голос человека. — У вас сутки для того, чтобы принести его мне. Если нет — я уничтожу ваш город!

Экран погас, на этот раз насовсем.

…Завершив связь с Изумрудным городом, Дарт Вейдер задумчиво посмотрел на горстку изумрудов, рассыпанных на столе. Сегодня утром имперский корабль доставил их на Звезду Смерти.

Солдаты нашли в каком-то старом замке большой сундук с изумрудами[11], который немедля был отправлен «лично лорду Вейдеру». Также было прислано сообщение, что имперский десантный флот подвергся атаке неизвестной военной системы типа «космос-космос» и потерял два десятка кораблей.

— Интересные камни — подумал Вейдер — Не такие, как в Империи. Насыщенные более, что ли… А сколько в них Силы!

С времен воцарения Императора изумруды были наистрожайше — под страхом смертной казни! — запрещены. Из этих драгоценных камней делали только глаза для дроидов, а также некоторые микросхемы для Звезды Смерти.

Вейдер поворошил изумруды, выбрал самый крупный, посмотрел сквозь него на свет. И тут перед его взором возникло пре красное женское лицо.

— Амидала! — вырвалось у Вейдера[12].

Страшно заныло сердце.

* * *

Порядком отощавший Весельчак брел по лесу к замку Людоеда. В голове пирата крутилась только одна мысль:

— Все полетело к черной дыре… Все полетело к черной дыре…

Над ним закружилась какая-то птица. Она что-то крикнула, но Весельчак не слушал. В его сознании возник образ жареной на костре дичи. Он выхватил бластер и пальнул в птицу.

Миг… Раздалась черная ругань и Крыс (он превратился в ту птицу, чтобы сбежать из плена, а теперь маскировался) набросился с кулаками на неудачливого компаньона.

Шум драки привлек какую-то молодую лису.

Едва увидев дерущихся пиратов, лиса выхватила из сумки рог и затрубила.

* * *

…Откуда-то из лесной чащобы донесся звук рога.

Девочка, сидевшая под деревом, вскочила, прислушиваясь.

Рыжий лис, находившийся рядом с нею, навострил уши и проговорил:

— Звёздная Лисица! Пираты прячутся неподалеку от замка Людоеда!

Алиса кратко бросила:

— Хитрюга, быстро в рюкзак! И передай всем лисам — пусть кто может, собирается к замку Людоеда!

Лис нырнул в рюкзак. Алиса мигом надела свой рюкзачок, встала на висевший над травой антиграв-скейтборд[13], топнула ногой.

И помчалась по лесным тропам.

* * *

Бой кончился. Джек, прислонясь к плетню, тяжело дышал. Огнем горело обожженное плечо. Вокруг в траве валялись тела в белых скафандрах — уничтоженный отряд зловещей Империи, чья холодная длань распростерлась над многими планетами этой галактической Спирали.

— Как нелепо… — подумал О`Нилл. — Пережить столько опасностей, сколько раз смотреть в глаза смерти, — и умереть так нелепо, на красивой планете, в обычной стычке…

Что сталось с его друзьями, он не знал.

Аурика и ее подружка Мириена опасливо выбрались из погреба, куда они спрятались, когда грянул бой между «менвитами» и жестокими «белыми воинами».

Только что Логр, брат Мириены, увидел, как один из этих белых воинов выстрелил в спешащую в убежище женщину с младенцем, а один из «менвитов» своим телом заслонил женщину, упал, но успел сразить злодея…

— А… а может… это не менвиты? — несмело предположила Аурика — Вспомни, птицы рассказывали, что с неба прилетели люди с другой звезды! Девочка и два мальчика. Может, эти люди прилетели их спасать?

Мириена осторожно приблизилась к неподвижному телу Джека.

Джек открыл глаза и посмотрел на нее. Девочка спросила:

— Вы прилетели с Рамерии, да? Вы менвит или арзак?

— Нет… Я с Земли… — прошептал Джек и потерял сознание.

Он не слышал крика девочки, не чувствовал, как сильные руки мужчин подняли его и куда-то понесли.

* * *

— Дети Бастинды! У вас, что руки из бедер растут?!? — заругался Лестар на Мигунов.

Только что рабочие чуть не уронили фотонную пушку, которую мастера — Мигуны сняли с пиратского корабля. Лестар утер вспотевший лоб. Что было бы, если бы пушка выстрелила? Лестар не знал, что именно, но наверняка, ничего хорошего…

* * *

Данаан с трудом поднялся на ноги. В голове гудело, перед глазами плавали мушки и круги — сказывались последствия взорвавшейся рядом шумовой гранаты. От кого прилетел такой подарочек — Данаану было неинтересно.

— О темные бездны космоса! Черный Жезл! Где он? — страшная мысль пронзила сознание Странника. Данаан мгновенно пришел в себя и в панике заоглядывался.

Неподалеку от Странника лежал какой-то человек — как сказал Лотри — «из злых пришельцев». Поперек человека, придавив его, лежал белый солдат с развороченным животом. В руке человек сжимал Черный Жезл. С стороны деревни слышалась пальба.

Данаан, шатаясь, подошел к нему. Человек дышал, но был без сознания. Данаан наклонился и забрал Черный Жезл.

При этом Страннику бросились в глаза непонятные микросхемы и кристаллы, тускло блестевшие в животе имперского пехотинца. Это так удивило Странника, что он отвлёкся…

…Тут послышался странный крик и черная тень бросилась на Странника.

…Шредер пришел в себя немного позже Данаана. Шумовая граната, разорвавшаяся между ними, разбросала обеих противников в стороны, причем пришельцу из иной Вселенной досталось куда сильнее.

Проморгавшись, Шредер увидел, что сиреневоволосый забирает у одного из нападавших Черный Жезл. Размышлять было некогда — Шредер с криком «Кия!!!» бросился на Данаана.

* * *

Алиса неслась по лесу, когда в ее наушниках зазвучал голос Энни:

— Фея Будущей Победы вызывает Звёздную Фею на связь… Прием…

Алиса остановилась и откликнулась:

— Звёздная Фея на связи… Прием… Как слышишь?

— Алиса — зазвучал в ее ушах тревожный голос Энни. — Тут такое произошло!

…Гай-до ждал Алису в миле от замка Людоеда. Оставив лисиц, прибывших туда, наблюдать за пиратами и вручив Хитрюге передатчик, Алиса вскочила на антиграв-скейт и рванулась к месту посадки кораблика, который, приняв девочку на борт, стартовал. Но они опоздали.

Трава полегла под ударом тормозных двигателей, короткий вихрь прошёлся по деревьям. Алиса сбежала по трапу и чуть не столкнулась с Энни.

— Что тут произошло?

— Смотри… — Энни повела рукой. Поляна сейчас напоминала поле боя — тела в белых доспехах, разбросанное оружие, обугленные деревья.

— За деревьями я чувствую корабль, — послышался голос Гай-до. — Это десантный бот, но тип мне неизвестен… И ещё — мои сенсоры фиксируют живых. Двое, двадцать метров на север.

Данаан и Дэниэл Джексон лежали рядом. Первый — в явном нокауте, второй — в не менее явном тяжёлом состоянии. Обожжённая камуфляжная куртка говорила сама за себя.

— А остальные?

— Больше живых нет, — ответил кораблик. — Но все тела — в доспехах, не в камуфляже.

— Ты можешь перелететь поближе? Их надо срочно в лазарет.

Общими усилиями девчата и подбежавший к ним Лотри перевернули Джексона.

— Я же его знаю! — воскликнула Алиса. — Это доктор Джексон из американской команды международного проекта «Звёздные врата». Нас Громозека знакомил[14]

Тем временем Шреддер продирался через буераки, матерясь так, что вяли цветы. Тьма не озаботилась нормальным маршрутом для своего носителя, и по своей компьютерной логике и врождённой (точнее — запрограммированной) вредности погнала его через лес. Но всё это были несущественные мелочи — Гаситель был в его руках. А значит — без пяти минут в руках Хозяина.

К сожалению, межмировые порталы жёстко привязывались к координатам, так что Шреддеру предстояло ещё топать миль пять.

* * *

— Майор Картер, цель движется на меня. Сто метров…

— Приняла, Тил`к. Я у него на хвосте. Берём его через минуту.

Тьма пискнула:

— Впереди биообъект. Вооружённый энергетическим оружием…

Высокий темнокожий парень шагнул на тропинку. Шреддер усмехнулся. В этом мире ему нет равных, как и во всех других. Ладонь легла на рукоять гравиразрядника. Но в этот момент глаз кольнул красный лучик и алая точка замерла на его груди. Саманта Картер шагнула к Шреддеру, выдернула разрядник из кобуры, и теперь уже три ствола смотрели на Шреддера.

— Имей в виду, — произнесла Саманта. — Если Джек и Дэниэл погибли, ты не проживёшь и минуты.

Когда Саманта и Тил'к вышли на поляну, они увидели взлетающий кораблик.

Тил'к было схватился за посох, но Саманта резко ударила его по руке:

— Ты что! Это же Гай-до! Помнишь гонки школьников вокруг Луны? — Затем она проводила взглядом кораблик и пробормотала: — Интересно… Как же Алиса тут оказалась?

И… отлетела в сторону — Шреддер, который непонятным образом умудрился освободиться от наручников, ударил ее, а затем метнулся в кусты.

Вслед ему улетел энергоразряд из оружия Тил'ка, но не попал.

Джаффа поправил Черный Жезл за спиной и бросился к оглушенной Саманте.

А тем временем Алиса и Энни на борту Гай-до оказывали первую помощь Джеку, доктор Дэниэл Джексон уже лежал в реанимаблоке, Данаан же ел космический борщ.

* * *

Шреддер мелко дрожал. Он только что доложил Хозяину результаты миссии (а проще говоря — поведал о провале) и теперь со страхом ждал его высочайшего решения. Феррис же не спешил. Он получал удовольствие от страха своих слуг. Ведь. как известно, страх — лучший регулятор поведения. и Феррис им вовсю пользовался. Однако в настоящий момент он размышлял о другом.

— Эх, верно же говорил покойный Жаба Зорг[15] — если хочешь что-то сделать, сделай это сам.

Ленивым жестом отпустив Шреддера, Феррис погрузился в размышления. Волшебная страна, где сейчас находился Жезл, располагалась на Границе, в незапамятные времена разделившей Вселенную на Технологический и Магический миры (справка — по классификациям Древних и Странников: миры М и Т-физики). Это отнюдь не означало, что в М-мире бластеры не будут стрелять, а в Т-реальности не сработают заклинания. Всё это замечательно работало. Единственным отличием был так называемый «порог магической сопротивляемости», более развитый в Т-мирах.

Отсюда следовало, что среди жителей Т-реальности на порядок меньше потенциальных магов и потенциальных же их жертв, так как «порог» работал в обе стороны. Аналогично в М-мирах была более низка вероятность появления технологических чудес, опережающих время. Эти две части Вселенной взаимно уравновешивали друг друга, обеспечивая энергоинформационное взаимодействие, частным случаем которых являлись порталы вроде того, каким забрасывался в ВС Шреддер.

Феррис очнулся от мыслей, поднялся, прошёл к защищённому магией и технологией сейфу, ввёл длинный код. Дверь из молекулярно перестроенного титана отъехала, открывая доступ в маленькую комнату. На полке слева, за завесой силового поля лежали Артефакты. Феррис провёл ладонью по сенсору, осторожно взял из открывшейся ниши Скипетр и Кольцо. Два из трёх. Шаг до всевластия. Феррис порывисто вышел из сейф-комнаты. нацепил на пояс тяжёлый гравиразрядник и аннигилятор, на запястье — браслет генератора поля. Теперь — в путь. Портал открылся под ногами.

Шреддер и Феррис вышли из портала на лесной поляне. И тут они заметили мелькающие среди деревьев фигуры бойцов имперской пехоты.

— Та-ак — нехорошо усмехнулся Феррис, доставая оружие.

* * *

Молодой марран Лойс стоял на часах у ворот Розового Дворца. Вдруг в небе послышалось странное гудение и на глазах Лойса рядом с Розовым Дворцом опустился Гай-до.

Тот самый кораблик, который вчера привёз Аркашу Сапожкова и раненого Урфина.

Из люка корабля высунулась Алиса. Заметив Лойса, она крикнула:

— Скорее! Здесь раненые!

Лойс — недаром он славился своей сообразительностью — сразу понял, что к чему. Он схватил рог и затрубил в него, вызывая остальных стражей.

* * *

Саманта сидела, закусив губу. Она старалась не кричать — Тил'к накладывал ей на сломанную руку шину. В ее сердце уже жила надежда — Фартар, староста местной деревни арзалов — именно так называли себя жители этой необычной области — сказал, что Алиса и Энни только что увезли раненых Джека и Дэниэла в Розовый Дворец к волшебнице Стелле.

* * *

Элли задумчиво вертела серебряный свисток в руках. Свистеть или не свистеть?

Девушка испытывала разноречивые чувства. С одной стороны именно Рамина предсказала ей, что Элли никогда больше не увидит своих друзей и Волшебную Страну… Но сейчас Элли вернулась в любимую с детства страну. А как радостно встретили ее верные друзья! И получалось — из-за того предсказания она столько лет не встречалась с друзьями… А ведь они помнили о ней. Страшила, например, в первый же день повел Элли показывать школу, которую он построил в Изумрудном Городе…

Да и тогда, когда Арахна наслала на Волшебную Страну Желтый Туман, и когда прилетали Рамерийцы, — ее тоже приглашали. В то время как-то не сложилось.

Но когда Гай-до передал слова Алисы: «Предсказания предсказаниями, но человек рожден для того, чтобы поступать либо согласно им, либо наперекор им». — Элли больше не сомневалась. — Да и ведь, с другой стороны, Рамина могла и ошибиться, не правда ли?

Элли поднесла свисток к губам, летний зной разрезала переливчатая трель. Едва слышный топоток лапок был ответом.

— Здравствуйте. Ваше Величество!

— Здравствуй, Фея Убивающего домика!

Рамина совершенно не изменилась со времён их последней встречи, но это было и не удивительно — всё-таки королева полевых мышей была сильной волшебницей.

Элли поведала Рамине о Жезле и текущей ситуации, которая могла привести к гибели Волшебной страны, да и всей планеты.

Мышка внимательно выслушала девушку, кивнула.

— Я постараюсь узнать всё, что смогу… — она осеклась.

— Что? — испугалась Элли.

— Только что в страну пришло ужасное зло. Сильное. Древнее. Могучий маг.


Глава 6
Имперцы и марранки

Майор Корд, командир группы имперского спецназа, поднял руку, что на жестовом языке означало «Внимание». Сенсоры «техников» фиксировали две цели впереди. «Вперёд» — скомандовал Корд.

Затянутые в чёрные доспехи (в отличие от белоснежных доспехов штурмовиков), бойцы рванулись вперёд. Спустя несколько секунд стволы уже смотрели на Ферриса и Шреддера.

— Лечь на землю!..

* * *

Экстра-разведчик Имперской Службы Безопасности Аурран ин-Чайлда наблюдал в бинокль за поселком Марранов.

Сегодня его группа высадилась в Долине Марранов, — роботы — разведчики зафиксировали там крупное месторождение драгоценных камней, а также наличие золотых жил. Кроме того, было отмечено, что в какой-то из местных пещер находился, а возможно, и еще находится некий Великий Артефакт.

К Ауррану приблизился зеленый рептилиоид Шшшряк с планеты Яукаса.

— Там только женщины. — доложил он — Мужчины ушли, вероятно на охоту или войну с соседями.

— И какие же они? — мечтательно облизнулся имперец.

— С-симпатишшные — прошипел яукасанин.

— Хм — глянул Аурран ин-Чайлда на солдат — Наша элитная пятерка легко справится с трусливыми бабами.

* * *

Тайя хлопотала у печи, когда в ее домик вошли двое. Мужчина лет тридцати, с жестоким лицом, одного роста с «великанами из-за гор». За его спиной виднелась отвратительная зеленая ящерица.

Мужчина приблизился к марранке, смерил ее раздевающим взглядом и тут схватил ее за грудь, что-то сказал.

Вот этого-то Тайя не стерпела. Она легонько оттолкнула хама — но странное дело — мужик от ее толчка в буквальном смысле улетел в окно.

Зеленый ящер схватился за лучевое ружье, но женщина высоко подпрыгнула и — Шшшряк успел только увидеть врезающийся ему в нос мощный кулак.

— Грубияны! — возмущенно покачала головой Тайя — И откуда такие хлипаки взялись? — с интересом она взглянула на поверженных врагов. Оба должны были очухаться. Эдак через сутки.

Тайя брезгливо выкинула в окно ящерицу, вышла на улицу. Из соседнего дома выбралась Фэйна — она несла на плече какого-то типа в пятнистом камуфляже.

Заметив лучшую подругу, Фэйна поинтересовалась:

— Погляди — этот тип меня ущипнул! Фу, как грубо! Куда его девать?

— А давай-ка всех них в сарае запрем? — предложила Тайя.

Когда оглушённых и связанных врагов стащили к сараю, Марранки пустились в пляс над поверженными имперцами:

— А-ля-ля! А-ля-ля! Вот так делается у нас, Марранов!


Глава 7
Алиса в Розовой Стране

Женщина на уютной кровати проснулась. Милетта подбежала к ней. Неожиданно женщина заплакала — совсем как маленькая девочка лет пяти.

— Tassa, tassa! — плакала она — Goptru mo! Skol mo!

Милетта изумленно вслушалась в речь Медузы. Бросилась из комнаты. Вскоре она вернулась вместе с Стеллой и Аркашей.

Некоторое время Стелла вслушивалась в речь Медузы и затем сказала:

— Она говорит на языке Странствующих среди Звезд. Я читала, что когда-то, очень давно, несколько тысяч лет назад, на нашу планету прилетели люди с неба. Они жили на двух больших островах — Атлантида и Гор. Одни поклонялись Свету, другие — Тьме. Они называли себя Странниками. Однажды между ними произошла большая война — и оба острова опустились на дно океана…

— Вы знаете язык Странников? — удивился Аркаша.

— Немного. У меня есть две книги Странников — кивнула Стелла. — Она зовет маму на помощь, просит ее спасти от чего-то страшного…

Она опустилась на колени рядом с испуганной Медузой и тихо заговорила:

— Vo faser. Jol i olles. Gas vosrek. — Перевела Аркаше: — Не волнуйся. Все уже хорошо. Тебя освободили…

Когда Медуза успокоилась, Стелла спросила:

— Как тебя зовут[16]?

— Аста, — ответила она.

— Ты — исчезнувшая принцесса народа Странников? — невольно вырвалось у Стеллы.

— Да… — кивнула женщина. — Меня похитили Черные Разрушители. Они хотели… — здесь Аста задумалась. Нахмурилась. — Не помню…

Аркаша нажал на кнопку телебраслета. Прочитал:

— Гаситель Звёзд.

Увидев изображение Черного Жезла, Аста вся сжалась в страхе.

— Это ужасное оружие… — вскрикнула она. — Абсолютное Оружие Странников!

Аркаша спросил:

— Его можно обезвредить?

— Нельзя! — Аста замотала головой — Можно спрятать, уничтожить… Но обезвредить невозможно…

— А что будет, если бросить Жезл в Черную Дыру? — спросил Аркаша.

Аста наконец-то улыбнулась:

— Именно так Странники уничтожали Черные Дыры. Если отправить Жезл в Дыру — она попросту исчезнет, будет просто чистый космос. Больше ничего, только звезды, планеты и так далее. Именно мой отец когда-то уничтожил Черную Дыру, грозившую проглотить Галактику.

Тут Аста заметила стоявшие в вазе розы.

— Ах! — воскликнула она — Какие же красивые цветы!

Тут вошел придворный врач Тамир и обратился к Стелле:

— Ваше Величество! Урфин Джюс очнулся.

* * *

Вечерело. Небо уже потемнело. Но жители Стелларии не спешили расходиться по домам — сколько новых и невероятных событий произошло за последнее время!

Молодой болтун Царен восторженно рассказывал, как он летал на Гай-до.

Как раз в дни, когда на Изумрудный город напали злые люди со звёзд, Царен был в Изумрудном городе в гостях у любимой девушки и принимал участие в обороне города от пиратов. А потом, когда было принято решение отправить в Розовую Страну раненого Урфина, Царен вызвался сопровождать раненого вместе с Аркашей Сапожковым.

И конечно же, он расцвечивал свое путешествие на инопланетном корабле самыми невероятными и необыкновенными событиями, в которых участвовали разнообразные летающие чудовища — Крококрылы, Железные Птицы, пиратский корабль достиг в его рассказе ну просто жутких размеров — и мало того, в его рассказе появилась даже Черная дыра, от которой Царен лично спас корабль!

…Алиса шла по улицам Стелларии и вела на цепочке драконёнка Луну. Ее сопровождали верные лисицы-гвардейцы — Остромысл, Дикарка, Чернохвост и Серебряная Искра.

Иногда Луна чего-то пугалась и с писком прижималась к ногам Алисы. Тогда Алиса садилась рядом с драконенком, ласково разговаривала с ним и чесала Луне горло и гребень — это Луна любила больше всего.

Когда Луна успокаивалась, Алиса продолжала путь, с интересом осматривая прекрасный город. Тут ее внимание привлек великолепный сад, росший у большого дома.

— Какие необычные деревья… — подумала Алиса.


Эскимовое дерево!

Войдя в сад, она вскрикнула от изумления. И было отчего. На деревьях росли самые настоящие пирожки! Самые разные — корзиночки, эклеры, «картошка»… — глаза буквально разбегались. А вот и…

Алиса задумалась, пытаясь подобрать подходящее название — пожалуй — эскимовое дерево!

Его ветви буквально гнулись под тяжестью плодов-эскимо. Вокруг Алисы начали собираться дети-Болтуны. Одна из девочек сорвала с дерева плод и протянула его Алисе:

— Угощайтесь, Звездная Фея!

Алиса сорвала серебристую кожуру, лизнула, откусила кусочек. Вот это да! Самое настоящее эскимо!

Маленький мальчик попросил:

— Расскажите, пожалуйста, Звездная Фея, — какие они, звезды? Волшебница Стелла рассказывала, что это такие же солнца, как наше Солнце и там могут жить люди, похожие на нас. Это правда?

— Правда — улыбнулась Алиса.

Еще кто-то из ребятишек вмешался:

— А с вами случались невероятные приключения? А драконы на вашей планете живут? Пожалуйста, расскажите!

Алиса села на скамейку и начала рассказ об Эпохе Легенд…



…Солнце уже скрылось за горизонтом, но ребятишки не расходились, внимая рассказу Алисы.

Несмотря на то, что девочка ничего не придумывала, рассказывая маленьким стелларийцам о Галактическом Содружестве, о Земле и других планетах, об Эпохе Легенд и земных городах, это казалось им лучше всяких сказок. А тем более потому, что у Алисы был с собой стандартный для её мира, но совершенно сказочный в Волшебной стране, глобал — маленький аппарат аудио-видео-связи, оснащённый голопроектором, камерой и большим объёмом памяти. Как средство связи в Волшебной стране он не годился — не было сети, но со всем остальным справлялся на «пять».

Пейзажи иных планет сменялись трёхмерными фотографиями инопланетных друзей Алисы, мест, где она побывала. Мегаполисы Земли, Марса и Блука сменялись почти нетронутыми цивилизацией видами Пенелопы, пышным многоцветьем Третьей планеты системы Медузы и голыми скалами Пять-Четыре…

И никто не услышал осторожных шагов за спиной. Стелла остановилась в отдалении, глядя на детей с тревогой. Им невдомёк, что за беда нависла над ними, не знают, что может грозить. Но она сделает всё, чтобы избежать этого.

В памяти волшебницы всплыл отчёт птиц-разведчиков — неизвестный, который пытался захватить Жезл, ушёл ни с чем, но спустя несколько часов вернулся вместе с ещё одним человеком, от которого исходила Сила. Сила тьмы. Его попытались захватить люди со звёзд в белых доспехах, но неизвестный маг (а Стелла не сомневалась, что это маг, причём очень могучий) легко справился с ними, и командир людей со звёзд, по словам разведчиков. присягнул ему на верность.

Волшебница подняла голову и её взгляд зацепился за яркую звёздочку, пересекающую небо…

* * *

Имперские солдаты окружили Ферриса и Шреддера. Майор Корд приказал:

— Руки вверх! Стоять! Не шевелиться!

Феррис поднял руки вверх и в то же мгновение отдал мысленный приказ Кольцу Времени.

В ту же секунду Ферриса, Шреддера и Корда накрыл огромный, сияющий бирюзовым светом купол. Вспыхнула яркая вспышка, и имперские солдаты исчезли в ней…

* * *

Самолетик Спасателей издали следовал за Самантой и Тил'ком, и тут Дейл страшно вскрикнул, зажимая уши.

— Ой! Больно!

В то же мгновение Спасатели услышали низкий, на пределе слышимости, вой, а затем заметили, как где-то над лесом встал огромный столб бирюзового света.

— Летим туда! — бросила Гайка.

— А те двое с Жезлом?

— Птицы помогут — отмахнулась Гайка.

Махолет резко повернул в сторону гаснущего бирюзового столба.

* * *

Майор Корд рухнул на колени перед Феррисом.

Феррис холодно взглянул ему в глаза:

— Теперь ты понял, КТО Я?

— Вы могущественнейший из могущественных магов, вы Потрясатель Вселенной, вы движением пальца можете двигать звездами, вы — Сиятельнейший Властелин всех Галактик, господин судеб всех планет Вселенной, солнце всего живого, а ваши сапоги попирают Вселенную! Я присягаю Вам служить во веки веков, пока живу и дышу!

— Вот то-то же, генерал. Иди и приведи своих солдат. Мне нужны такие крутые ребята, как вы!

— Есть, Ваше Сиятельнейшее Сиятельство! — раболепно поклонился Корд.

Махолёт Спасателей завис над деревьями, покачиваясь от ветра. Конечно, «Крыло» бы тут справилось лучше, но пока в наличии был только этот аппарат.

То, что открылось глазам Спасателей, казалось сценой из какого-то рыцарского фильма. Два человека стояли посреди поляны, один был перед ними, преклонив колено. Его белые доспехи не оставляли места сомнениям — это был имперский штурмовик.

Он поднялся с колен и поднёс ладонь к шлему. Гайка спешно защёлкала тумблерами передатчика, смонтированного в самолёте. Зашипели помехи, но мышка покрутила ручку настройки, и из динамика раздался многоголосый «кошачий концерт» — радиоканал был скремблирован[17].

— Зашифровано, — вздохнула Гайка, выключая аппарат.

— Очевидно, он вызвал подкрепление, — произнёс Чип. И внезапно поднял лапку: — Есть идея!

Дейл едва мог усидеть на месте. Ещё бы — шпионить на космической станции — это такое приключение! Такого даже собака Флэш не делала…

— Фокси, присмотри там за ним, — тихо произнёс Чип. Летучая мышка обняла крыльями красноносого бурундука, который мгновенно растаял и блаженно заулыбался, а Чип слегка успокоился. Ему и Рокки досталась задача следить за Феррисом.

Корабль приземлился спустя полчаса, штурмовик отдал несколько приказов — солдаты выстроились в шеренгу, из-за чёрных доспехов они казались сумеречными тенями. Командир дал отмашку пилоту, но до того, как закрылся люк, в него шмыгнули три маленькие тени.

Десантовоз тяжело поднялся и, ускоряясь, стал уменьшаться. Спустя минуту почти исчез из виду, вспыхнув звёздочкой на мгновение в лучах заката. Он догонял Солнце.

— Пошли, Рокки, — скомандовал Чип, и первым бросился вниз по стволу старого вяза, на ветке которого принайтовили самолёт. Рокки двинулся за ним.

* * *
— Мы тюлени, мы тюлени,
Мы похожи на пельмени…

— напевал Данаан. — Ну и, сколько там получилось?

— Пятьдесят семь и четыреста восемьдесят три тысячных на десять в двенадцатой, — ответил Гай-до.

— Маловато будет… — Странник перелистал толстую тетрадь, отыскал нужную страницу. — А теперь, друг Гай-до, рассчитай, пожалуйста, ту же формулу с коэффициентами 35, -14, 6,83 и 148.

Тут снаружи послышались шаги.

— Алиса! — обрадовался кораблик. — Спаси меня! — Этот подозрительный тип уже три часа заставляет меня пересчитывать одну и ту же формулу с разными коэффициентами! У меня уже мозги плавятся. А ещё он съел всё печенье.

— Не всё! — обиделся Данаан. — Там ещё немножко осталось.

— А что ты вычисляешь? — спросила Алиса.

— Не он вычисляет, а я, — возразил Гай-до, но его проигнорировали.

— Пытаюсь подобрать из подручных материалов что-нибудь, чем можно заменить энергетические кристаллы, — ответил Данаан, распаковывая очередной кулёк печенья. — Как ни неприятно это признавать, но без браслетов я беспомощен, как младенец. А без источников энергии эти браслеты — не больше, чем просто украшения. А энергетические кристаллы совсем выдохлись…

Да, это Алиса знала.

Когда Гай-до сообщил, что доктору Джексону, находящемуся в реанимаблоке, нужна срочная медицинская помощь, Энни и Алиса растерялись.

— А ты совсем-совсем ничем помочь не можешь? — спросила Энни.

— Я могу поддерживать жизнедеятельность его организма, но провести операцию я не смогу. Его надо срочно отвезти на Землю, или другую развитую планету, где есть квалифицированные специалисты, — ответил Гай-до.

— Пойду позову Стеллу, — решила Энни. — Она что-нибудь придумает, — и девочка убежала в Розовый дворец.

— Сколько он продержится без операции? — упавшим голосом спросила Алиса.

— Максимум — двое суток, — разумный кораблик уже прикидывал возможный маршрут до ближайшей развитой планеты. — Слушай, если вылететь сейчас же, то, наверно, успеем…

В этот момент в дверях каюты-госпиталя появился Данаан. Он слышал весь разговор от начала до конца.

— Активировать программу медпомощи. Нанороботы — режим диагностики[18], - произнёс он. Золотистая пластинка на левом браслете превратилась в облачко сияющей пыли, которая быстро окутала раненого Джексона и словно растворилась в нём.

Спустя минуту вся необходимая информация о состоянии раненого была передана в информационный браслет. Данаан быстро просмотрел таблицы и графики, спроецированные проектором, встроенным в браслет.

— В случае применения режима лечения вероятность благоприятного исхода около 75 %, - сообщил он, и, не дожидаясь ответа Алисы или Гай-до, приказал. — Нанороботы — режим лечения.

Какое-то время казалось, что ничего не происходит. Вдруг над левым браслетом появилась светящаяся надпись: «Для продолжения лечения энергии недостаточно».

— Задействовать аварийный источник энергии, — произнёс Данаан.

Спустя четверть часа снова поступило сообщение о нехватке энергии.

— Задействовать НЗ[19], - велел Странник.

Однако и этой энергии оказалось недостаточно.

— Вероятность благоприятного прогноза в случае прекращения операции? — спросил Данаан.

— Около 47 %, - последовал ответ.

— Меньше половины, — ахнула Алиса.

— Вероятность благоприятного прогноза в случае завершения операции? — снова задал вопрос Данаан.

— Около 78 %.

— Количество энергии, необходимое для завершения операции?

Названное число ни о чём Алисе не говорило — Странники измеряли энергию не в Джоулях. Её волновало только одно: где Данаан собирается взять энергию, если она уже закончилась?!

Но для Странника, похоже, этого вопроса не существовало. Он колебался всего несколько секунд, а потом приказал:

— Продолжить операцию, — вдруг он тихо вскрикнул и сжал кулаки.

Прошло несколько долгих-предолгих минут.

Алиса наблюдала за состоянием доктора Джексона с помощью медицинского компьютера Гай-до, Данаан стоял, прислонившись к стене.

Наконец появилось сообщение: «Операция завершена успешно», и золотистые пылинки снова превратились в пластинку на левом браслете Странника.

Жизнь Джексона была вне опасности.

Данаан щёлкнул пальцами, и оба браслета, тихо звякнув, упали ему под ноги. На запястьях остались следы, как от обморожения.

— Всё, кристаллы выдохлись, — пробормотал он и без сил рухнул на пол.

Пока Алиса гуляла по Стелларии, он успел выспаться, съесть три обеда и пять пачек печенья и теперь чувствовал себя вполне сносно.

— Скажи честно, Данаан, ты — робот? — спросила Алиса.

Тот аж поперхнулся печеньем:

— Почему ты так думаешь?

— Ну, если я правильно поняла, ты подключил тогда браслеты к своему собственному источнику энергии, чтобы закончить операцию. Правильно?

Страж-хранитель только покачал головой:

— Вроде большая девочка, а такое иногда ляпнешь… Разве роботы едят печенье?

— Ой, в самом деле… Но тогда откуда ты взял энергию? Или это волшебство?

— Никакого волшебства. Любой материальный объект обладает количеством энергии, равном произведению массы этого объекта на квадрат скорости света.

— Понятно… — Алиса почувствовала себя неловко и, чтобы перевести разговор на другую тему, спросила:

— А что обычно используется в качестве источника энергии в твоих браслетах?

— Энергетические кристаллы, — Данаан указал на горстку полупрозрачных розоватых камешков.

— Похоже на кварц[20], - заметила Алиса. — Неужели в этой стране нельзя найти ничего похожего?

— Ну, вот я и ищу, — пожал плечами Странник. — Стелла позволила воспользоваться своими записями. Мы с Гай-до уже с полсотни вариантов перебрали — пока ничего подходящего не нашли, — он вздохнул. — Ой, и печенье кончилось…

…Данаан вышел прогуляться, Гай-до продолжал пересчитывать данные, но мысли кораблика были далеко. Судя по данным анализаторов, кристаллы, дающие энергию браслетам Данаана, представляли собой вещество, способное преобразовывать любые виды энергии — от тепловой до ядерной.

В памяти Гай-до хранились все отчёты звёздных экспедиций, но ни в одном из них не упоминалось о подобном веществе. Но додумать это Гай-до помешал сигнал диагноста — Джексон проснулся.

«Странно, ведь меня подстрелили. Но боли нет. Прямо как тогда, у ноксов… Хотя откуда здесь ноксы, они редко покидают свою планету…» — Дэниэл открыл глаза.

Маленький лазарет, явно корабельный. Куда меньше, чем даже на «Прометее», но высокотехнологичный.

— Как вы себя чувствуете, доктор Джексон? — раздался приятный баритон.

— Эээ… нормально. А где я? Где моя команда?

— Вы внутри меня… В смысле, на борту звездолёта третьего класса «Гай-до».

— Вы… разумный корабль?

— Да. А территориально мы находимся в Розовой стране. Лидер вашей группы ещё на лечении, а вот об остальных мало что известно…

* * *

Дарт Вейдер сидел за столом и задумчиво крутил в руках изумруд. Подбрасывал, ловил, рассматривал на свет. На душе Вейдера было легко и спокойно.

Тут вошел солдат и доложил:

— Профессор К'схалл доставлен.

— Ввести виновного! — проскрипел Вейдер.

Два имперца втащили протестующего профессора.

Больше всего профессор К'схалл напоминал большого муравья. Увидев Вейдера, профессор весь сжался и замер, ожидая — что вот-вот на него обрушится жестокая кара.

— Успокойтесь, профессор — усмехнулся Вейдер. — Что случилось? Авария в лаборатории?

— Ну-у… Этто… — прошептал профессор. — Экс… Эксперимент «Боевой Кот» провалился…

— Что?!? — нахмурился Вейдер.

Программа «Боевой Кот» была очень важной. После поражений от повстанцев Имперская разведка сделала соответствующие выводы и под контролем самого Императора была запущена особая программа по созданию боевых киборгов. Созданная партия проявила себя очень хорошо.

Именно их вместе с имперскими разведчиками и отборными штурмовиками Вейдер отправил на эту загадочную планету для проверки боем.

И вдруг Вейдер почуял нечто неладное. В нитях Силы, которую излучала отделенная от всего мира долина, появилась какая-то черная нить. Нить Абсолютного Зла — такое Вейдер доселе ощущал только в самом Императоре. Однако неизвестный явно был сильнее самого Императора.

Профессор жалобно прошептал:

— Весь отряд «Боевых Котов» уничтожен. Против них использовалось неизвестное в Империи оружие. Не губите меня, лорд!

Вейдер задумался и неожиданно для себя произнес:

— Вы не виноваты. Зато теперь мы знаем, что у повстанцев есть неизвестное нам оружие. Или они нашли себе сильного союзника. Можете вернуться к работе.

Профессор, кланяясь, удалился.

А Вейдер задумчиво поглядел на сжатый в кулаке изумруд. Прислушался к нитям Силы.

Послышался голос из динамика:

— Десантовоз «Гремящий» прибыл…

* * *

Два пирата-неудачника, тяжело дыша, оба в синяках, шишках и царапинах сидели в разных концах поляны.

— Крыс… — примирительно начал Весельчак — Ладно тебе, откуда же нам было знать, что эта…

— МОЛЧИ! — заорал Крыс — Не смей больше упоминать имя этой… этой девчонки! Я же с ума чуть не сошел там, в этом Изумрудном городе! Там же изумрудов… — столько я еще в жизни не видел… — Пират схватился за голову и заплакал.

— Все! Нам надо убираться поскорей с этой проклятой планеты! Все! Ухожу на пенсию! По крайней мере, на нашей планетке никакой Алисы нет, можно спокойно на барабане играть — и никто замечания не сделает…

— Есть одна проблема — начал Весельчак — Я, когда пробирался к нашей базе, видел, как опустился десантный бот. Из него вышли какие-то люди в белых скафандрах.

— Что? — подскочил Крыс — Солдаты Империи? Тогда нам надо поскорее отсюда сматываться!

— А на чем? — растерялся Весельчак У. — Наша «Ярость»-то разбилась.

— Подумаешь! — отмахнулся Крыс. — Имперский десантный бот, если его удачно толкнуть, принесет немало золота. Раз за твою голову Императором назначено пятьсот тысяч золотых — поневоле ее будешь беречь… Надо только посмотреть, прикинуть, как у имперцев бот спереть. Да и те изумруды, что есть, немалых денег стоят.

С этими словами он направился в замок Людоеда. Весельчак, тяжело вздыхая, поплелся за ним.

* * *

К боту пираты пробирались почти ползком, что для солидной комплекции Весельчака было великой проблемой, вдобавок он ещё топал как слон. Но Крыс напрасно опасался обнаружения — возле бота не было даже охраны. Пират сунул руку в карман и вытащил коробочку дистанционного управления. Но этот мини-пульт отличался от стандартного ДУ наличием хакерских программ, взламывающих защитные системы кораблей и фактически открывающих перед пиратами все двери.

Пульт пискнул, словно порыв ветра прошёлся по поляне, поколебав траву. а грозно смотрящие на пиратов стволы скорострельных турболазеров задрались в небо в режиме ожидания — защитные контуры корабля отключились.

— Быстрее, толстяк, если не хочешь, чтобы имперцы тебя поджарили, — бросил Крыс и, подавая пример, первым взбежал по пандусу. Весельчак последовал за ним.

Имперский десантный бот внешне напоминал сплюснутое яйцо с острым носом. На корме поднимался высокий киль, скрывающий в своём основании кабину стрелка для кормовых турболазерных пушек. Внезапно чёткие очертания корабля расплылись, он стал прозрачным, потом исчез. Из пустоты, где только что был космолёт, раздался ноющий звук гидравлики, потом — короткое шипение герметизации. Низкий рокочущий гул включившихся двигателей вспугнул стаю птиц с ближайших деревьев. А ещё спустя пару секунд что-то маленькое и тёмное врезалось в траву. Полежав минуту, шевельнулось, поднялось на ноги и оказалось Эот Лингом, ранее клоуном, а теперь уполномоченным специальным агентом-разведчиком Урфина Джюса.

Деревянный человечек посмотрел в небо.

— Что же, Усыпитель установлен. Таймер сработает через сутки. Задание выполнено.

Экс-клоун повернулся и резво побежал на северо-восток, к дороге из жёлтого кирпича.


Глава 8
На борту Звезды Смерти

Звезда Смерти встретила отважных Спасателей мрачными, полутемными коридорами.

Покинув десантный бот, Спасатели быстро прошмыгнули к вентиляционному ходу. Долго бежали по узкому каналу вентиляции, когда Фокси резко остановилась и подняла крыло.

— Тихо!

Гайка и Дейл остановились, прислушиваясь.

— Что?…

— Ш-ш-ш! — оборвала Дейла Фокси. Её большие мягкие уши, как локаторы, воспринимали даже очень тихие звуки. И она услышала осторожное поскрёбывание чешуи по металлу.

Страх холодным комочком пробежался по спине, Фокси знала этот звук. Она обернулась к друзьям.

— Бежим!..

* * *

Быстрее! Ещё быстрее!

Дыхание было хриплым, тяжёлым. Дейл повернул направо, вслед за Фокси, но кровь, стучащая в ушах, заглушила её крик:

— Стой, Дейл! Стой!..

Опасность вспыхнула в мозгу алым транспарантом, но было уже поздно — воздуховод внезапно закончился, и бурундук закачался на краешке. И тут ему в спину врезалась чуть отставшая Гайка. Под ногами Спасателей разверзлась бездна.

* * *

— Где Гайка? Где она? Где?

Дейл повторял это, сидя прямо на полу и покачиваясь, словно китайский божок. А Фокси просто стояла, уронив крылья.

— Не спасла, — билось у неё в мозгу. — Какой ты после этого Спасатель?

После долгого молчания Фокси тихо тронула Дейла за плечо.

— Дейл, нам нужно идти. Наша планета в опасности. Я думаю, Гайка не одобри… не одобрит, если мы уйдем, ничего не сделав. Отступать нельзя. Да и может быть, Гайка за что-то зацепилась и сейчас бродит по тоннелям?

— Ты так думаешь? — с надеждой спросил Дейл.

— Я уверена. — с той же интонацией в голосе вздохнула Фокси. — Во всяком случае, верю. Верь и ты. Пока… — здесь Фокси запнулась — мы не найдем ее тело… А до этого мы будем считать, что она жива.

* * *

…За спиной падающей Гайки раскрылся парашют. Падение в разверстую пасть тоннеля замедлилось. Мышка держалась за стропа, ее маленькое сердечко колотилось часто-часто.

— Только бы все обошлось… — билась в голове Гаечки одна-единственная мысль.

Ш-шшурх! — свистнуло что-то в воздухе, и ногу Гайки обвила длинная плеть. Дернула — и мышка оказалась в одном из отверстий, выходящих в главный тоннель.

— Ты, что с ума сошла, девчонка? — заорала на Гайку большая крыса, вся покрытая зеленой шерстью., а на ее голове топорщился длинный кожистый гребень. — Там же дробилка, в самом низу!!! Постой, постой… — нахмурилась она и изумленно уставилась на Гайку. — Что-то я мышки, похожей на тебя, тут, на Звезде Смерти, не видел…

— Моё имя Гайка Хаквренч, я Спасатель. А вы кто?

— О, прошу прощения за резкость, я просто испугался за вас. Там же внизу дробилка для крупного мусора, эти раздолбаи — техники никак не могут наладить аннигилятор, вот и сварганили этого монстра. А хомо[21] вообще всё равно, что происходит на нижних палубах, мусор не скапливается — и то хорошо. Простите, я не представился — Керк Сар, уполномоченный президент здешней общины космокрыс и космомышей, а по совместительству — оператор вентиляции. У нас тут приходится работать всем…

Несмотря на грозный вид, зелёный космокрыс оказался добрейшей души существом, чрезвычайно умным и начитанным, хотя и излишне болтливым. Но это, похоже, был его самый крупный недостаток.

— А вот это тот самый злополучный мусорный аннигилятор, — произнёс Керк, когда они вышли на огромную балюстраду, повисшую, казалось, в пустоте, что, учитывая размеры станции, было неудивительно — диаметр Звезды Смерти составлял более пятисот километров. Внизу глухо рокотала дробилка, «пережёвывая» очередную порцию мусора.

— А что с ним? С аннигилятором? — спросила Гайка. — Может, контакты замкнуло или магнитные ловушки сбоят?

— А вы разбираетесь в этом? — воскликнул Керк.

— Нууу, немного, — скромно проговорила золотоволосая мышка.

— Спасительница! Вас будут славить сотни поколений мышей этой станции!!! — возопил Керк. — Вы же спасаете нас от отравления всякой дрянью, что сбрасывают сюда хомо!

— Покажите мне пульт управления аннигилятором. — попросила Гайка.

Надо ли говорить, что, спустя час, установка подмигнула полусотней зелёных глазков и, урча довольным котом, включилась, выходя на штатный режим.

Керк был готов целовать Гайке лапки, вымазанные машинным маслом — так он был благодарен ей.

* * *

— Снова этот звук! — Фокси остановилась, прислушиваясь. Да, она знала этот шорох — так шуршала по металлу змеиная чешуя.

— Берегись!!!

Дейл, хоть и нередко поругивался Чипом за «несерьёзные» увлечения и взбалмошный характер, всё же был Спасателем, и потому, среагировав на движение чего-то переливающегося, он мощным толчком отбросил Фоксглав в сторону, а спустя секунду над бурундуком уже покачивалась, готовясь к атаке, натуральная змея, величиной с питона средних размеров. Правда в отличие от питона её чешуя переливалась всеми цветами радуги. а на спине трепетали целых шесть пар полупрозрачных крыльев. Дейлу она показалась очень красивой, и потому он не среагировал на её мгновенный бросок, когда кольца гибкого туловища сжали его, выдавливая воздух из лёгких.

Фокси рванулась было на помощь, но отлетела от мощного удара головой змеи.

Радужная тварь открыла пасть, и Дейл услышал чарующую музыку. Она совсем не походила на его любимые рок и металл, но была такая зовущая. Кольца распустились, но бурундук и не думал убегать, наоборот он сделал шаг, ото другой прямо к открытой пасти змеи. Его замедленные движения напоминали движения сомнамбулы.

Боль была тупой, несильной, но какой-то вяжущей.

— Крыло повреждено — отрешённо подумала Фокси. Перед глазами всё плыло, а сонар выдавал совершенную ерунду. Летучая мышка попыталась сесть, и вдруг увидела, как Дейл, медленно, будто во сне, идёт к атаковавшей их радужной змее, а та чуть покачивает головой и… поёт. Вот что за звук слышала Фокси. Но что с Дейлом? Он разве не видит ничего перед собой? Ведь ещё два шага и…

Решение пришло мгновенно. Уже не обращая внимания на боль, Фокси набрала в грудь побольше воздуха. Кольнуло болью бок.

— И ребро, — мелькнула полуосознанная мысль. Но сейчас это было неважно. Дейла она не отдаст им. Фокси на секунду задержала дыхание, и закричала.

Ультразвуковой удар можно сравнить разве что с выстрелом над ухом. Дейл споткнулся и упал за шаг до змеи, но той не было уже дела до добычи — змея крутилась волчком от аудиошока. И никто не заметил мгновенной вспышки света на полированном бритвенно-остром клинке, который рассёк змею надвое.

Голоса Фокси и Дейл воспринимали словно в полусне:

— Они не наши…

— Они отвлекли радужницу.

— Мы могли бы обойтись и без них.

— Но не обошлись же.

— Потому что они…

— Хватит, Лэл, решать будешь не ты…

— Да уж…

— Им нужна перевязка и покой. Хватит болтать, берись…

Спасатели почувствовали, что их подняли и понесли…


Глава 9
Новая угроза

Пашка шел по Изумрудному Городу, разглядывая окрестности.

По улицам стояли прекрасные дома из зеленого мрамора, украшенные блестящими изумрудами. Жители шли по тротуару из того же зеленого мрамора, а щели между плитами были заполнены изумрудами, сиявшими под лучами солнца. Окна домов были из зеленого стекла. Даже небо над Изумрудным Городом было зеленое, и зеленое солнце посылало жаркие зеленые лучи.

Вокруг сновали мужчины, женщины, дети, и все они носили зеленую одежду, и кожа у них была зеленоватого оттенка. Они заинтересованно смотрели на отважного Пришельца с далёкой звезды, который помог Страшиле Мудрому и арзалам прогнать злых черных людей со звезд.

В магазинах продавались товары зеленого цвета — зеленые конфеты, зеленые башмаки и шляпы, зеленые платья и сюртуки всех фасонов и размеров. На одном из лотков продавец торговал зеленым лимонадом, и обступившие его дети расплачивались зелеными монетками. На каком-то окне трещал зеленый попугай.

Пашка свернул за угол и тут столкнулся с кем-то.

— Ой, простите, миледи! — воскликнул Пашка и помог подняться с тротуара зеленоволосой девочке лет двенадцати в нарядном зеленом платье, затем поднял сумочку и отдал ее девочке.

— Спасибо — сказала девочка и тут внимательнее рассмотрев Пашку, воскликнула:

— Вы Пришелец?

— Да, — кивнул Пашка.

— Как вас зовут?

— Павел. Павел Гераскин.

— А я — Дарина.

— Хорошее имя. — улыбнулся Пашка.

— Правда? — засмеялась Дарина. — Это отец так меня назвал. Он у меня историк, изучает Эпоху Королей.

— Средние века?

— Почему средние? — удивилась Дарина. — Эпоха Королей. Времена, когда в Волшебной Стране были королевства. Одним из таких, в Розовой Стране, некогда правила юная принцесса Дарина…

— Как интересно! А я как раз иду в театр. — сказал Пашка. — Сегодня будут показывать фильм про короля Артура.

— Никогда не слышала про такого короля. — нахмурилась Дарина.

— Это король Британии. На моей планете есть такая страна. — объяснил Пашка. — Много лет назад ею правил король Артур. Он был так добр и справедлив, что навечно вошел в историю…

Послышался голос:

— Мороженое! Изумрудное мороженое!

Ребята оглянулись — к ним направлялся веселый толстячок с румяным лицом, кативший перед собой большую тележку…

Пашка и Дарина купили у него мороженое и беседуя, направились в театр.

В театре Пашка запустил свой глобал — в его аппарат было загружено с добрую сотню самых лучших земных фильмов — и перед собравшимися в театре Арзалами замелькали объемные картины голографического фильма о Рыцарях Круглого Стола…

* * *

Тилли-Вилли шагал по лесу. И вдруг…

Он увидел на поляне большое железное чудовище, с двумя ногами и единственным огромным глазом во лбу.

Тилли-Вилли прикрылся щитом, выхватил меч. Чудовище поднялось на ноги, шагнуло и выстрелило огненным лучом, точно таким же, как у менвитов.

Луч ударил в отполированный до зеркального блеска щит Тилли-Вилли, отразился от него и полоснул имперский шагоход по ногам. Шагоход пошатнулся, нелепо дернулся и стал заваливаться набок…

Фарамант сидел у ворот, когда над ними показалась голова Тилли-Вилли:

— Эй, друзья! Клянусь островами Куру-Кусу, я принес невиданное чудо!

Вниз с стены, где была установлена фотонная пушка, к воротам уже спешили Лестар и несколько Мигунов.

Вскоре Тилли-Вилли положил перед Мигунами странное существо из железа с искалеченными ногами и разбитым глазом.

— Ой, смотрите! — воскликнула Флита — она как раз пришла позвать Фараманта в Изумрудный Дворец. — Там человек! Человек со звезд!

Из разбитого шагохода действительно вывалился молодой человек в белых доспехах, но без шлема. Ошалелыми глазами посмотрел вокруг, крепко-крепко зажмурился. Фарамант тут же надел на него зеленые очки.

Человек постоял немного, озираясь и поднял руки вверх.

Подошли Дин Гиор с стражниками.

* * *

Страшила хмурился, просматривая картинки, которые показывал волшебный телевизор. Только что он выслушал новый доклад птиц-разведчиков.

Волшебная Страна снова оказалась на распутье. Но не это пугало Страшилу — из летописей гномов он знал, что такое происходило не раз и не два, но в результате Волшебная Страна становилась только сильнее, находила новые пути к Свету, Разуму и Добру. Да и сам Страшила был свидетелем самых разных потрясений, обрушивавшихся на Волшебную страну.

Правитель Изумрудного города прекрасно понимал, что теперь, после Кон-так-та, на сторону Волшебной страны против сил Зла встанут миллионы и миллионы людей с звезд Га-лак-ти-чес-ко-го Со-об-щест-ва — и сделают все, чтобы на самых разных планетах появились свои Изумрудные города. — как это уже произошло на родине Алисы, которая, как ни странно, тоже называлась так же, как родная планета Страшилы. Пусть и на другом языке. И на многих других планетах, где тысячи ребят прочли сказки об Изумрудном городе…

Как однажды обмолвился Аркадий Сапожков — Сеять доброе, разумное, вечное…

И именно это наиболее остро чувствуют таланты — люди, отмеченные Высшими силами. Силами света. Они острее чувствуют музыку Вселенной, ее гармонию, они способны ощущать события, происходящие в иной точке Вселенной. Даже если до них еще весьма далеко… Ощущать — и рассказывать о них. Иначе как объяснить, что такие разные писатели с родной планеты Алисы описывали в своих книгах Изумрудный город и Волшебную страну? Причем почти такой, какая она и есть на самом деле?

Пусть не все события, описанные там, похожи на истинные, пусть жители Волшебной страны чуть идеализированы… Люди как люди — с своими горестями и радостями. Как это объяснить?

Поразмыслив над этим, Страшила пришел к неожиданному выводу.

Весь мир, вся Вселенная управляется Единым Разумом — как говорила Элли уже в первые дни их знакомства — Богом — а теперь об том же рассказывала и Алиса с ее друзьями…

Бог создал Разум, населил тысячи планет, чтобы познать самого себя. Он стал частицей, душой каждого жителя Вселенной, каждого, кто стремится познать Свет и отвергает Тьму.

Но даже и в злых, жестоких людях есть та частица Бога, Света. И такой человек, если остановится, оглянется — может осознать ошибочность своего пути и повернуть на верный.

Хотя бы тот же Урфин Джюс… Две попытки захватить Волшебную страну — одна из властолюбия, другая из мести. И из чего это проистекло? Из желания быть не как все, непохожим на других. Чтобы над ним никто не насмехался. Но когда Урфин задумался над своей жизнью, понял, что его путь неверен и избрал иную дорогу, — он обрел то, что и хотел — дружбу многих и многих жителей Волшебной страны — а сам Урфин подарил всем ребятам Волшебной страны веселый праздник — Дни Угощения. И от этого стало куда больше счастья в Волшебной стране…

Страшила задумался.

Птицы передали сообщение от Спасателей, что им пришлось разделиться — Гайка, Фокси и Дейл отправились на Звезду Смерти, а Рокфор и Чип остались следить за Феррисом. Вжик же взял на себя обязанности связного между Спасателями и Птичьей Эстафетой.

Что касается тех странных людей, похожих на менвитов, с ними, слава Богу, все разъяснилось — те люди оказались родом с той же планеты, что и Алиса. Из одного на-уч-но-го уч-реж-де-ния. Группа бойцов и ученых, умеющих как изучать планеты, соединенные Звездными Вратами, древними сооружениями Странников, так и сражаться в случае необходимости. Двое из них, Джек и Дэниэл, сейчас находились на излечении в Розовой Стране, на поиски оставшихся двоих были направлены птицы. А человек из народа Странников по имени Данаан согласился помочь жителям Волшебной Страны в их борьбе с новой опасностью.

Пираты же, к немалому облегчению всех жителей Волшебной страны, сегодня днем предпочли покинуть планету, только бы не столкнуться с имперцами.

Но самое главное — понять, кто же этот могучий маг, который сегодня появился в Волшебной Стране.

Всего полчаса назад Страшила и Виллина попросили волшебный ящик показать Ферриса.

«Бирелья-турелья, буридакль-фуридакль, край неба алеет, трава зеленеет. Ящик, ящик, будь добренький, покажи могучего волшебника, пришедшего вместе с человеком, пытавшимся добыть Жезл!» — попросил тогда Страшила.

Экран засветился и Страшила с Виллиной увидели большой лагерь.

Искусно замаскированные под окружающую местность палатки вокруг утоптанного плаца.

На плацу стояли люди — уже не очень-то похожие на имперских штурмовиков. Вернее о штурмовиках напоминало только одно оружие. Сами солдаты были одеты в зеленые комбинезоны и куртки, покрытые зелеными, коричневыми и салатными пятнами.

Рядом с ними прохаживался высокий худой человек в черно-белом плаще. Было заметно, что плащ образует какой-то необычный узор — черная запятая и белая запятая. Закончив разговор с своими бойцами, он жестом руки отпустил всех. Сам он уселся на пень и задумался.

Виллина впилась взглядом в него.

— Как интересно… Этот маг очень и очень странный. Он вроде бы маг Зла, но имеет при себе Великие Артефакты — Скипетр Диррахиона и Кольцо Времени. А этого не может быть!

— Почему?

— Те два Артефакта можно использовать только во имя Добра. Маги Тьмы вообще не могут пользоваться ими. Мощь таких артефактов просто убьет такого мага. Достаточно простого прикосновения.

Страшила задумчиво поскреб подбородок.

— А если он не служит Тьме? Скажем, он обижен за что-то на Свет — но не желает служить и Тьме, посвящать себя ей без остатка. И тогда можно объяснить, как у него получается пользоваться Артефактами. Вполне возможно, что он ими никогда не пользуется во имя Зла, только Добра.

— Почему ты так решил? — спросила Виллина.

— Больно необычный у него плащ. — сказал Страшила. — Словно он пытается пользоваться и силами Тьмы и силами Света — именно это он и демонстрирует нам. Виллина, мы же знаем, что между Тьмой и Светом есть полоса, где они смешиваются. Зло для одного, добро для другого. Хотя бы наш друг Смелый Лев. Он убивает, чтобы есть. Не потому, что любит творить Зло, а потому, что так устроен его ор-га-низм. Он не может жить без мяса, иначе умрет. Я помню, как Лев убил чудовищного паука, который держал в страхе жителей его леса. Это было добром для лесных зверей? Да. А вот для паука? Или вы, Виллина. Вы обезвредили ураган, грозивший гибелью всему человечеству — и погубили Гингему. А потом сколько пришлось пережить Элли оттого, что ураган унес ее в Волшебную страну?

Виллина остановила его жестом руки.

— Стоп! Ты все правильно понял. Но сейчас ты зашел в непролазные дебри. И это опасно, слишком опасно. Знай — четкие границы нужны как раз для того, чтобы людям было ясно — что мы совершаем — Зло или Добро. Поверь, Зло и Добро очень сложные сферы, они взаимосвязаны. Но служить двум господам невозможно — либо ты потеряешь частицу Света в себе — и станешь на сторону Зла, либо она вспыхнет ярким пламенем в тебе и ты будешь на стороне Добра. А этот Феррис похоже, искренне думает, что можно пользоваться Злом и не испачкаться. Что он один способен сделать Вселенную счастливее — и не так уж и важно, какие инструменты при этом использовать.

А про обиду на Свет ты, Трижды Премудрый, правильно сказал. Глаза у него очень несчастные. Надо будет посмотреть мои волшебные книги, разобраться, кто же все-таки этот Феррис и как найти ключ к его сердцу.

— Хорошо, — кивнул Страшила.

— И нужно отделить подальше от мага его слугу. Вот кто действительно посвятил себя творению Зла без остатка. — закончила Виллина и исчезла.

А сейчас Страшила размышлял.

Вошел Дин Гиор и доложил:

— Захвачен пленный!

* * *

Перекрёстный допрос водителя имперского шагохода не занял много времени. Парень, назвавший себя Ингваром Стормом, рассказал вот что. Он был повстанцем, разведчиком, внедрённым в тринадцатый имперский мотопехотный полк с целью сбора информации. Он рассказал многое о структуре имперских войск, техобеспечении и количестве сил на Звезде Смерти.

Но рассказывая, он всё ещё не мог поверить, что находится у друзей, а не подвергается изощрённой проверке имперскими особистами. Не мог поверить, что Тилли-Вилли, захвативший его, не управляется пилотом-профессионалом, а Дровосек — не робот с могучим искусственным интеллектом.

— А что вы можете рассказать о ближайших планах злых людей с неба, — спросил Страшила.

— Не слишком много, увы. Я знаю, что бригаду шагоходов и полк пехоты планировали перебрасывать для штурма какого-то подземелья. И ещё… Адмирал Таркин, командующий станции, собирался произвести «акцию возмездия».

— Что это значит?

— Не знаю, поверьте. Я ведь не офицер, даже младшего звена, нас не посвящают в такие детали.

Последние слова Ингвар произнёс с удивлением — как можно не понимать этого. Но то, что было логично и понятно для имперской армии, было внове для Волшебной страны. Ведь в ней, несмотря на произошедшие войны, так и не сформировались военные структуры постоянного типа, а значит ни о каких военных секретах не могло быть и речи. По крайней мере в том их смысле, как понимали жители Империи.

— И вот ещё что, — произнёс Ингвар, — незадолго до нашей переброски на планету, шли разговоры о развёртке ССС — сети сканирующих спутников, которые бы держали под контролем всю планету.

Страшила тревожно переглянулся с остальными. Ситуация снова затрагивала всю планету…

* * *

Ранним утром следующего дня первые робкие лучи солнца заглянули в тронный зал Изумрудного дворца. Придворных, уже валившихся с ног от усталости — они не покидали зал с момента объявления ультиматума, чтобы своим присутствием поддержать Правителя — отправили отдыхать. Прибывшим на Совет Пришельцам подали горячий завтрак, поскольку они почти всю ночь были в пути.

Данаана, который чуть не полночи вычислял подходящий источник энергии для своих браслетов, смогли разбудить, только пообещав полёт на настоящем драконе, потому путь до Изумрудного города занял довольно много времени.

За Самантой Картер и Тил`ком отправили гигантских орлов, поскольку Гай-до, в котором находился доктор Джексон, заявил, что раненого лучше оставить под присмотром медицинского компьютера, а не перевозить в Розовый Дворец.

Пока Пришельцы завтракали. Страшила и Железный Дровосек потихоньку обсуждали, как неудобно быть сделанным из мяса и костей.

Наконец, Совет был объявлен открытым.

— Нашему Изумрудному городу снова угрожает опасность, — начал свою речь Страшила. — Появился новый враг, желающий заполучить Гаситель Звёзд. И он объявил ультиматум: либо мы отдаём ему Гаситель Звёзд, либо он уничтожит Изумрудный город.

В зале раздались возгласы возмущения, но Правитель Изумрудного города поднял руку, призывая к тишине.

— Итак, — продолжил он, — Первое — отдавать Гаситель тому, кто может запросто уничтожить город — по меньшей мере неразумно, скорее всего, он будет его использовать в злых целях. Второе — над Изумрудным Городом нависла смертельная опасность, и мы даже не знаем, откуда она исходит: где находится враг — неизвестно, как от него защититься — тоже. И последнее: у нас всего шесть часов на то, чтобы принять решение и что-то предпринять. Но для начала хотелось бы выслушать наших Гостей со Звёзд: все вы также хотели завладеть Чёрным Жезлом, и поэтому нам необходимо знать, зачем он вам и на чьей вы стороне? Можем мы рассчитывать на вашу помощь или нет?

Первой заговорила Саманта:

— Задача нашей исследовательской группы — найти древний могущественный артефакт Странников, известный как Гаситель Звёзд или Чёрный Жезл. Интерес к этому объекту — исключительно научный, мы не собирались его использовать, только изучать. Однако уважаемый Правитель совершенно верно заметил, что отдавать Жезл явному злодею — неразумно. И можем ли мы чем-то помочь — даже не знаю.

— Жители этой страны спасли наших товарищей, — сказал Тил`к — с помощью Волшебного телевизора он с Самантой уже выяснил, что с Джеком и Дэниэлом всё в порядке (насколько это возможно после драки с имперскими штурмовиками). — А значит, наш долг — помочь вам. Однако об этом противнике слишком мало известно, поэтому, боюсь, ничего конкретного пока предложить не могу.

Страшила кивнул и повернулся к Данаану:

— А что насчёт тебя? Зачем тебе Жезл и на чьей ты стороне?

— На своей собственной, — честно ответил Странник. — Насчёт Жезла у меня приказ Повелителя: оставлять эту игрушку тут стало слишком опасно. Конечно, раньше надо было это сделать, но до сих пор Жезл хранился в достаточно надёжном тайнике.

— А если ты не выполнишь его приказ?

Страж-хранитель искренне удивился:

— Это невозможно! Если бы Повелитель хоть на секунду усомнился в том, что я могу выполнить этот приказ, то отправил бы сюда кого-нибудь другого. Кроме того, — продолжил он, — Этот жезл был создан моим народом, а значит, я тоже в какой-то мере несу ответственность за то, что здесь из-за него творится.

— Значит, ты нам поможешь? — с надеждой спросила Элли.

Странник на секунду задумался:

— Я не могу позволить, чтобы Жезл достался кому-то другому. Неважно — для войны или для исследования. Но и не хотелось бы, чтобы кто-то разрушил такой красивый город. Раз враг предложил только два варианта действий, значит, надо придумать третий.

* * *

А это было немножко раньше — ночью.

Саманта задумчиво жевала пищевой концентрат и глядела на пламя костра. Жезл найден, миссия выполнена. Осталось только разыскать Дэниэла и Джека, и можно возвращаться…

Вдруг майор заметила на ближнем дереве большую чёрную ворону. Птица, казалось, внимательно наблюдала за людьми.

Саманта отломила кусочек пищевого брикета и бросила вороне:

— Кушай, птичка!

Ворона в ответ поклонилась и сказала:

— Благодарю!

Саманта ахнула:

— Тил`к, ты слышал? Она, наверно, ручная. Может, из цирка. Потерялась и прилетела к людям…

Ворона снова поклонилась и произнесла:

— Ррразрешите пррредставиться — Кагги-Карр, Уполномоченный Пррредставитель Стрррашилы Мудрого, Пррравителя Изумрррудного Города.

— Страшилы Мудрого? — изумлённо переспросила Саманта. — Это который из Страны Оз[22]?

— Майор, возможно, это ловушка, — заметил Тил`к. — Я бы не стал доверять незнакомым птицам.

— Эта стрррана называется Волшебной, — объяснила Кагги-Карр. — Но Алиса говорила, что на вашей планете есть несколько сказок о нашей стррране, только они немного отличаются.

— Вот видишь, она знает Алису! — сказала Саманта Тил`ку.

— Это ещё ничего не доказывает, — проворчал тот.

Но Саманта его не слушала:

— Подумать только! Я в детстве обожала эту сказку[23]. И очень хотела научиться правильно произносить заклинание ПИРЗКСГЛ[24]***, чтобы превращать кого угодно во что угодно. Или самой превращаться.

Тил`к заинтересовался:

— И как, получилось хоть раз?

— Не знаю, — пожала плечами майор. — У нас в Соединённых Штатах волшебства нет. Хотя, если эта страна волшебная… Попробовать, что ли?

Она сделала страшное лицо и повелительным тоном произнесла:

— Пусть Тил`к превратится в кота! ПИРЗКСГЛ!

В тот же миг на месте Тил`ка появился шоколадно-коричне-вый короткошерстный котик с характерной отметиной на лбу.

— Ой! — только и смогла сказать Саманта.

— Да вы, оказывается, великая волшебница, сударыня! — воскликнула Кагги-Карр.

— Майор, превратите меня обратно в меня! — взмолился кот.

— Сейчас попробую, — не очень уверенно пообещала Саманта. — Я не очень помню, как произнесла заклинание, а если произнести неправильно, оно не сработает… Пусть Тил`к примет свой обычный вид! ПИРЗКСГЛ! Ой! Оказывается, это не так сложно, как я думала.

Тил`к поднялся на ноги:

— Что за ребячество, майор! Вы на задании или где?

Теперь только Саманта вспомнила про Уполномоченного посла и поинтересовалась, с какой целью уважаемый правитель Изумрудного города прислал Кагги-Карр.

Выслушав её, Саманта задумалась:

— Если всё настолько серьёзно, мы должны хотя бы всё выяснить. Но до Изумрудного города, наверно, очень далеко…

— О, об этом не беспокойтесь! — Сказала Кагги-Карр. — Гигантские орлы любезно согласились отвезти вас туда.

Ворона пронзительно каркнула. Вскоре в воздухе послышался шум крыльев и на поляну спустились две громадные птицы.

— В Стране ОЗ таких, вроде, не было, — удивлённо пробормотала Саманта.

— Приветствуем вас, люди со звёзд, — поклонились орлы.


Часть 4
Победа


Глава 1
Задание Саманты

…Саманта и Тил’к остановились на поляне близ Изумрудного города.

— Итак, приступаем к операции… — проговорила Саманта.

Она выпрямилась и произнесла:

— Хочу превратиться в гигантского орла! ПИРЗКСГЛ!

В глазах на секунду потемнело. А когда прояснилось, Саманта почувствовала странную мощь во всем теле. Глаза буквально видели каждую травинку. Она взглянула на свои руки — нет, крылья! Саманта взмахнула ими — поднялся ветер. Тил’к не удержался на ногах и упал.

— Ну как? — проклекотала Саманта, косясь одним глазом на Тил’ка.

— Круто… — восхищенно протянул Тил’к.

— Итак, залезай на меня — бросила Саманта. — Летим к лагерю Ферриса, надо уточнить обстановку.

Тил’к забрался на спину напарницы, крепко обхватил ее за шею.

Орлица неуклюже замахала крыльями и с трудом поднялась в воздух. С каждым взмахом крыльев Саманта становилась все увереннее. Она сделала плавный круг над Изумрудным городом, затем повернула на северо-восток — именно там сейчас выступал отряд Ферриса…

* * *

…Феррис задумчиво втянул ноздрями воздух. Интересно… Какой необычный воздух в этой стране. Совсем не похож на привычную стерильность его космического корабля. Ароматы цветов, травы, хвои… От этого аромата становилось как-то спокойнее на душе, не так ныло сердце.

Он со сомнением глянул на шагавшего рядом с его конем верного Шреддера.

То, как равнодушно он поглядывал вокруг, вдруг показалось Феррису каким-то неприятным.

Невольно ему вспомнилась прошлая ночь. Его солдаты давно спали. Даже верный слуга Шреддер и тот уже выводил носом рулады. Лишь он один, Великий Игрок, не спал. Полководцам и завоевателям не подобает спать — ибо они и ночью творят Историю…

В ту ночь Феррис долго разглядывал звездное небо. Вот Огненный Глаз Неба, вот Танец, вот мигают две звездочки — это Влюбленные. Он и Она (нет, нет, только не вспоминать! — велел Феррис себе). А вот и созвездие Феи, где горит маленькая желтая звезда — прямо на вершине волшебной палочки…

И пусть эти сухопарые педанты из Галактического Сообщества называют прекрасные звезды такими незвучными именами, как Альдебаран, Мицар, Алькор, Канопус или еще как их там, он, Феррис, хранит в своей памяти Истинные Имена Звезд. Имена, которые нарек звездам его давно исчезнувший народ. Народ Древних. Первых.

Когда-то Древние вышли в космос. Самая первая раса, бросившая вызов бесконечности. Они искали Разум — но нашли на других планетах только тех, кто поклонялся им и почитал их как богов. Их, а не Мировой Разум. Предки этих педантов из Галактического Сообщества. Даже предки Странников и те почитали Древних, как богов.

И также — миллионы мертвых планет. Погибших по какой-то злой воле.

Древние любили Жизнь. И они стремились сеять ее везде. Сеять, подчас рискуя собой, а то и жертвуя своими жизнями. И оживали умершие планеты, возрожденные мощью духа Древних. И они учили этому — ЛЮБИТЬ ЖИЗНЬ — и другие народы Вселенной.

А потом… Что-то случилось. Страшное. Что — не знал даже сам Феррис.

Вечное Небытие, враг Мирового Разума, нанесло удар. Оно протянуло свои щупальца неведомо откуда.

Дьявольская Чума. Разум-разрушитель. Разум, всецело посвятивший себя Злу, уничтожению всего живого. Джинн, выпущенный из бутылки кем-то из любознательных ученых. Откуда же он взялся? Это осталось неведомым. Было ясно одно — это началось именно с попыток Древних самим создать Разум…

Феррис только помнил, как кто-то нес его, маленького, на руках, кто-то шептал над ним: «Ты спасешься…»

Кто — Феррис не знал. Может, та прекрасная молодая женщина, голограмма которой до сих пор хранилась в его кабинете? Неведомо. Феррис только помнил, что о нем заботились равнодушные роботы. Как их звали, исчезнувших в потоках Времени? Он не помнил. Он только помнил, что прошло много-много сотен лет, прежде чем он овладел мастерством своего народа и отправился в путешествие по Вселенной.

К тому времени Древних сменила раса Странников. Мудрая раса, которая сумела сохранить и приумножить знания Древних. Раса рослых людей с разноцветными волосами — нация созидателей. И их вечные враги и соперники — мелкие розовые ящерицы — нация потребителей.

Сиреневоволосые научились творить ничуть не хуже Мирового Разума, создателя Вселенной. Да и сами они несли в себе его наиболее яркие частицы.

Феррису многое нравилось в Странниках. Их целеустремленность, их доблесть и мужество, такая же жертвенность, как у Древних. Да и в самих Странниках была кровь его исчезнувшего народа.

Иначе бы космическая чума не была разгромлена и остановлена — именно Странники приняли знамя Разума, выпавшее из рук Древних — и сумели завершить дело — остановили наступление злого, ненавидящего живое разума, лишенного души… И с того времени лишь мелкие группки чумных вирусов бродили по Вселенной, прячась от могучих цивилизаций Галактики и нападая только на слабых…

Странники научились даже искусству переделывать Галактику — они умели гасить звезды. Лечить при необходимости больную звезду, уничтожать черные дыры, грозящие смертью всему живому.

А их девизом было: «Ничто, что можно обратить как в Добро, так и в Зло — не должно попадать в дурные руки». — и поэтому они обеспечивали свои базы и артефакты особой защитой. Знаменитым «Предупреждением Странников».

Но все изменилось, когда Феррис познал Любовь, неотъемлемую сущность Мирового Разума…

Именно ОНА увлекла Ферриса собиранием Артефактов. ОНА верила, что им обоим удастся познать не больше не меньше — саму Вселенную… Вызнать все ее тайны.

И они оба знали — что скоро, очень скоро кто-то — пока сейчас маленький и слабый — продолжит вместе с ними познавать суть Вселенной и разгадывать ее бесчисленные загадки…

Поэтому, обнаружив исчезновение тех, кого он любил, Феррис, недолго думая, пробудил с помощью собрания удивительных артефактов как Древних и Странников, так и Забытых, и в первую очередь благодаря Скипетру Диррахиона — удивительному творению одной из Забытых Рас Вселенную от сонного покоя — и могуществу Странников — как сиреневоволосых, так и розовых ящериц, пришел конец.

Нет, Странники не были уничтожены — просто они вдруг позабыли про свои удивительные знания.

Каменные топоры и звериные шкуры — вот что стало их уделом.

Снова начать путь вверх, падая, скатываясь вниз, мучительно открывая уже однажды познанное и учась забытому старому — таково было наказание непослушных детей Мирового Разума…

Так стали Странники предками многих и многих человеческих рас Вселенной…

Лишь самые честные, благородные, доблестные и умеющие любить Странники сумели сохранить крохи былого могущества. А ящерицы превратились в вечных космических бродяг.

Нигде не останавливаться надолго, вечно лететь куда-то — таков отныне был их удел…

…В кроне дерева запел соловей. И Феррис долго насвистывал под его трели.

* * *

В то же утро Спасатели проснулись под кустом поблизости от лагеря Ферриса. Наскоро поели и направились к лагерю. Тут позади них послышался тоненький голосок:

— Привет! Вы Спасатели, правильно?

Чип и Рокки мигом обернулись. Перед ними стояла красивая мышь в золотой короне.

— Да. — кивнул Чип.

Рокки же отвесил глубокий поклон и поцеловал лапку мыши.

— Ваше Величество, мы счастливы приветствовать Вас и позвольте выразить наше восхищение Вами!

Рамина внимательно выслушала доклад Спасателей и улыбнулась.

— Похоже я знаю, чем вам помочь. Вот заклинание — Диррахион микропус! — если кто-то из вас коснется Скипетра Диррахиона и произнесет заклинание, Скипетр уменьшится и его можно будет унести. Кстати, вы знаете, что Вейдер выслал к Пещере отряд имперских солдат?

— Что?

— Нам об этом рассказал пленный.

— Ваше Сиятельство! — неожиданно вмешался Рокки — Я… ммм, мне кажется, что надо лишить имперцев воды…

— Ты гений! — обрадовалась Рамина и в порыве чувств обняла Рокки. Тот покраснел. — Ну, конечно же! — продолжала Рамина. — Мои мыши испортят фляги… До свидания, я должна спешить! — и Рамина растворилась в воздухе…

А сейчас Чип и Рокки внимательно следили из кустов за Феррисом и его людьми. Только что они стали свидетелями мощи Скипетра Диррахиона.

Феррис выстроил своих солдат и объявил:

— Сейчас вы увидите мою истинную мощь! — с этими словами он взмахнул Скипетром и прочертил странный узор в воздухе.

— Руна Псаммии, отвори двери в Конабург! — воскликнул Феррис.

В воздухе возникла золотая точка. Постепенно она росла и вот наконец превратилась в портал. Феррис заливисто свистнул. В небе появился силуэт гигантского орла, но никто не обращал на него внимания — все смотрели на божественно прекрасных лошадей, выходящих из Золотого Портала.

Одна из лошадей, белая как облако, направилась к Феррису. Тот обнял ее, поцеловал в нос.

— Сколько лет не виделись, Златоцвета… — с содроганием в голосе произнес он. Щелкнул пальцами и вот на Златоцвете, как и на других девятнадцати лошадях, появились седла и уздечки.

Феррис вскочил в седло, проехал круг по поляне и объявил:

— Генерал Корд, берите себе Рыжика. Я жалую его вам!

Корд облизал губы и на негнущихся от счастья ногах зашагал к большому рыжему жеребцу.

Шреддер хрипло прошептал:

— Эти лошади… Они… Они великолепны!

— И увы, не предназначены для такого никудышного слуги, как ты — ядовито заметил Феррис. — Итак, в путь!

И отряд двинулся в путь. Два десятка конных и тридцать пехотинцев. За ними заспешили Спасатели. В небе же летела Саманта…


Глава 2
Посол Волшебной страны

Фокси проснулась в маленькой уютной каюте.

Попыталась подняться и тут на ее плечо опустилась ласковая рука.

— Лежи, лежи, девчушка. — ласково сказала маленькая — меньше самой Фокси мышка в белом халате. — Тебе вставать нельзя. Особенно в таком состоянии. Два сломанных ребер, да еще и крыло располосовало… — она горестно покачала головой.

— А где Дейл? — встревожилась Фокси. — И скажите, кто-нибудь из вас видел золотоволосую мышку? Она была с нами.

Мышь улыбнулась.

— Не волнуйся! С ними все в порядке! Эй, ребята! — крикнула она.

Дверь с жужжанием отодвинулась в сторону и в маленький госпиталь вбежали Дейл и Гайка.

* * *

До назначенного Дартом Вейдером времени оставалось около получаса, когда наконец в тронный зал Изумрудного дворца внесли два свёртка: в одном был настоящий Чёрный Жезл, а в другом — его точная копия, не обладающая, однако, никакими магическими возможностями.

Все принялись рассматривать Жезл и копию, но ни одного отличия не обнаружили — мастера Мигуны и рудокопы скопировали всё очень точно, до последнего завитка в узоре рукояти. («Это не узорчики! Это буквы!» — сердился Данаан. Но всё равно, кроме него никто этих надписей не понимал). Даже на ощупь Жезлы были одинаково тяжёлыми и холодными.

— Ну вот, — сказал Данаан. — Парню-в-маске отдадим подделку и скажем, что это происки врагов. А мы тут вроде как ни при чём: Жезл отвоевали, а уж что они с ним сделали — мы не в курсе.

— Думаешь, поверит? — засомневался Пашка.

— Очень надеюсь. Единственная проблема — мы не знаем, что ему вообще о Гасителе известно. Если он только легенды слышал, то этот обман сработает. Если же он его досконально изучал или, тем более, когда-нибудь с ним работал, то шансов гораздо меньше… — ответил Странник.

— Хорошо, — сказал Страшила. — Только, честно говоря, я уже забыл, какой из них настоящий.

Два Гасителя — один настоящий, другой поддельный — лежали на столике перед троном Правителя.

— А действительно! — воскликнула Элли. — Они же совсем одинаковые. Настоящий сначала лежал справа, но их же все брали смотреть. Могли потом местами перепутать. Данаан, какой из них настоящий?

Тот в ответ пожал плечами:

— Попробуйте угадать.

— Что ты задумал? — насторожился Железный Дровосек.

— Да ничего! Просто даже если те, кто знает, что один из Гасителей подделка, не могут их различить, значит и тот, кто о подделке не догадывается, ничего не заподозрит.

Теперь стали сравнивать Жезлы ещё тщательнее, пытаясь отыскать хоть какой-то отличительный признак.

— Прекрасно! — произнёс Страж-хранитель через некоторое время, за которое никто так и не смог с полной уверенностью отличить настоящий Жезл. — Значит теперь определить настоящий можно только двумя способами: либо попытаться активировать, либо уничтожить. Настоящий нельзя уничтожить, а поддельный нельзя активировать.

— Ну, и какой же настоящий?

— Ой, похоже, я и сам уже запутался, — Данаан взял в руки оба Жезла. Казалось, он не столько рассматривает их, сколько прислушивается. — Вот этот — настоящий, — он положил один из Жезлов на столик. — Ленточку на нём, что ли, завязать? Или мелом крестик нарисовать, чтоб больше не путать… — он вдруг рассмеялся. — Или написать большими буквами «Настоящий»!

Вдруг экран Волшебного Телевизора засветился, и на нём появилось изображение человека в чёрной маске и шлеме.

— Доставьте Жезл на Большую поляну за каналом, окружающем город. Через час прибудет транспорт. Если Жезл не будет доставлен, или ваши люди нападут на транспорт, я уничтожу город, — произнёс человек на экране.

Экран погас.

— Ну вот, осталось красиво упаковать поддельный Жезл и написать записку: мол, так и так, в результате военных действий ценный артефакт мог утратить магические свойства, но мы за это ответственности не несём, — сказал Данаан.

— Тебе бы только шутить! — возмутилась Элли. — Я думаю, правильнее будет отправить послов, которые смогут всё объяснить. Иначе он сразу догадается об обмане.

— Лучше оставить записку, — настаивал Странник. — Бумага не краснеет, когда врёт. И её нельзя взять в заложники. И выбить правду силой из записки тоже нельзя.

— А ты не думаешь, что, если у этого человека возникнут хоть малейшие сомнения, он просто уничтожит Изумрудный город, а после уже будет разбираться — обманули его или Жезл в самом деле сломался?! — воскликнул Пашка.

— Боюсь, Пашка прав, — заметил Страшила.

— Ладно, сдаюсь, — вздохнул Данаан. — Тогда послом буду я.

— Мы надеялись, что ты поможешь сражаться с Пришельцами в районе Пещеры, — возразила Виллина.

— Ну какой из меня воин? — развёл руками Странник. — Без силового браслета я — обычный турист.

В назначенное время на Большой поляне за каналом приземлился имперский шаттл. Посол Изумрудного города и двое телохранителей поднялись на борт, шаттл взлетел и взял курс на Звезду Смерти.

* * *

В кабинет Дарта Вейдера вошел адъютант и доложил:

— Послы Волшебной Страны прибыли! Они ожидают Вас, лорд Вейдер в Зале Совещаний.

Вейдер направился в Зал Совещаний.

Послом оказалась молодая красивая девушка. Её сопровождали человекоподобный андроид, закованный в броню, вооружённый явно декоративным рубящим оружием «под старину» и строгая пожилая дама в военном обмундировании.

Как объяснил на Совете Страшила Мудрый:

— Что мы можем противопоставить врагу, о котором ничего не знаем? Ди-пло-матию, силу и волшебство. Что-нибудь да сработает.

Всех троих проводили в Зал Совещаний.

Элли, как посол, села в кресло. Её телохранители — Железный Дровосек и Виллина — встали по обе стороны кресла. Тяжёлый футляр с Чёрным Жезлом Элли положила на колени. Девушка заметно нервничала: конечно, в прошлом ей не раз приходилось общаться с королями и могущественными волшебниками, но впервые от неё зависело так много.

— Не волнуйся, дитя моё, — подбодрила её волшебница.

В этот момент двери открылись, и в зал вошёл высокий человек в чёрной одежде и чёрном шлеме, полностью скрывающем лицо.

После приветственных фраз Дарт Вейдер сказал:

— Для начала, мои эксперты проверят Чёрный Жезл. Надеюсь, вы понимаете, что, если это не Гаситель, то дальнейшие переговоры не имеют смысла?

«Как же мы не подумали, что Жезл могут проверить с помощью приборов! — похолодела Элли. — Конечно, ведь в Волшебной стране никаких приборов нет. Что же теперь будет?!»

— Что-то не так, госпожа посол? — спросил Вейдер, заметив её испуг.

— Нет, всё в порядке, — вежливо улыбнулась Элли.

Дарт Вейдер передал футляр офицерам, и те унесли Жезл в лабораторию.

— Полагаю, проверка займёт некоторое время? — произнесла Элли. — В таком случае давайте обсудим некоторые вопросы, не касающиеся Жезла. Дело в том, что сейчас в нашей стране находятся несколько десятков пленных и около дюжины единиц трофейной боевой техники, захваченных нами в ходе военных действий. Мы готовы выдать пленных после того, как Вы отзовёте все военные подразделения, высадившиеся на территории нашей страны.

— Военные силы направлены на вашу планету с целью поиска повстанцев, и вооружённое сопротивление их действиям является восстанием против Империи, — ответил Вейдер.

— Наша планета не входит в состав Империи, и потому любое вооружённое вторжение является незаконным, — возразила Элли.

* * *

— Что?! — закричал в передатчик Пашка. — Как это он не прибыл? Он же покинул город вместе с Тилли-Вилли, отрядом дуболомов и Мигунов!

— Не кричи, — устало вздохнула Алиса. — Здесь его нет. Не удивлюсь, если этот легкомысленный человек просто потерялся по дороге. Или решил пошутить. Это как раз в его духе. Он, конечно, добрый, смелый и очень умный, но ведёт себя порой как ребёнок… Ты ему передатчик дал? Попробуй связаться.

Через некоторое время Пашка снова вышел на связь:

— Не получается — мощности не хватает. И Чёрный Жезл пропал. Настоящий.

* * *

Тем временем Данаан в режиме невидимости шагал по одному из многочисленных коридоров Звезды Смерти. Наконец, решив, что никто ему не помешает, Данаан включил передатчик, выданный ему Пашкой.

— Спецагент Изумрудного города вызывает диверсионную группу! Как слышите? Приём!

— Диверсионная группа на связи, — ответил из передатчика мышиный голосок.

— Что известно о главном оружии противника? — спросил Данаан. — Можно ли вывести его из строя имеющимися силами?

— Теоретически — да, — ответила Гаечка. В этот момент в коридоре послышались шаги и голоса:

— Да, здесь как будто кто-то разговаривал, — произнёс один из патрульных.

— На камерах слежения ничего не зафиксировано, — возразил другой.

— Попробуй посмотреть через инфракрасную камеру, — посоветовал первый.

Данаан замер.

«Если меня заметят — всё пропало!» — мелькнуло в голове. Вдруг из вентиляционной решётки скользнула переливающаяся тень, и дорогу патрульным преградила крупная змея.

— Опять эти змеи! — воскликнул солдат. Рука его потянулась к кобуре, но замерла на полпути. Змея, вытянув шею вверх, покачивала головой примерно в метре от пола и пела. Патрульные, замерев, не моргая, смотрели на змею. Скоро оба начали покачиваться в такт музыке.

«Только не убивай их, — мысленно попросил Данаан. — Иначе вся конспирация полетит к чертям».

Змея пару раз махнула кончиком хвоста, будто откликнувшись на его мысли. Патрульные развернулись и зашагали обратно по коридору.

Змея повернула голову в сторону Странника, и он услышал её мысли, такие же мелодичные, как её Охотничья песня:

— Приветствую тебя, Хозяин.

— Здравствуй, — так же мысленно ответил слегка ошарашенный Данаан. — Спасибо тебе. Вот только, откровенно говоря, я не уверен, что являюсь твоим хозяином, — он решил быть честным, потому что змея всё равно слышала его мысли.

— Это было давно, — пропела змея. — Твой народ создал предков нашего народа и повелел охранять величайшее богатство — Энергетические кристаллы.

— Вон оно что! — понял Странник. Он вдруг припомнил древние легенды о Сторожевых змеях — полуразумных существах, созданных с помощью генной инженерии. — Но что привело тебя на эту космическую станцию?

— Наш народ охраняет Энергетические кристаллы. Похитители поплатятся. Они разграбили почти все секретные Хранилища. Мы последовали за ними. Скоро мы вернём ваше Сокровище, — пела змея. — В гнёздах выводятся новые молодые и сильные змеи, мы убьём всех похитителей и вернём Кристаллы тем, кому они принадлежат по праву.

Данаан поклонился:

— Благодарю за верную службу! А ты можешь показать, где они держат Кристаллы?

Змея кивнула:

— Следуй за мной, Хозяин!


Спустя полчаса Дарту Вейдеру доложили, что Гаситель настоящий, и переговоры продолжились: необходимо было решить, сколько времени потребуется на сворачивание боевых действий и отзыв военных сил, а также вопрос о передаче пленных и гарантии безопасности Изумрудного города и всей планеты.

* * *

Добравшись до хранилища, Данаан снова связался со Спасателями:

— Есть идеи по транспортировке большого количества кристаллов?

— У нас с собой минимизатор, — откликнулась Гайка.

— Отлично, — Данаан уже слышал об этом приборе. Затем он объяснил, где находится, чтобы Спасатели знали, куда идти, и отключил передатчик.

— Ты сможешь загипнотизировать охрану? — спросил Странник Радужную змею.

— Да, если среди них не будет человека, у которого сила, как у Повелителя, — пропела змея.

— Сила, как у Повелителя? — удивился Страж-хранитель. — Разве такое возможно?

Змея качнула головой из стороны в сторону:

— Я не совсем так выразилась. Он, конечно, слабее Повелителя, но обладает сходными способностями. Он тут самый главный. Будь осторожен, Хозяин. От него мы не сможем тебя защитить.

— Хорошо. Спасибо за совет, — очень серьёзно поблагодарил Данаан. В этот момент включился передатчик:

— Мы на месте. Ты где? — спросил мышиный голос.

(«Осторожно! Это может быть ловушка! Видишь — там змея!» — пищал фоном другой голосок).

«Точно, я же невидимый! — спохватился Данаан. — А у змей зрение тепловое, поэтому она меня видит».

— Отвлеки, пожалуйста, охрану, — обратился он к Радужной змее.

Очень скоро охранники, оставив оружие, медленно побрели по коридору, куда глаза глядят. Данаан прикоснулся к рубиновой звёздочке на обруче, и Спасатели его увидели.

Гайка, Дейл, Фокси и их новые космические друзья выбрались из вентиляционной шахты.

— Ты — спецагент Изумрудного города? — уточнила Фокси.

Данаан кивнул:

— А вы — диверсионная группа?

— Гайка, не верь ему! — громко зашептал Дейл. — Я его первый раз вижу!

— Я вас тоже первый раз вижу, — заметил Странник.

— Ты о чём-то договаривался со змеёй, — заявил бурундук. — И зачем ты притащил Чёрный Жезл в самое логово врага? Я тебе не доверяю.

Радужная змея, загипнотизировав всех охранников, вернулась. Заметив грызунов, она начала было петь Охотничью песню, но Данаан её остановил:

— Эти зверьки — наши союзники в борьбе с похитителями Кристаллов.

— Заключать союзы с едой? — изумилась змея.

— Они — не еда! — возразил Странник.

— Они настолько примитивны, что годятся только в пищу, — заметила змея. — А охранять Кристаллы и бороться с похитителями — священный долг нашего народа, Радужных Сторожевых змей.

— Отлично вы исполняете свой «священный долг»! Позволили разграбить все Хранилища, — рассердился Данаан.

От этих слов змея съёжилась, как от удара.

— Прошу простить мою дерзость, Хозяин, — тихо пропела она.

— Ладно, проехали, — смилостивился Страж-хранитель. Он вообще не умел долго сердиться. — Просто пообещай, что ни ты, и ни одна другая змея не причинит вреда местным грызунам или нашим агентам.

— Здесь почти нет другой пищи. Но если такова воля Хозяина… — вздохнула змея.

— Уф! Можете воспользоваться продуктовыми складами похитителей, я разрешаю, — махнул рукой Странник. — Позже разберёмся с этой проблемой. Значит, так, — обратился он к Спасателям. — Перед нами стоят две задачи: обезвредить основное оружие этой станции и вернуть Гаситель Звёзд.

— А это разве не Гаситель? — удивилась Гаечка.

— Нет. Это всего лишь очень точная копия без всяких волшебных свойств, — ответил Странник. — Я предполагал, что враг решит исследовать Жезл, чтобы убедиться, что он настоящий. Так что после тестирования его надо будет подменить на этот муляж. Но это надо сделать после того, как послы покинут боевую станцию, а основная пушка станции будет обезврежена. Полагаю, лучший способ вывести пушку из строя — лишить её источников питания.

…Кристаллов на складе оказалось не так уж много. Но таких крупных Данаан никогда раньше не видел. Когда все кристаллы перекочевали с полок в минимизатор, Данаан спросил змею:

— Это все кристаллы или есть ещё?

— Хотя бы один кристалл всегда находится в энергетической установке пушки, — ответила та. — Идём, я покажу, где это.

Энергетическая установка располагалась довольно далеко, так что Данаан снова сделался невидимкой. Спасатели следовали за ним и Радужной змеёй по вентиляционной шахте вдоль коридора.

«Если бы минимизаторов было два, всё было бы проще, — думал Странник. — Один отряд отправился бы за последним Кристаллом, а другой — за Жезлом. Но чего нет, того нет!»

Данаан успел извлечь кристалл из установки и передать его Спасателям, как вдруг словно невидимая рука сжала его горло. С трудом повернув голову, он заметил высокую чёрную фигуру в плаще.

«Передай Спасателям, — обратился он мысленно к змее, — Пусть меняют Жезл и улетают. Только чтобы их никто не заметил».

«Я передам», — пропела в ответ змея и исчезла в вентиляционной решётке.

— Я чувствую твоё присутствие, — пророкотал голос человека в чёрном. — Покажись!

Уже теряя сознание, Данаан дотянулся до звёздочки на обруче.

«Сила, как у Повелителя, — вспомнил он слова змеи. — Так это он?»

Едва Странник сделался видимым, как невидимая рука отпустила его. Но он ещё долго приходил в себя, кашляя и хватая ртом воздух, как выброшенная на берег рыба.

— Тотингесский джелеб[25]! — выругался Странник. Тёмная фигура маячила на периферии зрения.

— Ты не джедай, ты не ситх, — пророкотал голос Вейдера. — Но ты владеешь Силой. Кто ты?

— Просто разумный… — Данаан закашлялся, горло ещё саднило до «объятий» Вейдера. — Шёл тут мимо, дай, думаю, зайду…

Странник втайне надеялся «заболтать» Повелителя, но шипение активированного светового меча лучше любых слов подсказало ему, что попытка не удалась. Данаан стиснул зубы, собираясь переключиться на сверхскорость. Правда, он не знал — сумеет ли сделать это сейчас. Вейдер лениво, будто нехотя, поднял меч. Поток энергии, служащий лезвием, сиял цветом крови и заката.

* * *

Фокси летела по коридорам Звезды Смерти. Её только-только выпустили из госпиталя космомыши — всё-таки сломанное крыло это серьёзно даже для галактической медицины, а космомыши имели не полный доступ к фармацевтическим складам станции. Крыло ещё побаливало, но лететь не мешало. Коридоры были полны солдат, техников и роботов, но никто не обращал внимания на быструю тень под потолком. Космомыши передали Фокси просьбу Гайки подстраховать их у энергопушки, и рассказали, как туда добраться.

Фоксглав свернула в узкий коридор, привёдший её в круглую комнату, очевидно резервный пульт управления пушкой или контрольный модуль. Посреди комнаты Фокси увидела двух человек. Первого, стоящего на коленях, она немного знала — его, кажется, звали Данааном. Второй — на две головы выше его, в чёрном плаще и глухом шлеме, держал в руках оружие, похожее на меч, только вместо клинка у меча был светящийся шнур энергии. Человек в плаще поднял оружие, и дальше Фокси действовала инстинктивно — резко вдохнула и, понизив частоту, закричала.

Высокочастотный звук, похожий на усиленный раз в десять визг бластера, ударил по ушам, резонируя в шлеме и хрипя в динамике аудиоблока. Вейдер от неожиданности разжал ладонь и выронил меч. А невыносимый звук продолжал биться, отражаясь от железных стен комнаты, наполняя её трескучим и шелестящим эхом.


Глава 3
Битва в Пещере

Рудокоп Олтар прятался в кустах и молился про себя, чтобы никто его не заметил.

Час назад птицы принесли сообщение, что к Пещере направляется большой отряд людей со звезд. Посовещавшись, старейшины рудокопов послали несколько смельчаков проследить за ними.

Сейчас молодой охотник наблюдал, как по поляне шагали двуногие чудовища. Огромные, с единственным глазом во лбу.

За ними шли солдаты Империи. Шли с видом завоевателей.

Рядом с укрытием Олтара остановился шагоход. Повернулся — и рудокоп потрясенно понял, что это не чудовище. Машина.

Внутри глаза виднелась белая фигура, она дергала за какие-то рычаги, на что-то нажимала. Стараясь остаться незамеченным, Олтар пополз отсюда, в лес.

Наконец, почувствовав себя в безопасности, Олтар вскочил на ноги и помчался прочь. И неожиданно налетел на кого-то. Упал. Откатился в сторону. Кто-то — похоже, двое, — прыгнул на его спину, прижал к земле.

Послышался девичий голос:

— Пышнохвост, Хитрюга! Все в порядке! Это не имперец! Отпустите его.

Рудокоп поднял голову и увидел рядом с высокой стройной березой девочку в серебристо-черном комбинезоне. У ног девочки покачивалась длинная доска, а рядом с ней сидело несколько лисиц. Рудокоп скосил глаза назад и увидел, что его к земле прижимают еще два лиса — рыжий и черно-бурый. Услышав просьбу девочки, лисы отпустили рудокопа.

Олтар зажмурился.

— Я болен… — подумал он. — Где это слыхано, чтобы человек командовал лисами?

— Успокойтесь! Я — друг. — произнесла девочка. — Вы ведь рудокоп, правильно? О вас мне рассказывал Аркаша Сапожков.

— Аркаша? — поразился рудокоп. — Ты знаешь Звездного Мальчика?

— Еще бы! — засмеялась Алиса — (а это была именно она). — Он мой однокашник. Вместе учимся в школе. А как тебя зовут?

— Олтар, — сказал рудокоп, вставая.

— Алиса, — протянула руку Алиса.

Они пожали друг другу руки.

* * *

Посёлок рудокопов у Пещеры встретил имперский десант пустыми домами и отсутствием даже мелких животных, обычно столь вольготно живущих везде, где только обосновывается человек.

Командир десанта, полковник Ирэс, приуныл — он получил звание недавно, хотя долго к нему стремился, и сейчас жаждал оправдать оказанное ему «високое доверие» Императора, а заодно и поживиться — разведчики уверяли, что именно отсюда, из Пещеры постоянно вывозят десятки тысяч карат изумрудов. Закон военного времени позволял полковнику конфисковать эти изумруды «во имя Империи». Но, похоже, местные всё вынесли заблаговременно. Это подтвердили и данные разведчиков.

— Вперёд! — скомандовал Ирэс. — Первой идёт пехота…

Полковник никогда не видел столь огромной пещеры. Даже на Кайене, известной своими горными ландшафтами, он не видел ничего подобного. Но особо рассматривать местные красоты времени не было. Сначала — задание. И изумруды…

* * *

Ирэс задумчиво оглядел бесконечные тоннели Пещеры, что-то прикинул в уме и распорядился:

— Третий элитный взвод «Метких Стрелков» — занять позиции у Пещеры! Уничтожать всех, кто посмеет приблизиться. В помощь вам оставляем… ммм… четыре крупных шагохода! Справишься, сынок? — хлопнул он по плечу своего старшего сына Алпана.

— Я не подведу честь Империи, отец! — гордо расправил плечи Алпан. Сам парень пребывал на седьмом небе от счастья — впервые ему поручили такое важное задание!

Один за другим имперские пехотинцы исчезли во полутьме тоннеля. Следом зашагали шагоходы класса «Подземелье», приспособленные специально для боевых действий под землей.

* * *

Те, кто говорят, что в пещерах холодно, грязно и страшно, неправы тысячу раз. Под землёй живёт своя, особая красота, теплится своя жизнь.

В этом Ирэс убедился вскоре после входа в Пещеру. Сталактиты и сталагмиты образовывали своеобразные колонны, играющие в лучах лазерных прожекторов тысячами цветов и оттенков. Полковник скомандовал привал и позволил бойцам сфотографироваться на фоне этих нерукотворных колонн. Но блеск изумрудов манил сильнее, и, стряхнув наваждение, Ирэс отдал приказ о выдвижении. Приземистые шагоходы типа «Подземелье» тяжело тронулись с места, и в этот момент ушей полковника и всех солдат коснулся неясный рокот.

— Это ещё что?

— Не знаю, мой полковник, — флегматично ответил майор Тесс, замком особого полка имперского десанта «Звёздная пыль», в который входили взводы «Метких Стрелков», «Ночных теней», «Тёмных Ангелов» и «Красных Демонов» плюс десять шагоходов, половина которых была оставлена у входа. Как в одном подразделении уживались Ангелы и Демоны, не знал даже сам Ирэс, но факт оставался фактом — оба взвода были готовы «за своих» идти в огонь и воду.

— Свяжитесь со «Стрелками», — приказал полковник, но ни через минуту, ни через пять связь ему не предоставили. На всех частотах царили помехи.

А тем временем командир взвода «Стрелков» капитан Уго в прострации рассматривал завал из камней и щебня, перекрывший намертво вход в пещеру. К нему подбежал сержант-«технарь».

— Капитан, сканеры показывают, что завал тянется на несколько десятков метров вглубь скалы. И скальные структуры нестабильны, могут быть ещё обвалы.

— Вы хотите сказать, что пройти завал нельзя?

— Можно, но для этого нужны дроиды с термобурами или плазмотрон класса «Белый карлик».

— Убийца городов…

— Так точно, мой капитан.

— Свободны…

Уго понимал, что ни дроидов, и такого плазмотрона ему не видать раньше, чем через сутки — переброска, монтаж, наладка займут время. Плюс прохождение и опасность новых обрушений. Ситуация была патовая. Не выполнить приказ и нарушить радиомолчание было чревато провалом операции и встречей с лордом Вейдером. Пассивное ожидание… Наверное, тем же самым.

В этот момент заговорила «ближняя» рация, работающая на малой мощности и потому практически не «засвечивающая» группу:

— Капитан, смотрите! В небе!

Уго поднял голову, и чуть было не проглотил собственный язык от удивления: в небе выписывала фигуры высшего пилотажа человеческая фигурка на явно антигравитационной доске.

Откуда здесь такое? Планета не вышла за пределы орбиты своего естественного спутника, а в этой стране общее сканирование не выявило следов высоких (и низких) технологий — ни радио, ни энергетических сигналов, ничего. Откуда же здесь технология репульсорных летательных аппаратов, тем более столь высокого класса? Ведь неизвестный в воздухе не просто так — у него свой, динамический вектор гравитации, независимый от планеты — ишь, как кувыркается.

Уго против воли почувствовал интерес — хобби капитана были антигравитационные (репульсорные) установки. И естественно, он не мог пройти мимо неизвестной технологии. Тем временем пилот сбросил высоту, и пошёл, галсируя[26], над верхушками деревьев, и Уго не смог не оценить мастерство пилота и отличную управляемость доски.

Интраоптика шлема приблизила неизвестного, и капитан почувствовал, что его челюсть медленно отваливается — доской управлял ребёнок, девочка. На вид лет двенадцати-тринадцати. Тогда как по правилам Империи к «репульсорам» подпускали только с пятнадцати, а получить лицензию можно было с семнадцати. Девчонка совершила красивый и технически безупречный разворот, и спустилась ещё ниже — к самой земле.

Нервы капитана не выдержали:

— Взять её! Использовать только парализаторы!

Солдаты рванулись вперёд, переключая на стан-режим штурмовые бластер-комплексы.

* * *

Ирэс приказал двигаться дальше, надеясь, что связь восстановится. Распылять группу и отправлять разведчиков назад он не рискнул. А кроме того его душу бередили желанные изумруды, и полковник Ирэс не собирался от них отказываться.

Мало-помалу пещера расширялась, и вот своды резко ушли вверх, настолько высоко, что казалось — там нет тверди, а только свободное пространство. Шагоходы заняли позиции на флангах и мерно топали там, в центре разместилась пехота. Некоторые со всеми удобствами ехали на броне машин. Впереди, в слабом золотом сиянии, идущем от облаков, замаячила тёмная масса города.

Город был явно покинут много лет назад. Потускнели некогда яркие фрески на стенах центрального здания — то ли храма, то ли дворца. На набережной широкой и медленной реки чернели скелеты шпангоутов. В домах было много пыли. И напрасно Ирэс приказал обыскивать город — ни одного изумруда, ни одного бриллианта. Но чувствовалась какая-то неправильность. Словно холодные взгляды сверлили спину. Вот в каком-то доме десантник провалился в глубокий подпол, вот другому чуть не раскроил череп упавший откуда-то сверху кусок стены, вот трое заплутали. С каждым стандартным донесением: «Ничего не найдено», полковник мрачнел всё больше, и в конце концов не выдержал:

— Общий сбор! Технической группе подготовить авиаразведчики! Применять тактику выжженных руин!

Спустя пять минут со стартовых полозьев ушли в темноту двенадцать разведчиков — оперативный запас шести «топтунов» — шагоходов.

— Будем ждать, — с угрозой в голосе произнёс Ирэс, и в этот момент раздались крики и визг выстрелов. Ирэс обернулся на звук и побледнел — из темноты словно соткался силуэт, ещё один, ещё. Огромные тени падали, скрадывая и без того слабый свет от облаков. Страх холодной змеёй скользнул по спине. И чтобы не поддаться панике заорал:

— Общий огонь!

Ответом был рёв автоматических бластеров крупного калибра.

В ту же секунду что-то темное метнулось прямо над головами солдат, схватило один шагоход и скрылось в золотистых облаках. А затем… — начался кошмар.

Под грохот оружия чудовища с криками обрушивались на людей, хватали кто солдата, кто шагоход и скрывались. Наконец-то Ирэс рассмотрел, кто напал на его солдат. Драконы!

— Отходим! Отходим! — заорал он в шлемофон.

Беспорядочно отстреливаясь, отряд Империи начал отступать обратно в тоннели. Драконы их не преследовали.

Ирэс устало сел на камень, отер вспотевший лоб. Повернулся к солдатам.

— Тесс, ко мне! — приказал он.

— Осмелюсь доложить — хрипло сообщил Дрим, командир Темных Ангелов — Его унесла какая-то тварь. — Он выругался — И пятеро наших парней в их лапы попали. Надо выручать. Кстати, мы, похоже, одну из этих тварей завалили.

— Не беспокойся. — сказал Ирэс. — Вместе с вами пойдут Красные Демоны. Разведаете там, что и как. А затем пойдете на выручку ребятам.

Ангелы и Демоны немедля отправились к месту боя. Сам Ирэс провел перекличку. Покачал головой. Пехота понесла небольшие потери. Но вот шагоходы…

Мрачные мысли Ирэса были прерваны быстрым топотом ног. Он обернулся — к нему спешил молодой боец Демонов Итай. Его лицо сияло.

— Мы взяли пленного! — восторженно доложил он.

В тот же момент под светлы очи командира был выставлен невысокий худой человек с пронизывающими черными глазами и странной одежде.

— Имя, звание, номер части! — заученно гаркнул Ирэс, обращаясь к пленному, и лишь потом сообразил, что говорит не с пленным повстанцем.

— Моё имя — Рохан, наездник драконов.

— Жить хочешь? — спросил полковник, и не дожидаясь ответа, произнёс, — тогда отведёшь нас в свой город. Эй там! — Ирэс повысил голос, — час на подсчёт потерь, отдых и перевязку раненых!

Спустя пять минут выяснилась ещё одна проблема — не было воды. Все ёмкости и фляги оказались пустыми, а при внимательном осмотре обнаружились мелкие дырочки, через которые вода и вытекла. Ирэс, еле сдерживаясь, приказал привести к нему пленного.

— У вас что, мыши в пещерах водятся?

— У нас много зверей разных, — туманно ответил Рохан.

Ирэс открыл рот, чтобы излить весь накопившийся гнев на рудокопа, но внезапно его посетила идея:

— Нам нужна вода. Ты хорошо знаешь пещеры?

— Я родился здесь, — Рохан усмехнулся. — И я провожу вас к источнику…

* * *

Ирэс бурчал под нос проклятия. Во рту было сухо как в Черной пустыне Татуина. Пот лил с лба — так что пришлось отдать приказ снять шлемы. Бесконечные, запутанные тоннели… Никому уже не было дела до подземных красот, хотя иногда кое-кто из солдат останавливался, чтобы подобрать красивый камень или сфотографировать что-нибудь необычное.

Имперские солдаты совершенно выбились из сил. Лишь мысль о воде гнала их вперед.

Тут полковника догнал его новый помощник Митри.

— Командир! Есть проблема!

— Что?

— Шагоход застрял.

Ирэс только плюнул — сил на разнос больше не было.

— Передай водителю — пусть или идет с нами, или остается здесь. — прохрипел он. Покосился на Рохана — рудокоп так же невозмутимо шагал впереди, бросая на имперцев острые взгляды.

— Главное — чтоб этот тип нас к воде привел — подумал Ирэс.

Проверка на детекторе лжи показала, что Рохан не врет — он действительно знал путь к воде.

Водитель шагохода Барр не захотел расставаться с своим аппаратом и передал Ирэсу, что будет сторожить тоннель. Оставив его, имперцы продолжили путь.

— Вот мы и на месте! — через час объявил Рохан. — Это наш Священный Источник. Вода, дарующая новую силу и вечную молодость!

— Вечная молодость?!? — прокатилось по рядам солдат. Они со всех ног поспешили к Священному Источнику. Возбужденный Ирэс не догадался даже глянуть на детектор лжи. И напрасно…

Солдаты черпали шлемами и флягами воду прямо из бассейна и пили, пили…

Ирэс тоже вволю напился необыкновенно сладкой, пузыристой, синеватого оттенка воды. Он присел у стены и вдруг увидел, как его солдаты опускаются на камни и засыпают.

Рохан так же невозмутимо стоял у входа в башенку и наблюдал за солдатами.

— Надо же, как мы устали… — лениво подумал Ирэс — его тянуло в неодолимый сон.

* * *

Барр перебирал мотор шагохода, когда вдруг почувствовал взгляд чьих-то глаз. Он обернулся и замер. Перед ним стояло странное существо величиной с козябру[27]. Слепые белые глаза жмурились от света фар шагохода. Грязно-белая шерсть светилась мертвенным светом. Оно переступало всеми… шестью лапами.

Существо шагнуло к Барру, втянуло широкими ноздрями воздух, мотнуло головой, как бы решая, съесть ли хозяина странного зверя сразу или оставить на десерт?

Барр покосился на прислоненный к стене тоннеля автоматический бластер. Проклятье! Тварь успеет его схватить раньше, чем он откроет огонь…

Шестилапый облизнулся, глядя на Барра. Нервы имперца не выдержали и он, нырнув под шагоход, прополз под ногами, помчался прочь, в тоннель. И вдруг врезался в сеть. Задергался, но только запутался еще больше. Попытался достать вибронож. Из темноты выступила какая-то фигура и Барр почувствовал, как его горла коснулся холод стали.

— Жить хочешь? — спросил спокойный голос. Барру не оставалось ничего, кроме как кивнуть.

Когда связанного Барра привели обратно к шагоходу, он увидел несколько людей, похожих на Рохана, деловито суетившихся у шагохода. И Барр с изумлением понял, что они делают.

Они запрягали Шестилапого в шагоход!

Появился Рохан. Один из рудокопов обратился к нему:

— Ну, как?

— Порядок! — рассмеялся Рохан. — Эти солдаты долго-о будут спать! Нахлебались Усыпительной воды…

Барр разразился ругательствами. Один из рудокопов, Олдар, забрался на спину зверя. Перебросил через седло связанного пленника.

— Тцак! Тцак! — крикнул он. Шестилапый медленно потащился вперед.

А тем временем с другим отрядом, состоявшими из взводов Темных Ангелов и Красных Демонов, произошло вот что…

* * *

Объединённый отряд Ангелов и Демонов медленно двигался по Подземной Стране. Солдаты до рези в глазах всматривались в полумрак Пещеры.

— Где у этих тварей гнезда? Где? — думал каждый.

Тут в наушниках каждого из них, пробиваясь сквозь помехи, зазвенели панические голоса:

— Ребята, идите к пещерам на западе! Мы находимся там!

Водитель шагохода Верр буквально летал от стены к стене кабины. Над головой имперца слышалось мерное хлопанье крыльев.

Силы Света! — дрожащими губами лепетал Верр: — Спасите, сохраните меня! Клянусь всеми святыми стихиями, я, если вернусь живым на родину, буду помогать людям!

Стрелять было безумием — настолько хватал глаз, чудовище летело в пелене золотистых облаков. А это означало — если оно, раненое, уронит шагоход… — от машины и ее хозяина останется куча искореженного железа с мокрым пятном на ошметках сиденья.

Наконец чудовище опустило шагоход на землю. Верр, охая, ощупывал себя, когда в ветровое стекло аппарата заглянула морда дракона с умными зелено-желтыми глазами. Дракон оскалил длинные желтые и острые зубы, среди которых трепетал красный язык. Деловито попробовал на зуб стекло.

Верр поймал себя на том, что любуется этой подземной рептилией. Даже несмотря на проявление типично гастрономического интереса с ее стороны к персоне покорителя женских сердец, каким был Верр.

— Разумна ли она? — подумал Верр. В драконе было столько достоинства! Он хлопал по бокам громадными кожистыми крыльями. Его бока были покрыты черной, с зеленоватым отливом, чешуей, а спина была вся черной. Дракон поднял сильную когтистую лапу и с размаху полоснул по стеклу.

Верр зашарил по пульту. Хлопнул выстрел. Дракон отскочил, но опять попробовал подобраться.

— Черные Дыры! — выругался Верр — Прицел сбит да еще и связь сломалась… — в динамике слышался только скрежет и хрип.

Когда Верр уже был в отчаянии — кончались заряды, дракон вдруг захлопал крыльями — перед глазами Верра мелькнули грязно-желтое чешуйчатое брюхо и мощные лапы и взмыл вверх, скрывшись в золотистых облаках.

Вскоре в поле зрения Верра возник солдат в форме Темных Ангелов.

— Верр? Ты? — произнес он нежным мелодичным голосом.

— Фесса! — простонал Верр — Ты здесь, дорогая!

Тем временем командир объединенного отряда Ангелов и Демонов, уроженец пещерных городов Кайены Четтар деловито выслушивал доклад троих перепуганных солдат.

— Драконы принесли нас сюда… — заикаясь, докладывал один. — Они, похоже, полуразумные — они спорили, как нас получше приготовить… Начали драться. Мы заметили поблизости какую-то пещеру и смогли в ней укрыться… И там, кажется, изумруды!

— Что? Изумруды? — вытаращил глаза Четтар. — Вы хоть дорогу туда помните?

Солдаты закивали, но на их лицах был страх, и потому командир счёл своим долгом похлопать каждого по плечу отеческим жестом и пообещать немедленные увольнительные и лучшие бары Корусканта. Но мысли Четтара были далеко. Изумруды…

В Империи они ценились дороже других драгоценных камней, поскольку были очень редки по сравнению с алмазами, рубинами и сапфирами. А на черном рынке на камнях особой чистоты можно было нажить целое состояние!

Четтар вызвал группу и отдал приказ о немедленном выступлении. Его манили изумруды, и потому командир допустил грубейшую ошибку — не послал вперёд дистанционные микроразведчики, которые были у каждого десантника. Короткая змея отряда втянулась в пещеру. Спустя пару минут с «неба» бесшумно спланировал дракон. Осмотрел место, покинутое имперцами, потом поднял к голове лапу — на запястье чернел параллелепипед передатчика. Три таких устройства в ударном темпе всего несколько часов назад собирали Аркаша и Фред Каннинг.

— Они прошли. Фаза один — завершена. Фаза два — готовность.

— Принято, — пробился через шорох помех ответ. Дракон взмахнул кожистыми крыльями и взмыл ввысь, исчезая в полумраке Пещеры.

* * *

Девочка вдруг сделала невероятно изящный поворот и пронеслась буквально над головами имперцев… Да так ловко, что никто из солдат в цель не попал. Наоборот.

Два солдата, между которыми пронеслась девчонка, влепили друг в друга хорошую дозу паралич-лучей, и бессильно опустились на землю…

— За ней! — рявкнул капитан Уго. — Брать живой!

Алпан обернулся он к командиру шагоходов. — Ты остаешься тут! Два шагохода пойдут с нами как подстраховка!

Солдаты бросились в погоню и вскоре исчезли в лесных дебрях…

* * *

Четтар не хотел рисковать, хоть его и манили изумруды, и потому отряд продвигался в состоянии полной боевой. Персональные лидары[28] и УЗИ-сканеры «видели» максимум на пару десятков метров, но этого хватало для уверенного ориентирования. Перед глазами десантников плавала призрачная зеленоватая схема синтезированного шлемными компьютерами изображения пещер, добавляя эффекта нереальности. Общались по «цепочке», используя маломощные инфракрасные передатчики.

— Налево, и прямо метров пятьдесят, — передал Четтару один из «беглецов». Командир кивнул, поднял руку в предупреждающим жесте — «Внимание». Потом осторожно выдвинул из наручья тонкий ус оптоволокна и несколько секунд изучал переданное видео. Чисто.

— Пошли!

Пещерка была маленькой, аккуратной… И полной изумрудов. Четтар не стал испытывать терпение своих бойцов и скомандовал:

— Гуляй, парни!

«Парни» сдержанно взревели и бросились к скопищам драгоценных камней. Их затуманенные жаждой наживы мозги не посетила даже тень сомнения, хотя даже в столь удивительной пещере вряд ли будут валяться огранённые изумруды.

И никто не услышал осторожного скрежета камня о камень, никто не почувствовал тока воздуха.

Четтар положил в сумку на поясе ещё один кристалл. Он подарит его той самой красотке в баре на Корусканте. И тогда она… Четтар сладко зажмурился, а когда открыл глаза, то увидел, что его бойцы, словно внезапно устав, опускаются на каменный пол.

— Эй вы, подъём! — заорал было командир, но и его накрыла волна мягкой сонливости, снося все заслоны и преграды.

— Только на минутку, — успел подумать командир.

В воздухе пещеры таяли клубы аквамаринового пара — именно такой цвет имела распылённая Усыпительная вода.

* * *

Солдаты, подстёгиваемые приказом командира, вломились в молодой березняк.

— Вон она!

Алый комбинезон мелькал впереди. Сержант Варг вскинул было парализатор, но лейтенант Кирон успел перехватить оружие.

— Сбрендил? Она же погибнет на такой скорости. Старик приказал взять её живьём.

Стариком называли Уго.

Лес кончился неожиданно, когда имперцы выскочили на поляну. А в следующий момент на них обрушился град камней. Конечно, боевой оперативный костюм камнем не прошибёшь, но с ног сбить — реально.

— Огонь!

Хлопнули парализаторы, но камни продолжали лететь. Кирон скомандовал отход, но сделав пару шагов назад, часть отряда угодила в сети, которых минуту назад тут не было. Полыхнули вспышки бластеров — в ход пошло тяжёлое вооружение. Но сверху упали новые сети, а под ноги имперцам метнулись рыжими молниями какие-то животные, заставляя солдат упасть. Дальнейшее казалось бредом сумасшедшего — упавших споро опутали верёвками деревянные люди или существа, схожие с ними. Но сила и скорость их была нечеловеческой.

В шею каждому ткнулся пистолетик безболезненного шприца, и солдаты один за другим отключились (для этой операции пришлось пожертвовать все седативные препараты из аптечек Гай-до и катера).

* * *

Водители двух шагоходов, пробиравшихся вслед за солдатами по лесу, услышали в динамиках связи крики ужаса и хлопки выстрелов.

— Проклятие! — выругался Олли, включая предельную скорость. — Чертов лес!

Он продолжал цедить сквозь зубы самые страшные ругательства Империи, когда выбрался на поляну. Тут-то его неожиданно накрыла огромная черная тень. Миг — и земля уплыла куда-то, превратившись в причудливое лоскутное одеяло, а вокруг разверзлась голубая бездна. Олли тупо глянул на сенсоры внешнего обзора — они показывали, что его машину, словно какого-то зверя, несет в лапах гигантская хищная птица. Да такая, каких Олли на протяжении всей своей жизни не доводилось видеть!

— Наверное, детям на обед несет. — Олли откинулся на спинку сиденья и заложил руки за голову — Посмотрим, как со мной поступят высшие силы — с спокойным равнодушием фаталиста размышлял он. Он не поверил бы, если бы кто-то стал его уверять, что птица разумна. А это было именно так.

— Боишься? — Карфакс, казалось, разгадал мысли пленника. — Скоро увидишь, как поступят с тобой силы Света… — Гигантский орел повернул в сторону Изумрудного города.

А водитель второго шагохода Явар сидел на днище шагохода и бессильно смотрел в лазоревое небо, на качающиеся под ветром кудрявые зеленые с белыми стволами, а не иссиня — желтые, с красными стволами, как на его родине, деревья.

Когда он повернул на, казалось, удобную тропинку, под ногами шагохода что-то скрипнуло и он, кувыркнувшись, свалился вверх ногами в огромную яму…

— Поражение… — комариным писком звенело в голове Явара.

Над краем ловчей ямы показались коротышки в фиолетовых и лиловых костюмах. Явар поднял руки.

* * *

Алпан хмуро глядел на рацию. Рация молчала. И это было нехорошо. До чрезвычайности нехорошо.

— Вызвать помощь с Звезды Смерти? — заползла в мозг предательская мысль.

Алпан стиснул зубы. Он, потомок древнего рода, который насчитывает вот уже шестьдесят поколений, будет трусливо звать на помощь? Плаксиво умолять вытащить его? Нет, никогда! Как он потом, за черными дырами Вселенной, посмотрит в глаза своим предкам? Предкам из древнего рыцарского рода? Воинам и покорителям Вселенной, вековечным космическим бродягам, которые бороздили Галактику еще до появления Великих Потоков[29]? Предкам, среди которых были Сенаторы, командиры звездных флотов, изобретатели? И великий основатель рода, первый звездонавт и космопроходец Алпан Великий, удостоенный рыцарского звания за свои космические открытия! И даже, если верить семейным преданиям, благородный Рыцарь Джедай Зееман, живший тысячу лет назад. Один из Первых Джедаев, который был, по слухам, учителем самого Йоды…

— Нет, лучше я останусь достоин предков… — решил Алпан. — Будь что будет. Делай, что должно, — случится, чему суждено. — вспомнил он древний девиз своего рода.

Он связался по мобильной связи с напарником Дарром.

— Занять оборону! Примем последний бой…

— Сделаю, Алпан. Постараюсь не подвести! — слабо улыбнулся Дарр, старый приятель Алпана по училищу курсантов. Оба шагохода заняли оборону у завала.

Вскоре послышался шум и грохот. Оба парня глянули на экраны внешнего обзора. И почувствовали, как их глаза вылезают из орбит от удивления. Над деревьями двигалась чья-то голова. Вскоре перед шагоходами возник огромный железный рыцарь.

— Боевая система, фиксируемая сейчас сенсорами, неизвестна в Империи… — раздался равнодушный голос компьютера. — Рекомендуется действовать по обстоятельствам. Не отмечено никаких боевых лазерных орудий на вооружении неизвестного механизма… Объект пользуется только холодным оружием. Кто водитель, — неясно, поэтому рекомендуется действовать так, как будто он превосходит вас по опыту…

* * *

Сидевший в кабине Тилли-Вилли Пашка заговорил:

— Сэр Тилли-Вилли, начинаем операцию по обезвреживанию…

— Приступаем, сэр Гераскин. — согласился Железный Рыцарь.

…Алпан прищурился и взял на прицел Тилли-Вилли. То же проделал Дарр.

Железный Рыцарь прикрылся щитом, мгновенно повернул меч плашмя. Алпан выругался сквозь зубы.

Два лазерных луча попали — первый в щит, другой — в сверкающий на солнце клинок и отразились от них. Шагоход Алпана не пострадал, а вот у Дарра слегка повредило ногу аппарата, а самого пилота оглушило.

Железный гигант вдруг сделал прыжок, взмахнул мечом. И Алпан потрясенно увидел, как меч разрубил ноги шагохода его сокурсника.

Дрожащие пальцы Алпана забегали по клавишам управления. И тут весь мир в его глазах перевернулся вверх ногами.

— Осторожно! — крикнул Пашка.

Тилли-Вилли ловко подставил ладонь под выпадающую из шагохода фигурку имперца…

…Алпан пришел в себя. Перед глазами плавали мушки. На лбу набухала шишка.

— Как вы? В порядке? — прогрохотал над ним голос.

Алпан потряс головой, приходя в себя. И разинул рот — рядом с ним сидел Дарр. Дарр глупо улыбался.

— Дарр, ты жив? — потрясенно прошептал Алпан.

— Мы оба померли. — усмехнулся Дарр. — И в аду.

— Почему?

— Посмотри сам.

Алпан поднял голову. Они оба лежали на огромной железной ладони. Над ним склонилась голова того самого железного рыцаря, который запросто расправился с двумя лучшими курсантами Имперской военной школы. И этот рыцарь РАЗГОВАРИВАЛ с ними!

Алпан схватился за кобуру и замер — лазерный пистолет исчез.

Позади него раздался звонкий мальчишеский голос:

— Именем Волшебной Страны вы взяты в плен!

Алпан обернулся. Его ноги подкосились от стыда и позора.

Водителем неизвестной модели оказался мальчишка лет четырнадцати! И этот мальчишка, которого не взяли бы даже на первый курс Имперской военной школы, расправляется как с котятами с двумя ее лучшими бойцами!

Мальчишка держал его и Дарра на прицеле только что отобранных у имперцев бластеров.

— И куда этот мир катится? — только и смог прошептать Алпан.


Глава 4
Прикосновение к тайне

На Звезде Смерти были и спортивные залы — воины Империи должны поддерживать хорошую физическую форму. Один из таких залов отвели для тренировок Чёрного Лорда и его новоявленного ученика.

— …Почувствуй поток Силы. Эта энергия объединяет всё живое, она — источник могущества… Доверься своим чувствам… Ощути Силу… — голос Вейдера завораживал, гипнотизировал.

И Данаан почувствовал, что сквозь него как будто течёт поток невидимой энергии. Он ощутил присутствие всех живых существ на Станции: сначала тех, что поблизости — Дарта Вейдера, Радужных змей в вентиляции, солдат, слоняющихся неподалёку, — потом — всех, кто населял станцию: воинов, инженеров, пленников, космомышей, змей… А после его разум словно вышел за пределы Звезды Смерти. Странник чувствовал присутствие непонятных созданий совсем недалеко от Станции («Неживые, но обладающие разумом и волей?! Как такое возможно?»), и несущийся к планете шаттл («Четверо — люди. А, этих двоих я знаю! А это кто — неживое, но одушевлённое? Ну да, Железный Дровосек…»).


«Что быстрее всего на свете?»

«Мысль».

«Почему?»

«Потому, что для информации не существует времени и расстояний. Она просто есть, была и будет. Здесь и всюду. Всегда и везде».[30]


Данаан не смог бы сейчас вспомнить, когда и с кем произошёл этот диалог. Но Сила словно откликнулась на это воспоминание, невидимый поток подхватил Данаана. Теперь это была не столько энергия, сколько информация. Данаан как будто растворялся в ней. Память Вселенной… Разум Странника растворился в ней, как кусок сахара в чашке чая.


— Невероятное открытие! Благодаря этому устройству мы сможем сделать Галактику такой, как нам захочется! Сейчас, например путь до Флоны занимает несколько месяцев из-за ломаной траектории маршрута. А если мы уберём с дороги всего только две ненужные звёздочки, — на экране тут же были показаны предполагаемые изменения. — Дорога займёт не больше двух недель. Представляете, какие перспективы?!

— Насколько безопасны подобные изменения? Вы ведь понимаете, что уничтожение даже нескольких звёзд приведёт к изменению гравитационного рисунка Галактики и изменению траекторий движения других звёзд?

— Разумеется, мы всё рассчитаем! Кроме того, не забывайте, что звёзды, хоть и будут погашены и распылены на атомы, масса-то их никуда не денется! Просто перераспределится на больший объём и перестанет мешать межзвёздным перелётам…

(«Что это? Когда такое могло произойти? А, это ещё до Катастрофы»).


…А после — столетия процветания и счастья: новые открытые планеты, прекрасные города, выстроенные на прежде безжизненных планетах, дивные цветущие сады на месте скал и пустынь, спокойная, безмятежная жизнь… Но ценой за всё это были отнятые жизни звёзд — красных гигантов и белых карликов, и тёмных нейтронных звёзд, и других…

Данаан не наблюдал за происходящим со стороны — он сам был этими цветущими планетами, и строящимися городами, и каждым из миллиардов людей — весёлых и грустных, молодых и старых, счастливых и несчастных. Он был сразу и несущимися в чёрной пустоте космическими кораблями, и сияющими на листьях росинками, и самими этими листьями, тянущимися к свету жёлтых, белых, голубоватых и пурпурных солнц, и этими солнцами…

Это он направлял Гаситель на «ненужные» звёзды, чтобы звездолёты могли быстрее доставлять людей и грузы к дальним планетам. И — умирал вместе с каждой уничтоженной звездой.

А потом он стал чем-то ещё. Галактика в опасности! Какие-то ничтожно крошечные существа научились уничтожать звёзды. Если они продолжат в том же духе, её вращение может замедлиться, и звёзды начнут сползаться к центру. Слипнувшись в один пылающий комок, звёзды будут продолжать сжиматься под действием гравитации, и тогда…

Остановить! Не позволить! Немедленно!


— Повелитель, ещё один гравитационный коридор схлопнулся. Связь с Ктарр-Лаоном утрачена.

— Объявите всеобщую эвакуацию из этого района Галактики.

— Слушаюсь!


— Повелитель! Плохие новости. Все гравитационные коридоры схлопнулись. У нас осталась связь только с самыми дальними колониями, где ещё не были установлены системы переброски.

— Людей эвакуировать успели?

— Повелитель… Коридоры схлопнулись в момент эвакуации… Спаслись только несколько звездолётов… Мы делаем всё возможное, чтобы отыскать выживших.


Данаан уже не мог сознательно отделить свой разум от потока информации, обрушившегося на него. Он ощущал всё так, словно это происходило с ним самим: это его уничтожала неведомая сила, разнося по кирпичикам здания, убивая людей, уничтожая всё живое. Это он погибал в схлопывающихся гравитационных коридорах. Это он терял надежду с каждым новым сообщением об очередной потерянной планете… И в то же время он радовался, был просто счастлив: Галактика спасена! Эти букашки больше не осмелятся! А если только попробуют!..


…А потом были века поисков — медленных, без использования гравитационных коридоров, чтобы не пробудилась снова та разрушительная, непонятная сила. Тысячи кораблей покидали планету-столицу, поисковики обошли всю Галактику: вдруг кто-то спасся? Тогда-то они и получили название «Странники».

Прежде их называли иначе.

И — ужас и отчаянье при виде мёртвых руин. И — очень редко — радость: нашлись! Пусть не те, кого искали, а их потомки, забывшие высокие технологии своей родины, но — живые! Приспособившиеся к новым условиям. А технологии… Есть то, что людям знать ещё рано. И история с Гасителем очень хорошо это доказывала.

Гаситель! Данаан снова ощутил себя могущественной, безжалостной силой. Пока есть хоть один Гаситель[31], Галактика в опасности! Защитить! Не дать уничтожить!

Но… Неужели снова бесчисленные смерти и разрушения? Разве нет другого пути?


И тут же понял: другой путь есть! Эти мелкие существа сами и защитят Галактику! Они справятся… Наверняка. Он верил в их разум и добрую волю.

Чужие воспоминания и ощущения стали ускользать, исчезать. Разум Странника как будто начал выкристаллизовываться из этой мешанины, отделяясь от неё.

«Кто я? А, да. Данаан, Страж-хранитель информационных кристаллов Центрального Архива, расписание — два дня через два. О, да у меня сегодня выходной! А где это я?»

Постепенно он вспомнил всё, что с ним произошло.

Но и воспоминания Вселенной никуда не делись, разве что чуть-чуть потускнели. Оттого, что Данаан знал — это произошло очень-очень давно и не с ним.

Но самое главное — теперь он знал, что делать. Чтобы защитить Галактику. Чтобы Катастрофа никогда не повторилась.

«Вселенная верит в нас! Надеется на нас! Только вот, похоже, сейчас всё зависит в основном от меня, — Данаан вдруг ощутил себя совсем крошечным, просто ничтожным в сравнении с Галактикой, с Вселенной. — Я справлюсь? Не знаю. Но я очень постараюсь! Обещаю!»

Странник открыл глаза.

— Ты долго был без сознания, — произнёс голос, искажённый дыхательной маской. — Готов ли ты продолжить урок, или на сегодня достаточно?

— А, не беспокойтесь. Со мной всё в порядке, — ответил Данаан.

Поглядев на своего ученика, Чёрный Лорд хмыкнул:

— У тебя такой сияющий вид, будто тебе только что открылась какая-то невероятная истина.

— Да. Я понял, что я — часть Вселенной.

— Тоже мне, открытие, — проворчал Дарт Вейдер. — Ладно, продолжим.

* * *

Энни и Аркаша только что выслушали сообщение от Алисы.

Отряд Империи был разбит наголову, уничтожены или захвачены все шагоходы. Позже Рудокопы планировали использовать их для прокладки шахт и тоннелей. Но было и неприятное — Данаан так и не объявился. И Черный Жезл тоже куда-то подевался.

— Где же его, бездельника этакого, носит! — сердито подумала девочка.

И тут она ощутила легкую вибрацию серебряного обруча. А затем в ее голове зазвучал тихий голос Данаана:

— Ну, ладно, не сердись!

— Данаан — сердито заговорила Энни — Где тебя черти носят? А где Черный Жезл?

В комнату заглянула Медуза. В руке она держала большую красивую куклу. В ее иссиня-черных волосах алела красная роза.

— Посмотрите, какая красивая у меня кукла! — гордо улыбнулась Медуза.

— Конечно-конечно — согласился Аркаша.

Детский взгляд глаз Медузы задержался на серебряном обруче. В глазах женщины мелькнуло воспоминание.

— Когда-то у меня был такой же обруч… И чудесные серебряные башмачки[32]… - грустно вздохнула Медуза и ушла.

* * *

— Хемо Дар, — обратилась Гайка к симпатичному смешному космомышу. — Дай вот тот гаечный ключ.

Хемо Дар счастливо заиграл всеми цветами радуги и передал Гайке гаечный ключ. Гайка быстро открутила щиток на боку главного компьютера, а затем они оба — космомыш и золотоволосая мышка принялись копаться в причудливых переплетениях проводов — они намеревались повредить все, что можно, в том числе и анализаторы — чтобы никто не разоблачил подмену Жезла. Истинный Черный Жезл покоился в минимизаторе на груде энергокристаллов. Сам народ космомышей собирал вещи, чтобы покинуть Звезду Смерти. Уже был подготовлен к эвакуации десантный бот и его команда ждала приказа…

— Какой же он симпатичный — подумала Гаечка, незаметно (как она думала) бросив взгляд на Хемо.

С Хемо Гайке было легко и интересно. Интересно беседовать о Звезде Смерти, о космических кораблях, о технике…

Гайке вспомнилось их знакомство…

…А где-то по тоннелям Звезды Смерти несся Дейл. Он осторожно нес на лапках раненую Фокси.

Час назад на полдороге к лабораториям Звезды Смерти Дейла остановило недоброе предчувствие. Он повернулся и бросился обратно к энергетической пушке.

— Эй! Ты куда? — окликнула его Гайка.

— К пушке! — отозвался Дейл — С Фокси случилось что-то плохое!

Вскоре, он задыхаясь, вбежал на капонир, где находилась энергопушка.

Осмотревшись, он увидел в углу большой плащ. Дейл узнал в нем накидку Данаана.

На плаще неподвижно лежала Фокси.

— Фокси! — бросился к ней Дейл. Летучая мышка не отозвалась — она была без сознания. Но ее сердце билось мерно и спокойно. Дейл подхватил раненую Фоксглав на лапки и помчался прочь.

* * *

Саманта Картер плыла на воздушных потоках, слегка покачиваясь. Её могучие крылья были лучше любого планера, с которым майор имела дело на тренировочных базах ВВС.

— Удивительно, — размышляла Саманта. — Удивительная страна, удивительные жители. Животные, обладающие разумом и речью, неодушевлённые существа, которые на самом деле живые, хоть и не чувствуют боли и не могут умереть. Тут ненароком и задумаешься, что наука не в состоянии объяснить всё и вся. Хотя, вероятно, всё дело в том, что наука имеет дело с материей и энергией, а для информации, являющейся третьим столпом мироздания, нужны и другие инструменты, вроде магии?…

— Майор! — позвал Тил`к. — Смотрите!

Но Саманта и сама увидела Ферриса и сопровождающих его людей. Острое орлиное зрение позволило ей разглядеть, что Жезла в руках Ферриса не было.

Тем временем за Феррисом следили и Спасатели. Вжик нахально крутился недалеко от него, прикидываясь обычной мухой, что у него неплохо получалось. Но отрывок разговора заставил его прислушаться.

— …Ты уверен?

— Да, господин. Радиоперехват однозначен — Гаситель отвезли на борт Звезды Смерти. Лорд Вейдер, очевидно, пригрозил уничтожением планеты.

— Ясно. Готовьте своих парней…

Дальше Вжик не слушал, он рванулся к Рокки и быстро изложил ситуацию.

— Значит, Жезл не на планете, — Рокфор подёргал рыжий ус. — Чиппи, надо сообщить об этом… Нет, надо предупредить наших, этот Феррис не остановится перед атакой на станцию.

— Смотри! — командир Спасателей показал лапкой вперёд.

Феррис держал в руках Скипетр Диррахиона, и словно вычерчивал в воздухе окружность. И вот в воздухе появилось нечто вроде прорехи.

— Портал… — выдохнул Чип. Его мозг работал, просчитывая варианты. На станции Гайка, Дейл и Фокси. Они в опасности! С этими мыслями командир рванулся было вперёд, но сильная рука схватила его за воротник.

— Ты им не поможешь так!

— Отпусти! — Чип сгоряча был готов кусать всех, кто попадёт под руку, но Рокки приподнял командира и хорошенько встряхнул.

— Успокойся. Мы найдём выход.

Рокфор отпустил Чипа, и бурундук сел прямо на землю. Сердито стянул шляпу.

— Я мог их предупредить…

— Не думаю. Станция большая, а у тебя нет передатчика и карты…

Последние слова Рокки перекрыл свист планетарных моторов. Под ударом тормозных двигателей полегла трава — на поляну садился небольшой космический корабль, похожий на серебристый жёлудь.

Саманта камнем упала к севшему кораблю. Тил`к спрыгнул наземь, и Картер ещё раз произнесла заклинание. Фу ты! Голова закружилась. На траву упал лёгкий трап.

— Майор?!

— Полковник? Вы живы! Дэниел!

— Все вопросы потом, майор! У нас очень плохая ситуация! Возможно, на станцию, что на орбите планеты. готовится нападение. На борт!

— Нас подождёте?

О`Нилл опустил взгляд — у его ботинок стоял упитанный мыш (полковник так и подумал — мыш) в светлом плаще, синем свитере и с пилотскими очками на макушке. Рядом с ним — бурундук в куртке с меховой оторочкой и шляпе а-ля Индиана Джонс и большая зелёная муха.

— Вы кто? — спросил Джек, почти не удивляясь.

— Спасатели. И нам нужно с вами. Вы же собираетесь на Звезду Смерти?

— Да…

— Там наши друзья.

— Забирайтесь, — Джек подставил ладонь.

Спустя минуту Гай-до, а это был именно он, взлетел, оставляя за собой инверсионный след.

* * *
Час назад в Изумрудном дворце…

Деревянный курьер доложил Страшиле о посадке корабля и возвращении Элли со станции. Однако на вопрос о судьбе Данаана курьер только развёл руками — Элли вернулась одна, если не считать Дровосека и Виллину.

— Неужели его захватили в плен? — каркнула Кагги-Карр.

— Буду думать, — ответил Страшила. Все почтительно замолчали, но на этот раз Правитель не стал размышлять слишком долго.

— Похоже, нашего друга Данаана враг решил пе-ре-вер-бо-вать. Ведь Данаан — Странник, а Странники унаследовали многое от ци-ви-ли-за-ции Древних. Видимо, эта ин-фор-ма-ция представляет для Империи стра-те-ги-чес-кий интерес.

Все почтительно склонили головы, преклоняясь перед прозорливостью Трижды Премудрого, но закончить речь Страшиле помешали — высокие двери Главного Зала распахнулись, и вошли полковник О`Нилл и доктор Джексон.

— Прошу прощения за вторжение, — Джек сразу взял быка за рога, — но я бы хотел поговорить со Страшилой Мудрым. Это касается моей команды…

Правитель Изумрудного города поднялся с трона и сделал три шага навстречу гостям.

— Значит, Саманта и Тил`к следят за Феррисом? — переспросил Джексон.

— Да. Они осуществляют дис-тан-ци-он-ное наблюдение, — уточнил Страшила. — Если вы хотите, мы можем увидеть их.

— Покажите…

О`Нилл, хоть и старался выглядеть бесстрастным, очень волновался за своих. Особенно за Сэм.

Да, есть Устав ВКС[33], но он может уйти с действительной службы в любой момент… А потом… О «потом» он не признавался даже самому себе, хотя именно себя обмануть сложнее всего. Он до сих пор убеждал себя, что их отношения исключительно служебные, максимум — дружеские. Не более. Но с каждым днём лгать себе становилось труднее.

Тем временем Страшила произносил активационный пароль, сиречь волшебные слова, включающие ящик-телевизор:

— …Ящик-ящик, будь добренький, покажи нам майора Саманту Картер и джаффа Тил`ка.

Экран залился голубизной ясного летнего неба.

— Где же они? — спросил Джексон.

Экран потемнел, словно настраиваясь и меняя угол обзора, и показал огромного орла, на спине которого сидел человек.

— А где Картер?

— Вообще, если рассуждать логически, — протянул Дэниел, — это она и есть. В смысле — птица.

— Дэни, это не смешно, — буркнул Джек.

— А я и не шучу. Мы же в мире, где реализуема магия. Помнишь теорию Маккея[34] о технических и магических мирах?

Джек промолчал.

— Ладно, разберёмся на месте. Можно узнать, где это место и обстановку там?

Страшила скомандовал телевизору, и экран отобразил если не крупномасштабную спутниковую фотографию, то результат аэрофотосъёмки — несомненно.

— Излучина Большой реки. Триста миль на север, — произнёс Правитель. — Вам нужен воздушный корабль…

— А это что? — Джек показал на группу пятнышек на экране.

Словно переключилась камера, и все присутствующие увидели Ферриса в сопровождении имперских солдат. Послышался голос:

— Жезл находится на Звезде Смерти.

— Ты уверен?

— Да, господин. Радиоперехват однозначен — Гаситель отвезли на борт Звезды Смерти. Лорд Вейдер, очевидно, пригрозил уничтожением планеты.

— Ясно. Готовьте своих парней.

Феррис повёл рукой с зажатой в ладони палкой со сложным выгравированным узором, и открылся портал.

— Похоже, они собираются напасть на Звезду Смерти, — произнёс Дэниел.

— Пошли, — бросил Джек. — Жезл они получить не должны.

Спустя минуту за стенами Изумрудного дворца взревели двигатели — Гай-до рванулся в небо. Развязка приближалась, но никто не мог сказать, какой она будет. Одно было ясно — Жезл нужно уничтожить, иначе — всё.


Глава 5
Битва на Звезде Смерти

Дарт Вейдер сидел в своем собственном кабинете и с возрастающим недоумением прислушивался к нитям Силы. Вместо привычной музыки он ощущал какую-то дикую какофонию. И тут…

На стене прямо перед его глазами появилось яркое серебряное пятно и начало расширяться. Вейдер вскочил на ноги и ударил по кнопке тревоги.

Во всех отсеках Звезды Смерти завыли сирены особого, пятого уровня тревоги. «Вторжение снаружи».

Гранд-мофф Таркин выругался — только что он облил свою форму горячим скиллом[35]. Удивленно уставился на экраны — ничего похожего на армады врагов, движущихся к Звезде Смерти, даже близко и не наблюдалось! Разве что возвращающийся на Звезду шаттл…

Таркин даже и не подозревал, как глубоко он ошибался…

Ничего не понимающие солдаты Империи выбегали из своих казарм, выхватывали оружие из рук очумелых дневальных и спешили занять свои боевые посты.

В кабинет Вейдера вломились бойцы его личной охраны во главе с главным телохранителем лорда Вейдера Роттом Варко. Замерли на месте. И было отчего. Рядом с серебряным порталом стояли, готовые к бою, солдаты в странной пятнистой форме. Они кого-то ожидали.

— Майор К…Корд? — изумленно спросил Ротт, узнав в начальнике неизвестных своего старого приятеля и собутыльника Корда.

— Молчать! — рявкнул на Ротта Корд. — Как ты обращаешься к генералу его Сиятельнейшего Сиятельства?

Ротт растерянно перевел глаза на Вейдера.

Лорд тоже был растерян и удивлён — он, как и Варко, узнал в неизвестных бойцах своих же собственных спецназовцев, пропавших без вести еще вчера.

Из портала вышел высокий человек в золотистых доспехах. Его плечи и спину покрывал странный черно-белый плащ. В нем ощущалась мощь Силы. Его сопровождал человек в шипастых серебристых доспехах и синем плаще, его лицо прикрывала железная маска.

Феррис холодно оглядел всех присутствующих. Повел рукой, рисуя в воздухе Руну Послушания.

— Так… — хрипло прошипел Вейдер и поднял руку. — Сила… Почувствуйте Силу… Познайте…

Ротт Варко почувствовал, как он желает сражаться и умереть за Истинного Императора, Повелителя Вселенной, его Сиятельства Ферриса. Попытался сопротивляться.

В его голове зазвенели два голоса — один медоточивый, другой трезвый.

— Следуй за Истинным Императором… — говорил медоточивый. — Взгляни — что получил Корд за долгие годы службы Империи? Жалкий чин майора. А теперь он возвысился до генерала…

— Зачем? Я хранил лорда Вейдера долгие годы. Я защищал его в боях. Я никогда его не предавал и не предам… — твердил трезвый.

Варко рухнул на колени, хватаясь за голову. Он почувствовал, что его рассудок балансирует на тонкой-тонкой ниточке. И если он не сделает правильный выбор… Святые Стихии! Что же правильно, а что нет?

Он не видел, что Корд испытывает те же чувства. В ушах Корда тоже кричали голоса.

— Как ты мог предать лорда? Как ты мог изменить присяге? Он верил тебе, он награждал тебя. Помнишь, как лорд Вейдер заступился перед самими Императором за твою сестру, которую подозревали в связях с повстанцами и изобличил истинного предателя? Помнишь? Помнишь? Помнишь? — возмущался один голос.

— Не бойся! — шептал другой. — Ты видел мощь Сияющего Повелителя, ты видел, как он одним мановением руки перенес всех вас на Звезду Смерти… Не бойся, держись, верь! Еще немного…

И каждый солдат в комнате — и охранники Вейдера, и люди Ферриса испытывали похожие чувства. Кто-то упал на колени, кто-то корчился на роскошном ковре, покрывавшем пол, кто-то прислонился к стене, но большинство в отчаянии крутили головами, не понимая, кому следует подчиняться.

Феррис, даже не обратив внимания на стонущих бойцов, приблизился к Вейдеру:

— Ну, что, отдашь мне Гаситель Звёзд? — бросил он. Вейдер потащил из ножен световой меч…

Клинок полыхнул алым. Феррис усмехнулся одними губами, из широкого рукава плаща в его ладонь скользнула чёрно-серебряная рукоять. Вторая алая вспышка расчертила полутьму покоев Лорда. Феррис взмахнул свободной рукой, и штурмовики Вейдера рухнули на пол.

— Ты владеешь Силой. — пророкотал Вейдер, и повторил движение Ферриса, обездвижив оставшихся солдат и Шреддера. — Зачем нам вражда? Присоединись ко мне.

— Мне нужен Гаситель Звёзд, — повторил Феррис, и нанёс удар.

* * *

Фехтование на светомечах — совершенно особенный вид ближнего боя. Суть в том, что в отличие от обычного стального, титанового или плоскостного меча-одноатомника, центр тяжести светового меча сосредоточен в рукояти, что автоматически налагает свои ограничения и особенности на тактику и стилистику боя. Ещё одной особенностью является тот факт, что «режущая кромка» светового меча — это вся его поверхность, а значит нет необходимости поворачивать меч, чтобы удар пришёлся не плашмя.

* * *

Удар-блок-удар, веерная защита-удар-блок, прыжок-удар-удар…

Вапаад Вейдера, он же форма-7 в джедайской классификации стилей против боевой синтетики Ферриса, объединившей лучшее из всех стилей, сочетающей простоту движений Шии-Чо и агрессивность Дьем Со. Удары следуют один за другим, но нащупать бреши в защите не удаётся. Каждый удар подкрепляется Силой. Скорость нарастает — клинки сливаются в алое мерцание, противники всё повышают и повышают темп боя. Треск разрядов столкнувшихся мечей сливается в шелест.

Данаан почувствовал, как задрожали светящиеся нити Силы. На станции, за несколькими металлическими переборками он чувствовал нарастание Силы. Что-то происходило. Что?…

Данаан сосредоточился, ныряя в водоворот Силы — сияющие нити сворачивались в воронку, тянущуюся в бесконечность. В их прихотливой пляске он чувствовал три сгустка — два ярких и третий гораздо тусклее. Яркие пульсировали. Данаан заскользил по нитям Силы к ним. За сиянием он чувствовал две непримиримые души, два могучих разума. Он потянулся к ним…

* * *

Шреддер довольно быстро пришел в себя — интеллектуальный компьютер Тьма постарался привести своего носителя в себя.

В голове Шреддера прозвучал веселый голос Ферриса:

— Иди и отыщи Гаситель Звезд в лабораториях этого корабля! Он должен быть там. А я сражусь с этим черным. Он хорошо владеет Силой! Клянусь всеми Галактиками, такого славного поединка у меня давненько не бывало!

Шреддер, не оглядываясь, поспешил в коридоры Звезды Смерти. Он хорошо понимал, что сейчас происходит особый бой. Спарринг Силы. Сам Шреддер так и не научился владеть Силой.

К Силе у него была душевная глухота — именно так однажды в сердцах выразился Феррис после последней из безуспешных попыток обучить своего слугу хотя бы азам владения Силой. И поэтому Шреддер полагался только на свои силы и умения, а в особенности на искусство ниндзя и верный бластер.

Тьма пискнула:

— Следуй вот туда!

Шреддер бесшумной тенью заскользил вдоль стен коридоров. Свернул за один из бесчисленных углов, замер. У каких-то дверей застыли два солдата. Они держали их на прицеле.

— Разберись с ними — приказала Тьма.

— А может обойти? — засомневался Шреддер. — Лишний шум…

Он не договорил — Тьма запустила свои щупальца в его мозг и ускорила его реакции…

Имперцы даже не успели ахнуть, когда к ним вдруг метнулась из коридора какая-то расплывчатая тень и в следующий момент опустились на пол без сознания.

— Вот видишь, а ты боялся! — довольно хохотнула Тьма. — Вперед!

И быстрая тень ниндзя помчалась дальше.

Ни Тьма, ни ее хозяин даже и не могли предположить, что именно этот случай спас жизни команде Звездных Врат…

* * *

Атака и защита были достойны друг друга. Феррис вскинул меч в контратаке, но внезапно алый клинок погас. Вейдер попытался ударить, но мгновение спустя самопроизвольно дезактивировался и его меч. В наступившей тишине сухо и беспомощно защёлкали включатели мечей.

Тёмный Лорд первым отшвырнул бесполезное оружие и ударил Силой. Феррис ответил. По комнате заметались полупрозрачные вспышки, похожие на знаменитые «огни Святого Эльма».

* * *

Команда Звездных Врат продвигалась вглубь станции. Похоже, на борту творилась изрядная неразбериха — капризничали компьютеры (кстати, только благодаря этому удалось безболезненно пройти силовое поле и пришвартоваться на одной из лётных палуб), солдат охватывал то беспричинный страх, то эйфория. Но ни команда Джека, ни сами имперцы не подозревали, что это следствие долгого нахождения «вблизи» могучего оператора Силы, коим был Вейдер, усугублённое мощным Силовым штормом, бушующим вокруг сражающихся. Но команда О`Нилла не знала ещё одного — их прикрывал Данаан.

Освещение снова мигнуло, на секунду увеличилась сила тяжести.

— Ох… Гаечка зря так сделала, — отдувался Рокки. — Надо было просто вырубить питание пушки…

— Она так и должна была сделать, — откликнулся Чип, следуя за Джексоном.

— О боги!.. Должна… — простонал Рокфор, знающий истинную цену этому слову.

Внезапно послышался удалённый, но быстро приближающийся цокот, и в коридор, по которому они шли, выкатились три шара. развернувшихся в горбатых роботов, открывших огонь из лазерных пушек. SG-команда ответила плотным огнём, превратив за несколько секунд роботов в решето — преимущество пулевого оружия было налицо — защитные поля не сумели сдержать ураганный огонь Р90.

— Похоже, не все компьютеры барахлят, — резюмировал Джексон. Издали слышалось цоканье — к месту боя спешили новые роботы.

— Надо уходить, — произнесла Саманта. — Туда!

Решётку вентиляции у пола сняли Рокки и Чип, Вжик метнулся в тёмный лаз, и почти сразу вернулся, утвердительно прожужжав — всё в норме.

— Давайте! — крикнул Рокки, пропуская людей. Для мыша вентиляционный лаз был почти ангарными воротами, а вот для людей тесноват.

* * *

«Куда их, чёрт возьми, понесло?! — сердился Данаан. — А, наверно, обнаружили пропажу Жезла и помчались разбираться… Надо было две подделки сделать, и все были бы довольны. Как это всё не вовремя! Ладно, надеюсь, команда диверсантов подменила Гаситель — времени у них было предостаточно. На данный момент самая неотложная задача — эвакуация Сторожевых Змей».

Решив так, он мысленно обратился к Радужным Змеям. Те откликнулись. Выяснив, сколько всего змей на Звезде Смерти, Странник решил, что одного шаттла для эвакуации хватит.

— Что же мы теперь будем охранять? — спрашивали Змеи.

— По-моему, не об этом сейчас надо беспокоиться, — заметил Данаан. — Вот, всё готово, — сказал он, завершив настройку навигационных приборов. — Этот корабль приземлится в безлюдной местности. Но всё равно, рядом с кораблём долго не задерживайтесь — найдите какое-нибудь убежище на первое время. Потом я вас разыщу и скажу, что делать дальше.

— Спасибо, Хозяин, — пропели змеи.

А затем Странник включил автопилот, и шаттл полетел к мерцающей голубоватым светом планете.

* * *

Услышав в лаборатории голоса, Шреддер замер и затаился. Прислушался.

— …Почём знать, когда он соврал — тогда или теперь! — возмущался мужской голос.

— А какая-нибудь аппаратура тут работает? — спросил другой.

— Мы уже всё вывели из строя, — вздохнул очень писклявый, почти игрушечный голосок. — Так что, какой Жезл настоящий, выяснить нельзя.

— Сами подумайте — зачем ему нас обманывать? — сказал женский голос.

— А ты уверена, что он с самого начала не был в сговоре с этим чёрным в маске?

— Действительно, этого мы знать не можем.

— Что же делать?

— А давайте оба Жезла заберём! А после разберёмся…

Услышав это, Шреддер ворвался в лабораторию, схватил первого попавшегося под руку человека, приставил бластер к его голове:

— Оба Гасителя на пол! Сами — к стене, а то я его пристрелю! То есть — её, — исправился он, обнаружив, что первым попавшимся под руку человеком оказалась женщина — единственная в этой компании.

— ПИРЗКСГЛ! — тихо, почти не дыша, шепнула Саманта. — Пусть Шреддер превратится в ящерицу!

Заклятие, вопреки ее надеждам, не сработало… Вернее сработало, но иначе…

Шреддер покрылся зеленоватой чешуей. А противники с изумлением увидели, как синий плащ Шреддера трансформировались в огромные кожистые крылья, совсем как у Летучей Обезьяны, а также он обзавелся большим толстым хвостом, покрытым синей чешуей.

И тут послышался сердитый голос Данаана:

— Что же такое! Почему вы здесь?

— Так! — прошипел Шреддер, сразу признав заклятого врага — Опять ты осмеливаешься вмешиваться в мои планы! А ну-ка, покажи, какой Жезл истинный — иначе я разнесу голову этой девке!

Тил`к уже примеривался, чтобы выбить оружие у человека, держащего оружие у виска майора Картер, когда мигнул свет, и захватчик почему-то оказался крылатым и зелёно-чешуйчатым. А потом раздался голос:

— Что же такое! Почему вы здесь?

В лабораторию шагнул новый персонаж — сиреневоволосый человек в облегающей чёрной одежде.

— Ты!.. — Шреддер зашипел, словно змея, но бластер в его руке не дрогнул. С другой стороны на зелёного Шреддера смотрели два ствола P90 и зат-никтель Тил`ка. Джаффа был готов выстрелить шок-импульсом, но внезапная метаморфоза противника могла означать что угодно, в том числе и то, что зат не окажет нужного воздействия, а стрелять второй раз означало убить обоих на месте — зат стрелял в режиме автоматически повышаемой мощности.

— Отпусти её, — произнёс Данаан. — Я покажу тебе правильный Жезл.

Странник отсканировал взглядом помещение, и понял, что ситуация патовая. Не поможет даже Сила или, как это называли у него на родине — Шакарава[36]. Сила не терпит резких движений и мыслеусилий. А Шреддер может успеть спустить курок. Данаан двинулся к столу, на котором лежал поддельный Жезл и стояли Спасатели. Дейл поддерживал Фоксглав. Данаан кивнул Гайке, и золотоволосая мышка открыла минимизатор. Осторожно, двумя пальцами Странник вытащил мини-Жезл из уменьшителя, и тот через секунду вырос, став абсолютным внешним дубликатом лежащего на столе.

— Вот он, настоящий. Теперь — отпусти её.

— Не сразу, — ощерился Шреддер. — Сначала ты запустишь его на уничтожение звезды.

— Нет! — Странник отшатнулся.

Шреддер вместо ответа медленно двинул пальцем на курке. Тил`к еле удержался, чтобы не выстрелить из зата.

— Ты уверен? — прошипел Шреддер. Тишина, только тяжёлыми каплями падают секунды, утекая в никуда. Выбор. Жизнь или жизнь. Пожертвовать одним во имя многих.

Как это знакомо. И каждый в такой ситуации выбирает сам.

Данаан медленно коснулся Жезла, провёл рукой по всей его длине, давая возможности нанокомпьютеру распознать его ген технологической активности, доставшийся Странникам от Древних, и инкрустация вспыхнула голубым светом. Жезл по умолчанию настраивался на ближайшую звезду. И в этот момент Спасатели и космомыши, наблюдавшие всё происходящее из-за решёток вентиляции, начали действовать. Рокки и бурундуки столкнули со стола фальшивый Жезл, а заодно и какие-то пробирки и приборы. Грохнуло и заискрило. Бластер в руке Шреддера качнулся, на секунду уходя с линии огня, и Саманта, давно готовая к первой же ошибке врага, отработанным движением ударила его под дых, резко бросаясь вправо. Залаяли P90, дырявя крылья — плащ, Шреддер взвыл.

Джек рассчитал верно — сейчас крылья были частью его тела со своими нервными окончаниями и рецепторами. А финальным аккордом взвизгнул зат, и тут же по глазам ударила изумрудная вспышка.

Шреддер успел выстрелить, хотя и в «молоко».

Люди и звери несколько мгновений смотрели на поверженного врага.

— Тотингесский джелеб! Меа кульпа ло хаши шохо!!! Ихи[37]!..

Все обернулись на голос Данаана, который продолжал бушевать и ругаться на языке Странников.

— Этот тупой шохо[38] попал в Гаситель! Система пошла вразнос! Он сбил все настройки!

— То есть, Солнце?..

— Может погаснуть в любую минуту или протянуть ещё пару веков. Как повезёт…

— Что же делать? — вырвалось у кого-то из космомышей.

— Наше Солнце… Неужели оно погибнет? — Дейл смахнул непрошеную слезу и крепко прижал к себе Фокси.

— Сейчас… Мне надо спросить у Вселенной… Одну секунду… — и Данаан нырнул в потоки Силы.


… Опять… Снова начали гибнуть звезды и планеты…


И он снова стал частицей Вселенной.

Он почувствовал нарастающую печаль, которая вот-вот должна была перерасти в ярость.

Опять! Снова люди воспользовались Гасителем! Почему? Почему? Нет, не допустить этого, защитить!

Не плачь, мама… Успокойся… — Данаан направил все свои силы на создание образа ребенка. Маленького ребенка, который ошибается, причиняет огорчения — но всегда остается любимым.

И который сейчас просит прощения у матери…

— Почему?

— Произошла беда Злой, очень жестокий человек, в сердце которого не было ни капли Света, грозил смертью…

— Я понимаю… Нельзя, чтобы умирал кто-нибудь из Несущих Жизнь… Которые дарят новым поколениям жизнь… Если бы не ты, могли бы оборваться многие и многие Нити Жизни.

— Поведай, что я могу сделать, чтобы спасти эту звезду?

— Не звезда…

— Что ты хочешь сказать? — насторожился Данаан.

— Ты хочешь увидеть?

Большая, очень большая планета… Она движется через время и пространство…

И вдруг… в ее центре вспыхивает огненная искра… Она растет… Увеличивается…

Яркая слепящая вспышка… И соседние планеты, исчезающие в ярком пламени…

И облака раскаленного газа, вращающиеся вокруг одинокой звезды…


А там, на зеленой планете, так похожей на Землю, в Волшебной Стране, Энни схватилась за виски и покачнулась. Аркаша едва успел подхватить ее на руки.

— Зевс… — прошептала Энни — Неужели он взорвется и уничтожит всю нашу Солнечную систему?

И потеряла сознание.

— Создай Белый Жезл…

— …Белый Жезл?

— Слушай и смотри…

— Открытие! Новое открытие! Я разгадал тайну Великой Катастрофы! Теперь мы сможем помириться с Вселенной!

— Что?

— Я создал противовес Гасителю. Теперь мы сможем зажигать новые звезды, а также лечить больные! Мы сможем…

— Немедленно сообщите на нашу планету!

— Но…

— Да, я знаю, что нам придется ждать прилета корабля десять лет! Но ваше открытие чрезвычайно важно!


Вой сирены… Нападение! Какие-то не то люди, не то нелюди в черных доспехах и черных плащах идут через руины… Среди руин возвышается огромная башня. Она чем-то знакома…


— Ах да… Именно так строили наши предки свои башни…


К командиру черных людей подбегает какой-то чешуйчатый монстр.

— Потрясатель Вселенной! Мы не можем проникнуть внутрь башни!

— Проклятие! Взрывайте!

— Это невозможно! Взрыв уничтожит все то, что нам нужно!

— Взорвите нейтронную мину. Она убьет всех, кто там спрятался. Когда-нибудь мы вернемся и разберемся, что эти типы тут наизобретали. Заодно заберем последние книги из Великой Библиотеки. Надеюсь, они не пострадают?

— Конечно же нет, шеф! Вы же знаете, что они могут пролежать там хоть сто тысяч лет и прекрасно сохранятся!

Взрыв…

…Сколько лет прошло? Для человека — долгие века, для Вселенной миг…


Бесконечная необозримая пустыня…

К руинам приближается седой человек. В его волосах серебряный обруч с рубиновой звездой посредине…


— Странник! Но какой громадный… — думает Данаан.

— Потомок одной из ваших колоний… Они стали очень высокими… Легенды о великанах на этой планете — память о великанах, основавших колонию здесь… Чтобы возродить цивилизацию… Но почти всех них уничтожили Черные Разрушители… Их победили, но сил у колонии уже не было… Погибла и планета великанов…


Человек стоит, глядя на башню. Его глаза печальны. Губы шевелятся — он произносит какое-то имя.

Подходит к башне… Из обруча вырывается тонкий, почти незримый луч… Распахивается вход…

И вот человек стоит рядом с башней. В его руке сияет ярким белым сиянием жезл.


— Белый Жезл.

— Где он спрятан? — волнуясь, спрашивает Данаан.

— Подожди. Сейчас ты увидишь нечто прекрасное… — голос Вселенной звучит особенно нежно и ласково — как у матери, гордящейся успехами талантливого сына.

Человек поднимает жезл…

Земля покрывается травой, вырастают деревья… вот потекла большая река…

И человек путешествует по новорожденной стране, создавая все новое и новое… Его фантазия неисчерпаема… — выросли невиданные деревья, наполнилась особенной жизнью огромная пещера в глубинах земли, заговорили звери и птицы…


— Вот таким я и мечтаю видеть Разум. Созидающим, а не разрушающим — звучит грустный голос. — но не все мои дети это понимают


Снова идут годы…

Громадный великолепный замок.

Перед великаном на коленях люди, кажущиеся букашками по сравнению с ним.

— Добро пожаловать! Живите в моей стране, но не обижайте живущих здесь зверей и птиц! А от врагов я вас защищу…

Взмах жезла. Совсем недалеко вспучивается земля…

Страну окружает кольцо неприступных гор…

— Так родилась Волшебная Страна.

— Это Гуррикап? — догадка молнией озаряет сознание.

— Правильно… А теперь слушай очень внимательно…

Гуррикап сидит на высокой горе. Он совершенно сед и слаб. Ему осталось жить совсем недолго…

Перед ним стоят четыре человечка.

Они в разноцветных одеждах — у одного она фиолетовая, у другого — розовая, у третьего — голубая, а четвертый вообще облачен в звериные шкуры. — он крепкий и большеголовый. У всех четверых за плечами закреплены большие мешки.

— Избранные, спрячьте Четыре Артефакта. Есть еще и Пятый, но лишь я знаю, где он хранится. Ваши потомки узнают о Королеве лишь в час, когда всему вашему миру будет грозить неотвратимая гибель.

Он снимает с себя серебряный обруч и вручает его одному из четверых.

— Мой серебряный обруч поможет тебе спрятать врученное тебе.

Четверо Избранных расходятся в разные стороны…

Гуррикап смотрит в небо… Он недвижим. Начался дождь, подул сильный ветер.

И внезапно его тело рассыпается, исчезает, превращается в пыль…


…Данаан вынырнул из потоков Силы. Все — и люди, и звери, неотрывно смотрели на него, а в глазах читался немой вопрос.

— Скорее! — велел он — Мы должны поскорее покинуть Звезду Смерти! И чем раньше — тем выше будут у нас шансы спасти эту звездную систему!

И все мигом бросились прочь из лабораторий — Данаан вместе с Спасателями поспешил на десантный бот, а команда Звездных Врат, радировав на Гай-до о срочной эвакуации, последовала вслед за Странником — десантный бот космомышей был куда ближе к лабораториям, а встречаться с роботами никто не хотел. В рюкзаках Джека и Тил’ка с комфортом устроились десяток космомышей. Керк Дар сидел на плече у Саманты и торопливо попискивая, объяснял дорогу.

И вот перед бегущими появились гостеприимно распахнутые двери лётной палубы.

— Здесь! — пискнул Керк Дар.

— Все по местам! — скомандовал Джек.

Когда десантный бот уже отлетел от Звезды на безопасное расстояние, все увидели, как большой кусок Звезды Смерти начал медленно оплывать, растворяясь, словно кусок сахара в чашке чая. Самым страшным было то, что другие области Звезды Смерти оставались неизмененными.

— Печать Гасителя… — пересохшими губами прошептала Саманта.

* * *

Шреддер с трудом поднялся на ноги. Страшно гудело в голове. Он потряс головой. Тьма молчала — не то отключилась, не то сломалась, приняв на себя большую часть разряда из зат-никтеля Тил’ка.

В голове космического преступника прозвучал требовательный голос Ферриса:

— Ты нашел Гаситель, копуша?

Шреддер повел воспаленными глазами по сторонам и увидел на полу лаборатории Черный Жезл. В его мозгу зазвенела одна-единственная мысль. — НАШЕЛ! ВЫПОЛНИЛ ЗАДАНИЕ!

Происшедшее уже казалось ему просто диким сном. На самом деле он победил, он уложил всех этих воров, всех посмевших посягнуть на Гаситель!

Шреддер, дико хохотнул и напевая какую-то веселую песенку под нос, схватил Жезл и хромая, помчался прочь. И вовремя — буквально через миг за ним захлопнулись автоматические двери, защищая Звезду от проникающего в нее через рваную дыру непонятной природы вакуума…

А в это время в покоях Вейдера…

Сражение на уровне Силы напрочь лишено эффектности. Никаких быстрых, обманно — стремительных движений, никакого прекрасно-смертоносного танца, как во время поединка на световых клинках. Даже молнии Вейдер не любил, хотя Император не раз намекал тёмному лорду, что это хороший способ держать людей в подчинении и страхе.

Если бы сейчас кто-то мог наблюдать за поединком (солдаты с обеих сторон не в счёт — среди них нет ни одного мало-мальски чувствующего Силы, и сейчас они лежат вповалку, балансируя на тончайшей грани безумия), он был бы поражён пульсацией паутины Силы, её потоками, сияющими всеми цветами радуги и миллионами других оттенков, которым нет названия ни в одном языке. Сложнейшие фрактальные структуры, потоки устремлений, интуитивных прозрений и холодного расчёта. Лишь некоторые разумные могли бы увидеть этот прихотливый танец событий и вероятностей.

Вейдер закрутил одну из нитей Силы, выискивая уязвимое место в защите противника, но в этот момент то-то изменилось. Лорд не следил за происходящим на других этажах и горизонтах станции, но сейчас всплеск Силы был столь силён, что его почувствовали, наверное, и на краю Галактики. Вейдер не знал, но именно в этот момент словно холодная волна страха прошла и по планете. Во дворах завыли собаки, стальная рука будто сжала сердце. На ночной стороне в своих колыбелях проснулись и заплакали дети.

— Не может быть…

Он перевёл взгляд на Ферриса, губы того шевельнулись, словно он отдал приказ, но в следующую секунду это почувствовал и он.

— Ты нашел Гаситель, копуша? — рявкнул Феррис. Он дико посмотрел на Вейдера. Феррис тоже чувствовал резкое изменение в структуре Силы. И в этот момент станция дрогнула. Алым полыхнули сигналы крайней опасности.

— Внимание, нарушение внутренней структуры! Разгерметизация горизонтов 13-Бета и 13-Гамма! Опасность! Производится схлопывание силовых полей! Проклятье, поля не держат! Внимание, на горизонте 13-Гамма полная разгерметизация! Опасность первой степени! Опасность первой степени!!! — разрывался громкоговоритель.

Вейдер широким шагом направился к ближайшему резервному посту управления. Феррис выскользнул следом, свернул налево… и столкнулся со Шреддером, почему-то зелёным и крылато — чешуйчатым.

— А… — произнёс тот.

— Бэ! — рявкнул Феррис. — Уходим, пока эта жестянка не развалилась!

Они рванулись к ангару.


Глава 6
В замке Гуррикапа

«Как?! Как им удалось победить несколько отрядов отборных имперских штурмовиков? Вооружённых современнейшей, безотказной техникой?! — думал Дарт Вейдер, разглядывая сквозь иллюминатор маленькие фермы, ветряные мельницы и безмоторные тележки, в которые были впряжены маленькие лошадки. — Если эти придурки сами сложили оружие и сдались — всех под трибунал отдам!»

Когда шаттл приземлился, Вейдер лично отправился в лагерь военнопленных, надеясь выяснить, что же тут произошло — почему лучшие силы Империи оказались бессильны против аборигенов, у которых даже огнестрельного оружия-то нет.

Местные жители обеспечили пленным вполне сносные условия, вот только увиденное нисколько не порадовало Чёрного Лорда. Чем дальше, тем больше он мрачнел.

Почти половина особого десантного полка «Звёздная пыль» бодро ползала по траве, весело агукала, заглядываясь на пролетающих мимо бабочек и на растущие вокруг цветы. Маленькая женщина в зелёном платье учила Четтара есть кашу ложкой. Тот радостно шлёпал ложкой по тарелке и уже по уши перемазался. Не спасал даже фартучек.

Заметив Вейдера, женщина улыбнулась и сказала:

— Не волнуйтесь. Они только сегодня проснулись. А через пару дней говорить научатся, и вообще…

— Ясно, — пробормотал Дарт Вейдер и отправился дальше.

Через некоторое время он наткнулся на солдата, который вёл себя куда более осмысленно, чем те, кого он встретил раньше.

— Как ты оказался в плену? — задал вопрос Вейдер.

— Ч-чёрный Лорд… Вы не поверите, — штурмовик нервно захихикал. — Деревянные люди… Живые деревянные люди… На нас напали живые деревянные люди!

Ничего более вразумительного от него добиться не удалось.

Вейдер пытался расспрашивать и других. Кто-то рассказывал о чудовищах, кто-то — о кровожадных драконах, кто-то — о гигантском роботе, управляемом подростком.

Чёрный Лорд направился обратно к своему шаттлу. Надо было что-то решать с этой сумасшедшей страной, надо было думать о ремонте Звезды Смерти, надо было составлять отчёт для Императора. Выход из сложившейся ситуации вырисовывался сам собой.

— А об этом даже не думайте, Учитель, — заявил невесть откуда взявшийся Данаан.

— Не думать о чём? — на всякий случай уточнил Вейдер.

— О том, чтобы завоевать эту планету и использовать её ресурсы для ремонта вашей космической станции, — пояснил Данаан.

— Подслушивать чужие мысли невежливо, — проворчал Чёрный Лорд («Вот ведь — научил на свою голову!» — подумал Вейдер). — Тебе-то какое дело до этой планеты?

— Она принадлежит нам, — просто ответил Странник.

— Кому это — вам?

— Моему народу. Мы открыли её много тысячелетий назад, и даже станцию построили, — Данаан вдруг перестал улыбаться, в его светло-серых, как сталь, глазах сверкнул недобрый огонёк. — Вы ведь не хотите конфликта?

— Нет.

— Вот и замечательно! Мы, вообще-то, мирный народ, — Странник тряхнул сиреневыми волосами. — Тем более, сейчас есть проблемы поважнее.

— Твоё обучение ещё не завершено, — напомнил Чёрный Лорд. — Ты так и не научился использовать Тёмную Сторону Силы в полной мере.

— Тёмная, светлая, полосатая в крапинку… — рассеянно пробормотал Данаан, глядя куда-то в небо. — Это всего лишь слова, которые придумали люди… Вселенная едина. Прошу прощения, Учитель, меня вызывают, — он набрал координаты на левом браслете, прикоснулся к правому, а затем — к рубиновой звёздочке на обруче и исчез.

* * *

Алиса с любопытством рассматривала громадные залы замка Гуррикапа.

Шкафы высотой с пятиэтажный дом, а в них кастрюли и миски, похожие на плавательные бассейны, огромные ножи и вилки, книги, на которых бы уместились целые лесные полянки, огромные стол и кресло.

К ногам девочки прижимались испуганные размерами замка Пышнохвост и Шалунья.

— Не бойтесь — успокоила их Алиса. — Мне приходилось видеть и не такое. Будем искать библиотеку Гуррикапа.

— А что такое библиотека? — не поняла Шалунья.

— Это место, где собрано много-много книг. — объяснила Алиса — Будем искать. Ты, Пышнохвост, возьми наших и осмотри все залы. А ты, Шалунья, пойдешь со мной.

Пышнохвост согласно кивнул и побежал исследовать замок. Алиса и Шалунья же забрались на скайскейт.

— Наверх — приказала Алиса и слегка притопнула ногой.

Скайскейт поднял их на уровень крышки стола. Алиса и лиса спрыгнули на нее. Подошли к лежащей на столе раскрытой книге.

Алиса задумчиво осмотрела книгу. Она казалась очень древней и была сделана из необычного материала.

Девочка нерешительно коснулась страниц книги.

И тут в ее голове прозвучал тихий, чуть надтреснутый, голосок:

— Ты не таишь зла в сердце… Тебе позволено прочесть меня…

Алиса замерла.

— Ваше Лисочество — ахнула Шалунья — вы сотворили чудо!

И вправду — на доселе чистых страницах книги появились загадочные письмена.

— Прости, но я этого языка не знаю… — подумала Алиса.

Книга как будто услышала ее мысли и письмена изменились.

— Дневник Гуррикапа — прочла Алиса.

— Какая удивительная книга! — подумала Алиса и задала новый вопрос:

— Я хотела бы узнать, где хранятся части Белого Жезла.

— Зачем тебе это нужно? — спросил голосок.

Алиса с страхом представила себе, что будет, если книга откажется рассказать, где хранится Белый Жезл.

— Ты говоришь правду… Итак, узнай…

И Алиса начала читать.

— Почувствовав близость смерти и опасаясь, что Белый Жезл может быть использован в Зло, я разделил Белый Жезл на пять частей и спрятал Королеву Пяти, иначе именуемой Звездой Вселенной, в северной области Волшебной Страны…


— Там сейчас находится Желтая страна… — тихо пояснила Шалунья.

— …Я запрограммировал механизмы места, где хранится Звезда Вселенной, так, что его сможет забрать только особенный человек… И то при условии, что путь ему откроет владелец серебряного обруча…

Остальные Артефакты я с помощью моих друзей из Волшебной страны спрятал так…

Лунная Руна — отдана на защиту Западу.
Корона Рассвета — хранит ее Юг
Слеза Дракона — утаена в Пещере глубокой.
Золотой Жезл — берегут его леса Востока.
И когда соединятся Пять в Одно — спасен будет мир…

…И тут прямо перед Алисой из воздуха буквально соткался Данаан.

— Как дела? — спросил он.

А в ушах Алисы прозвучал голос Пашки:

— Алис, я нашел в подземельях замка такое! Тут и вправду раньше жили Странники!

* * *

Большой совет проходил в Изумрудном дворце в экстренном порядке. Перед самым началом его в комнату влетел чёрный шар-разведчик — стандартный имперский дроид. SG-1 вскинула оружие, но дроид вместо нападения включил голопроектор, и маленькая полупрозрачная фигурка Дарта Вейдера появилась перед теми, кто сейчас решал судьбу планеты.

— Правители и жители Волшебной страны, — зазвучал низкий голос тёмного лорда, — я не буду просить прощения, что сделано, то сделано. Но вы поступили благородно, вернув всех солдат Империи, и потому я, — лорд осёкся, помолчал, — я хочу сделать что-то для этой планеты. Я приказал выпустить все исправные спутники и разместить их возле солнца. Они будут вести круглосуточный мониторинг и обнаружат первые признаки угасания. Данные будут транслироваться на терминал, который вам передаст робот…

Лорд Вейдер снова замолчал. И никто во всей Вселенной, даже Данаан, даже сам Император не знал, что в эти секунды тёмный лорд вдруг вспомнил свою Падме. Падме Наберрие, королева Амидала, ангел… И тёмному лорду вдруг страстно захотелось, чтобы последние десять лет, проведённые в биоподдерживающем скафандре, стали просто жутким сном. Чтобы вернулись те дни, когда он был молод и любим… Тревожно перемигнулись светодиоды, дыхательная система впрыснула в шлем успокоительное, и в первый раз за десять лет лорд не заблокировал это действие Силой. Образ Падме, его ангела стоял перед глазами. Вейдер тяжело махнул рукой, прерывая запись…

* * *

Рассказанное Алисой подтвердили волшебницы Виллина и Стелла. Но сведения в книгах Гуррикапа были слишком туманны, и потому к поиску было решено подключить птиц и волшебные телевизоры Стеллы.

Но самым важным вопросом были составы команд, которые отправятся на поиски. Все долго спорили и чуть было даже не поругались. Но тут Стелла достала свою волшебную книгу, подула на неё — книга увеличилась, раскрылась, вечно молодая волшебница зашелестела страницами.

— Здесь сказано вот что, — произнесла она:

Двое прежде враждовавших сумеют
Добыть Золотой Жезл…
И один из тех двоих знает,
Сам того не ведая,
Где Золотой Жезл хранится…

Взглянула на остальных.

Вперед шагнули Урфин Джюс и Чарли Блек.

Урфин сказал:

— Я, когда в свое время вел Марранов через Фиолетовую страну, видел одно странное место… И могу показать, где оно находится. То, что там хранится, очень похоже на Золотой Жезл…


— И поможет им в этом деле трудном рыцарь со звезд… — продолжила Стелла.


Пашка замер. Алиса тихо подтолкнула его:

— Это о тебе…

Пашка шагнул вперед.

Затем Стелла снова посмотрела в книгу и продолжила:

— Два верных друга страны Волшебной, а также —
Человек с звезды одной и человек с другой,
А также Народ мышиный — в том числе с звезд
и из-за гор — войдут в глубь пещер,
Туда, где много веков люди жили, а теперь
Льет горькую слезу дракон…
И лишь два друга Волшебной страны знают,
где это место находится,
Вместе, дружбу храня, добудут все они Слезу Дракона.

Вперед шагнули доктор Джексон, Тил'к, Элли и Фред.

— Похоже, Слеза Дракона хранится в подземном городе Марранов. — сказал Фред. Элли уточнила:

— Когда мы видели этот город, мы постоянно ощущали странную силу… Наверняка Слеза Дракона там.

Доктор Джексон поправил на носу очки.

— Я полагаю, что мне, как археологу, будет интересно взглянуть на Пещеру рудокопов и на подземный город Марранов.

— А мой зат поможет защититься от чудовищ, населяющих эти места — громыхнул Тил'к.

— И мы тоже пойдем с вами! — многоголосым хором запищали Спасатели, космомыши и мыши Рамины.

— Мои летучие мыши тоже помогут! — вмешалась королева летучих мышей Таррига.

— Хорошо — улыбнулась Стелла. — Думаю, вам стоит расспросить и рудокопов.

Потом Стелла прочла:

Средь звезд странствующий,
Тайну Вселенной узнавший,
Вместе с двумя людьми не из плоти и крови,
А из соломы и железа, сумеет добыть
Руну, рожденную светом луны…

Стелла покачала головой.

— Как интересно…

— Смею предположить — сказал Страшила — это сказано о Данаане. Он ведь Странник!

— И ты с Дровосеком отправишься со мной — весело усмехнулся Данаан. — Ты ведь соломенный!

Затем юная волшебница внимательно вчиталась в страницы.

— Не знающая старость и мальчик со звезд
Смогут забрать то, что рождено рассветом…

— А это сказано о тебе, Аркадий — обратилась Стелла к Аркаше Сапожкову. И о мне самой. Отправимся вместе?

— Да, леди! — отозвался Аркаша.

— А Звезда Вселенной? — тревожно спросила Алиса.

Стелла внимательно посмотрела в книгу.

— У меня все очень туманно. Там сказано только:

— Девочка с звезды далекой
И девочка с серебряным обручем
Пусть спросят у волшебницы седой,
Где хранится Королева Пяти…

Алиса выступила вперед.

Думаю, мне и Энни стоит отправиться к волшебнице Виллине.

— Мы тоже отправимся с вами — произнес Джек — Похоже, Звезда Вселенной артефакт непростой…

— И мы с тобой, Звездная Лисица! — пролаяли лисы.

— Отлично — улыбнулся Трижды Премудрый. — Немедленно начнем экспедицию за Пятью Артефактами!


Глава 7
Алиса и Звезда Вселенной

Виллина сидела в красивой беседке из золотистого мрамора. Ее одежда была выдержана в различных оттенках желтого цвета. Остроконечную шляпу украшал большой желтый бант, а на плечах волшебницы была накинута белая мантия. На шляпе и мантии сверкали многочисленные звездочки. На ее плечи падали длинные седые волосы.

Волшебница быстро листала свою колдовскую книгу.

Тут в небе сверкнула яркая звездочка. Послышалось гудение двигателей и вскоре рядом с Желтым дворцом опустился Гай-до.

Первыми из распахнутого люка молниями выметнулись лисы, что-то протявкали. Вслед за ними из корабля вышли люди — старые и новые друзья Волшебной страны: Алиса, Энни, и двое из команды Звездных врат: Джек и Саманта.

Алиса приблизилась к беседке. Рядом с ней бежали лисы.

— Здравствуйте, Виллина! — грустно поздоровалась она — Волшебница Стелла сказала, что только вы знаете, где найти Королеву Пяти. Лишь с ее помощью можно создать Белый Жезл.

— Ваше Величество, произошла катастрофа… — заговорил Джек. — Зевс, самая большая из планет вашей звездной системы, может превратиться в звезду и взорваться. Погибнут все планеты…

— Мы очень виноваты перед вами — тяжело вздохнула Саманта. — Если бы мы не отправились на Звезду Смерти, мы бы не помешали Данаану…

— Не нужно казниться — вздохнула Виллина и взглянула на небо. Солнце багровело.

— Дитя мое, — обратилась она к Алисе — пожалуйста объясни, что это такое — Белый Жезл?

— Белый Жезл — это единственное, что способно остановить гибель вашей звездной системы. Данаан говорит, что может создать его. Он рассказал, что во времена, когда не было ни Волшебной страны, ни Кругосветных гор, ни Великой пустыни, там, где теперь стоит замок Гуррикапа, находилась колония Странников. — горячо заговорила Алиса. — И именно Гуррикап был командиром базы. Я смогла прочесть книги Гуррикапа в его замке. Также нам очень помогла Стелла. В книгах сказано, что в разных областях Волшебной Страны были спрятаны Пять Артефактов. Ровно по такому порядку -


ОДИН — Желтая Страна.

ДВА — Голубая страна.

ТРИ — Розовая.

ЧЕТЫРЕ — Подземная.

ПЯТЬ — Фиолетовая.


И однажды соединившись в ОДНО, ПЯТЬ спасут мир. — так было записано в книге Гуррикапа. Я хотела бы узнать, что Вы можете сказать нам об артефакте, хранящемся в Желтой стране?

Виллина начала листать книгу.

— Бамбара, чуфара, скорики, морики, ботало, мотало, лорики, ёрики, пикапу, трикапу… — бормотала она. Ее гости почтительно молчали.

Наконец Виллина удивленно покачала головой:

— Похоже, я расшифровала самое таинственное предсказание моей волшебной книги!

— Какое предсказание? — воскликнул Пышнохвост.

— Что там написано? — хором спросили Алиса и Энни.

Виллина торжественно прочла:

Хранит долина Живрастов
В сердце своем Особенное —
То, что новую жизнь
Подарит солнцам вселенной…
Но взять Звезду Вселенной
Сможет только ребенок особенный
Девочка с далекой звезды,
В Прошлом и Будущем побывавшая
Сотни планет видевшая,
И лишь эта девочка по праву возьмет
То, что хранит сердце Долины живрастов.

— Это о тебе, Алиса, — произнесла Виллина — Именно ты — «девочка с далекой звезды»…

Затем Виллина обратилась к Энни:

— То, чем владели по праву,
Коварно той украдено,
У кого три желания и боится воды.
И вырвавшийся из плена
Передаст эту вещь в благодарность
Той, кто однажды распахнет двери
Перед девочкой с далекой звезды…

— Я поняла! — воскликнула Энни. — Эта вещь — мой серебряный обруч! Вырвавшийся из плена — это лисий король Тонконюх — он подарил мне в благодарность серебряный обруч, который раньше был у Бастинды. А Медуза упоминала, что раньше владела серебряным обручем и серебряными башмачками…[39]

Алиса смущенно прошептала:

— Я же просто обычная девочка…

Джек спросил:

— А где находится долина Живрастов?

— Она находится на северо-западе Желтой страны — объяснила Виллина.

— А можно узнать поподробнее?

— В Долине Живрастов растет удивительное растение. Его жизненная сила так огромна, что из малейшего его кусочка вырастает новое растение. Именно из него Урфин Джюс изготовил живительный порошок. А все другие растения в этой долине стали живыми.

— Скажите, а как выглядит место, где хранится Особенное? — произнесла Саманта.

— К сожалению, корабль вам не поможет. Там нет мест, где он мог бы высадиться. Вам придется добираться пешком. Птицы, побывавшие в Долине Живрастов, видели там великолепный дворец. Видимо, сила этого Артефакта сохранила его от разрушения…

* * *

В лесу царил вечный сумрак. Высокие, мрачные деревья шевелили ветвями, перешептывались.

— По нашим землям идут чужаки! — прошелестел высоченный тополь. — Они идут к нашей святыне!

— Ах! — простонала стройная береза — я сейчас потеряю сознание!

— Не волнуйтесь, леди! — успокоил ее сосед-каштан — Нас много. Мы справимся. Никто никогда не завоевывал нашу чудесную долину!

— Мы проследим, что им надо! У одного из пришельцев серебряный обруч… Надо посмотреть — друзья они или враги! — подтвердил куст шиповника.

Джек и Саманта шли по живому лесу, держа Р90 наизготовку. Джек мерно рубил мачете ветви и лианы. Саманта бросала быстрые взгляды по сторонам и на шедших между ними Алису и Энни. На шее Алисы тревожными огоньками переливалось Ожерелье Зла. Это означало, что долина таит в себе нешуточные опасности. Ветер играл ее Мантией Власти. Четверо лисиц — Пышнохвост, Шалунья, Ловкач и Серебряная Искра бежали по бокам, вынюхивая и высматривая опасность.

Алиса внимательно глядела в Зеркало Правды. В зеркале был виден большой белый дворец. Лианы оплетали его стены, деревья почти подступали к крутой мраморной лестнице. На самом верху лестницы были видны огромные бронзовые двери. Над дверями сияли два соединенных линиями кольца.

Знак Странников.

И тут Джек остановился. Девочки выглянули из-за его спины, лисы вздыбили шерсть на холках и зарычали. Саманта заняла максимально удобную позицию.

Два шипастых куста преградили путникам путь. Один из кустов зашевелил ветвями.

— Джек — тихо шепнула Алиса — Они нам не угрожают. Они хотят узнать, кто мы такие и что делаем в Запретной Долине…

Джек метнул внимательный взгляд на Алису. Девочка была права — ее удивительное ожерелье уже не так сияло огоньками, наоборот, они бегали спокойно. Это означало, что от кустов опасности нет.

— Откуда ты знаешь, что они говорят?

— Помнишь кустики из Космозоо? — улыбнулась девочка. — Их жесты похожи.

Алиса осторожно шагнула вперед и медленно повела руками. Живрасты застыли. Продолжая жестикулировать, Алиса сняла с пояса флягу, приблизилась к кустам и полила их.

Кусты замерли. Тихо что-то запели. Затем один куст сорвал с себя плод и протянул Алисе. Девочка положила плод в сумку на поясе.

Затем кусты расступились.

Алиса повернулась к друзьям.

— Нас пропускают к Месту Рождения. Позже объясню, что это — нам нужно спешить…

Через пару часов команда вышла к дворцу…

Дворец был стар, очень стар. Лианы цеплялись за его стены, оплели высокие стройные колонны. Огромные, в рост человека, мраморные ступени проросли мхами и лишайниками. Кое-где высовывались молодые деревца, в одном месте широкая трещина рассекла ступеньку, а из нее рос высокий дуб. Пара деревьев умудрилась покорить крышу дворца и теперь гордо взирали с высоты на долину…

Джек приблизился к первой ступени. Она была только на голову ниже его. Прикинув что-то в уме, Джек опустился на корточки.

— Алиса, забирайся мне на плечи.

Когда девочка залезла ему на плечи, Джек поднялся на ноги и Алиса ловко перебралась на ступень. Рядом же Саманта помогала Энни забраться наверх…

Так и перебираясь с ступеньки на ступеньку, помогая друг другу, отряд дошел до дверей.

Синеватый отблеск Знака Странников падал на них.

Алиса тихо сказала Энни:

— Теперь, подружка, одна надежда на тебя.

Энни согласно кивнула, шагнула вперед. Закрыла глаза.

— Звездный Странник… Ты слышишь? Фея Будущей Победы вызывает на связь… — понесся сквозь пространство ее мысленный вызов.

Энни замерла. Она теперь видела сплошной сиреневый сумрак. Сиреневая земля, синие растения, огромные неприятные на вид грибы окружали ее. В лиловом небе сияла невероятно огромная луна.

— Где это?

— Лунная Страна… — откликнулся Данаан.

Перед глазами Энни из сиреневого сумрака выступила фигура Железного Дровосека. Рядом с ним стоял Страшила. Дровосек что-то сказал, что, Энни не разобрала. Но ощутила волнение Странника и что он быстро спешит…

— Данаан, скажи, как открыть врата дворца Странников? Мы в Долине Живрастов.

Энни ощутила, что Странник рассмеялся.

— Это Оранжерея Жизни. Там Странники выводили сорта растений, способных оживить любую мертвую планету. Растение, из которого Урфин Джюс сделал живительный порошок, называется ауэннаэ — (это слово Данаан произнес как-то по-особенному певуче) — что означает на языке Странников — побеждающее смерть. Это растение очень сильное — оно растет и в пустыне, и в горах, оно растет даже на зараженной земле — и воскрешает ее… Пяти поколений таких растений достаточно, чтобы превратить даже такую мертвую планету, как ваш Арес, в кипящую жизнью планету…

— Так вот почему они не заполонили всю Волшебную Страну! — догадалась Энни.

— Правильно. Эти растения хранят в себе гены самых разных растений — и уже в третьем поколении начинают меняться, одни превращаются в сосны, другие в березы, третьи еще в что-то…

— А живрасты?

— Помнишь рассказ Алисы о кустиках из гор Сьерра-Барракуда? Именно благодаря их генам наше растение может оживлять другие растения… Но это объясню потом…

Данаан повернулся. Перед глазами Энни предстала высоченная колонна. А на ней переливалась самыми разными оттенками голубого, фиолетового, белого, огненного, сиреневого, странная вещь.

— Лунная Руна… — благоговейно прошептал Данаан. — Энни, а теперь начинаем. Настолько я чувствую, ее тоже спрятали с помощью серебряного обруча… Итак, сосредоточься…

* * *

Алиса и ее товарищи с замиранием сердца следили за Энни. Губы девочки беззвучно шевелились, словно она с кем-то говорила. Тут Энни сделала шаг. Другой. Подняла голову вверх.

— ТЕ, КТО ВПРАВЕ, ПРИШЛИ. ЧАС СПАСЕНЬЯ НАСТУПИЛ! — решительно и громко проговорила девочка.

Из звездочки ее серебряного обруча вырвался пурпурный луч и ударил в центр Знака Странников.

Кольца заиграли огнями от ярко-белого до черного.

Послышался скрип и двери медленно, неохотно распахнулись перед Алисой и Энни…

Прозвучал откуда-то тенор:

— Входите, Те, Кто Вправе…

* * *

Отряд Алисы вступил в великолепный зал.

Потолок исчезал в вышине, высокие ажурные колонны, такие тонкие, что страшно было посмотреть — казалось — они вот-вот обрушатся под тяжестью сводов, стояли словно солдаты на параде.

Стены зала сияли ничуть не потускневшими за тысячи лет мозаиками.

Под ногами путников расстилался мраморный пол, изукрашенными загадочными, все время меняющимися узорами. Менялись и мозаики.

Энни восхищенно рассматривала дворец, а Саманта сосредоточенно снимала всю обстановку дворца на свой глобал.

Алиса приблизилась к самой красивой из них и внезапно замерла.

— Джек, Энни, Саманта, посмотрите… — тихо произнесла она.

Джек приблизился к ней, внимательно всмотрелся в странные мозаики — скорее, не мозаики, а нечто иное, созданное высокой наукой. Наукой, которая мало чем отличается от магии…

— Это не просто мозаики… — тихо прошептал он. — Это голоэкраны…

— И на них запечатлена вся история народа Странников, — закончила Алиса.

Девочка была права.

Картины все время менялись — вот рослый человек с развевающейся оранжевой гривой схватывается с странным огромным зверем, а вот сиреневоволосый мужчина стоит посреди леса, произносит нечто непонятное — но очевидно, доброе — рядом с ним стоят странные звери, похожие одновременно и на оленей и на слонов — бивнероги — услышала Алиса. Стоят спокойно, не боясь… Вот превращается в зеленую страну мрачная каменная пустыня, вот возносятся в небо космические корабли…

И при этом звучали странные слова — и в этих словах Алиса и ее друзья узнавали слова из языка Странников — родного языка Данаана. Только отличавшегося чем-то более суровым и горделивым — чем, Алиса не могла точно сказать — может, осознанием своего могущества?

— Они научились единству с природой — прошептала Энни.

— Да — кивнула Алиса. — Похоже, Странники пошли по пути создания биологической цивилизации — они не покоряли природу, а изучали ее, стремились познать ее тайны, техника для них была всего лишь вспомогательным орудием познания…

Но чем дальше сменялись изображения на голоэкранах, тем грустнее и печальнее звучали разные голоса. Теперь в них было смирение и страх перед чем-то могущественным, перед которым человек — просто песчинка…

Лисы же метнулись к видневшимся в конце зала высоким дверям. Вскоре оттуда прибежали испуганные Шалунья и Пышнохвост.

— Ваше Лисочество! — доложили они — Там нечто странное творится!

Все поспешили вслед за лисами.

Там они увидели забавную картинку — Ловкач и Серебряная Искра отчаянно спорили с невесть откуда возникшей фигурой высокого белобородого старца.

— Именем Ее Лисочества приказываю вам, служителю этого прекрасного храма — немедленно пропустите нашу принцессу! Иначе мы можем опоздать! — повторял Ловкач.

— Поймите, Солнцу грозит гибель! — чуть не плакала Серебряная Искра.

Старик молчал, ничего не отвечая.

— Здравствуйте! — шагнула вперед Алиса и сделала книксен. — Вы Гуррикап?

Старик повернул к ней призрачную голову — Алиса осталась на месте, хотя ей и было жутковато — старик был полупрозрачным, совсем как привидение.

— Надеюсь, это голограмма — подумала она. — Лучше это, чем настоящий призрак…

Губы старика разжались:

— Это было именем того, кто создал меня… — А вы — как я понимаю, Те, Кто Вправе? Ибо в вотчину Странников без страха может войти только тот, кто достоин!

Алиса облегченно вздохнула.

Честно говоря, ей не очень-то и хотелось встретить тут настоящего призрака, который потребует отыскать некий древний клад и принести ему определенный предмет — перстень с жемчужиной — причем, не с алмазом или сапфиром, не с черной жемчужиной, а именно с розовой… Иначе не пропустит…

Словно подслушав ее мысли, старик медленно произнес:

— А теперь я хочу задать несколько вопросов вашей спутнице с серебряным обручем. Таково правило! И если я услышу хоть слово лжи или пойму, что вы присвоили себе истинное право Тех, кто Вправе, тогда никто из вас не получит Звезду Вселенной…

Энни храбро шагнула вперед.

— Я отвечу.

— Кто даровал тебе серебряный обруч?

— Лисий король Тонконюх.

— Это правда! — вмешалась Шалунья — Я была тогда маленьким лисёнком и видела, как король Тонконюх вручил Энни за свое спасение и спасение королевства от раздоров этот серебряный обруч с удивительными свойствами!

— Как обруч попал к королю Лисьего Королевства? — вопросил старец.

Энни уже поняла, что лучше говорить правду.

— Злая колдунья Гингема поймала Тонконюха, когда он был еще маленьким лисёнком и подарила его своей сестре Бастинде, которой в тот момент принадлежал серебряный обруч. Когда Тонконюх догадался, в чем секрет обруча, он сумел похитить серебряный обруч и убежал от колдуньи.

— Как Бастинда завладела обручем? — голос старика дрогнул:

— Я не знаю — честно ответила Энни — С момента, когда ваш создатель спрятал здесь Звезду Вселенной, прошли тысячи лет. Века сменяли друг друга, — и обруч сменял многих владельцев. Но я знаю из летописей гномов, что при великом завоевателе Агранате с неба прилетела прекрасная и очень могущественная волшебница Медуза де Горгонни. Возможно, Агранат подарил ей свой серебряный обруч в знак любви. Потом Медузу кто-то неведомый погрузил в волшебный сон. А Гингема и Бастинда, как гласят летописи, однажды посетили таинственную башню в замке Гуррикапа — и после этого навечно поссорились. И именно после этого посещения у колдуний появились серебряные башмачки и серебряный обруч, а Медуза говорила мне, что владела такими же вещами.

— Это правда — сказала Алиса — Я и Энни вместе прочитали летописи гномов в библиотеке Страшилы Мудрого, Правителя Изумрудного города. Также я читала книги Гуррикапа.

Старец впился взглядом в глаза Алисы, но девочка ясным взором смотрела на него.

Страж отступил в сторону.

— Я вижу, вы сказали правду. Вы можете взять Звезду Вселенной, ибо никогда не используете ее во Зло — улыбнулся он. — Теперь моя служба завершена… — с каждым словом его голос становился все тише, пока не исчез…

— Пойдем — произнёс Джек.

Путники шли и шли. Громада дворца поражала воображение. Люди прошли изумрудный, с алмазными колоннами, зал с собранием удивительных растений и странной крышей, состоявшей из тонких нитей паутины, великолепный золотой зал, где на тысячах полок были собраны святыни Странников — Книги, серебряный, где стояли странные и непонятные вещи…

И наконец Алиса и ее друзья увидели впереди сияющие солнечным светом двери, хотя к тому времени солнце уже зашло.

— Неужто там хранится Звезда Вселенной? — обрадовалась Энни.

— Надеюсь, что так. — тревожно кивнула Алиса.

Едва девочки приблизились к дверям, как тут словно из стен вышли две стройные девушки — одна с длинными волосами цвета радуги, другая — с двухцветными волосами — черными и бирюзовыми прядями, уложенными в странную причёску.

Мелодичными голосами они произнесли:

— В Хранилище войдут только те, о ком поведано в пророчестве!

— И никто больше… — завершила другая — Но вот она — указала она на Серебряную Искру — может идти с вами, Избранные…

— Почему? — пискнула лисичка.

— Сама знаешь — улыбнулась девушка.

Двери распахнулись. Там был сумрак.

Алиса и Энни смело шагнули вперед, держа друг друга за руки. Вслед за ними шмыгнула Серебряная Искра.

Двери затворились за ними. Девочки замерли на месте, всматриваясь в сумрак.

И тут в темноте что-то блеснуло, будто некий великан сдернул покрывало.

В следующую секунду Алиса и Энни зажмурились, ойкнула лисичка.

Зал наполнила прекрасная музыка. Алиса открыла глаза.

Посреди зала с черно-серебристым сводом и стенами, на которых сияли яркие звезды, возвышалась небольшая колонна с странным узором на боку.

— Не узор — сообразила Алиса — Руна.

А на колонне… На ней сияло Чудо.

Звезда Вселенной!

Творение народа Странников. От которого сейчас зависело так много…

Девочки и лиса не ведали, сколько они простояли, любуясь прекрасным Артефактом.

Первой опомнилась Серебряная Искра.

— Нам нужно торопиться! — воскликнула она.

Ее возглас словно разбудил девочек — а может, так и было?

Алиса подошла к колонне и осторожно возложила руки на Звезду Вселенной.

Звезда засияла ярким сиянием. И девочка ощутила безмолвный вопрос:

— Час пробил?

— Да — тихо ответила Алиса.


Глава 8
Слеза Дракона

— Поразительно! Никогда не видел ничего подобного! Поразительно!!!

Дэниэл повторял это, наверное, уже в двадцатый раз. Он забил под завязку уже всю память видеокамеры, и теперь пытался сделать то же с фотоаппаратом. Вспышка сверкала яркой молнией.

Надо сказать, что он был недалёк от истины. Хоть город Марранов в Подземной стране и был покинут много лет назад, отсутствие сильных ветров и дождей сохранили его почти неразрушенным. Космомыши, челнок которых сел в Розовой стране, в основном остались там, Стелла выделила им огромное пшеничное поле для проживания. Но три десятка их во главе с Хемо Даром, отправились в Пещеру. Сам Хемо пошёл туда, потому что на эту операцию отправилась золотоволосая изобретательница со своими друзьями.

Чип, конечно, смотрел в оба, но Гайка и сама не переступала невидимой границы, отделяющей её от Дара.

Кроме космомышей и Спасателей, «человеческую» команду в составе доктора Джексона, Джаффы Тил`ка, Фреда Каннинга, Элли и немногословного проводника Рохана сопровождали подданные Рамины и воздушный эскорт из полутора десятков летучих мышей королевы Тарриги. Фокси, которой вылечили крыло, весело пересвистывалась на ультразвуке с другими летуньями, но старалась не удаляться от самолёта Спасателей и обожаемого Дейла. Только Рокфор был хмур и молчалив — Рамина не пошла с ними, хотя австралиец втайне надеялся на это.

Экспедиция началась в той самой башне. где в своё время Урфин держал в плену Страшилу и Дровосека. С тех пор многое изменилось и в мире, и в отношениях между народами Волшебной страны, и потому уже можно было не опасаться драконьих патрулей.

Идти пришлось пешком, потому как шагоходы класса «Подземелье» нужно было ещё извлечь на поверхность и протестировать все системы, а дело не терпело отлагательств.

* * *

Фокси летела на небольшой высоте, сканируя сонаром окраину города. Внезапно её «аудиозрение» засекло множественный эхосигнал. Летунья зависла в пространстве и послала в направлении, откуда пришёл необычный ответ, веерный сигнал. Вернувшись, он обрисовал в её мозгу сложную трёхмерную фигуру. Фокси несколько секунд анализировала звуковой скан-рисунок, потом коротко крикнула, сзывая остальных летучих мышей.

— Дэниэл Джексон, посмотри, — Тил`к повернул фонарь. и стена здания, по мнению Дэниэла, дворца местного вождя, засияла золотом. на котором проступила гравюра.

— Что это, Тил`к? — Элли и Фред подошли поближе. Рохан чуть помедлил и тоже подошёл. Всмотрелся.

— Это Солнечный Дракон, — произнёс он. — Я видел такие изображения в пещерах и здесь, в городе.

Джексон торопливо подошёл, протирая очки.

— Действительно похоже на символ Солнца, хотя я никогда не видел такой интерпретации. Обычно дракона изображают как пожирателя Солнца во многих культурах древности. Хотя разница между европейскими и азиатскими драконами разительна…

Голос археолога упал до неразборчивого бормотания, Дэниэл чуть ли не касался носом золотой поверхности.

— А что здесь написано? — Элли указала на ровные ряды символов, отдалённо напоминающих арабскую вязь.

— Это? — Дэниэл посветил туда. — Там же чёрным по белому написано: «И заплакал Солнечный Дракон, и упала Слеза Его, сияя цветом неба. Придёт время, и нависнет Тьма, и Слеза станет одной из пяти, чтобы пробудить Дракона к жизни…»

— Кажется, это то, что мы ищем, — произнёс Фред. — А где находится эта Слеза?

Но вопрос остался без ответа — зашелестели крылья и стайка летучих мышей возникла из желтоватого сумрака Пещеры.

— Мы кое-что нашли, — крикнула Фокси.

* * *

Храм Дракона был похож на греческие и римские храмы — множество колонн, поддерживающих крышу. Но крыша была высокой, пирамидальной, а со стороны, обращённой к городу, её венчал дракон, раскинувший крылья. Располагался он на холме, но весьма хитро — со стороны и не заметишь. Он виден, только если смотреть со стороны города. Тил`к шёл первым, и потому первым среагировал на опасность. В лицо его ударил ветер, и дракон, казавшийся (или бывший — кто разберёт) статуей, взмахнул кожистыми крыльями, и спланировал к подножью храма. Раскрыл пасть и взревел.

Он был красив. Более того — прекрасен. В свете фонарей его чешуя отливала червонным золотом, уродливо-прекрасная голова покачивалась на высоте метров шести, когти полуметровой длины скребли по камню, а янтарные узкие глаза горели предупреждением — попробуй подойди.

Люди и разумные звери растерянно переглядывались. Тил`к держал зат наготове, хотя и не был уверен, что даже смертельный заряд подействует на такую махину…

Дракон прогремел:

— Смертные! Как вы осмелились приблизиться к Святому Святых — Храму Солнца?!?

— Простите, уважаемый Солнечный Дракон — начала Элли. — Нас к этому принудила великая беда. Иначе бы мы не посетили Вас…

Дракон внимательно взглянул на девушку. Рычание, клокотавшее в его горле, начало стихать.

— Ааргх! — прорычал он. — Смертные… Те, удел которых — рано или поздно стать землей… И одновременно — дух которых способен как вознести мир к непостижимым высотам, так и опустить ниже самых глубоких подземелий! Что вам понадобилось от Хранителя?

Фокси подлетела к самой голове дракона.

— Солнцу грозит гибель! — пропищала она.

Дракон покачал головой:

— То-то я ощущаю, что в мире происходит неладное! Я сам недавно пробудился от какой-то странной, ужасной силы…

— Это был Гаситель Звёзд, — произнесла Элли.

Ответом был такой рёв. Дракон в ярости хлестнул себя хвостом.

— Я слышал об этом артефакте… Ааргх! Кто же рискнул развязать его силу, столь ужасную, что перед ней бледнеет даже тёмная мощь мисликов[40]?!

Элли шагнула к Дракону. Тил`к поднял было зат, но девушка качнула головой — опасности не было. Коротко зашипели механоузлы зат-никтеля, он свернулся в неактивный режим. Девушка сжато пересказала Дракону последние новости «верхнего мира». Хранитель внимательно слушал, полуприкрыв узкие янтарные глаза.

— И вы хотите теперь воссоздать Активатор?

— Активатор?

— Вы называете его Белый Жезл, ещё — Свет Творения.

Дракон умолк, и все почувствовали, как будто прохладный ветерок прошумел в сознании. На мгновение возникло ощущение бесконечно мудрого взгляда, но сразу исчезло.

— Ваши сердца и помыслы чисты, — пророкотал Хранитель. — Но взять Слезу могут лишь Избранные.

— Кто же?

— Дракон покачал головой:

— Это мне неведомо. Но лишь двое, чьи сердца полны любовью, могут сделать это. Ведь слеза — есть символ горя и радости, муки и наслаждения. А это и составляет суть любви… Но те, в чьих сердцах любви нет — погибнут.

Люди и разумные запереглядывались. Слова Хранителя были туманны и непонятны, и в наступившей тишине грохотом обвала ударил шелест крыльев самолёта Спасателей.

Маленькая машина, которой сейчас управляла не Гайка, а Чип, ринулась вперёд. Фокси рванулась за ней, И лишь острый взгляд Тил`ка различил, как на заднем сидении появилась фигурка мышки в маленькой короне, и Рокфор галантно поцеловал ей лапку. А потом самолёт долетел до первых колонн и просто исчез, растворился, перестал существовать. Тишина была мёртвая. Секунды казались веками, словно замёрзшие в бесконечной пустоте ледяного космоса. Но вот шелест послышался снова, и самолёт возник, целый и невредимый. На подтянутых по-птичьи, посадочных лапах-присосках висел большой синий кристалл, бросая во все стороны острые холодные лучи. Самолёт подлетел, и стало видно, что все Спасатели, Фоксглав и Рамина живы и здоровы.

Вскоре Спасатели поведали, что же они увидели внутри древнего храма…

Когда самолетик долетел до колонн, перед глазами пассажиров вспыхнула яркая вспышка. Чип вцепился в штурвал, переводя самолетик в медленный режим полета. Махолет замер в воздухе, помахивая крыльями.

— Смотрите! — пискнул Дейл.

И действительно, стоило посмотреть!

Было видно, что все, стоявшие у Храма Солнца, словно застыли в самых разных позах, не двигаясь. Вернее, как отметил острый глаз Рокки, они двигались, но очень и очень медленно. Совсем как сытые улитки.

— Что это такое? — испуганно пискнула Фокси.

— Разберемся потом — констатировала Гайка — Сейчас главное — найти Слезу Дракона в храме Солнца…

И самолетик направился к зияющему разверстой пастью неведомого зверя дверному проему Храма Солнца. Гайка включила маленький, но очень сильный прожектор.

Луч прожектора осветил внутренности храма.

На стенах храма сияли точно такие же, как и на крепостных стенах города Марранов мозаичные картины, великое множество которых доктор Джексон запечатлел на свою видеокамеру. Но если те картины были посвящены подземной жизни народа Прыгунов, то картины Храма Солнца рассказывали об ином.

Историю народа.

Вот великан и четверо маленьких человечков…

— Данаан был прав — сказала Гайка — Один из этих Избранных был Марраном…

Вот огромный дракон и крепкий большеголовый человечек. Человечек кладет на лапы дракона сияющий голубым светом бриллиант.

А вот — битва! Рослые люди сражаются с Марранами, штурмуют горящий город… Рушатся стены. Сияет солнце. Воины ведут вереницы пленных, несут трофеи.

И две великанские фигуры холодно взирают на происходящее — воин в черных доспехах, с огромным черным мечом, на его голове корона, а рядом с ним стройная женщина с длинными черными волосами, в зеленом платье…. На ее голове серебряный обруч, из-под подола платья видны серебряные башмачки… Руки женщины воздеты так, словно она произносит заклятия…

— Это же та самая колдунья, с которой мы сражались! — ахнул Дейл. — Медуза де Горгонни!

Луч прожектора полз по стенам, высвечивая все новые картины.

Вот идут печальные люди с факелами в руках. Плачущие женщины с детьми на руках, суровых хмурые воины с оружием в руках… Многие из них с белыми повязками на телах. Грустный человек в золотой короне, который замыкает колонну, смотрит назад, на заходящее солнце.

И вот опять дракон. Он спокойно смотрит, как люди строят город…

— Посмотрите! — воскликнула Фокси.

Вдали в полутьме храма возвышалось нечто огромное. Что — не рассмотреть — но именно там сияла голубая звездочка.

— Нам сюда! — пискнула Рамина. — Я чувствую необычайную мощь, идущую оттуда!


Слеза Дракона

Самолёт шёл на низкой скорости. Из темноты, где светила голубая звезда, шёл настолько могучий поток магической силы, что его почувствовали все. Вжик что-то прожужжал и метнулся вперёд.

— Эй, малыш, ты куда? Вернись! — Рокки привстал, но вынужден был сесть обратно, потому что самолёт опасно качнулся. Но с мухом ничего страшного не произошло. Спустя полминуты самый маленький Спасатель вернулся и, активно жестикулируя, принялся рассказывать о том, что он там видел.

— Ты уверен? — переспросил могучий австралиец. — Слеза там?

Вжик радостно закивал…

— Погодите, — перебил Фред Каннинг. — Я прошу прощения, но Хранитель сказал, что туда могут пройти лишь те, в чьих сердцах любовь…

Он осёкся. Инженер понял, что маленький зелёный мух действительно любит. Любит своих друзей.

Рокки победно посмотрел на Фреда и продолжил рассказ.

Самолёт летел внутри громадного храма, колонны разошлись в стороны, теперь даже мощного прожектора не хватало, чтобы осветить его. Но голубой свет впереди указывал путь.

Чип снизил обороты двигателя, самолёт мягко сбросил десяток метров высоты и завис, трепеща крыльями и освещая огромную статую дракона.

Он выглядел как живой, но Рамина кивнула — не бойтесь.

Дракон был лишь идеальной каменной копией. Свернувшийся в кольцо, он был похож на нахохлившегося от холода кота. Лишь голова на длинной шее и сложенные крылья поднимались над телом. А на шее висел, переливаясь в луче прожектора продолговатый голубой драгоценный камень.

— Слеза…

Кажется, это произнесли все хором.

В следующий момент Фокси сорвалась с борта самолёта и метнулась к дракону, и до Спасателей донёсся скрежещущий звук её коготков.

Самолетик подлетел поближе к статуе и завис над плечами дракона. В свете прожекторов заблестела золотая цепь. Лучи выхватили Фокси, возившуюся с защелкой.

— Никак не могу открыть… Сложный замок…

С борта упали канаты — Дейл и Рокки скользнули на плечи дракону. Закрепили крючья.

— Майна! — крикнул Рокки.

Рамина подняла лапки и стала читать заклятие. Ее окутало полупрозрачное, переливающееся сияние. Гайка и Чип начали медленный подъем.

Дейл поспешил на помощь Фокси. А Рокки полез вверх по канату.

Слеза Дракона заблистала цветами радуги.

Дейл и Фокси почувствовали, как их наполнила необыкновенная сила.

Они вместе ухватились за защелку. Никак. Словно заржавела, хотя общеизвестно, что золото не ржавеет никогда, даже в сыром сумраке Пещеры.

Красноносый бурундук поднял голову, он хотел сказать, что тут не обойтись без помощи Гайки, но… Его взгляд встретился с синим взглядом летучей мыши.

И Дейл почувствовал это — то, что он по своей наивности не замечал, хотя с Фоксглав они были знакомы уже давно.

Пусть они принадлежат к разным биовидам, пусть она — жительница ночи, а он любит яркое солнце. Пусть у них по всем канонам нет будущего…

— Фокси, я…

— Дейл…

Широкие крылья обняли его, словно закрывая от беды. Их губы встретились, и их словно пронзил ток.

И непослушная защелка раскрылась!

Дейл ухватился за канат. Фокси обняла его.

Гайка нажала кнопку и сверхпрочные канаты начали сматываться на катушки, возле посадочных лап-присосок. Чпок! — они намертво принайтовались к сияющему кристаллу.

— Эй, ребята, — послышался сверху бас Рокфора. — Вы там скоро?

— Надо подниматься, — проговорила Фокси. Но ещё несколько секунд они стояли, обнявшись, и только потом летунья взмахнула крыльями и ловко подцепила бурундука лапами, забрасывая его в махолёт. Сама опустилась рядом. Снова обняла крылом «младшего Спасателя». Дейл бросил взгляд на командира, не смеётся ли тот. Но в чёрных глазах Чипа не было и тени насмешки, была лишь спокойная улыбка, словно произошло то, чего он долго ждал.

— Возвращаемся!

Махолет Спасателей полетел к выходу из Храма Дракона…


Глава 9
Золотой Жезл

Яхта скользила по зеркалу Большой реки. Паруса были спущены — почти безветрие, стоял только стаксель, больше для проформы, чем реальной необходимости. Почти неслышно работал двигатель, снятый с одного из повреждённых шагоходов и приспособленный для морских условий Гайкой и Фредом Каннингом. На корме тяжело покачивался длинный флаг — зелёное поле с вышитой золотом буквой G и короной над ней. Эскиз его, по слухам, принадлежал самому Великому и Ужасному. Страшила Мудрый, взойдя на трон Изумрудного города не стал менять «ге-раль-ди-чес-кую сим-во-ли-ку города», и потому такой флаг украшал теперь охранные башни города, и его флот.

Урфин сидел на корме и рассеянно смотрел на блики закатного солнца на воде. Странно, но сейчас он ощущал покой и умиротворение. Да, он сделал много зла жителям Волшебной страны. Но они забыли это и простили его. Вот как оказывается может быть. И сейчас, будучи уже не диктатором, а героем обороны сердца Волшебной страны, Урфин ощущал только усталость от этого. Оказывается, слава и поклонение тоже утомляют. И сейчас он думал о том, как вернётся на свою ферму, чтобы жить вместе со старым филином Гуамоко и бывшим клоуном, теперь кадровым разведчиком, Эот Лингом.

— Вот закончим с солнцем, и можно будет возвращаться…

Он посмотрел на своих спутников — моряка Чарли Блека и Павла Гераскина, мальчишки с далекой звезды, затерявшейся в просторах Вселенной.

Чарли крутил штурвал, следуя за излучинами Большой реки. Пашка стоял на носу яхты и совсем как заправский моряк, рассматривал в бинокль берега реки. Время от времени он посматривал на свой браслет, переведенный в режим радара.

Тут перед путешественниками на нос яхты опустилась Кагги-Карр. Ворона вызвалась вместе с другими птицами провести обследование земель, прилегающих к Большой реке и уточнить примерное местонахождение Золотого Жезла.

— Мы нашли! Нашли Каменную Ладонь!

— Где? — встрепенулся Урфин Джюс.

— Там — махнула крылом ворона. — Час птичьего полета.

Пашка спустился в машинное отделение. Двигатель загудел громче. Яхта понеслась по волнам.

* * *

Последние лучи солнца гасли на небосводе, когда яхта причалила к берегу.

Урфин первым спрыгнул на берег. Пробежался. Воскликнул:

— Нашел!

Блек и Пашка подбежали к нему. На берегу лежали в ряд рассохшиеся плоты.

— Именно здесь я высадил свою марранскую армию — объяснил Джюс. — когда двинулся завоевывать Фиолетовую страну. Сейчас я покажу, на что мы наткнулись при высадке.

Он бросился к лесу.

Вскоре путники увидели склоненную, словно в поклоне, ладонь, высеченную из глыбы базальта.

— Каменная Ладонь… — произнес Джюс. — А через несколько часов мы увидим странное место, где я видел Золотой Жезл. Каменная Ладонь указывает как раз в его сторону.

Пашка сбегал к яхте и принес три фонаря.

— Нам стоит поторопиться. — сказал он.

Все трое включили фонари и двинулись вперед, в лесную чащобу.

Урфин бросил взгляд на исчезающее за горизонтом солнце:

— Увижу ли я его снова? — пронеслась в его голове непрошеная мысль.

Отогнав темные мысли, Урфин последовал за Пашкой и Чарли.

* * *

Где — то в чаще заухала сова.

Кагги-Карр сжалась в комок на плече у Пашки.

Пашка и его спутники пробирались через лесную чащобу, обходили овраги и кустарники. Урфин шел впереди, освещая один известный ему путь фонарем. Тут в тьме леса мелькнуло что-то непонятное.

Урфин остановился. Остановились и остальные.

С большого куста боярышника свисал клок ткани неопределенного цвета. В свете фонарей можно было разобрать, что ткань раньше была синей.

— Мантия Арахны! — вырвалось у Чарли Блека — Сто пьяных китов! Она, похоже, побывала здесь!

— Дядя Чарли, — заметил Пашка. — Если она и была здесь, то очевидно, не смогла забрать Золотой Жезл. Иначе бы воспользовалась им…

— А и верно — просветлел лицом старый моряк. — Стойте, что вот там за сияние?

Урфин прошел немного вперед и остановился.

— Мы пришли — торжественно сказал он. Его лицо просветлело, морщины разгладились.

Вскоре спасательная экспедиция увидела большую поляну. На ней валялись разбитые в щепы стволы деревьев, виднелись отпечатки огромных ног.

Посреди всего этого разгрома возвышалась большая каменная терраса. А на ней…

Чарли, Пашка и Урфин замерли.

На террасе под хрустальным куполом сиял солнечным светом большой, метра два в высоту, жезл.

— Как же нам его взять? — спросил Чарли.

Урфин пожал плечами.

— Там, на каменном помосте есть три круга, выложенные черными камнями. Я тогда так и не разобрался, зачем они нужны. Спешил — такой уж я был властолюбивый! — Джюс сконфуженно усмехнулся, как бы не веря тому, каким он был плохим тогда…

— Что? — насторожился Пашка. — Урфин, покажите, где они?

Вскоре путники осматривали странный черный круг рядом с куполом. Еще два таких же находились на равном расстоянии.

— Что это такое, Павел? — спросил Чарли.

— Я догадываюсь… — ответил Пашка. — Есть такие устройства на моей родной планете. Мне сдается, нам надо встать каждому в свой круг и что-то сделать. Только не знаю, что — сказать ли слово или о чем-то подумать.

— Вот! — воскликнул Урфин. — Каждый из нас думает об одном и том же!

— О том, как спасти наше Солнце… — закончил Чарли.

— А я не смогу жить, зная, что не смог спасти ваш мир — добавил Пашка. — Поспешим же!

Чарли, Урфин и Пашка Гераскин встали каждый в свой круг.

— Что дальше? — спросил Урфин.

— По-моему, надо коснуться ладонями купола. — сказал Пашка, прижимая свои ладони к хрустальной стене. То же сделали Урфин и Чарли Блек.

Послышалось тихое гудение. Что-то кашлянуло. А затем…

Сознание троих путников слилось. Каждый видел сознание другого, потаенные мысли. И каждый осознавал, что нечто чужое внимательно наблюдает за ними, ищет корысть и злобу в душе…

Урфин видел невероятные, поразительные картины. Картины штормов, сражений с пиратами, пляшущих вокруг костра раскрашенных дикарей, образ красивой отважной женщины-дикарки сменялись удивительными инопланетными пейзажами, он летал в пузыре в облаках, плыл в батискате над дном моря, видел женщину с лицом голубого цвета с пустыми, полными властолюбия глазами, восседающую на кольцах золотой змеи как на троне, мрачные дремучие леса Крины.

И он чувствовал чувства и переживания товарищей. Детские обиды, плеть-кошка боцмана, первый бой с пиратами, горечь от гибели друга, печаль о погибшем в глубинах Космоса отце, грусть, что друзья не всегда понимают, готовность всегда прийти, помочь, чистая, детская вера — и старого моряка и юного космопроходца…

А Чарли и Пашка читали как книгу душу Урфина. Смерть отца, тяжелая болезнь матери… И непонимание, чем-то напоминающее каменную стену, со стороны сверстников, для которых Урфин придумывал увлекательные игры в героев, борющихся против злых колдунов, жестоких тиранов и страшных чудовищ… И постепенное озлобление, презрение к трусливым соплеменникам, боявшихся даже близко подойти к лесу и уважение к столяру-наставнику, который брал юного Урфина с собой в лес и учил его, как выбрать хорошее дерево и изготовить добротную мебель. И напрасные попытки созидать самому. Уход в лес, где единственным товарищем был ручной медведь, решение служить Гингеме. Миг торжества — страх в глазах Жевунов. А затем — необыкновенное растение, дуболомы… Победы… Ненависть к девчонке и Великану из-за гор… Сокрушительное поражение… Годы вынашивания мести…

Много еще чего прочли и Чарли и Пашка в душе Урфина. А затем все их чувства слились в единое целое. Души троих наполнила одна мысль, одна картина — гибель Солнца… Гибель всего живого на планете… И боль Пашки — ведь если бы не его любопытство, ничего бы такого не произошло.

Прозвучал чей-то спокойный голос:

— Доступ открыт.

Заиграла прекрасная музыка.

Чарли открыл глаза, потряс головой. Рядом с ним приходили в себя его спутники.

Купол засиял огненным сиянием, а затем… исчез. Три руки — двух некогда враждовавших мужчин и юного рыцаря одновременно коснулись Золотого Жезла.

— Возвращаемся на корабль!


Глава 10
Лунная Руна

Путники вытащили лодку подальше на берег, чтобы не унесло течением, и принялись распределять багаж и снаряжение. Багажа было немного — ни провизия, ни питьё, ни тёплые одеяла спутникам Данаана были не нужны.

На берегу, покрытом высоким мхом и гладкими, заросшими лишайниками валунами, росло несколько кривеньких сосенок, камыш и колючие кустики.

— Как-то тут неприветливо, — заметил Железный Дровосек.

— Смотрите! — воскликнул Страшила, поглядев вверх. — Как странно!

Действительно, в бледно-голубом с мелкими облачками небе чётко вырисовывались усеянные звёздами широкие чёрные полосы, которые, изгибаясь, уходили к горизонту.

— Как будто в молочный коктейль налили шоколад и осторожно размешали ложечкой по кругу, — задумчиво проговорил Данаан, вычерчивая пальцем в воздухе спираль против часовой стрелки.

— Ты что, опять проголодался? — удивился Страшила.

— Нет. С чего ты взял?

— Какие-то съедобные сравнения придумываешь, — пояснил Страшила.

— Хм! Просто первое, что в голову пришло.

Однако в чём-то Странник был прав — выглядело так, словно кто-то смешал два неба — дневное и ночное. Но кому под силу сотворить такое?!

Оглядевшись, Данаан указал в ту сторону, где небо постепенно становилось чёрным, без единой светлой полоски.

— Нам туда! — объявил он.

И путники зашагали по каменистой пустоши к центру Лунной Долины.

* * *

Вокруг становилось всё сумрачнее. Из низин поднимался синий туман, в котором роились мёртвые огоньки и смутные тени. Довольно долго перед путниками маячила призрачная процессия: всадник в тёмных доспехах, великан с дубиной и воин с молотом на плече. Они то становились невидимыми, то вновь проявлялись.

— Друзья мои, вы видите то же, что и я? — спросил Данаан.

— Ты про эту компанию? — уточнил Страшила. — Да, видим.

— Значит, дело не в грибочках… — пробормотал Странник.

— А при чём здесь грибы? — не понял Железный Дровосек.

— Видишь ли, некоторые ядовитые грибы могут вызывать видения. Но на вас со Страшилой они подействовать не могут. А раз вы видите то же, что и я, то грибы тут ни при чём, — объяснил Данаан.

— Но что это может быть? Призраки?

— Хм… В ваших краях есть какая-нибудь легенда, в которой бы рассказывалось о подобной компании? — поинтересовался Данаан.

Страшила задумался.

— Нет, не припомню ничего подобного. Может, это тени тех, кто когда-то сгинул в Лунной стране?

— Всё возможно, — пожал печами Странник.

Через некоторое время компания с всадником исчезла и больше не появлялась

* * *

— Фух! Всё — привал! — объявил Данаан, сбрасывая с плеч рюкзак. — Уж извините, друзья мои, но я — всего лишь человек, — с этими словами он расположился под огромным фиолетовым грибом с фосфоресцирующей шляпкой.

— А ты уверен, что мы правильно идём? — спросил Железный Дровосек.

— Нет, — честно признался Данаан. — Но очень на это надеюсь.

В самом деле, точное направление определить путники не могли — стрелка компаса вертелась то по часовой стрелке, то против, то вдруг начинала дрожать и прыгать.

С часами тоже творилось что-то неладное: сначала они спешили, потом начали отставать, а после и вовсе пошли в обратную сторону. Так что полагаться здесь можно было только на интуицию. И Силу. Кроме того, местность становилась всё более заболоченной, так что приходилось не только искать правильное направление, но и выбирать дорогу среди кочек и луж, чтобы не угодить в трясину.

Пока Данаан обедал, Дровосек и Страшила решили разведать путь, чтобы после не терять на это время.

Данаан достал из рюкзака хлеб, консервы и флягу с водой.

«Эх! — огорчённо подумал Странник. — И костёрчик-то разжечь не из чего! Хорошо, хоть воду запасли. Под ногами хлюпает, а ни ручьёв, ни родников не видно… Не болотную же пить! Но если путешествие затянется…»

Вдруг он услышал позади странное пощёлкивание. Оглянувшись, Данаан обмер: над грибом, под которым он расположился, возвышалось огромное членистоногое. Оно глядело на Странника фасеточными глазищами и хищно щёлкало челюстями.

— Ты кто? — спросил Данаан — скорее от удивления, чем из любопытства.

Как ни странно, членистоногое ответило:

— Я — Большая Синяя гусеница, — глазастая морда приблизилась и щёлкнула челюстями у самого носа Странника. — А ты кто?

— А я — маленький зелёненький человечек, — пошутил Данаан, вспомнив, как иногда называют пришельцев.

— А ты вкусный? — челюсти щёлкнули так близко, что Страннику пришлось отодвинуться.

— Не думаю, — ответил он.

— А я проверю! — решила Гусеница.

— Эй, мы так не договаривались! — Данаан вскочил, но тут же что-то большое и жёсткое сбило его с ног.

«Ещё одна гусеница?! Нет, это её хвост».

Хитиновые челюсти едва не отхватили ему ухо. Данаан активировал силовой браслет, перевернулся на спину и не глядя полоснул лучом. На него посыпались извивающиеся лапки («Она не гусеница, а многоножка!» — понял Странник), какие-то ошмётки и куски гриба. Данаан поднялся на ноги, поскальзываясь на кусках хитина и подёргивающихся ножках Гусеницы. Огляделся.

Гусеница затаилась и не подавала признаков жизни. Но Данаан чувствовал её присутствие.

Полагаясь скорее на интуицию, чем на слух или ещё какое-нибудь конкретное ощущение, Странник резко прыгнул вперёд и, развернувшись, выстрелил по тому месту, где только что стоял.

Голова Гусеницы, судорожно щёлкая челюстями, упала на землю и покатилась. Хвост ещё несколько секунд подёргался и затих.

К Страннику уже бежали Страшила и Железный Дровосек.

«Уф! Всё-таки уроки Вейдера не прошли даром!» — подумал он.

— Эй, ты в порядке? Что случилось? — спросил Дровосек. — И что это такое?

— Это Большая Синяя гусеница, — ответил Данаан. — Пойдёмте отсюда, — и, подхватив свой рюкзак, Странник зашагал по тропе.

Некоторое время над путниками одиноко парила снисходительная кошачья улыбка.

* * *

Болота закончились. Исчезли хилая травка и синие растения, похожие на ветвистые кораллы. Кругом расстилалась каменистая пустошь. Кое-где ещё можно было встретить гигантские грибы — похоже, они здесь были единственным источником света. Становилось всё холоднее. И всё чётче вырисовывалась на горизонте одинокая башня, вонзавшаяся, как спица, в чёрное небо.

— А давно мы не путешествовали, — заметил Страшила, когда все аргументы и контраргументы в традиционном споре «сердце или мозги» были исчерпаны.

— Ага, — вздохнул Железный Дровосек. — А помнишь первое наше путешествие в Изумрудный Город?

— Ещё бы! Хоть у меня тогда и не было мозгов, но помню я всё отлично!

Данаан спал под грибом, завернувшись в походный плащ. Чтобы не мешать ему, друзья расположились в сторонке и разговаривали вполголоса.

— Как же давно это было! — воскликнул Железный Дровосек. — Аж слёзы на глаза наворачиваются…

— Что ты делаешь! Сейчас же перестань плакать, а то заржавеешь, — и Страшила принялся вытирать ему слёзы зелёным платочком, а потом достал маслёнку и смазал Дровосеку челюсти.

— Спасибо, друг, — сказал тот. — Подумать только, если бы не вы с Элли, я бы так и ржавел в том лесу, пока не рассыпался бы в пыль! И уж точно не получил бы такого замечательного сердца.

— Не, мозги лучше! — возразил Страшила. — Но ты прав — если бы не Элли, ни мозгов, ни сердца мы бы не получили.

— Ага, — согласился Дровосек. — А ведь она была совсем кроха. Помнишь встречу со Львом? Одна Элли его не испугалась и поняла, что он — трус.

— Кстати, надо будет как-нибудь навестить Смелого Льва, — заметил Страшила. — Сам-то он вряд ли теперь соберётся в Изумрудный город — всё-таки, возраст уже…

— Что-то я совсем погрузился в воспоминания, — вздохнул Дровосек. — Мне даже показалось, что я слышу детский голос.

— Знаешь, мне тоже показалось, — ответил Страшила. — Но откуда бы здесь взяться ребёнку?

Они огляделись кругом.

И в самом деле, совсем недалеко они увидели маленькую девочку, хорошенькую, как куколка. Однако очень скоро друзья поняли, что это — не настоящая девочка, а трёхмерное изображение (они уже видели, как с помощью подобных изображений Данаан общался с Вейдером).

Казалось, она очень рассержена. Данаан выглядел перед ней провинившимся школьником.

— Ты излишне увлёкся, Данаан! — отчитывала она его. — Тебе что было велено? Вернуть Гаситель. А ты тут чем занимаешься?!

Данаан ещё ниже опустил голову:

— Прошу прощения, Повелитель. Обстоятельства сложились так, что…

— Ладно, не оправдывайся, — махнула рукой малышка. — Хоть ты и не выходил на связь, но я наблюдала за тобой.

— Повелитель?! — изумился Страшила. — Эта маленькая девочка?!?

— Да как вы смеете! — возмутился страж-хранитель.

— Не кипятись, Данаан! — рассмеялась девочка, — Не забывай, я сейчас действительно выгляжу, как маленькая девочка.

— Что значит — «сейчас»? — удивился Железный Дровосек.

— Я переродилась всего десять лет назад. А до этого семьсот лет был мужчиной. Но то тело стало совсем дряхлым и в конце концов умерло. И я родился заново — в новом теле… А это, значит, Страшила и Железный Дровосек? — суровый Повелитель мгновенно превратился в любопытную маленькую девочку. — Потрясающе! Один из соломы, другой из железа… Но они двигаются, разговаривают, мыслят! — она покачала головой. — Всё-таки он был невероятно талантлив. Несмотря на весь свой эгоизм.

— Ты о ком вообще?

— О Гуррикапе.

— Гуррикап — эгоист?!

Малышка нахмурилась:

— Может, конечно, в вашей стране это называется иначе. Но сбежать на край Галактики, отгородиться от всего мира пустыней и непроходимыми горами, использовать свою силу только для собственного удовольствия и не задумываться о последствиях — это я называю эгоизмом.

— Наверняка у него были на то причины, — не очень уверенно возразил Страшила.

Девочка примирительно улыбнулась:

— Разумеется, были. Из-за своего могущества он опасался нарушить Мировое Равновесие[41]. Он действительно был очень талантлив, — девочка вздохнула. — Управлять материей и энергией, нарушать законы Природы и причинно-следственные связи, завязать узлом Время… А кому-то теперь это всё расхлёбывать!

— И я даже догадываюсь — кому, — пробормотал Данаан.

— Ты многому научился, Данаан, — сказала малышка. — А этот временной узел давно пора распутать: из-за искажений Времени. Пространство становится нестабильным. Наверняка вы наблюдали здесь всякие странности? Что-то вроде призраков? С течением времени у любого мира появляются вариации, альтернативные реальности. Так вот, если Время закручивается в плотный узел, эти параллельные миры начинают пересекаться, проникать друг в друга. И Пространство может просто-напросто рассыпаться, как разбитое стекло.

— Но зачем Гуррикапу понадобилось связывать Время? — поинтересовался Страшила.

— Он слишком любил лето, — хмыкнула девочка. — А место для своей страны — вот досада! — выбрал в умеренном поясе, где постоянного лета по определению быть не может. Снаружи, за пустыней и горами, уже почти осень, и продолжительность дня и ночи скоро сравняется. А потом ночи будут становиться всё длиннее. Здесь же день всегда дольше ночи, продолжительность их не меняется. Просто не представляю, как ему это удалось! Но «лишнее» время всех ночей собрано здесь, в Лунной стране, и центр этого временного узла — Башня Руны. Не удивлюсь, если окажется, что вся эта магия держится на Лунной Руне. Данаан, с твоими теперешними знаниями и умением управлять Силой, ты справишься, — девочка улыбнулась. — Ты очень талантливый, Данаан. Если бы ты ещё и приказы мои выполнял как следует — цены б тебе не было!

Изображение потускнело и погасло.

— Я не понял — Повелитель меня только что похвалил или отругал? — озадаченно пробормотал Данаан. — Но зато теперь всё понятно с этими призраками. И мы знаем, что делать.

* * *

— Похоже, мы слишком взяли вправо, — заметил Данаан через полсотни шагов.

— Странно. Мы же всё время шли прямо на неё? — удивился Страшила.

Но Башня действительно располагалась теперь несколько левее, чем пятьдесят шагов назад.

— Немножко свернём и продолжим путь! — решил Трижды Премудрый.

Так и сделали. Однако, спустя некоторое время, путники заметили, что они снова сильно отклонились вправо.

— Может, Гуррикап заколдовал Башню, чтобы никто не мог к ней приблизиться, — предположил Страшила.

— Возможно, — согласился Данаан.

— Что же делать?

— Хм… Попробуем выяснить, что там за колдовство, — решил Странник и, настроив режим разведки, выпустил нанороботов.

Золотистое облачко какое-то время летело, отклоняясь вправо от Башни, а потом вдруг осыпалось на землю, как горсть песка.

Сверившись с информационным браслетом, Странник присвистнул:

— Вот это номер! Они разрядились! Но в режиме разведки нанороботы могут работать до пяти часов без дозарядки. Ничего не понимаю!

— Они были полностью заряжены перед вылетом? — поинтересовался Дровосек.

— Ну, разумеется! Возможно, тут какая-нибудь электромагнитная аномалия…

— Время! — глубокомысленно изрёк Страшила.

— Ты хочешь сказать, что нанороботы разрядились не из-за электромагнитной, а из-за временной аномалии? — уточнил Данаан.

— Да, — кивнул Трижды Премудрый. — Они должны были разрядиться за пять часов, а разрядились за десять минут. Повелитель говорил, что Время здесь течёт иначе. Возможно, за эти десять минут для нанороботов прошло пять часов, и поэтому они разрядились.

— А ведь верно… — согласился Странник. — Может быть, даже так — время для них шло слишком быстро потому, что они летели к Башне.

— Но ведь они не к Башне летели, а в сторону! — возразил Железный Дровосек.

Все задумались. Данаан принялся перепроверять информацию, которую за десять минут успели передать нанороботы.

— Они всё-таки летели к Башне! — воскликнул он. — Но не по прямой, а по дуге. Скорее всего, если бы заряда хватило, они бы продолжали лететь по спирали, постепенно приближаясь к Башне. Вот только нам этот вариант не подходит — скорее всего, для нас тоже время течёт слишком быстро, но мы этого пока не замечаем. Если же тут что-то вроде вихря, то, наверно, ближе к Башне скорость Времени увеличивается.

Лунная страна


— Что же делать?

— Попробуем идти против вихря[42] — не прямо на Башню, а влево от неё, — предложил Данаан.

Так и сделали. Однако это оказалось нелегко — каждый шаг давался с большим трудом, хотя ветра не было, и равнина была абсолютно плоской, без подъёма.

Башня приближалась медленно, но верно. Путникам то и дело приходилось корректировать курс. С каждым шагом Башня Руны становилась всё ближе.

Солнце не заглядывало в сердце Лунной Страны несколько тысячелетий. Здесь царила вечная ночь. И в этой кромешной тьме белоснежная Башня Руны казалась почти сияющей. От подножия к вершине Башни вела тропа-серпантин, опоясывая её против часовой стрелки. Кое-где ещё сохранились полустёртые, раскрошившиеся ступени. Вершина Башни терялась в синих тучах.

— Первым пойдёт Страшила, за ним — я. Ты, Дровосек, пойдёшь последним, — решил Данаан. — Если под твоим весом тропа обвалится — это поставит под угрозу всю нашу экспедицию. Выполнение задания сейчас гораздо важнее жизни любого из нас. Да пребудет с нами Сила! Вперёд, друзья мои!

Они шли долго, очень долго. Но путникам казалось, что они топчутся на месте — сколько бы ни вглядывались они в верх, видели одно и то же: вонзающуюся в тучи белую спицу. Что пройдено уже довольно много, можно было узнать, только поглядев вниз — каменистая долина была уже очень далеко, до самого горизонта, то тут, то там в темноте светились фиолетовые шляпки грибов, казавшиеся отсюда крошечными светлячками.

— Странное дело, — рассуждал Страшила. — Подножие Башни всё дальше, а вершина ближе не становится. Интересно, мы хотя бы до середины Башни уже дошли? Как думаешь, Данаан? — Премудрый оглянулся. — Ох! Что с твоим лицом?!

— А что с ним? — удивился Странник.

— Ты постарел.

Данаан, начинавший путь наверх двадцатилетним юношей, теперь выглядел ровесником Чарли Блека.

— Ну, мы ожидали чего-то подобного, — пожал плечами Данаан. — И, кстати, теперь понятно, почему для этого задания выбрали именно нас: материалы, из которых вы сделаны, довольно долговечны. А мы, Странники, живём гораздо дольше землян.

Маленький отряд поднимался всё выше. Для отдыха почти не останавливались: Страшила и Железный Дровосек не уставали, а Данаан не хотел терять время напрасно — никто не мог сказать, насколько быстро он стареет и как далеко до вершины Башни.

Наконец добрались до туч. В сплошном тёмно-синем промозглом тумане было видно всего на три шага вокруг. Данаан опасался, что здесь-то и может подстерегать ловушка — сломанные ступени или даже какое-нибудь чудовище, вроде той гусеницы. Но всё обошлось. Спустя некоторое время путники увидели над головами ясное звёздное небо с незнакомыми созвездиями и вершину Башни Руны, увенчанную резной беседкой белого мрамора. А вокруг расстилалось бесконечное море синих туч.

Движение отряда сильно замедлилось — дряхлый старик, в которого превратился Данаан, то и дело останавливался передохнуть, несмотря на то, что Дровосек забрал у него тяжёлый рюкзак. Странник сгорбился и едва переставлял ноги, его сиреневые волосы стали совсем седыми, но глаза на сморщенном старческом лице оставались по-прежнему ясными и сияющими. Дровосек и Страшила тоже постарели, но это не было так заметно.

Наконец отряд переступил порог беседки. Звёздный свет, проходя сквозь резные стены, сплетал в воздухе из теней и бликов странный узор — это было единственное, но прекрасное украшение. В центре беседки на семигранном хрустальном пьедестале лежала Лунная Руна.

Данаан сел на ступеньку отдохнуть, а Страшила и Железный Дровосек подошли к пьедесталу. Дровосек протянул руку, но она прошла сквозь Руну.

— Неужели это ил-лю-зия?! — в отчаянии воскликнул Страшила. — Мы проделали такой путь! А тут — одна видимость!

— Руна здесь, — возразил Данаан. — Но не сейчас. Она в другом времени, и чтобы достать её, надо распутать временной узел.

— Ты сможешь это сделать? — спросил Дровосек.

— Да. Но после этого течение времени в Волшебной стране изменится. Помните, о чём говорил Повелитель?

Страшила кивнул:

— Время здесь сровняется с временем за Горами. И больше не будет вечного лета. В любом случае, без Руны Солнце погаснет, а значит — надо распутать этот узел. Действуй!

— Хорошо.

Со стороны могло показаться, что ничего не происходит: старик, ссутулившись, неподвижно сидел на ступеньке, сцепив узловатые пальцы. Но если бы здесь вдруг оказался какой-нибудь Джедай, он бы почувствовал, как потоки Силы бережно и аккуратно распутывают нити времени, словно спутавшийся клубок шёлковых ниток.

Узор из звёздного света пришёл в движение — вершина Башни, а, главное, Руна, возвращались из тогда в сейчас.

— Готово, — произнёс наконец Данаан. — Руна здесь и теперь.

Он попытался встать, но ноги не держали его. Страшила и Дровосек помогли Страннику подняться и, поддерживая под руки, подвели к пьедесталу.

Данаан осторожно взял Руну своими костлявыми морщинистыми руками.

— Круто! — воскликнул он. — Мы это сделали! — он передал Руну Дровосеку, а сам опустился на пол, привалившись спиной к пьедесталу.

— Что с тобой? — забеспокоился Страшила.

— Устал.

— Надо возвращаться, — сказал Железный Дровосек. — Может быть, когда спустимся вниз, ты снова помолодеешь.

— Возможно, — согласился Данаан. — Сейчас только отдохну немножко… — он прикрыл глаза.

«Я о чём-то забыл… — Подумал он вдруг. — Что-то очень важное… Какое-то обещание… Ну конечно! Радужные змеи! Энни!» — позвал он мысленно.

«Не Энни, а Фея будущей победы…»

«Не перебивай, у меня мало времени. Назначаю тебя своей наследницей. Разыщи радужных змей и позаботься о них. Координаты записаны в браслете — Дровосек и Страшила тебе их передадут. Если что — спроси совета у Повелителя, он подскажет».

«Погоди! Какие змеи? Данаан, что случилось?! Данаан!!!»

Старик открыл глаза. Железный Дровосек и Страшила стояли рядом, ждали, пока он отдохнёт.

— Вот что, друзья мои, — сказал Данаан. — Когда вернётесь, отдайте мои браслеты и обруч Энни — она должна сделать то, что я не успел, — он виновато улыбнулся. — Я слишком устал. Пять тысяч лет[43] — это многовато даже для Странника.

Старик закрыл глаза.

Обруч и браслеты, тихо стукнув, упали на ворох одежды[44]. Данаана не стало.

«Данаан!» — продолжала мысленно звать Энни. Но ответом ей была только жуткая чёрная пустота.

* * *

А где-то далеко-далеко, на другом краю Галактики, маленькая девочка в белом платьице, хлопнув в ладоши, воскликнула:

— Молодец, Данаан! Ты справился! Я верила в тебя! — и, обратившись к тем, кто был рядом, сказала. — Давайте помолчим минутку. В память о Данаане.


Глава 11
Корона Рассвета

Большое розовое облако летело над ночным лесом. Небо подернулось предрассветными сумерками.

На облаке стояли двое — высокая красавица в розовом платье и кудрявый мальчик в серебристом комбинезоне.

— Сейчас мы увидим Короля Гор — сказала Стелла.

На горизонте показалась высокая гора. Она возвышалась над всеми остальными.

В следующую минуту Аркаша Сапожков понял, отчего жители Волшебной страны назвали ее именно так.

Над горой вспыхнула золотом сияющая корона, украшенная бриллиантами. Однако в ее центре светился темный каплевидный провал, чем-то напоминающий слезу.

Казалось, что именно здесь и живет Король гор.

— Теперь вперед, на самом малом ходу. — скомандовала вечно юная волшебница облаку.

Аркаша поспешно достал из рюкзака свой скайскейт[45] и включил его.

Стелла тревожно ждала чего-то. И наконец, когда облако пролетело над большим лесом, над голубым озером, подернутым синей дымкой тумана, волшебница облегченно вздохнула.

Поймав вопрос в глазах Аркаши, Стелла пояснила:

— Я не раз пыталась разгадать тайну Короля Гор и почему его корону именно так и называют — Корона Рассвета. Но таинственная прозрачная преграда не пускала меня. Я пробовала и по воздуху и пешком — ничего не получалось. И она появлялась именно над этой местностью, вокруг Короля Гор.

— Когда она появилась?

— Птицы рассказывают — всегда было.

— Силовое поле — важно заметил Аркаша. — Я думаю, что Гуррикап и его помощники создали здесь особое место для хранения одного из Пяти Артефактов — в данном случае — Короны Рассвета…

— Похоже на это — согласилась Стелла. — Силовое поле… — весьма хорошее название для незримых магических стен! Я запомню.

Когда волшебница и мальчик с звезд приблизились к горе, стало заметно, что та некогда пережила ужасный катаклизм.

Один склон Короля гор обрушился, о чем ясно свидетельствовала большая груда обломков у подножия Кругосветных гор. И теперь бок горы щерился острыми клыками скал, а кое-где виднелись древние окаменелости.

По привычке ученого Аркаша пробежался взглядом по слоистой стене.

— Известняки, граниты, базальты… Кембрий, карбон, пермь, мезозой, палеоцен… Вот это да! Ихтиозавр! — указал он на виднеющийся на широкой сланцевой стене силуэт странного рыбообразного существа.

— Ихтиозавр? — переспросила Стелла.

— Раньше, очень давно, здесь плескалось море. Юрское море. А потом море ушло.

— Высохло? — пораженно спросила Стелла.

— Просто ушло. Когда поднялась суша, вода утекла. А то, что осталось — превратилось в реки и озера… — увлеченно начал Аркаша свой рассказ о древних геологических эпохах…

Стелла внимательно слушала. Неожиданно прервала:

— Посмотри, Звездный Мальчик!

— Что? — недовольно отвлекся Аркаша и раскрыл рот от удивления.

Он увидел древнюю лестницу. Это не были обломки скал, не было причудливая игра природы, здесь явно поработала рука человека.

Лестница начиналась из ниоткуда, прямо от провала. Она бежала наверх, тесно прижимаясь к боку Короля Гор, точь-в-точь как кроха-дочь к отцу…

Аркаша вскочил на скайскейт. Легонько притопнул.

Скейт медленно поплыл над холмистой равниной, усеянной заросшими мхом обломками скал. За ним летело розовое облако.

И вот она, лестница!

Аркаша присел и ощупал ступеньку. Потер — выступили прожилки гранита. Мальчик поднял глаза и замер — на стене был изображен сжатый кулак с указующим перстом!

Хотя дожди и ветра постарались на славу, но рисунок все еще было возможно рассмотреть, особенно если подойти близко к скале.

За спиной Аркаши послышался тихий голос Стеллы.

— Аркадий, что ты увидел?

— Стелла, посмотрите, пожалуйста — здесь рисунок…

— Похоже, лестница ведет к месту, где хранится Корона Рассвета… — заметила Стелла.

Скайскейт Аркаши и облако Стеллы начали подниматься наверх, на почтительном отдалении от уступов скал.

Похолодало. Стелла сотворила меховую шубку. Аркаша холода не боялся — в комбинезоне было тепло. И наконец, женщина и мальчик добрались до вершины гордого Короля гор…

Перед ними расстилался снежный склон. А поодаль в скалах виднелся громадный зев пещеры. Перед ней покоились обледеневшие ступени лестницы.

Аркаша поднял голову, надеясь увидеть сияющую Корону Рассвета. А вот и она!

Она сияла прямо над темным провалом пещеры.

— Она там… — пораженно выдохнул Аркаша. — В пещере!

И он было рванулся к пещере, но тут вокруг его пояса обвилась золотая петля.

— Не спеши, — мягко сказала Стелла — Мало ли какие чудовища могли там поселиться в пещере. Прошло много лет.

— Вы правы… — пристыжено кивнул Аркаша и достал из-за пояса пистолетик с сонными иглами.

И они медленно, молча, приблизились к пещере. Вдруг Аркаша замер. В глыбе льда рядом с ним виднелось что-то расплывчатое, похожее на фигуру человека.

* * *

Страж-Рой ощутил беспокойство. Вообще-то это было необычно, львиную долю времени он не ощущал ничего. А всё необычное опасно. Он не знал, сколько времени уже провёл здесь, он помнил лишь Того — кто — дал — ему-приказ.

Тот был высоким существом странного, с точки зрения Роя, облика. Он приказал Страж-Рою стеречь Артефакт, и не подпускать к нему никого, кто не знает Слова Власти. Что из себя представлял Артефакт, страж не знал, но его это и не интересовало. Его задачей была защита Артефакта, и Рой выполнял её. Дважды, очень давно, существа, похожие на Того — кто — приказал, только поменьше, пытались пробиться к Артефакту. Они размахивали железными палками и огненными шарами на концах веток, и пытались испугать Рой. Они не знали Слова Власти, и потому были убиты.

Страж-Рой послал несколько скаутов к выходу из пещеры. Да, так и есть. Их вибриссы засекли слабое, почти неощутимое колебание камня — к пещере приближались чужие.

Охранник не торопился. Он знал прилегающий к пещере ландшафт идеально, и потому понимал — бежать чужакам некуда. С тихим шелестом, почти невидимый во тьме пещеры, Страж-Рой развернулся вдоль стен и потёк к выходу.

* * *

— Опасность! Опасность! — завопили в Аркаше его чувства. Мальчик пересилил себя, пригляделся.

В ледяной глыбе навечно застыл воин в старинных доспехах — чем-то они походили на доспехи рудокопских драконьих наездников — точно такой же узор кольчуги и лат… В правой руке воин все еще сжимал меч. На его голове блестел золотой шлем. Большая черная борода обрамляла жестокое лицо, сейчас застывшее в гримасе ужаса перед чем-то непонятным.

Стелла замерла, рассматривая его.

— Так вот куда пропал последний король Розовой страны Пеллан… — грустно вздохнула она.

— Кто?

— Мой предшественник. король Пеллан Третий правил Розовой страной очень жестоко. Он был настоящим тираном — он вырубил все волшебные деревья — пирожковые, эскимовые, по всей стране, оставив их только в своем королевском парке, куда никого не пускал, даже своих детей. Он держал своих подданных в страхе, казнил подчас по простому капризу. И вот однажды, много-много лет назад, в Розовую страну прилетела я. Никогда не предполагала, что даже такой человек, как Пеллан, может испытывать что-то человеческое. Он влюбился в меня и попросил моей руки. Услышав отказ, он заявил, что когда добудет Корону Рассвета, я передумаю. Взял со собой двух придворных волшебников, дружину и исчез навсегда — чтобы здесь обрести свой последний приют… А Болтуны выбрали меня своей повелительницей.

Аркаша огляделся. Вокруг было настоящее поле боя. Из сугробов торчали обломки мечей, копий, виднелись тела воинов… А вот и глыба с замороженной в нее фигурой в балахоне и посохом в руке…

— С кем же они сражались? — тревожно произнес он.

— Мне это тоже очень не нравится — хмуро проговорила Стелла.

Стелла подняла волшебную палочку, и нараспев проговорила:

— Меннанна, даулла, фаренна, возэнна!

Воздух рядом с женщиной и мальчиком сгустился и в следующий миг Аркаша отпрянул — перед ним стоял… он сам! Его собственный двойник. Рядом с двойником Аркаши возник и двойник Стеллы.

Призрачные двойники направились к пещере. Аркаша и Стелла наблюдали за ними. И вдруг из пещеры потек какой-то серый поток, полетело темное облако.

Аркаша вскрикнул. Он видел крупных не то насекомых, не то крыс с огромными крыльями.

— Похоже на рой…

Рой атаковал двойников.

— Бегом! — скомандовала волшебница, и они с Аркашей рванулись к пещере. Пока рой занят двойниками, нужно было успеть забрать Корону Рассвета.

Изнутри пещера была гладкой, словно выплавленной в толще скалы. Стелла засветила магический шар-светильник, и розовато-палевый отсвет лёг на стены. Путешественники медленно продвигались вглубь, но, похоже, кроме роя, других охранников не было, так что нападения можно было не опасаться. Пещера свернула, и вывела Аркашу и Стеллу в круглый грот, стены которого были выложены желтоватыми шестиугольниками. Некоторые из них чуть светились. А посредине грота располагалась круглая каменная тумба из красноватого камня, на плоской вершине которой лежала Корона Рассвета. Была она совсем небольшая, если сравнивать с классическими, виденными Аркашей коронами — наверное, подошла бы только правителю с Брастака.

Но невесомая изящность линий, общий простой, но изысканный дизайн выдавали в Короне продукт высочайших технологий.

Аркаша протянул руку и коснулся Короны, но в этот момент он почувствовал, что-то изменилось…

* * *

Страж-рой остановился. Нарушители скользили немного впереди от него, стоя на чём-то туманно-золотистом (Страж не знал слова «облако», потому не мог назвать средство передвижения нарушителей). Но что-то в них было не так. Что? Страж-рой не мог понять — он был всего лишь генетически модифицированной полуразумной структурой с далёкой ледяной планеты, затерявшейся в Ядре, куда не рисковали соваться даже самые отчаянные пираты, и потому не мог анализировать свои ощущения. Но он чувствовал неправильность, и это беспокоило его. Нарушители скользнули между двумя каменными «клыками», Страж последовал за ними.

В этой естественной «аэродинамической трубе» выл и бесновался ветер, гораздо более сильный, чем рядом с пещерой. Он был настолько силён, что Страж-рой даже замедлил свой полёт. И в этот момент ощущение неправильности стал необычайно сильным. От нарушителей не исходило никакого запаха. А это было невозможно. Запах имеют даже камни, даже вода. А те, кто рискнул проникнуть сюда — не имели запаха, и это было неправильно. А значит — это не нарушители, это нечто иное, не представляющее интереса. А настоящие нарушители в другом месте.

Рой хоть и не был полностью разумным, но сразу понял, где они могут находиться.

* * *

— Тихо…

Стелла подняла руку в предупреждающем жесте.

В тишине послышался нарастающий шелест и слабое скрежетание. Этот звук приближался.

Аркаша молча взял с постамента Корону, и в этот момент первые «крысонасекомые» ворвались в пещеру. Воздух тревожно запел под их крыльями. Ноздрей коснулся сложный букет запахов — свежесть мяты, тяжёлый запах только что пролитой крови, йодистый аромат моря, что-то ещё. Стелла закашлялась. Преодолевая кашель, проговорила:

— Я не подумала… Рой ведь не глазами смотрит, а идёт по запаху… Надо было наколдовать запах нашим дублям…

Аркаша же, тем временем, лихорадочно рылся в рюкзаке. Рой медленно приближался, и шелест его крыльев вкупе с аромоатакой вгонял в ступор.

Стелла почувствовала, что ноги её подгибаются. Всё-таки она не была боевым магом и не знала, как оперативно действовать в подобных ситуациях. Да, она могла защитить себя от стрел, огня, меча. Но — лишь защитить. Мозг искал, но не находил подходящие заклинания, перед глазами всё плыло.

— Есть! — Сапожков выдернул из рюкзака что-то светлое и продолговатое. Его лицо озарило голубое сияние. Он кинулся к рою. Стелла хотела крикнуть, остановить, но язык не повиновался. и внезапно всё кончилось. Дурнота уходила быстро, словно сон. Волшебница приподнялась на локтях.

Аркаша стоял перед роем, освещённый голубым сиянием, а по пещере прокатывались волны ароматов.

— Что?…

— Стелла, всё в порядке, кажется, я нашёл ключ…

— Что за ключ? О чём ты?

— Этот рой общается с помощью запахов. Поэтому он и перестал преследовать наши динго[46]… эээ, наши копии. Они не пахли ничем.

Силы возвращались к волшебнице стремительно. Она поднялась, отряхнула платье. Шагнула к Аркаше.

— А он не?…

— Нет, не нападёт. Вот это, — мальчик показал небольшую светлую коробку с разноцветными прямоугольниками и пляшущими голубыми и фиолетовыми звёздочками, — аромолингвер. Ну, переводчик с языка запахов на человеческий. У нас в Космозоо есть похожее создание, его привезли откуда-то из Ядра, из центра Галактики, и там разработали этот лингвер, правда, не набрали ещё полную базу данных запахов. В полёте всё равно делать нечего, вот я и дополнял базу…

— Ты молодец, Звёздный мальчик. Без тебя нам бы пришёл конец…

* * *

Аркаша и Стелла вышли из пещеры. Волшебница вызвала золотое облако, и в этот момент высокий купол неба пересекли две белые, расширяющиеся полосы — инверсионные следы тормозящих аэродинамическим способом космолётов или, как минимум — спас-капсул. Стелла прищурилась.

— Похоже, это новые гости со звёзд. Один воздушный корабль приземлится скорее всего в моей стране, второй — в Лунной. Если, конечно, они не изменят направления…

* * *

— Тьма, тьма и тьма! Шреддёр, а ну пусти меня к управлению! Чтоб я ещё раз положился хоть в чём-то на такого идиота…

— Да, но, мой лорд…

— Уй! Заткнись! Мало того, что активировал Гаситель, мало того, что кораблём управлять не умеешь, так ещё и возражаешь! Да я лучше тех имперцев, что в прошлое переместил, подключу к делу. О, силы Тьмы, откуда на мою голову берутся такие идиоты! Две недели на орбите с идиотом!

— Но мой лорд…

Потрёпанный челнок Ферриса шёл на посадку в районе Лунной страны.

* * *

Второй челнок, полный Радужных змей, успешно опустился, как и рассчитывал Данаан, в безлюдной местности, неподалеку от Озера Снов.

Птицы были напуганы грохотом посадочных двигателей и необычным видом «пришельцев», но змеи вели себя тихо. Однако птицы немедля разослали по всей Волшебной новость о прибытии новых Пришельцев.

Оставалось дождаться Стеллы, которую «пришельцы» очень хотели лицезреть для решения «очень важного вопроса»…

Стелла и Аркаша летели на золотистом облаке над лесами Розовой страны, высматривая, где же опустилась спасательная капсула. За ними серым облаком следовал Страж-Рой.

Тут на облако опустился разноцветный попугай.

— Госпожа Стелла! — закричал он — Вот там! Там высадились очень страшные Пришельцы! Они похожи на змей и еще они умеют летать!

— Где? — спросила Стелла.

— Вот там! — махнул крылом попугай.

— Следуй за попугаем — велела облаку Стелла.

Птица полетела вперед. За ним летело облако, а Страж-Рой замыкал группу.

Вскоре Качи крикнул:

— Смотрите, смотрите, вот они!

* * *

Шаттл лежал в центре большой лесной поляны.

— Невероятно! — воскликнул Аркаша. — Таких странных животных я никогда не видывал!

Вокруг шаттла ползали огромные, с питона, змеи. Их чешуя переливалась всеми цветами радуги. а на спинах трепетали целых шесть пар полупрозрачных крыльев.

— Какие они красивые… — тихо произнесла Стелла.

Облачко опустилось поблизости от шаттла.

— Здравствуйте! — обратилась Стелла к змеям.

— Приветс-с-ствуем вас-с-с, повелительница Рос-с-овой С-страны, великая волшебница С-с-стелла! — мелодичным голосом начала самая большая змея.

— Оттуда вы знаете про меня? — удивилась Стелла.

— Хозяин по имени Данаан рас-с-сказал нам о вас. Он сказал, что вы — с-с-самое прекрас-с-сное, что есть в мире… Дороже даже С-с-сокровища — Энергетичес-с-ских Крис-с-сталлов. Хозяин попрос-с-сил нас-с-с с-с-стать вашими с-с-стражами… Он также с-с-сказал, что те из нас-с-с, кто захочет, может увидеть и другие планеты Галактики… — отвечала змея.


Глава 12
На борту «Дракона»

Удар был силён. Ферриса швырнуло лицом на пульт, широкий ремень безопасности вышиб из лёгких остатки воздуха — не продохнуть. Сквозь шум крови в ушах — их челнок сильно потрепало в ионосфере, где из-за нарушений солнечной активности уже формировались могучие энергетические вихри, Феррис услышал треск рвущейся растяжимой синтетики. Потом пришла тьма…

Шреддер криво усмехнулся, чего, впрочем, под металлической маской было не видно. Он всё же переиграл экс-повелителя. Две недели на орбите, похоже, окончательно свели Ферриса с ума — иначе с чего бы он требовал немедленной посадки и исправления ситуации с местным Солнцем. Шреддер в своё время пошёл на службу к нему лишь потому, что это давало возможность творить всё, что захочешь. В этом смысле Шреддер недалеко ушёл от Весельчака У. которому для счастья достаточно было иметь бластер, быстрый рейдер и возможность безнаказанно грабить и убивать. Правда, Шреддер был ещё и тщеславен, и потому надеялся, что когда Феррис станет повелителем, Шреддер окажется его наместником в каком-то из миров.

Феррис полулежал на пульте, алые капли с залитого кровью лица расплывались кляксами на сенс-панелях[47] и ребристом кольце панорамного голора[48]. Шреддер удовлетворённо кивнул — его расчёт оказался верным. Синтетика ремней безопасности, предусмотрительно подрезанная, не выдержала инерционного удара (а репульсоры Шреддер загодя переориентировал на нештатный режим — Феррис в те дни был словно ненормальный, потому и не заметил ничего). Но упиваться победой было рано — Шреддер протянул руку к простенькому золотому кольцу, тускло блестевшему на пальце экс-повелителя. Скипетр хранился в каюте, там замок обычный…

Спустя десять минут, Шреддер спрыгнул с метровой высоты — аппарель дальше не опускалась, её заклинило толстым стволом местного дерева, огляделся. Странно, вроде бы садились в дневной зоне, а на небе звёзды. Впрочем — это ерунда. Шреддер поправил пояс с бластером, аптечкой и Скипетром. Теперь артефакты у него, теперь он — повелитель. И местные в этом скоро убедятся. Шреддер ещё раз огляделся — шаттл упал в местный лес, проделав широкую просеку, но посторонних на месте падения не было. Отлично! Шреддер перешёл на темп[49] и исчез.

* * *

Дровосек и Страшила возвращались молча. Соломенный человек крутил мягкими руками серебряный обруч Данаана, дивясь мельчайшей, почти незаметной со стороны вязи, покрывающей белый металл. Несколько раз порывался надеть его, чтобы услышать Энни, но каждый раз останавливался. Правитель Изумрудного города действительно был мудрым, и понимал, что высокая магия, равно как и высокая технология не для него.

— Смотри! — Дровосек остановился и вытянул руку. Сумеречный лес словно пропахало огромным плугом, вырвавшим вековые деревья и вздыбившем землю. Некоторые деревья дымились.

— Похоже, это какой-то воздушный корабль, — произнёс Страшила. — Он совершил вы-нуж-ден-ную посадку.

— Но чей это корабль?

Страшила только пожал плечами.

Корабль сейчас напоминал подбитую камнем птицу — изломанные плоскости атмосферных стабилизаторов, полуоторванный киль, тёмный, покрытый нагаром и вмятинами корпус. Вокруг — выжженная площадка в полсотни метров диаметром, тлеющие стволы, горячий дрожащий воздух.

— Стой здесь, — Дровосек поправил на плече топор и зашагал к кораблю. Страшила и не думал спорить — об опасности огня он знал давно, а как-то Элли рассказывала ему, что воздух дрожит над нагретыми предметами.

Аппарель люка всё также опиралась на дерево, но Дровосеку потребовалось всего два взмаха топором, чтобы освободить её. Заныли сервомоторы, открывая вход.

Работало только дежурное освещение, похоже, основная энергосистема окончательно отказала. Некоторые двери заклинило, но огромная сила Дровосека позволяла открывать их одним движением. На первом ярусе было пусто, лишь в одной из кают он обнаружил следы лихорадочных сборов.

— Наверное, люди успели уйти, — подумал он. Но он ошибся.

Второй ярус был коротким — коридор и рубка управления. И в рубке Дровосек увидел человека, ничком лежащего на пульте. Тёмная кровь запеклась на серебристой панели. Дровосек очень осторожно поднял человека, усадил поудобнее. Его лицо было залито кровью, на виске чернела страшная рана.

— Жив ли он? Как проверить?

Тело Дровосека не имело тактильных рецепторов, потому проверить пульс он был не в состоянии. Он поднёс к губам человека ладонь, тыльной стороной. Холодный металл запотел — дыхание есть. А значит — мозг ещё жив. Дровосек подхватил человека и бегом бросился к выходу. Скорее, добраться до ближайшей деревни, там помогут… И уже у люка он услышал свист двигателей — рядом садился корабль.

Металлического цвета жёлудь Гай-до опустился рядом с останками имперского шаттла «Тайдриум».

* * *

Гай-до шёл над Лунной страной галсами. Все его поисковые системы были настроены на анализ движения на земле, а маленький хомодетектор, засекающий излучение любого высокоразвитого мозга, сканировал сферу радиусом в сотню метров, пытаясь отыскать Страшилу и Дровосека. Их часть Жезла была последней, и можно было бы спокойно дожидаться друзей в Изумрудном городе, но были два фактора, заставившие Алису поднять корабль на поиск. Первым был нештатный сеанс телепатической связи Данаана с Энни, о чём девочка сообщила через глобал, действующий вне обычных сетей как простая видеорация, вторым были донесения имперских спутников-соларов — на звезде началось замедление термоядерных реакций, температура короны упала на 110 градусов, снизился блеск. Всё это требовало спешных мер противодействия.

Первым «проснулся» термодатчик, определивший «тепловой след» в воздухе.

— Это похоже на инверсионный след корабля, — произнёс Гай-до, выводя на экраны синтезированное изображение. Цвет неба сменился на желтовато-зелёный, и по нему, наискось проходила оранжевая полоса.

— Здесь весьма стабильная атмосфера, — заметил кораблик, — никаких течений…

Его слова прервал звонок металлодетектора, а секундой позже проснулся хомодетектор, показывая наличие трёх жизнеформ в сотне метров на вест-норд-вест[50]. Туда же указывал детектор металла.

— Садимся там, Гай-до. Кажется, это они…

Алиса спрыгнула на землю, как только смолкли двигатели. По ногам ударил горячий ветер, но девочка со всех ног бросилась к Дровосеку и Страшиле.

— Алиса, этот человек ранен. Его нужно срочно лечить, — Дровосек, широко шагая, приближался к кораблику.

На Гай-до не было полноценного медблока, только «саркофаг» класса «Авиценна» — способный, однако, поддерживать жизнь пациента в стазисе и стимулировать регенерационные силы организма. Но уже первые данные диагностики, выведенные им на экран, заставили Алису нахмуриться — пробит череп, почти гарантированное повреждение важных кровеносных сосудов, кислородное голодание мозга.

— Ну что?

Алиса подняла взгляд на Дровосека.

— Я ничем не могу помочь… Ничем. Тут нужен специальный госпиталь с медицинским оборудованием высшего класса… Такой есть на экспедиционном или патрульном звездолёте… Я ничем не могу ему помочь…

— Алиса… — позвал Гай-до. — Алиса, нас вызывают. Включаю звук.

— Космический корабль «Гай-до», регистрационный номер 23554251171344, ответьте, «Гай-до», ответьте! На связи патрульный рейдер «Дракон», говорит капитан. Мы лоцируем ваше местоположение. Сообщите информацию о своём экипаже, повторяю, сообщите информацию о своём экипаже!

— «Дракон»[51], на связи «Гай-до», говорит Алиса Селезнёва. Экипаж в порядке, но нам срочно требуется доставить человека в госпиталь. Как слышите?

— Это «Дракон». Принято, мы ждём вас, «Гай-до». Третий стыковочный узел…

* * *

Шреддер шел через болота, грязно ругаясь. Его синие крылья покрылись пятнами грязи, облепленный болотной тиной хвост волочился позади. Идея расправы с Хозяином уже казалась полной дуростью — ведь были, были на шаттле мощные лазерные пушки, способные поставить на колени жителей этой странной страны. Вполне можно было постараться посадить корабль в городе… А летать… — этому еще и еще учиться.

Тут Шреддер заметил шевеление за кустами. Он мигом всадил туда заряд бластера. Раздался ужасный вой и из кустов один за другим начали выкатываться огромные черные пауки с множеством ног. Они злобно сверкали глазками на стебельках.

Шреддер помчался со всех ног. Чудовища не оставали — они гнались за ним, ловко скользя по поверхности болота.

И вдруг Шреддер споткнулся о какое-то бревно и упал.

Шшшурх! — скользнуло в сторону бревно. Шреддер затравленно оглянулся. Пауки замерли на краю поляны, около кустов на другом краю поляны возилось несколько разноцветных шаров, поедавших зеркальную глыбу, в которой застыли как в янтаре два сражающихся рыцаря — человек в серебристых доспехах и громадный кабан.

— Сккррр — зашипел кто-то. Над самой головой Шреддера нависла морда чудовищной многоножки.

Положение было безвыходным. Хотя… стоп!

— Кольцо Времени, отправь меня к имперским солдатам, где бы они ни находились! — приказал Шреддер. Через мгновение челюсти чудовища клацнули о воздух…

Шреддер открыл глаза. Над ним возвышался высокий человек в черных доспехах. Его плечи украшал искусно выделанный плащ из шкуры какого-то пятнистого зверя. На поясе блестел стальной меч.

Лицо человека пересекал страшный шрам.

— Кто ты? — взволнованно спросил человек. — Из спасательной экспедиции Темного Лорда?

* * *

Комиссар Милодар хмурился. Опять Алиса Селезнева нашла множество приключений! Не девочка, а магнит какой-то! Только если магнит притягивает железо и сталь, то Алиса притягивает самые невероятные приключения… Однако это приключение переходит всякие рамки! Исчезнуть практически безвестно, ни ответа, ни привета — если не считать пойманные отрывки сообщений «попали в аварию, не волнуйтесь, скоро вернемся». Из отрывков успокоило только одно — Аркаша Сапожков, исчезнувший вместе с школьным катером, очевидно, был вместе с Алисой.

Половина Галактики сейчас прилипла к телевизорам, все волнуются — спасет ли знаменитый комиссар не менее знаменитую девочку с Земли?

Из-за этого Милодару даже пришлось сорвать со испытаний на марсианском полигоне самый лучший из кораблей Интергалактической полиции «Дракон». Сколько расходов! Хотя… «Дракон» всецело оправдал их. Сначала он прошел через грозный Пояс Смерти, благополучно пережив чудовищную метеоритную атаку, а сейчас — сейчас на местном солнце наблюдались дикие возмущения непонятной природы. Ладно, сейчас разберемся.

Алиса выскочила из люка-переходника и попала в объятия Коры Орват и Ирии Гай.

Вслед за Алисой Джек и Саманта выкатили реанимоблок с тяжелораненым Феррисом.

Джек хлопнул Алису по плечу:

— Алиса, не волнуйся! — Я с Самантой все объясню этому самодовольному усачу. Он всегда говорил, что не верит в сказки. Что ж, сегодня ему придется поверить… — И Джек с Самантой заторопились по корабельному коридору к госпиталю.

Кора удивленно оглядела Алису:

— Алиса, что это за мантия на твоих плечах?

— Пожалуйста обращайтесь к нашей принцессе «Ваше Лисочество!» — возмущенно пропищал тоненький голосок. — И разве вы не видите, что это Мантия Власти?

Кора Орват опустила глаза и буквально села на пол от удивления — с ней разговаривала большая рыжая лисичка! Лиса сердито смотрела на агента номер ноль ноль три.

Алиса почесала лисичку за ухом:

— Шалунья, не сердись! Знакомься, это Кора Орват, один из моих лучших друзей на моей родине. Кора, это Шалунья, жительница Волшебной Страны…

Ирия Гай согласно кивнула и поспешила внутрь Гай-до.

— Здравствуй, госпожа! — приветствовал ее Гай-до. — Не волнуйся, все со мной хорошо. Местные жители, Мигуны — великолепные мастера! Я чувствую себя совсем как новенький.

— Кора — серьезно сказала Алиса — Мы должны спешить. Очень спешить. Этой планете грозит страшная смерть — ее солнце гаснет!

— Да-да! — восторженно воскликнула Шалунья — Мы уже собрали Пять Артефактов, осталось только создать Белый Жезл. Ее Лисочество сколько рассказывала о вашей удивительной планете, я уверена, вы сумеете помочь Волшебной стране!

— Хорошо! — кивнула Кора, вскочила и решительно шагнула в состыковочный шлюз.

Послышался из динамиков грозный голос Милодара:

— Агент номер три, вы куда? Думаете, меня можно провести сеансом чревовещания?

— Мистер Невидимка, я вам не ярмарочный фокусник! — возмутилась Шалунья — Я боец гвардии ее Лисочества! Вот.

— Милодар — бросила Кора — Сейчас мой долг — служить и защищать!

Люк захлопнулся. Гай-до помчался к планете, на челе которой уже начинались ужасные циклоны…

* * *

Кругосветные горы защищали лежащую в низинах Волшебную страну, но в Великой пустыне уже бесновались песчаные вихри.

Гай-до не терял времени даром — пока снижалась скорость, и его окутывала плазменная «рубашка» сгорающего воздуха, кораблик отключилсядаже от управления — сейчас его вела Ирия. Гай-до работал — в режиме реального времени он вместе с инком рейдера по имени Драко спешно прогонял весь имеющийся массив информации о Жезле. Конечно, компьютерное моделирование не заменит реального испытания, но это поможет отсеять заведомо ложные варианты.

И когда под корабликом появился Изумрудный город, модели были готовы и оттестированы. По ним выходило, что активировать Жезл можно лишь в непосредственой близости от умирающего Солнца — слишком уж велик поток энергии. Он снесёт всю планетную атмосферу. В отличие от Чёрного Жезла, который лишь вносил «вирус» в структуру звезды, Белый Жезл был фактически «аварийным стабилизатором», а это означало, что он должен восстановить структуру звезды сразу. или, по крайней мере, за очень малый промежуток времени…

* * *

Кора вошла на капитанский мостик Гай-до.

— Здравствуйте. — произнес мягкий бархатный голос.

Кора замерла, изумленно рассматривая Страшилу и Дровосека.

Перед ней стояли маленький соломенный человечек, а рядом с ним возвышалась высокая фигура. Она блестела, словно железная. Боже! Да этот человек сделан из железа!

Коре невольно вспомнились картинки из прочитанной в детстве книжки. «Волшебник Изумрудного города». Помнится, она читала ее всю ночь под одеялом с фонариком… Невероятно! Откуда же художник Владимирский, живший добрых сто лет назад, и разумеется, не бывавший в Волшебной стране, так хорошо знал, как выглядят Страшила и Дровосек? Просто удивительно!

— Это… невероятно! Как это может быть? Вы совсем не похожи на роботов. Двигаетесь, разговариваете. — сказала Кора и сильно покраснела.

* * *

Комиссар Милодар раздраженно хлопнул ладонью по силовому полю стола:

— Думаете, великого комиссара Милодара можно провести, показав ему детский голографический фильм? Волшебные страны бывают, запомните это твердо, только в сказках!

— Поверьте, комиссар, мы видели все это своими глазами. — произнес Джек О’Нилл. — Я, майор Картер, Тил’к и доктор видели удивительных героев сказок Фрэнка Баума, а также русского писателя Александра Волкова. Волшебная страна существует!

Милодар заговорил особо ласковым голосом — тем самым, от которого трепетали друзья и прятались в норы враги.

— Своими глазами, говорите? А разве не сказано еще первыми мастерами сыскного дела «не верь глазам своим»? Сейчас Драко выведет свои данные и вы убедитесь, что никакой Волшебной страны не существует, а есть несомненно опасные миазмы и вредные излучения, вызвавшие массовую галлюцинацию. Дракоша, включай прямой эфир на все программы Галактики.

— Сделано, комиссар. — отозвался томный женский голос. Громадный экран в центре кают-компании вспыхнул. Появился большой город. Он переливался всеми оттенками зеленого цвета. Багровое солнце играло на отполированных гранях изумрудов на шпилях великолепного дворца. На улицах толпились жители — маленькие человечки в зеленых одеждах и зеленых очках, тревожно смотревшие в небо…

Жители Галактики замерли, восхищенные и пораженные.

— Изумрудный город… — сотни тысяч голосов произнесли на разных языках. — Как он прекрасен…

— Как вы видите, уважаемые жители Галактики — продолжал Милодар: — Компьютер, а в особенности, умнейший в Галактике компьютер «Дракона» неподкупен, не подвержен глупым фантазиям. Он показывает только истину. И мы видим перед собой обыкновенную горную долину без всяких следов разумной деятельности. Это свидетельствует о том, что где-то там находятся древние артефакты Странников Черный и Белый Жезлы. Я намерен конфисковать их во имя защиты Галактики от их опасного и вредного излучения, вызывающего массовые галлюцинации. Как это произошло с некоторыми, здесь присутствующими.

Он повернулся к десантникам:

— Немедля отправить полковника и майора в госпиталь. Доктор, приступить к лечению! А вы, десантники, немедля направляйтесь на планету и проведите розыск остальных пострадавших!

Капитан «Дракона» шагнула к Милодару, но ее опередила Саманта.

— Уважаемые жители Галактики — мелодичным голосом заговорила она — Сейчас вы увидите одно из чудес Волшебной страны…

Она указала на Милодара:

— Пусть комиссар Милодар превратится в кролика! ПИРЗКСГЛ!

Комиссар исчез. На его месте появился белый кролик, забавно шевеливший розовым носом.

Саманта подняла его, демонстрируя всем.

— Вот, уважаемые зрители, вы окончательно убедились, что волшебные слова способны действовать только в сказках и фэнтези. — неожиданно заявил кролик. — Я, комиссар Милодар, как вы видите, ничуть не изменился и по-прежнему пребываю в добром здравии!

Он гордо выпрямился, упер передние лапки в бока и пошевелил длинными ушами.

Взрыв смеха огласил кают-компанию. И вместе с десантниками смеялась Галактика.

* * *

— Да, дело весьма серьезно. — помрачнела капитан Вейр, просматривая новые данные, выданные Драко. — Солнце этой системы умирает.

Она посмотрела на Саманту и Джека. Саманта чесала за ухом белого кролика.

— А что сказано в Уставе Космопроходцев про неожиданные и чрезвычайные обстоятельства? — поинтересовался Джек.

— Действовать по обстоятельствам — немедля отозвалась Вейр.

— Вот! Наша теперешняя задача — спасти планету. — кивнул Джек. Вейр произнесла в микрофон:

— Гай-до, вы слышите? Драко готов действовать. Что там с Белым Жезлом?


Глава 13
Сотворение Белого Жезла

А в это время на Дворцовую площадь перед Изумрудным дворцом сел Гай-до… Открылся люк, опустился трап. Из корабля вышли Алиса и Энни.

Они торжественно несли большую сумку, из которой изливалось яркое сияние.

Вскоре в Изумрудный канал на всех парусах влетела яхта. На палубе стояли трое — старый рыжебородый моряк в тельняшке и широких штанах, маленький человечек в зеленом костюме и рослый мальчик лет четырнадцати. В руках они держали сияющий золотом жезл.

В небе появилось большое розовое облако. За ним следовал целый рой странных существ.

Облако опустилось рядом с Гай-до и с него сошел Аркаша Сапожков — он нес в руках корону изумительной красоты. Рядом с ним шла Стелла. Их сопровождал почетный эскорт Радужных змей.

Распахнулась дверь древней башни рядом с городом и из них вышла группа людей.

Над ними летел самолетик. И сияла на заднем сиденье самолетика яркая синяя звездочка.

А последним в золотом сиянии возник Данаан. Он держал за руки Страшилу и Железного Дровосека. Данаан снял с плеч рюкзак и в его руках засияла лунным серебром Лунная Руна.

Вскоре на столе перед Изумрудным троном Гудвина лежали все Пять Артефактов.

Сияла небесным сиянием Звезда Вселенной, каплей росы светилась Слеза Дракона, сверкал Золотой Жезл, блестела серебром Лунная Руна, восходящее солнце играло на гранях Короны Рассвета.

— Как мы создадим из них Белый Жезл? — спросила Алиса.

* * *

Тусклое красное солнце заглянуло в окна тронного зала Изумрудного дворца.

Был полдень, но темно было как после заката. В одно из окон влетел самолётик, сделанный из пластикового тюбика. Он приземлился на столике у трона Трижды Премудрого, где были разложены детали Белого Жезла: Золотой Жезл, Корона Рассвета, Слеза Дракона, Звезда Вселенной и Лунная Руна.

Чип выпрыгнул из самолётика, открыл минимизатор и на пол возле столика грохнулся огромный том — один из дневников Гуррикапа.

Пашка попытался поднять обложку, но та оказалась слишком тяжёлой. Чарли Блек и Железный Дровосек пришли ему на помощь.

Книгу пролистали почти до середины, пока, наконец, Алиса не воскликнула:

— Стойте! Кажется, это то, что нужно! — быстро пробежав глазами текст, она радостно хлопнула в ладоши. — Оказывается, всё довольно просто! — и начала читать вслух:

«Присоедините Звезду Вселенной к верхнему концу Золотого Жезла. Для этого, вставив Звезду в отверстие на торце Жезла, поверните Звезду так, чтобы её ведущий выступ вошёл в фигурный паз Жезла. Продвиньте Звезду вперёд до отказа[52].

Присоедините Корону Рассвета: вставьте направляющие выступы Короны в вырезы Жезла и продвиньте Корону вперёд.

Присоедините Слезу Дракона: совместив выступы на оправе Слезы с пазом на лицевой стороне Короны Рассвета, продвиньте Слезу вперёд до захода её оправы в вырез на ободке Короны.

Присоедините Лунную Руну: введя в окно Руны нижний зацеп Жезла, поверните Жезл на себя так, чтобы защёлка заскочила за задний зацеп Руны».

Пока Алиса читала, Пашка и Аркаша собирали Жезл, выполняя каждый зачитанный пункт инструкции.

Когда Алиса закончила чтение, на столике у трона Страшилы лежал собранный Белый Жезл. Но он выглядел тусклым и безжизненным — не чувствовалось в нём той силы, с помощью которой можно вернуть к жизни Солнце.

— Может, что-то ещё надо сделать? Посмотри на следующей странице, — подсказала Виллина.

На следующей странице оказалась схема, в центре которой был изображён Белый Жезл. Вокруг него были нарисованы непонятные знаки и формулы.

— Ох! Тут совсем ничего не понятно! — огорчилась Алиса.

— Может, это написано языком Странников? — предположил Страшила. — Энни, ты можешь перевести это с помощью браслетов Данаана?

— Попробую, — не очень уверенно ответила та. — Я ещё не очень разобралась, как они работают…

— Погоди, — остановила её Стелла. — Это действительно на языке Странников, но браслеты вряд ли помогут — в языке землян всё равно нет нужных слов. Эти знаки обозначают мощность, направление, заряженность и плотность магических воздействий, с помощью которых можно пробудить Жезл. А поскольку подавляющее большинство землян магией не пользуются, то и слов, подходящих для обозначения этих терминов, нет, — Стелла улыбнулась. — Но, думаю, мы с Виллиной в этом разберёмся.

И волшебницы начали расшифровывать схему активации Белого Жезла. Со стороны их дискуссия казалась сплошной тарабарщиной и набором непонятных заклятий, однако сами они друг друга прекрасно понимали. Но чем дальше, тем серьёзнее и озадаченней становились их лица. Наконец, вздохнув, Виллина объяснила присутствующим:

— Для активации Жезла надо применить три вида магии одновременно — Видимую магию, магию Воли[53] и магию Силы. Магией Силы владеют, согласно легендам, только некоторые из Странников и Звёздные Рыцари[54]. Самим нам не справиться…

В этот момент двери распахнулись и в Тронный Зал вошел Дарт Вейдер.

Забрало черного шлема, украшенное зелеными очками, надёжно скрывало мысли и эмоции Темного лорда.

— Здравствуйте — произнёс механический голос.

— Приветствую вас в Изумрудном городе! — сказал Правитель Изумрудного города.

* * *
За несколько часов до этого…

Восстановление Звезды Смерти продвигалось крайне медленно — ресурсов катастрофически не хватало. У Тёмного Лорда даже появилась мысль переплавить боевых андроидов, чтобы залатать внешнюю обшивку Звезды Смерти. Но быстро передумал — повреждения были слишком значительными, андроидов на ремонт всё равно бы не хватило, а вот в случае нападения повстанцев они очень даже могли пригодиться.

Дарт Вейдер стоял на одной из палуб, наблюдая за ремонтом. Вдруг рядом воздух заискрился и из облака света возникла фигура юноши в серебристом комбинезоне.

— Я пришёл попросить прощения, Учитель, — склонив голову, произнёс призрак.

— Прощения? — хмыкнул Вейдер. — За что, интересно?

Призрак виновато развёл руками:

— За то, что так не вовремя умер, и не сдержал обещание помочь в войне с повстанцами…

— Не смеши! Ты с самого начала не собирался этого делать.

Данаан смутился:

— Как Вы узнали?

— Ты был моим учеником. Я мог читать тебя, как открытую книгу, — Вейдер помолчал. — В конце концов, энергетические кристаллы испарились во время взрыва, так что я тоже не смог бы выполнить свою часть сделки.

Данаан рассмеялся:

— О, об этом не беспокойтесь, Учитель! Они мне больше не нужны, — И вдруг посерьёзнел. — Учитель, я хочу попросить Вас об услуге…

— Ты уже умер, — перебил его Чёрный Лорд. — Зачем тебе мои услуги?

— Не мне. Тем, кто ещё жив. Им нужна Ваша помощь!

— Ты говоришь об этой планете и гибнущей звезде? — понял Вейдер. — Какое тебе до них дело? Только потому, что когда-то эта планета была собственностью твоего народа? Или из-за того, что причина катастрофы — Чёрный Жезл?

Данаан покачал головой:

— Нет. Потому, что этой планете грозит гибель, всем её прекрасным созданиям. И потому, что Вы можете помочь. Без Вашей помощи они все погибнут. Учитель, прошу Вас!

Вейдер отвернулся:

— Я ничем не могу помочь, — мрачно ответил он.

Призрак Данаана уселся на какую-то балку. Исчезать он явно не собирался. Какое-то время оба молчали. Призрак легкомысленно болтал ногами, а Тёмный Лорд упорно игнорировал его присутствие.

— И вообще, — неожиданно произнёс Данаан. — Если бы ваши люди не вмешались в самый неподходящий момент, ничего этого бы не случилось.

— Ты опять забыл, мой бестолковый ученик, что Тёмная Сторона Силы — это путь разрушения и ненависти! — рассердился Дарт Вейдер. — Поэтому я ничем не могу помочь.

— Тёмная, светлая… Всего лишь названия. Разве человек, выбрав однажды неправильную дорогу, не может вернуться и начать путь заново? — спросил призрак.

— Слишком поздно, — Вейдер опять отвернулся.

— Ничего не поздно, если ты ещё жив, мой упрямый учитель! — возразил Данаан. — Пока ты жив — все дороги — твои! Выбирай любую. А не понравилась — начинай путь заново. Всё в твоих руках!

Вейдер усмехнулся:

— Всё равно, ничего не получится.

— Откуда вы знаете, что не получится, если даже не пробовали? Хоть попытаться-то можно! Если получится — спасёте планету. Не получится — ну, что ж… Энергии взрыва звезды вполне хватит, чтобы разогнать станцию до третьей космической скорости и покинуть эту планетную систему… — призрак вздохнул.

Но Вейдер уже не слушал — он отдавал приказания:

— Подготовить мой шаттл! Майор Бёрк! На время моего отсутствия назначаетесь ответственным за ремонт боевой станции!

* * *

«Дракон» висел на геостационарной орбите над Волшебной страной, точнее, прямо над развалинами замка Гуррикапа. Только что на борт вернулись десант-группы номер два и три — они устанавливали на самых высоких из Круглосветных гор портативные дельта-резонаторы — устройства принудительной погодной коррекции. В Волшебной стране бушевали ураганы, пока что, к счастью, лишь на безлюдных окраинах, и резонаторы должны были по мере возможностей разрушать устойчивую структуру ураганов. Но их было слишком мало…

Джон Шеппард, командир группы-один, ругался сквозь зубы, когда десантный бот трясло на взлёте, но многолетняя практика боевых полётов не подвела, и бот успешно вышел за пределы бушующей атмосферы. И в этот момент взвыли сирены.

— Внимание, фиксирую гиперпространственный финиш корабля. Судя по интенсивности излучения — малый звездолёт. Идентификация через двадцать секунд… — голос Драко разнёсся по помещениям рейдера. Прикорнувшая в кают-компании Элизабет Вейр (вся команда не спала уже вторые сутки) порывисто поднялась и потребовала статус цели.

— Капитан, для визуальной идентификации слишком далеко, но… Это корабль передаёт коды Империи.

Вейр нахмурилась. Империя, расположенная в соседней, карликовой галактике, была для вооружённых сил Содружества постоянной головной болью. Относительная слабость турболазерного оружия Империи по сравнению с боевой техникой Млечного Пути с лихвой компенсировалась слаженностью и количеством ударных единиц. До полномасштабной интервенции пока не дошло, но всё чаще дальние разведчики фиксировали имперские звездолёты в пределах Млечного Пути…

— Боевая тревога по кораблю. Четырём «Иксам» [55]старт по пеленгу и сопровождение. Десанты все вернулись?

— Группа Шепарда на подлёте.

— Дай связь с ними. Джон, это Элизабет. У нас синий код[56], «Иксы» стартуют. Подежурь поблизости.

— Принято, — отозвался Шеппард.

— Капитан, — позвал Драко, — имперец передаёт код идентификации «чёрный-чёрный». Капитан, это цель номер один!

— Всем «Иксам» старт, атака без предупреждения! Дальние[57] орудия к бою!

Секунды, растянувшиеся до часов, едва ощутимое подрагивание палубы, отмечающее старт нового «Икса». И развернувшийся голор связи.

— Капитан Вейр, — пророкотал Вейдер, — я не несу угрозы вашему кораблю и планете. Отзовите истребители…

* * *

Страшила поведал жителям Изумрудного города о поисках Пяти Артефактов. Жители были очень взволнованы. Женщины успокаивали плачущих детей.

Виллина и Стелла же занимались важным делом — они создавали в Тронном зале Гудвина Круг Высшей магии. Наконец Стелла изобразила последний значок.

Круг заиграл цветами радуги.

— Теперь ты, Энни. — кивнула Виллина. — Возьми Белый Жезл и положи внутрь Круга Высшей Магии.

Энни взяла Белый Жезл с столика и смело шагнула в магический круг. Браслеты Данаана на ее руках засветились сиянием и девочку окутало серебристое облачко.

Девочка осторожно положила Жезл на пол и отступила обратно к друзьям.

Виллина посмотрела в свою волшебную книгу и сказала:

— Подойдите к Кругу и встаньте вокруг него, взявшись за руки.

Каждый — Алиса и Пашка, Элли и Энни, Фред Каннинг, Железный Дровосек, Урфин Джюс и Чали Блек, Аркаша, доктор Джексон, Тил’к… Все — и Пришельцы, и жители Волшебной Страны встали вокруг Белого Жезла. А Страшила с балкончика руководил действиями жителей Изумрудного города.

— Начнем — с волнением в голосе проговорила Виллина. — Друзья, прошу — ваша Воля должна быть единой. Нельзя отвлекаться на мелочи — иначе магия Воли не сработает…

Волшебницы начали произносить заклинания Высшей Магии.

Сияющее золотое облако окутало всех стоящих вокруг Белого Жезла людей.

— Живи, Солнце! Живи! Мы желаем, пусть Солнце живет! — шептал каждый из них.

Внезапно браслеты Энни начали переливаться странным светом.

Вейдер поднял руки. Вокруг него засверкали молнии. Темный Лорд нырнул в потоки Силы…


…Сила. Её сравнивают то с потоком, то с паутиной, но это лишь не слишком близкие аналогии. Она видится сияющими линиями на тёмном бархате, они пульсируют, дрожат, живут… Тёмная сторона, светлая… Это лишь слова, человеческие определения. Это Сила. Ей без разницы, для чего её применяют — для удушения или для защиты.

Вейдер привычно потянулся к сияющим нитям, ближайшие запульсировали, подчиняясь команде. Ему сегодня понадобится много Силы, очень много. Гораздо больше, чем нужно было даже на «Незримой длани»[58]. Куда больше, чем нужно для того, чтобы, наконец, дышать без маски и двигаться без киберпротезов…

Тёмный лорд мысленно усмехнулся. Слишком большой поток Силы может сжечь его. Его, сожжённого уже трижды, сначала на Татуине, где на его руках умирала мать, потом на Мустафаре. где огонь недр терзал его тело, и потом, когда он узнал о смерти Падме… Словно со стороны всплыла в памяти цитата, хотя Вейдер понятия не имел, откуда она — Иные, это люди, которым выпали нечеловеческие испытания[59]

А Сила текла, наполняя заданную форму, накапливаясь и собираясь в сверкающее всеми оттенками синего и фиолетового копьё. В реальности это выглядело совсем не так красиво — полыхали молнии, резко пахло озоном, но больше ничего не происходило. Пока.

Вспышка была ослепительной, выбелившей площадь, заставившей зажмурится почти всех, несмотря на зелёные очки. Ударил и опал горячий ветер. Тёмный лорд шагнул вперёд, держа перед собой ладони. На чёрном пластике перчаток покоилась переливающаяся сфера. И даже обычные люди почувствовали неукротимую силу, заключённую в ней. В энергетическом эквиваленте эта сфера превосходила Звезду Смерти настолько, насколько боевая станция превосходила обычный штурмовой бластер. Вейдер шагнул в Круг магии и поднёс сферу Силы к Жезлу, в который та втянулась, словно песок ушёл в воду. Но Жезл изменился. До этого момента он был просто замысловатым артефактом, теперь стал живым. Ведь любое сложное изделие, будь то компьютер, машина или программа рано или поздно преодолевают некий предел сложности, и меняются качественно, становясь живыми и разумными.

Жезл стал живым процесс-эффектором с заданной программой действий и запасом энергии.

— Готово, — хором произнесли волшебницы.


«Дракон» приземлился рядом с Изумрудным городом, подняв короткий вихрь. Капитан решилась на грубое нарушение конфедеративной «политики невмешательства» ввиду того, что она и так была уже нарушена дальше некуда, а, кроме того, поджимало время. Спутники сообщали, что угасание в недрах Солнца развивается в геометрической прогрессии, счёт шёл на часы.


На борт взяли только «операторов Жезла» — Энни, Виллину и Стеллу. Вейдер молча вернулся на на борт своего челнока, но на орбите белый «Тайдириум» вышел на параллельный «Дракону» курс, и стало ясно, что Тёмный лорд не собирается оставлять гибнущий мир без «силовой» поддержки. Остальные с тревогой следили за происходящим по огромному голору, развёрнутому Гай-до над площадью.

Кроме «операторов» была только команда — пять человек. Вейр высадила даже десант. В этой операции он всё равно ничем не поможет…

* * *

Умирающее Солнце заливало рубку управления багровым сиянием. Сквозь виртуальные светофильтры были видны тёмные оспины и пятна остывающих областей. Имперские спутники передавали Драко данные в реальном времени, и, судя по ним, звезде оставалось недолго. С такой динамикой угасания, жизнь погибнет в течение ближайшего месяца, а «порог Омега» — уровень температуры атмосферы, при котором планету начнут сотрясать ураганы, уничтожая всё и вся, наступит уже спустя пару часов.


— Все готовы? — напряжённо спросила Вейр. Неровный хор голосов прокатился по рубке — «Да!». Команда и Драко отчитались по внутренней связи.

— Тогда начинаем…


Преимуществом технологий, вложенных в Жезл было то, что они оперировали силами на стыке науки и магии, а также на более глубоком уровне материи, чем даже системы, произволящие получать для нужд Галактического Содружества абсолютное топливо, так как АТ было лишь «верхним» уровнем техномагического оперирования, позволяющим «обманывать» классические законы квантовой физики и механики. Потому Жезл не нужно было монтировать на внешнем корпусе «Дракона», хотя он действовал на относительно малом расстоянии от поверхности звезды и из строго рассчитанной точки.


Энни поднялась к огромному обзорному голору, держа Жезл в руках. Слева и справа от неё встали волшебницы, готовые в нужный момент создать защитный кокон для всех присутствующих. Чуть левее замерцала голограмма — Тёмный лорд ждал, склонив голову и, будто что-то обдумывая.

— Начинаем, — повторила Вейр. И они начали…


… Крыло янтарно-жёлтого, ослепительного сияния рванулось во все стороны, расширяясь от той точки, куда указывал Жезл, и куда устремлялась невероятной силы энергия, накопленная им. По сути, она запускала вновь останавливающиеся термоядерные реакции угасающей звезды, «раскачивая» их в ударно-резонансном режиме. Но делать это нужно было крайне осторожно, небольшими воздействиями, повышая уровень до тех пор, пока реакция не станет аутоподдерживающейся. И строго из одной точки — это обуславливала особая «магофизика» процесса.


— Активизировано три процента… пять… восемь… Температура фотосферы поднялась на семьсот градусов… — шёпот Драко в наушнике внутренней связи. — Повышаю напряжённость защитного поля до половины…

По голографической «карте» Солнца, синтезируемой инком, было видно, что остывающие области некоторое время сопротивляются, но потом вспыхивают, выбрасывая в пространство гигантские протуберанцы.

— Капитан, — позвал Драко. — Капитан Вейр!

— Слушаю…

— До начала процесса аутоподдержки тридцать секунд…

— Отлично.

— Это ещё не всё, капитан. Активизировано 99,7 % поверхности Солнца, реакция пошла вглубь.

— Согласно моделям так и должно быть…

— Да, но… Видите ли, капитан, я тут посчитал — после начала процесса аутоподдержки будет короткий выброс… По вектору приложения энергии.

— То есть, по вектору Жезла, так?

— Да, капитан.

— Мощность?

— 3,2 петаватта на квадратный миллиметр. Нашу защиту просто сметёт…

— Уход возможен?

— Нет, капитан. Времени на маневрирование не хватит, а необходимое овер-ускорение[60] превысит втрое критические параметры нулификаторов инерции. Простите…

— Уход с точки?

— Может сбить процесс, и тогда реакция станет неуправляемой…

Элизабер перевела взгляд на добавочный голор — 25 секунд до окончательной активизиции Солнца, 26 — до гипервыброса. Щиты выдержат пару секунд, пока не сгорят генераторы, и ещё пару, пока не «потечёт» обшивка. Впрочем, к тому времени всех убьёт радиация, вон датчики сияют алым. Паники не было, страха — тоже. Она уже умирала, сначала в окружении репликаторов-асуранцев, после — в космосе, когда через врата Атлантиды её в нанотехнологическом теле выбросили в пространство вместе с другими репликаторами. Полсотни лет в киберстазисе, земной крейсер-катамаран типа «Афина», подобравший её, долгие часы сканирования личности и памяти и, наконец, новое биотело. Она не жалела ни о чём, это была славная жизнь. Но она отвечает не только за себя. А значит, выход должен быть. Должен быть!


12-13, 11–12, 10–11… Пары чисел, стремящиеся к нулю, означающие жизнь. Сумасшедшая работа мозга. «Дракон» — боевой одиночный рейдер галактического класса. Стандартные характеристики… Нестандартные характеристики… Есть! Сверхсветовой двигатель нового типа, двухрежимный. Стандартный прыжковый и «драгстер», открывающий гиперпространственное «окно» буквально перед носом корабля. Прекрасный, почти идеальный вид двигателя… Неоттестированный. «Дракон» послали на это задание прямо с полигона на Сириусе, не выполнив тестовую программу и наполовину. Не были проверены режимы малой и сверхмалой дальности.


5-6, 4–5, 3–4…


— Драко! Приказ «ноль». Икс-эйч-дабл-ю [61]. Старт по нулю времени. Щит — перегрузка!


В пространстве уже неслась волна плазмы. Ближе, ближе. Верещат датчики радиации, графики мощности потока уходят в краевую зону. И дрожащее сине-фиолетовое сияние возникает перед носом. Крылатый «Тайдириум» Вейдера сияет белым. Секунды, секунды… 3, 2, 1… Старт!


Чёрно-синий тоннель гиперпространства наплывает и почти сразу схлопывается, выпуская корабль из своих объятий. Темно, лишь острые точки звёзд на голорах. Дурнота, следствие «нештатного» прыжка.

— Всё-таки не до конца протестировали, — всплывает мысль.

Низкий хрипящий голос из динамиков:

— Прощайте, люди.

И голос Драко:

— Челнок Тёмного лорда разгоняется для прыжка. Похоже, он не повреждён, проскочил в «окно» за нами… Процесс аутоподдержки Солнца запущен. Вы сделали это капитан…

— Мы, — хрипло произнесла Вейр. — Мы сделали…

* * *

Шреддер прыгал по корням деревьев, чьи вершины уходили высоко в небо, отчего на земле всегда царил сумрак, хватался за лианы. Неожиданно одна из лиан зашипела на него, подняв треугольную голову.

Бывший слуга Ферриса и бывший человек, а теперь неведомое чудо-юдо, отпрянул.

Свистнул меч, проводник, представившийся Шреддеру, «бойцом имперской разведки Эникеном Фуай с Алпарраса», слегка усмехнулся.

Из-за шрама на его лице усмешка выглядела какой-то дьявольской. Фуай положил в рюкзак за спиной мертвую змею.

— Змея сурукуку — ответил он. — Таких тут полно. Очень вкусные, если поджарить. А ты-то с какой планеты?

Шреддер чуть помедлил.

— Я родился в космосе. Мои родители с Готики, одной из планет Млечного Пути.

— Император победил? — поинтересовался Фуай.

— Да. Флот Галактического сообщества уничтожен! — прошипел Шреддер — Но Император помнит о вас. Наша разведка вас искала.

— Да? — со сомнением спросил имперец.

— Позволь мне все рассказать, когда придем в ваше селение, ладно? — устало сказал ниндзя.

— Ладно. Наш командир Крабо будет рад узнать, что Император нас не забыл… — Фуай тяжело вздохнул.

* * *

И вот два путника вышли к селению.

Завидев их, дети с криками побежали по улочкам, из двух домиков у ворот высунулись дула бластеров.

— Стоять на месте! — приказал голос.

Фуай выступил вперед:

— Император помнит о нас! Он прислал спасательную экспедицию.

— Что?

Где-то послышался хлопок. В воздух взлетело несколько ракет, рассыпаясь яркими огненными искрами…

* * *

Лейтенант имперских войск Алерг Тар стоял на вершине громадной скалы и смотрел на равнину, расписанную множеством великолепных рисунков, которым местные аборигены поклонялись как «письменам богов».

Разумеется они не знали, что означают эти письмена. А означали они на общеимперском коде просто SOS — «Спасите наши души». И это SOS было повторено на самых разных языках Империи…

Вот уже двадцать лет имперские штурмовики жили здесь, у пустыни Наска. Многие женились на девушках из местных туземных племен — мочика, кечуа и аймара, обзавелись детьми.

Двадцать лет горестей и радостей. Двадцать лет, как они, верные солдаты Империи, здесь, на неведомой дикой планете, перенесенные туда странной силой. Что творится сейчас в Империи, было неясно, но солдаты надеялись на лучшее.

На глаза Алерга Тара легли чьи-то ладони.

— Амидала? — спросил Тар.

— Ой, папа! — засмеялся тоненький девичий голосок.

Тар подбросил на руках свою дочь. Улыбнулся идущей к ним стройной женщине лет под сорок.

— Папа — спросила девочка — Скажи, ты вправду возьмешь меня к звездам?

— Конечно. — улыбнулся Тар. — Как только за нами прилетит космический корабль — я возьму со собой всех-всех вас, И маму, и тебя и твоего братика.

Тут в небе вспыхнула красная звезда.

«Всем собраться в поселок!» — означал сигнал.

* * *

Вечером, когда все выжившие воины Империи собрались вокруг Шреддера на сельской площади, бывший лейтенант Империи Влед Крабо, а сейчас вождь племени Длинная Рука с интересом выслушал предложения Шреддера. Задумчиво произнес:

— А нам позволят взять со собой жен и детей?

— Конечно же! — суетливо закивал Шреддер.

— Хорошо. Но скажу сразу: уйдут только те, кто хочет. Например, Алерг Тар. Лично я не желаю возвращаться на негостеприимный Татуин. Мой дом теперь тут.

При словах Вледа красивая смуглая девушка, сидевшая рядом с вождем, нежно погладила имперца по длинным волосам, украшенным перьями кондора.

— Ладно — кивнул Шреддер. Пусть все, кто желает отправиться со мной, останутся рядом со мной.

Когда двенадцать бывших разведчиков вместе с женами и детьми собрались вокруг странного чешуйчатого существа с крыльями, Шреддер поднял вверх руку с Кольцом Времени. Постарался представить себе как можно лучше Изумрудный город.

— Кольцо Времени, перенеси меня вместе со имперцами и их семьями в Изумрудный город, на главную площадь!

Индейцы, провожавшие «белых богов», рухнули на колени. На месте, где стояли боги, вспыхнула яркая вспышка. Только белый шлем, оброненный кем-то из богов, сиротливо остался лежать на опустевшей площади…

Теперь пустыня Наска, овеянная легендами и сказками, отныне вошла в список загадочнейших мест…


Глава 14
Гибель Черного Жезла

«Дракон» опустился рядом с Изумрудным Городом. Страшен был его вид. Сияющий современный звездолет превратился в оплавленную, черную руину…

Белый кролик, сидевший на руках у Саманты, схватился за ушастую голову.

— Что вы наделали!!! — простонал он — Как я теперь начальству отчитаюсь? Посмотрите, бездельники, из-за какой-то сказки, из-за обычных капризов местной звезды вы превратили гордость ИнтерГпола в кошмар!

Он спрыгнул с рук девушки и метнулся в какую-то норку.

— Комиссар! Комиссар! — кинулась за ним Саманта. — Куда вы?

— Я стремлюсь скрыть ото всех мой позор! — отозвался Милодар, скрываясь в норке. Высунулся — Какой позор, знаменитый комиссар набирал все годы сплошных непрофессионалов, верящих в сказки! — и белый кролик опять спрятался.

Со скрежетом распахнулся входной люк. Из нее показались пурпурные и золотистые облачка — они несли на себе измученных членов экипажа…

Элли модбежала к одному из облаков, на котором лежала Энни.

— Сестренка!

— Ничего — улыбнулась Энни — Главное, наша планета жива…

* * *

Лестар вздохнул:

— Работы продлятся месяц-два. Пока разберемся, как устроен ваш удивительный звездный корабль, пока отольем новые детали взамен поврежденных…

— Да, — поддержала Лестара Гаечка. — До этого вашему «Дракону» просто опасно отправляться в космическое путешествие.

— Что будем делать? — задумчиво произнес Джон Шепард.

— Я думаю — сказала Вейр, обращаясь к Страшиле Мудрому — что часть наших может вернуться через Звездные Врата для доклада обстановки. А я с группой останусь здесь, чтобы поднять корабль после ремонта. Также мы поможем установить на Кругосветных горах аппараты для создания маскировочного поля.

— А как быть со Живыми Метеорами? — спросил Аркаша.

— Послушайте! У меня есть идея! — сказала Алиса.

* * *

Маленький космический кораблик, похожий на желудь, замер в бесконечной космической пустоте.

— Зевс и другие планеты-гиганты этой системы более-менее в порядке — объявил Гай-до. — Там просто бушуют газовые вихри. Угрозы не отмечено. Направляемся к Живым Метеорам. Уважаемая Странница Медуза, вы готовы?

— Да — мелодично отозвалась бывшая колдунья.

И вот из люка выплыла стройная фигура в черном скафандре. Медузочка послала мысленный приказ.

То там, то сям стали появляться огромные астероиды, какие-то необычные с виду. Ну, конечно же!

Каждый из них с обожанием глядел на Дарующую Разум влюбленными глазами-бусинами.

Медузочка заговорила:

— Слушайте и внимайте, мои верные Стражи Космоса! Отныне вы свободны от службы. Больше не нужно нападать на корабли, ибо все живущие во Вселенной будут прибывать на Терру, чтобы любоваться ее великой красотой, ибо другой такой планеты нет больше нигде! — Задумалась и закончила. — А вы будете приветствовать их праздничным шоу. Вот таким…

Живые Метеоры, мгновенно выстроились в спираль, затем создали звезду, построились в какую-то причудливую комбинацию, создали картину расцветающей розы…

Медузочка весело захлопала в ладоши:

— Как красиво! Спасибо, мои Стражи!

Когда она вернулась на борт, Алиса восторженно показала ей большой палец.

— Молодец!

— Ничего особенного — смутилась Медузочка. — Я просто подумала, что это будет красиво…

Гай-до ушел в гиперпрыжок…

* * *

Кораблик финишировал возле звезды. Похоже, термоядерный гигант доживал последние часы — приборы показывали, что взрыв произойдёт в течение ближайших суток.

— Гай-до, Белый Жезл в порядке? — спросила Алиса.

— Да.

Алиса вставила сияющий неземным светом в переделанную трудами Гайки и Пашки противометеоритную пушку. Обернулась к Пашке.

— Начинаем. Будем проверять, что еще может чудесный Белый Жезл.

Пашка вызвал данные о звезде. На экране возникли слова:

— Сверхновая 3Х275. Ранее называлась Геллон (бета Эридана) Из-за начавшегося превращения звезды в Новую население планеты Торран эвакуировано. Температура звезды сейчас достигла 3000 °C и продолжает расти. Взрыв прогнозируется в ближайшее время….

Пашка закусил губу и решительно набрал данные для Белого Жезла — «Медленно снизить температуру звезды с 30000 до 20000».

Послышалось тихое жужжание и все, кто был на кораблике, увидели тонкий яркий луч, вонзившийся в звезду. Какое-то время ничего не происходило, а затем звезда мигнула и чуть потускнела.

— Снизить до прежней температуры — 800 °C — отдал команду Пашка.

И вот через полчаса в небосводе сияла обычная звезда, чуть поярче Солнца. Компьютер сообщил:

— Испытания закончены. Белый Жезл отказывается от дальнейшего снижения температуры звезды, так как это грозит опасностью для обитателей данной планетной системы…

Отлично. — улыбнулась Алиса — А теперь направимся к Черной дыре Икс.

* * *

Черная дыра беспрестанно пожирала все, что попадало в ее ненасытную пасть.

Гай-до медленно приблизился к ней.

— Начнем! — скомандовала Алиса.

Залп — и футляр с зловещим Черным Жезлом ушел в черную дыру. Мгновенно она вспыхнула нестерпимо ярким светом.

— Все! — объявил Гай-до. — Фиксирую абсолютный вакуум.

— Да здравствует Звездная Лисица! — восторженно закричали Бесстрашные. Все начали обниматься.

* * *

В это время Звезда Смерти покинула Солнечную систему, а Император получил сообщение:

«Звезда Смерти получила тотальные повреждения, попав в зону взрыва нейтронной звезды. Направляюсь в систему Эндор с целью ремонта».

….Дарт Вейдер стоял на капитанском мостике Звезды Смерти и глядел в просторы Вселенной.

На мостике появился гранд-мофф Таркин.

— Шеф — нерешительно произнёс он — Император в страшном гневе. Он не понимает, почему вы не провели изъятие Черного Жезла. Также поступило сообщение, что захвачен главарь повстанцев Люк Скайуокер. Император требует вас к себе.

Вейдер помедлил. И каким-то странным голосом произнес:

— Не волнуйтесь. Я и только я отвечу перед Императором. Отдайте приказ — мы возвращаемся.

Когда генерал ушел, Вейдер разжал кулак. Там переливался зеленым огнем изумруд.

— Амидала… — прошептал Энакин Скайуокер — Подожди. Как только я рассчитаюсь с Императором за все наше горе и горе всех людей — мы воссоединимся. Пожалуйста, обязательно дождись меня!

Он посмотрел туда, в просторы Космоса, где осталась планета с удивительной долиной. Улыбнулся. В первый раз за долгое время.

Спустя несколько лет…

Вейдер в последний раз улыбнулся. Черты лица Люка, его сына, расплылись перед глазами, утихла боль в сожжённых лёгких, мягкая густая тьма окутала тёмного лорда, укачивая его на пологих волнах, погружая в вечный сон…

Золотой свет пронзил тьму, Вейдер зажмурился, но свет был мягким, и лорд открыл глаза. Сначала перед ними плясали просто разноцветные пятна, но потом они прекратили своё бешеное вращение, и тёмный лорд увидел над собой потолок из светлого дерева, полосатый от солнца. Он лежал на кровати. Из открытого окна дул прохладный ветерок, а за окном шелестела листва.

— Какой хороший сон, — мелькнула мысль. — И дышать совсем не больно.

Он машинально откинул лёгкое одеяло… И замер. Его тело было здоровым. Ни чёрной брони биоподдержки, ни обожжённой, обугленной кожи.

— Это всего лишь сон, — произнёс он. — Только сон…

— Эни, сколько можно спать? Ты не забыл, что мы собирались в Изумрудный город на праздник Солнца? И твоя мама собиралась с нами. Так что подъём. Джедаям не пристало валяться в постели…

Этот голос… Но откуда?! Она же умерла на борту того звездолёта… Или нет? А мама? Разве он сам не похоронил её в жарком песке Татуина?

Падме вошла в спальню и притворно нахмурилась.

— Подъём, Энакин!

Энакин. Не Дарт Вейдер. Не тёмный лорд.

— Падме…

Он словно слепой протянул к ней руки.

— Неужели это только сон?…

Их губы встретились.

— Это не может быть сном! Не может!

И это не было сном. Ведь реальность — это то, к чему мы стремимся, это счастье, это желание быть с теми, кого мы любим. Это — жизнь.


Спустя пару часов по дороге из жёлтого кирпича шли три человека — высокий парень в зелёном плаще, красивая темноволосая девушка и пожилая стройная женщина. Над ними промчался флаер, пара флипов, потом пара спидеров притормозили, пилоты предложили подвести, но эти трое отказались. Спешить пока некуда. Можно просто идти по дороге, зная, что за поворотом тебя ждёт только новый и счастливый мир. Идти вместе с другими людьми, так же стремящимися к своему счастью, но не за счёт других. А впереди солнце зажигало мириады искр на высоких шпилях и башнях Изумрудного города…


Глава ПОСЛЕДНЯЯ!
Праздник Солнца

Лестар, главный механик Фиолетовой страны, сосредоточенно смотрел на циферблат солнечных часов. Тень уже почти достигла полуденной отметки. Ещё немного…

Мигун потёр глаза — спать хотелось невыносимо. Немудрено — он ведь лично разбирался в сложнейшей молектронике звездолёта, вместе с Драко тестировал сенсорную сеть корпуса, выявляя лакуны и разорванные связи, латал пробоины, где «потекла» обшивка, не выдержав обжигающих объятий близкого светила. Но Лестар крепился, и продолжал работать. И как-то само собой получилось, что именно ему выпало отвечать за организацию сегодняшнего праздника. Праздника Солнца.


Тень пересекла полуденную черту, одновременно пискнул таймер коммуникатора — Лестар так привык к маленькому прибору связи, что почти не замечал его. Пора! Механик дёрнул рычаг — всё остальное сделает тонкий механизм, и побежал вниз. Позади глухо бухнуло — раз, второй, третий. В небе распустились гроздья разноцветного дыма, посыпались лепестки роз и конфетти. Праздник начался.


Страшила Мудрый приказал накрывать столы прямо на площади и центральных улицах — он всегда был щедрым правителем, но сейчас он превзошёл сам себя. Оркестр Изумрудного города, некогда разогнанный Урфином Джюсом, в бытность последнего диктатором, играл праздничные марши и вальсы, нарядные пары кружились в танце. В небе полыхала маготехническая иллюминация — смесь волшебных иллюзий и данамических голограмм. Над городом реяли драконы и орлы Карфакса, имитируя воздушный бой. Смеялись дети…


Всех, кто участвовал в этой, наверное, самой страшной войне в Волшебной стране, Страшила пригласил в тронный зал дворца. Чёрные комбезы СГ-команды и десант-группы Шепарда соседствовали с серебристо-синими комбинезонами группы капитана Вейр, но они не выглядели траурно, потому что на груди каждого сиял золотом учреждённый Страшилой Орден Солнца — восходящее светило над искусно выполненной миниатюрной картой Волшебной страны, вписанной в круг, выложенный голубыми бриллиантами и символизирующий планету Терра, высшая награда Волшебной страны.


— От имени всех жителей Волшебной страны, я хочу поблагодарить вас, люди с неба, за то, что вы помогли нам в чре-вы-чай-но сложное время, помогли победить пре-вос-хо-дя-щие силы врагов и вернули Солнце. Ваш подвиг будет у-ве-ко-ве-чен в летописи…

Страшила вдруг умолк. Нарисованными своими глазами посмотрел на всех.

— Спасибо вам, друзья.

В ответ зазвучали аплодисменты — это была, поистине, лучшая речь правителя.

День уже клонился к вечеру, и закат отражался в воде канала. По нему сейчас скользили лодки и водные велосипеды. Музыка звучала уже тише, умиротворённее. Драконы и орлы, сделав прощальный круг, улетели, только Луна, подросшая за последнее время, осталась в городе, с Алисой. Вымахавшая уже до двух метров в длину, Луна болтала с девочкой обо всём, удивляясь тому, что на Земле драконы — лишь предание седых веков. Элли была с ними.

Спасатели веселились и праздновали вместе со всеми, с ними была и королева мышей Рамина, которую Страшила пригласил лично, но никто, даже проницательный Чип, не замечали, что Рокки, могучий Рокфор Чеддер, гроза кошек и боксёр-тяжеловес среди мышей, смотрит на Рамину так, как смотрят на самого дорогого человека. И никто кроме них двоих не знал, что суровый австралиец признался в любви королеве мышей, и та ответила взаимностью. Этого не знал даже зелёный Вжик…

И именно в это время, когда небо кажется отлитым из неостывшего золота, а вечерняя прохлада шёлково-мягким крылом овевает разгорячённое лицо, в одном из переулков, недалеко от площади, вспыхнул и погас яркий, словно магниевый, свет. На брусчатке стояла группа людей — в основном в старой, потрёпанной одежде военного фасона, хотя некоторые были в кожаных куртках и штанах со шнуровкой. Кроме одного, в добротном синем плаще. Нижнюю часть лица этого человека закрывала маска.

Кроме мужчин, были ещё и женщины, чёрные волосы, гордые профили и смуглая кожа которых выдавала жительниц Юга. Мужчины держали в руках скорострельные бластеры имперского образца.

— Мы на месте, — с оттенком удовлетворения произнес человек в плаще. — А теперь начинаем. Цель — тихий и быстрый захват города…

Его прервал грохот, переулок залило алым светом. Потом синим. Жёлтым, розовым, зелёным, фиолетовым… Все невольно подняли головы — в темнеющем небе расцветали гроздья салюта.

— Эй, вы чего тут? — раздался весёлый голос. Все посмотрели туда — двое степенных горожан смотрели на человека в плаще и остальных. — Все у канала, там сейчас танцы. Пойдёмте, там весь город…

— А что празднуете? — поинтересовался один из мужчин, на плечах которого чудом сохранились погоны имперского офицера.

— Как что? Люди с неба Солнце восстановили!

Влед Крабо вопросительно взглянул на человека в плаще.

— Вы же сказали, что победил Император. И ни слова о том, что Солнцу этой планеты грозила опасность.

Глаза Шреддера забегали.

— Я не знал… Клянусь… Я верну вас в Империю… Я…

— Ты хотел использовать нас, — произнёс Крабо. — Для захвата города, возможно, ещё для чего-то… Но ты крупно ошибся…

Лейтенант закинул бластер за спину.

— За мной, ребята. Поглядим, как тут празднуют.

И взвод имперцев, точнее, бывший взвод, ныне племя Быстрого Орла, двинулся вслед за горожанами.

А в это время Алиса знакомила Страшилу с интересной игрой…

Драконенок Луна сидела рядом у столика и с любопытством смотрела на девочку, заменившую ей мать.

— Страшила, — сказала Алиса, расставляя костяные фигурки на клетчатой доске. — Я хочу познакомить тебя с интересной игрой, в которую играют на моей родной планете.

— Какой? — спросил Страшила, усаживаясь поудобнее на изумрудном троне.

— Эта игра называется шахматы. Изобрел ее индийский мудрец Брахмакуш, — начала объяснять Алиса. — А ее название — персидское: шах — царь, мат — побежден. Задача такая — разгромить войско противника и заставить его короля сдаться…

Вскоре уяснив правила игры, Страшила взял мягкой слабой рукой пешку и двинул вперед:

— е2-е4, — сообщил он.

— е7-е5, — ответила Алиса.

Десять минут спустя девочка объявила:

— Мат.

Страшила поглядел на клетчатую доску, где его белый король оказался загнан в угол черными ладьей и ферзем Алисы.

— Мудрая игра. Умная, — сказал он.

— Да. — согласилась Алиса. — В старину она считалась игрой королей. В древней Индии споры между странами решались именно игрой в шахматы — тот правитель, который побеждал в нескольких партиях, считался правым.

— Алиса, давай еще партию сыграем?

— Конечно же.

Страшила оказался весьма способным учеником. Он схватывал буквально все с лету и все чаще создавал хитрые и красивые комбинации.

И вот он двинул ферзя и торжественно объявил:

— Алиса, мат!

— Молодец! — Алиса восхищенно посмотрела на финальную комбинацию шахматных фигур на доске. — Очень красивая у тебя партия получилась.

* * *

На большой поляне у канала гремела музыка, мигали разноцветные фонарики — там по случаю праздника устроили танцы. В пёстрых палатках гости угощались лимонадом и пирожными. И чудесными фруктами, выращенными Урфином Джюсом и Аркашей: были здесь и апеляблоки, и мангодыня, и слибрикосы, и, самое главное достижение — гибриды обычных фруктов с плодами из Розовой Страны — например, персики с шоколадными конфетами вместо косточек, вишни, начинённые мармеладом, груши с печеньем внутри и другие необыкновенные фрукты.

На полянах устраивали соревнования и аттракционы, на стадионе играли в волейбол. Специально для праздника построили карусели — внутри бегали Шестилапые, заставляя карусели вертеться. А на большом экране Пришельцы демонстрировали познавательный фильм о смене времён года — очень скоро жителям Волшебной Страны предстояло на собственном опыте узнать, что такое морозы, снегопады и метели. И им надо было узнать, как подготовиться к зиме, как сшить тёплую одежду и сделать запасы — ведь никогда прежде им не приходилось беспокоиться о таких вещах.

«Жаль, что Тима здесь нет, — думала Энни, идя по полутёмной аллее. — Ему бы наверняка понравился этот праздник. А без него даже танцевать не хочется…»

Вдруг она заметила маленькую девочку в белом платьице. Девочка сидела на скамейке, болтала ногами и радостно хлопала в ладоши, как только в небе вспыхивал очередной фейерверк. Она не выглядела потерявшейся или напуганной, но всё же Энни подошла и спросила:

— Ты гуляешь так поздно совсем одна? Где твоя мама?

Девочка обернулась к ней и сразу стала серьёзной.

— Энни Смит, наследница Данаана? — спросила она, спрыгнув со скамейки. — Ты уже завершила то, что он не успел?

— Да… Но кто ты? Откуда ты всё это знаешь? — изумилась Энни. Только сейчас она сообразила, что эта девочка ростом с обычного ребёнка, в Волшебной Стране дети были совсем крохотные, как куклы.

— Я — Повелитель тех, кого вы называете Странниками, — ответила девочка. — Я пришла забрать браслеты и обруч Данаана. Информация и технологии, содержащиеся в них, попав в плохие руки, могут угрожать безопасности вашей цивилизации. По-хорошему, надо бы и тот обруч забрать…

«Она говорит об обруче Тонконюха?!» — поняла Энни.

Девочка тряхнула волосами:

— Ладно, без дополнительной энергии он почти бесполезен, пусть остаётся.

— Спасибо, — пробормотала Энни. — Браслеты Данаана в Изумрудном Дворце…

— Идём! — улыбнулась Повелитель и протянула руку. Энни взяла девочку за руку и улыбнулась в ответ.

Они шагали к воротам Изумрудного Города. Повелитель, как самая обычная маленькая девочка, вертела головой, разглядывая карусели и палатки, восхищённо ахала при виде Шеситилапых или даже обычных лошадок.

«Почему же я сначала почти испугалась? — подумала Энни. — Наверно, оттого, что она разговаривает, как взрослая?»

— Красиво, — вздохнула малышка. — А у нас почти не бывает праздников.

— Почему? — спросила Энни.

Та в ответ пожала плечами:

— Не знаю. Как-то так, — она неопределённо махнула рукой.

У ворот их встретил Фарамант. Страж Ворот надел Энни и Повелителю зелёные очки и застегнул их сзади на маленькие замочки.

— Ой, у меня теперь платье как будто зелёное, и носочки зелёные, и сандалии! — малышка весело рассмеялась. — Ой, и даже волосы! Здорово придумано!


Энни и Повелитель шагали через Изумрудный город к Дворцу. Здесь тоже праздновали и веселились, играла музыка, смеялись дети.

— Хм! А ведь когда придёт зима, горожане будут думать, что снег — зелёный, — сказала вдруг малышка.

— Зима… Знаешь, в Волшебной стране только один раз была зима, и то из-за Жёлтого тумана. И это было совсем не весело, — ответила Энни. — И я совсем не представляю Изумрудный город, засыпанный снегом.

— Теперь уже ничего не поделаешь. Время здесь будет течь так же, как за Горами. Надеюсь, зима в этой стране будет такая же волшебная, как лето.

«Она снова разговаривает, как взрослая!» — подумала Энни.

В Изумрудном дворце тоже был праздник — в одних залах были накрыты столы, где придворные и гости могли полакомиться необыкновенными фруктами с огорода Урфина Джюса, пирожными и лимонадом, в других залах устроили танцы. В Тронном зале Страшила и Алиса играли в шахматы. Придворные с интересом наблюдали за незнакомой мудрёной игрой, громкими аплодисментами приветствуя каждый ход своего правителя — они ещё не очень разобрались, какой ход считается успешным, а какой нет, поэтому на всякий случай хлопали каждый раз, когда Страшила Мудрый передвигал какую-нибудь фигурку.

Страшила Повелителя узнал сразу. Он оторвался от игры, сошёл с трона и сделал несколько шагов навстречу девочке, что являлось знаком великого уважения.

— Ой, ну к чему такие церемонии, — засмущалась малышка. — Я же так, на минуточку только…

Энни отправилась в свою комнату за браслетами и обручем Данаана, а Повелитель осталась в Тронном зале.

Среди придворных она заметила красивую черноволосую даму с букетом роз в руках. Девочка подошла к ней:

— Здравствуй, Медуза! — сказала она.

— Здравствуй… Разве мы знакомы? — удивилась Медуза. — Что-то не могу вспомнить твоего имени.

— Знакомы, — кивнула девочка. — Когда-то, очень давно… Хм, тебе нравятся розы?

— Да! Они такие красивые! Особенно красные.

— Вот как… А мне больше нравятся белые, — улыбнулась малышка.

— Белые… — Медуза наморщила лоб, пытаясь что-то вспомнить. — Кажется, я знала кого-то, кто очень любил белые розы… Что же с ним случилось?

— Не надо, не вспоминай, — сказала девочка. — Есть вещи, которые лучше забыть[62]. И я очень рада, что тебе нравятся розы!

В этот момент вернулась Энни. Она отдала браслеты и обруч Данаана Повелителю.

— Вот и всё, — сказала Повелитель. — Белый Жезл я оставляю пока вам. Его нельзя использовать как оружие, однако и он при определённых условиях может нарушить Равновесие… Если вдруг такое произойдёт, я заберу его. Счастливо! — она прикоснулась к браслетику на правом запястье, затем — к рубиновой звёздочке на своём обруче и исчезла.

Вернувшись на Базу Странников, Повелитель отдала принесённые браслеты и обруч работникам Архива.

— Это принадлежало Данаану, — сказала она. — В информационном браслете содержатся важные сведения, занесите их в Архив.

— Да, Повелитель. Будут ли ещё какие-нибудь распоряжения?

— Нет. Если что — я в оранжерее, — ответила девочка.

«Надеюсь, она действительно всё наконец-то забыла, — думала Повелитель, поливая белые розы из маленькой лейки. — И перестанет ненавидеть прекрасное».

* * *

Феррис проснулся в темноте. Однако стоило ему открыть глаза, как стены мягко засветились палевым сиянием.

— Где я? — он вздрогнул от неожиданности — собственный голос показался ему чужим. Глупо. У кого спрашивать-то? Вокруг не видать ни традиционных экранов в окружении нарочито массивных дизайн-элементов, ни комм-панелек, ни любой другой машинерии и систем связи. Всё округлое, неброских цветов. Куда он попал?

— Не волнуйтесь, Вы находитесь в медицинском блоке КК «Дракон», — мелодичный голос раздался откуда-то сверху.

— В медблоке? Я что — ранен?

Феррис попытался вспомнить, где его могло ранить, но в памяти зияла пустота.

— Сильная черепно-мозговая травма, повреждение структур, ответственных за оперативную и долговременную память — стриа палладиум…

Дальше Феррис не слушал. Черепно-мозговая травма? Откуда? Где он мог её получить? И… И кто он сам?

— Прошу прощения, — произнёс голос, — однако структурные деформации вызвали кратковременную амнезию.

— И долго? — хрипло спросил Феррис.

— Две-три стандартные недели. Вам были введены наноботы, стимулирующие процесс восстановления, но он требует времени, простите.

Феррис уже понял, что разговаривает с умной машиной, а не живым человеком. Поднялся.

Я могу выйти отсюда?

— Конечно. Постоянный мониторинг более не требуется. Капитан будет уведомлён…

* * *

— Рррхаш! Карра рррхашш!

Если перевести эти ругательства на общепринятый язык, то в крайне мягком варианте это означало бы «Предатели! Проклятые предатели!»

Шреддер был готов рвать на себе волосы. Ещё бы — весь его план летел в тартарары! Да. у него по-прежнему оставались артефакты, но что он мог сделать сам? Ведь он мечтал не просто о мести, а о власти и поклонении, о страхе перед ним. А измена имперских солдат (тупых солдафонов!) возвращала его вновь на первый уровень.

Конечно, возможность оперировать временем позволяла ему достаточно многое, однако простого владения секретом межпространственного и межвременного перемещения было мало — нужны были люди и ресурсы, нужно было влияние и выход на технические новинки, чтобы покорить эту страну. Тьма побери, если эти людишки умудрились нейтрализовать действие Гасителя Звёзд, то их на фу-фу не возьмёшь!..

Шреддер сидел на вершине старой башни (той самой, где много лет назад «мотали срок» «политические преступники режима Урфина» Страшила и Дровосек), в бессильной ярости сжимая чешуйчатые кулаки. О, с каким бы наслаждением он стиснул их на горле любого из праздношатающихся коротышек! Как он упивался бы их ужасом и покорностью! Мечты, мечты, где ваша сладость…

Закат рдел раскалённым металлом, в темнеющем небе разворачивалось настоящее шоу — динго-системы «Дракона» проецировали над городом потрясающие голограммы. Алый отблеск уколол глаз Шреддера. Тот с досадой поморщился, но, присмотревшись, чуть было не разжал когти — со стороны башни была видна лишь часть кольцевой моторной гондолы, но опыт безошибочно подсказал Шреддеру ответ — космический корабль. Его билет отсюда! Шреддер взмахнул крыльями, и сорвался со своего «насеста». Надо было поближе осмотреть звездолёт, оценить его возможности и перспективы захвата. В конце концов его подготовка ниндзя всегда при нём.

* * *

Когда Феррис вышел к аппарели, его уже поджидал катер таких же обтекаемых, «биологических» очертаний, как корабль. Как бишь его? Да, «Дракон». Возле катера стояли женщина в незнакомой форме и мужчина в чёрном комбинезоне с каким-то коротким оружием на сгибе локтя.

— Здравствуйте, господин Феррис, я капитан Вейр, командир корабля, а это подполковник Шеппард. Прошу на борт, с Вами хотят поговорить в городе.

— Поговорить? Кто?

— Правители города и этой страны. Не волнуйтесь, Вы в безопасности.

* * *

Шреддер не понимал ничего. Корабль, судя по изящным обводам «биодизайнерского» корпуса, или невооружённый дип-звездолёт[63], или же скоростной разведчик, вообще не охранялся. Мало того — трап был опущен, шлюз, похоже, не блокирован. Или внутри незваного гостя ждали ловушки, или же хозяева проявляли преступную небрежность, которая была Шреддеру только на руку.

Не доходя до аппарели, он поднял камень и, прицелившись, швырнул с расчётом, чтобы булыжник упал у люка. Камень коротко громыхнул на металле. Ничего. Ни вспышки аннигиляции, ни распада. Шреддер бросил за камнем валяющийся под ногами дрын, на случай, если защитное поле (если оно вообще есть) реагирует только на органику. Ни-че-го! Корабль не охранялся, это было ясно. Что ж, тем лучше.

Шреддер рванулся внутрь люка бесшумной тенью. Никого. Ни охранников, ни лазерных лучей в коридорах.

— Придурки… — оскалился Шреддер. — Видно, на Земле привыкли к безопасности! Ладно, я им напомню, что такое страх…

Он направился к командирской рубке — по своему богатому опыту космического преступника Шреддер знал, что там всегда находится главный компьютер…

* * *

Феррис в сопровождении Вейр и Шепарда вошел в Главный зал. Он с интересом разглядывал сквозь зеленые очки танцующие пары.

Тут Феррис вздрогнул — он увидел красивую черноволосую женщину. Что-то стукнулось в память полузабытым воспоминанием.

Он приблизился к женщине.

— Здравствуйте. Можно пригласить вас на танец?

Медуза улыбнулась высокому симпатичному мужчине.

— Не возражаю — она вложила свою ладонь в руку Ферриса

* * *

— Приказываю — слушаться меня и моих приказов! Я новый капитан!

«Дракон», не отвлекаясь от голографического спектакля, полюбопытствовал:

— Капитан Вейр передавала вам свои функции? Представьтесь по всей форме.

— Я капитан Шреддер. Приказываю выполнять мои приказы. Первый — направить все орудия на соседний город.

— Не фиксирую никакой агрессии. — ответил «Дракон».

— Капитану лучше знать! — заорал Шреддер — Разве не ясно? Там была ловушка! Экипаж в плену! Ясно?!?

— Извините — ответил «Дракон» — Применение боевых пушек типа «Звездная вспышка» угрожает самому кораблю.

— Ладно… Железяка, применяй противометеоритные пушки. Эти коротышки, эти предатели должны испытать на себе гнев высшей расы — землян! Но сначала объяви им, что они умирают по моей воле!

Дракон порылся в памяти. Да, поведение «нового капитана» вполне соответствовало людям Эпохи Перехода — в 2040–2050, да и раньше, в основном в книгах американских писателей, мелькала идея об избранности землян. И мир снова стоял на грани. Грани между Хаосом и Прекрасным Далеко.

Следовательно — это существо на борту либо болеет, либо…

— Хорошо — сказал «Дракон» — Нажмите верхнюю желтую кнопку на пульте. Это прямая связь.

Шреддер нажал кнопку. На большом экране перед ним возникло миловидное женское лицо.

На миг Шреддер почувствовал неловкость. Хамить красивым женщинам — это было совсем не в его правилах.

«Дракон» же внимательно изучал странное существо, называющее себя капитаном.

«Неизвестная раса гуманоидов. Напоминает сирианцев. Степень опасности — выше среднего». - выдала энциклопедическая память.

— Так. Очевидно, помешательство после аварии корабля и нескольких лет невозможности вернуться. Страх перед аборигенами. Ненависть к окружающему миру. Итак, констатируем — данное существо нуждается в медпомощи!

— Хорошо. Пушки готовятся к приведению в боевую готовность. — продолжил в это время женский образ на экране перед Шреддером. Что вы желаете?

— Пожалуй, стаканчик сакэ — решился Шреддер.

— Готово — перед Шреддером появился поднос.

Шреддер взял стаканчик, понюхал.

И вскрикнул от неожиданности, роняя стаканчик — перед ним стоял белый кролик, сжимавший лапками бластер.

— Стоять! — приказал белый кролик — Я комиссар Милодар, именем Галактики, объявляю — вы, Шреддер, он же Ороку Саки, он же Разрушитель… в общем не меньше сотни разных имен и прозвищ, арестованы!


Эпилог

У Изумрудного города собралась большая толпа. Жители Волшебной Страны провожали Пришельцев с далёкой планеты. Сестры-близнеца планеты Терра, пришедшей на помощь в страшный час.

Над всеми горожанами утесом возвышался Чарли Блек — одноногий моряк решил остаться в полюбившейся ему стране. Страшила Мудрый же наградил старого моряка званием Адмирала флота всей Волшебной Страны.

Сначала послышался грохот двигателей «Дракона» и громадный корабль, отремонтированный мастерами-Мигунами и одной крохотной мышкой, взмыл в небо. Сверкнул яркой звездой в небе.

Помчался к Каменному Лесу катер Аркаши с командой Звёздных Врат.

Затем в воздух поднялся Гай-до — кораблик намеревался возвратить в Канзас Элли, Энни и Фреда Каннинга, а затем уж отправиться домой.

Замахал крыльями орнитоптер[64] Спасателей и вскоре скрылся над Кругосветными Горами…

* * *

…Имперский десантный бот «ЗС-МБД-25» (Звезда Смерти — мобильный бот, десантный) «Сокрушитель» приближался к крутящейся вокруг крохотного белого карлика планетке. В кают-компании слышался грохот камнепада — так храпел Весельчак У. Рядом с ним в странном оцепенении сидел Крыс. В отличие от напарника он не спал. Ему просто было так легко, так спокойно. Исчезли грызущие душу злоба и ненависть к миру. Их сменило отрешенное спокойствие.

В сознании Крыса проносились картины его родной планеты Крокрыс. Но они были совершенно незнакомыми… Не было мертвых пустынь, не было страшных чудовищ, не было подземелий и руин древних зданий, не было ненавидящих друг друга крокрысов.

Да и сами эти крокрысы были непохожи на него, на Крыса. Они больше походили на красивых бабочек с большими перламутровыми разноцветными крыльями.

— Память предков. — догадался Крыс.

Много-много тысяч лет назад на Крокрысе существовала особенная цивилизация. Ее смыслом жизни было созидание. Крокрысы строили великолепные, монументальные здания, создавали прекрасные картины, удивительные аппараты. Крокрысы сумели даже достичь звезд и создали на планете Баамбуке свою колонию.

Но главным достижением Крокрыса были необыкновенные фестивали.

Танцоры — крокрысы взмывали в небо и танцуя, создавали поразительные композиции.

Так было до дня Ужаса. Когда в звездную систему Крокрыса прилетела из далеких просторов космоса чёрная планета. Планета без солнца.

В этот день, день большого новогоднего Фестиваля, планета крокрысов готовилась встречать пришельцев. И жители верили, что они будут добрыми. Но это было не так.

Корабль пришельцев сбросил на столицу планеты, на собравшихся встречать братьев по разуму жителей лиловые шары[65], внутри которых таилась злая, непонятная сила…

И так погиб Крокрыс.

А жителей наполнила вечная злоба к миру…

— А-а-а! — с криком очнулся Крыс.

Удивленно помотал головой, осмотрелся.

Странно… Вроде бы они только что были на своей верной «Ярости», собирались слетать в Спираль Погибших Кораблей, за Саргассы Космоса. И как же они оказались здесь? Крыс мучительно потер лоб лапой с острым когтем. Вроде бы Весельчак пошел осматривать угнанный у кого-то корабль, с криком вывалился откуда-то и тут все вокруг окутало большое белое облако…

Валявшийся на полу корабля Весельчак У очнулся. Толстяк обвел окружающий мир детским взглядом и весело загукал, заулыбался.

Крыс не любил детей, не терпел их, но странное дело! Он отчего-то улыбнулся. Пират включил приёмник — послышалась веселая песня — и насвистывая мотивчик под песню, Крыс уселся за штурвал и повел бот к планете.

* * *

Элли и Энни шли к ферме Смитов. Их думы были невеселы. Позади остались невероятные приключения, снова расстались они с прекрасной Волшебной Страной. И там остался их дядя — одноногий моряк Чарли Блек…

И прощание с Алисой. Девочкой с далекой планеты, так похожей на их родину.

Из дома вышла Анна. Она ласково обняла дочерей и спросила:

— А где эти мальчики — Аркадий и Павел? Они недавно прилетали в гости. Сказали, что приготовили для вас особенный сюрприз…

Не дослушав мать, Элли и Энни бросились в домик.

В комнате Элли на стене висел похожий на компьютер странный прибор, напоминающий те, что девушки видели на борту Гай-до. А на столе, в самом центре посреди учебников лежала книга в кожаном переплёте и золотой надписью:

«Видеофонная книга».

И конверт с надписью: «Элли и Энни от Алисы и ее друзей».

Элли развернула письмо. Оно гласило:

Дорогие друзья!


Дарим вам особенный подарок.

Надеемся, что он подарит вам, Элли и Энни, много радости!


До встречи в Грядущем!

Алиса и друзья

Элли взяла книгу, дрожащими руками раскрыла.

И прочла.

Страшила Мудрый. Правитель Изумрудного города

— Номер видеофона 345-56-67


Железный Дровосек. Правитель Фиолетовой Страны

— Номер видеофона — 345-62-23


Смелый Лев. Царь Зверей

— Номер видеофона — 345-23-34

Тонкая рука девушки потянулась к экрану видеофона…

* * *

Страшила сидел на изумрудном троне и играл с Дровосеком в шахматы. Смелый Лев внимательно наблюдал за партией.

Тут зазвенел видеофон. Страшила приказал ему включиться.

На экране появилось лицо Элли. В ее глазах стояли слёзы.

— Здравствуйте друзья!

* * *

И теперь каждый вечер Элли и Энни перезванивались с своими друзьями из Волшебной Страны, а перед сном девушки выходили в канзасскую степь и долго смотрели в небо, где в созвездии Фея сияла маленькая желтая звездочка…

* * *

В Москве наступал Новый Год.

Девочка верхом на красивой серебристой драконессе опустилась рядом с большой нарядной ёлкой. Спрыгнула с драконьей спины.

— Луна, тебе не холодно? — спросила девочка.

— Нет — покачала головой драконесса, складывая крылья. Посмотрела в небо, указала лапой. — Гляди, мама.

Девочка взглянула в небо. Высоко на небосклоне сияла среди множества звезд яркая желтая звезда. Маленькая звездочка в созвездии Пегаса. Звезда, которой Дружба и Верность подарили новую жизнь, сохранили Сказку…

Алиса долго стояла в обнимку с драконессой, глядя на звезду… Какие картины вставали перед ее мысленным взором?

Алиса не собиралась об этом рассказывать. Да и зачем? Любой ребенок, любой взрослый, прочитавший «Волшебника Изумрудного города», легко понял бы ее.

Затем Алиса повернулась к Луне.

— Полетим на Новогодний фестиваль?

— Ой, это так замечательно! — восхитилась Луна.

Её серебристые крылья ударили, подняв короткий снежный вихрь, и юная драконесса со своей всадницей взлетела с места, почти сразу же затерявшись во тьме новогодней ночи

КОНЕЦ!


Приложения


Любимая песня Медузы

Минатрикс:

Страх, разрушение,
Голод, страдания,
Смерть, истребление
Живого — вот цель моя.
Перед собою
Хочу видеть пустоту,
В ней я построю
Мой замок — мою мечту.

Скай:

Войска готовы, госпожа,
Мы будем всех уничтожать!

Минатрикс и Скай:

Тот, кто сердца и души лишён,
С ненавистью не знаком.
Тот, кто сердца и души лишён,
Не испытывает боль.

Дезмонд:

Движет их желанием холодный расчёт,
Огонь не греет и не охлаждает лёд.

Минатрикс:

Долго ждала
Среди иллюзорных стен,
Час мой настал
Отомстить за позорный плен.
Тёмной тропою
Явлюсь из небытия,
Следом за мною
Демонов армия.


Одиссей. О повести «Алиса в Изумрудном городе»

Алиса на море лететь собиралась,
Но письма решила сначала прочесть.
Смотря гравипочту, замешкалась малость.
Компьютер сказал: «Сообщение есть».
— Откуда оно? — Из галактики чудной.
— Планета какая? — Земля номер два.
Похожа на нашу. Их спутать нетрудно.
Тебе передали такие слова:
«Уже надвигается смерти завеса
На жителей нашей волшебной страны.
Спаси нас скорей, Пять-Четыре принцесса.
Иль Солнце погаснет. Уж дни сочтены».
Алиса с друзьями в кораблике малом
Помчались на помощь, сразиться со злом.
Когда она к солнцу тому подлетала,
Столкнулась с изящным, но злым колдовством.
Такого не видели Вы вероятно!
В галактике Серой, вдруг встретилось ей
Заклятие белых, больших, силикатных,
И очень болтливых, притом, кирпичей.
«Побьём! Поколотим», — кричат кирпичищи,
Ругая Алису, Гай-до и друзей.
Сквозь вакуум слышно! Противников — тыщи.
Кораблик увидел — помчался быстрей.
«Уйду, не впервой, нет бояться причины,
Ведь это, всего лишь стройматериал!»
Тут главный кирпич — крупный, красный — из глины
Кораблику в двигатель метко попал.
Железной рукой отшвырнув кирпичину,
Корабль на планете укрылся от них,
Меж гор присмотрев неплохую долину.
Алиса нашла приключений других!
И это не диво, друзья, в месте этом
Смешалась реальность различных миров.
Без солнца чуть-чуть не осталась планета!
Всё это проделки троих колдунов.
Дарт Вейдер там был — командор одинокий.
На Смерти Звезде прилетел он сюда.
Ещё Бормоглот, с Бандершмыгом. Потоки
Их воображенья — большая беда.
Героев призвать и злодеев сумели
Из разных легенд, измерений, веков.
Неясны их цели. Знать, пересмотрели
Мультфильмов из Штатов и боевиков.
У фэнтези брали три мага сюжеты —
Алисе придумали форменный квест —
Жезл Белый собрать, чтоб спасти ту планету.
Но как же волшебникам не надоест,
Пихать в свою повесть ещё персонажей,
Когда их и так уже «хоть завались»!
Есть Странник, есть Древний, есть ниндзя и даже
Разумные крысы. Откуда взялись?
Ещё автоматчики вместе с шаманом,
Который из палки умело стрелял.
Его я не знаю, как это ни странно.
Не мыльный ли тот боевик-сериал?
Медуза Горгона, летучая мышка —
Подруга разумного бурундучка.
Ещё… всех не помню, ведь много их слишком!
Фантазия ж не истощилась пока
У трёх чародеев. Они, к сожаленью,
Не знают бесхитростной вещи одной —
Что повесть свою «защитить» от прочтенья
Несложно излишней её толщиной.
Ребята! Домой отпустите девчонку.
Потом сократите в два раза сюжет.
Ведь надо же в школе учиться ребёнку!
Вот вам Одиссея с Итаки совет.
Одиссей. 2–3 февраля 2009 года.


Герои повести

Алиса Селезнева

Героиня романов Булычева. Попала в Волшебную Страну на космическом корабле Гай-до. Ее друг Пашка Гераскин случайно раскрыл тайну одной из башен Гуррикапа, где находился саркофаг с спящей Медузой и разбудил ее.

Алиса была превращена Медузой в лису.

Из-за древнего пророчества Алиса неожиданно для себя получила титул принцессы Лисьего Королевства и имя Звездной Лисицы, а также три артефакта — Зеркало Правды, Мантию Власти и Ожерелье Зла. Сумела спасти Пашку. Затем разыскала священный Радужный Цветок и окончательно расколдовала друга. Помогла Волшебной Стране отразить сначала нападение космических пиратов, а затем имперских солдат Вейдера. Принимала участие в битве у Пещеры. Именно Алисе и Энни удалось добыть Звезду Вселенной — Королеву Пяти.

Титул в Волшебной стране — Звездная Фея.

Павел Гераскин

Из-за своего авантюризма он случайно пробудил могучую волшебницу Медузу де Горгонни. Был загипнотизирован и служил колдунье. Спасен Алисой. Подружился с лисами.

Вместе с Фредом Каннингом создал изумрудный лазер «Сияние». Участвовал в битве при Пещере. Вместе с Урфином Джюсом и Чарли Блеком разыскал Золотой Жезл. Проводил окончательные испытания Белого Жезла…

Аркаша Сапожков.

Оказался в Волшебной стране благодаря тому, что отправился догонять Алису и Пашку на космокатере. Открыл тайну Усыпительной воды и создал на основе полученного им соединения Усыпитель. Это оружие массового поражения применялось против солдат Империи. Участвовал в поисках Короны Рассвета — одного из Пяти Артефактов, составляющих Белый Жезл.

Медуза де Горгонни.
Выдержка из досье Интергалактической Полиции:

Кличка — Черный Странник.

Пол — женский.

Характер — СТЕРВА. Ненавидит все, что кажется ей красивее ее, Несравненной и Великолепнейшей.

Пристрастия — Любит странствовать по космосу и гасить звезды, губить планеты… Очень могучая колдунья. Мужчин она предпочитает превращать в страшных зверей, а над женщинами издеваться, делая их «уродливее ее»…

Последний раз ее видели 300 лет назад направляющейся в неисследованные области Галактики.

Условно считается погибшей.

Медуза пыталась захватить власть над Волшебной страной, но была побеждена Стеллой. Усыплена Усыпителем и перевоспитана. Помогла обезвредить созданный ею же самой Пояс Смерти.

Дарт Вейдер

Доселе было неизвестно, где пропадал Дарт Вейдер в годы между пятым и шестым эпизодами Звездных войн. И почему он возвратился из глубин космоса с желанием уничтожить Императора. Лишь недавно обнаруженные летописи гномов позволили пролить свет на эту тайну.

Вейдер оказался в Волшебной стране, случайно перехватив радиосигнал, похожий на радиосигналы повстанцев. Он попытался захватить Волшебную Страну, но его солдаты потерпели сокрушительное поражение. Изумруды Волшебной страны, попавшие в руки Вейдера, оказали благотворное влияние на психику Вейдера и он пересмотрел свою жизнь. После смерти чудесным образом ожил в Волшебной стране вместе с теми, кого очень любил — женой и матерью.

Данаан.

Странник. Представитель легендарной расы, в своё время жившей в нашем районе галактики, но около трёхсот тысяч лет назад ушедшей из местного метагалактического домена в направлении галактики Треугольника (внимание — данные неточны). До последнего времени считались вымершими и присутствовали по большей части в легендах разных народов галактики.

Должность — страж-хранитель Артефактов, один из оперативных дежурных Архива. Был послан на задание, суть которого состояла в изъятии и локализации Гасителя звёзд. Погиб в ходе задания, сознание вознеслось на более высокий уровень существования. Текущий статус неизвестен.

По характеру — большой ребёнок, хотя в случае необходимости может постоять за себя. Предпочитает мирные решения проблем. Любит печенье.

Феррис и Шреддер.

Феррис — последний представитель расы Древних. Бессмертен. Весьма загадочная личность — способен как к Злу, так и к Добру. Но и Зло и Добро для него просто инструменты — Феррис пользуется Добром или Злом в зависимости от обстоятельств. Заядлый коллекционер — собирает удивительные Артефакты, принадлежащие самым разным расам Вселенной.

Неизвестны причины, по которым Феррис не вознёсся вместе с другими Древними. Возможно, его оттолкнуло от этого принятое самоограничение Древних, по которым вознёсшиеся не имели права вмешиваться в жизнь «низших» существ. Точных данных нет, однако, возможно, он ранее уже встречался с Медузой.

На самом деле Шреддер — это прозвище космического пирата Ниндзаки. Он взял себе этот псевдоним в честь любимого мульт-персонажа и даже стал одеваться так же. Владеет искусством ниндзя, но предпочитает пользоваться бластером. Преступник. Готов на все ради большого куша. Властолюбив и жесток.

Шреддер встретился с Феррисом в своих космических странствиях и стал его верным слугой.


Интермедия. История Медузы

Отец Медузы, прежний Повелитель Странников, погиб, уничтожив один из Чёрных Жезлов. Перед смертью он послал мощный телепатический сигнал всему своему народу, в котором сообщал, кого назначает Наследником. Настоящее имя того человека было почти сразу забыто, все стали называть его Повелителем.

У этого нового Повелителя весьма насыщенная биография — в десятилетнем возрасте он тайком пробрался на исследовательский корабль, путешествовал вместе с командой учёных, сражался с чудовищами на диких планетах, собирал информацию о древних цивилизациях. С помощью этих древних записей он овладел Силой. Именно с её помощью он спас несколько звездолётов из схлопывающихся гравитационных коридоров во время Катастрофы (потому и был назначен Повелителем — за способности, мудрость и самоотверженность). Однако такое сильное перенапряжение почти разрушило его тело, он знал, что скоро умрёт.

Что касается Медузы, она, выросшая в атмосфере всеобщего обожания и восхищения, была возмущена тем, что наследником назначили не её, а «какого-то бродягу».

И вот однажды, когда Повелитель в оранжерее возился со своими розами (из-за Катастрофы и её последствий свободного времени у него почти не было. Но, когда появлялась свободная минутка, он проводил её в оранжерее), заявилась Медуза с бластером и устроила скандал. Повелитель пытался объяснить ей, что «Ваш отец, должно быть, не хотел взваливать такую тяжёлую ношу на Ваши плечи», но та, будучи вообще-то ещё подростком, не понимала, что власть — это в первую очередь ответственность, а не почести. Слово за слово, кончилось тем, что Медуза выстрелила в Повелителя. Белые розы мгновенно стали алыми от крови. Повелитель умер. Медузу арестовали и заперли в подземелье.

А среди ночи появился призрак Повелителя. Он объяснил Медузе, что на самом деле, хотя тело его погибло, но очень скоро он возродится в новом теле: «Человек, которого я очень уважаю, перед смертью велел мне позаботиться о нашем народе. И моя смерть — не повод игнорировать подобные просьбы».

Кроме того, он, как ни странно, был благодарен Медузе за то, что она подарила ему быструю смерть: «Это тело было почти разрушено. Я бы умирал несколько месяцев под строгим присмотром врачей. Полагаю, это было бы довольно утомительно». Призрак Повелителя выпустил Медузу из подземелья, помог добраться до космодрома, где Медуза захватила самый быстрый звездолёт и отправилась в бесконечное путешествие. Она совершила много преступлений, но каждый раз, когда, казалось, её вот-вот поймают, ей удавалось ускользнуть — очень может быть, что именно Повелитель помогал ей.

Поскольку алые розы больше не вызывают у неё неприятных ассоциаций, можно предполагать, что она действительно всё забыла.

2008–2009


Примечания


1

Динго — устройство для создания динамических голограмм, а также сами голограммы такого типа.

(обратно)


2

Формулировка заклинания — из аниме «Бастард».

(обратно)


3

«Ледяная стрела» — заклинание из аниме «Рубаки».

(обратно)


4

У Аркаши есть бриллиант, поэтому он не уснул.

(обратно)


5

Речь идёт о сигнале, отправленном Урфином.

(обратно)


6

Племя Данаан — одно из названий эльфов в ирландской мифологии. Но данный конкретный Данаан не имеет к эльфам никакого отношения.

(обратно)


7

Песня называется «Без военных технологий» и принадлежит барду Алькор. Где и как Элли могла услышать песню русского барда, а, тем более, понять её, история умалчивает.

(обратно)


8

Пиф — пси-информационный файл.

(обратно)


9

Он имеет в виду Рамерийцев. Когда они прилетали, Лотри было около пяти лет (сейчас ему 8). И в основном он помнит про них всякие страшилки — что людей похищают и т. п.

(обратно)


10

Инк — интеллект-компьютер.

(обратно)


11

Те самые, которые украли у рудокопов Крыс и Весельчак.

(обратно)


12

Когда Император захватил в плен Энакина Скайуокера, он использовал также и сильнейшие гипноблоки, чтобы подчинить Скайуокера своей воле. Вот один из таких блоков и снял изумруд.

(обратно)


13

Скейт из фильма «Назад в Будущее-2» На таком катался Марти Макфлай.

(обратно)


14

Здесь небольшое авторское допущение. Доктор Джексон по основной специальности археолог, а значит, он вполне мог «пересечься» с Громозекой по «схожим интересам».

(обратно)


15

Имеется в виду Зорг из «Пятого элемента». «Дружеское» прозвище Жаба образовано от его длинного имени — Жан Батист Эммануэль и отражает жадность покойного Зорга;)

(обратно)


16

Дальнейший текст дается в переводе.

(обратно)


17

Скремблер — шифровальное устройство.

(обратно)


18

Очевидно, он включил режим голосового управления браслетами, чтобы его действия не выглядели подозрительными.

(обратно)


19

Неприкосновенный запас.

(обратно)


20

Есть мнение, что энергетические кристаллы представляют собой не что иное как особым образом активированную накваду — вещество из которого сделаны Звёздные врата. Вероятно в чистом виде она не встречается в галактическом рукаве Содружества.

(обратно)


21

Хомо — люди.

(обратно)


22

Саманта читала сказки Баума, а не Волкова.

(обратно)


23

О характерах героев Звёздных Врат мне известно только то, что написано в Википедии. Так что здесь — сплошной авторский произвол (несмотря на скудность вики-описания, характеры схвачены в целом верно — прим. Командора).

(обратно)


24

В переводе Н.Криволапчук. Возможно, в других переводах это заклинание выглядит по-другому.

(обратно)


25

Непереводимое ругательство.

(обратно)


26

Галс, двигаться галсами — движение парусника при встречном или боковом ветре. При этом курс становится зигзагообразным (отклонения 30 градусов влево-вправо от курса). В общем смысле — движение по зигзагу.

(обратно)


27

Козябра — зверь с родной планеты Барра.

(обратно)


28

Лидар — лазерный радар кругового поиска.

(обратно)


29

Имеются ввиду проторенные галактические трассы, появившиеся только с появлением гипердрайва второго поколения, позволившего пересечь галактику за недели.

(обратно)


30

Философия Странников ни в коем случае не является неоспоримой истиной. Мнение авторов может не совпадать с мнением персонажей.

(обратно)


31

Один из Гасителей был уничтожен отцом Медузы — сброшен в Чёрную дыру. Сколько всего их было создано — история умалчивает.

(обратно)


32

Подразумеваются те самые башмачки, благодаря которым Элли вернулась из своего первого путешествия в Волшебную страну. Предположительно они представляют собой элемент высокотехнологичной индивидуальной защиты с функцией принудительной телепортации. Остальные функции неизвестны. Вопрос о том, где их нашла Гингема, пока остаётся открытым.

(обратно)


33

Военное-космические силы — международное военное ведомство Земли, образованное слиянием прежних военных формирований. Выполняет задачи, аналогичные задачам Патруля и ИнтерГПола, но на Периферии.

(обратно)


34

Мередит Родни Маккей — руководитель научного сектора базы Атлантида в галактике Пегас. Один из разработчиков проекта «межгалактического моста имени Маккея-Картер». Кроме всего прочего разработал теорию о технических, магических, техномагических и маготехнологических мирах. Вместе с собой из параллельных реальностей создал законченный проект межпространственного двигателя.

(обратно)


35

Скилл — горячий напиток. Напоминает кофе с специями.

(обратно)


36

Шакарава — понятие из сериала «Земля: Последний конфликт». Обозначает орган, расположенный в центре ладони и генерирующий мощные потоки энергии у инопланетных рас таелонов, атавусов и джаридианцев. Может также использоваться в качестве дифибрилятора. В данном контексте — Сила, Энергия.

(обратно)


37

Согласно некоторым теориям, латынь была языком Древних, вероятно, её унаследовали и Странники. Откуда же они знают язык марсиан, весьма точно переданный летописцем А. Толстым в труде «Аэлита», доселе точно неизвестно.

(обратно)


38

Многозначное слово. В зависимости от контекста означает — единица крупного рогатого скота (аналог коровы), глупец, дурак, недоумок (оскорбление).

(обратно)


39

На самом деле ни обруч, ни башмачки, разумеется, не являлись серебряными (сделанными из серебра), просто им был придан соответствующий вид.

(обратно)


40

Мислики — металлокерамические существа, способные жить лишь при температуре не более 10 градусов выше абсолютного нуля (очевидно, что их разум и физиология основаны на сверхпроводимости при низкой температуре). С этой целью гасят звёзды, снижая температуру ядерных реакций в них. Способны продуцировать сильное психотронное излучение, не действующее, однако, на вид хомо сапиенс и разумных с красной кровью. Описаны известным галактическим историком Франсисом Карсаком (на Земле он известен как автор научно-фантастических книг) в его автобиографической работе «Пришельцы ниоткуда».

(обратно)


41

Имеется в виду Равновесие Добра и Зла.

(обратно)


42

Строго говоря, они идут не против вихря, а поперёк него.

(обратно)


43

Странники давно научились продлевать жизнь биологического тела, а, при необходимости, переселять сознание в другое тело, что и сделал Повелитель.

(обратно)


44

На определённом уровне развития все расы обретают возможность вознесения. Древние и орай сделали это техномагическим методом, Странники и джедаи — усилием воли, перейдя на более высокий план существования.

(обратно)


45

Скайскейты весьма распространены на Земле в качестве персонального транспорта. Не меньше, чем флипы.

(обратно)


46

Динго — прибор для создания маскировочного поля, а также название подвижных голограмм.

(обратно)


47

Сенс-панель — универсальная сенсорная панель управления, стандартный элемент интерфейса любого звездолёта.

(обратно)


48

Голор — голографическая развёртка, проецирование изображения (плоский экран или полный 3D) на воздух.

(обратно)


49

Темп — сверхбыстрое движение, интуитивный анализ степени угрозы, достигается длительными тренировками, владеют лишь мастера боевых искусств.

(обратно)


50

Традиционно в планетарной навигации используют морские обозначения сторон света.

(обратно)


51

ТТХ КК «Дракон», регистрационный номер 3460005431317, порт приписки — Марс. Экипаж — 5 человек. Десантная группа.

Год постройки — 2086-й, габариты — ДхШхВ: 315 м, 87 м, 96 м. Базовая мощность защитного поля — 1,5 петаватта на кв. см (выдерживает кратковременное погружение в солнечную корону), максимальная 5 петаватт на кВ. см… Двигательная система — планетарные антигравитационные и импульсные плазменные двигатели (скорость 9/10 световой), гипердвигатель первого класса на основе галактия (дальность прыжка до 20000 св. лет), боевое оснащение — соответствует классу одиночного базового рейдера (лучевые, аннигиляционные и гравитационные орудия, фазерный массив). На борту имеется десять униботов — универсальных машин-амфибий класса «Альбатрос», шесть Х-истребителей.

(обратно)


52

За основу взята инструкция по сборке снайперской винтовки.

(обратно)


53

Магией Воли владеют люди — способностью силой своих желаний изменять Вселенную. Ещё древние говорили: «Будь осторожен в своих желаниях, ибо они могут сбыться!». Если хотите овладеть этой магией, посмотрите фильм «Секрет», и будет вам счастье;-)

(обратно)


54

Джедаи. И не спрашивайте меня, откуда Виллина про них знает.

(обратно)


55

Х (Икс) — сленговое название истребителя XF-900. Небольшой (управляется кибернетическим мозгом или инком базового корабля), но мощный (четыре фазера типа 8, гравиразрядник), этот истребитель способен решать ши