Северная академия, или Что сильнее: Дурь или Авторитет. Часть 1 (fb2)

Северная академия, или Что сильнее: Дурь или Авторитет. Часть 1 [СИ]   (скачать) - Кошмарик В Стране Фантазий

Аннотация:

Если предки тебя рaзочaровывают с каждым днем все больше и больше, а домашние стены кажутся зoлоченой клеткой - не стоит отчаиваться. Просто нужно устроить им, так сказать, внеплановый разнос! Чтобы они наконец вспомнили, что тебе уже не пять лет и что есть семейные тайны, которые не стоит хранить от тебя в секрете! Потому что, когда ты наконец разберешься в чем дело, попутно вляпавшись во все мыслимые и немыслимые истории, плохо будет только им! А ты узнаешь, это точно! Потому что не в твоем стиле сидеть и ждать решений судьбы. Ты всего добьешься сама! И даже великие боги не смогут остудить твой бешеный нрав... ОГРОМНОЕ СПАСИБО ДИНЕ ! За ее терпение в исправлении моих многочисленных ошибок.

Кошмарик в Стране Фантазий

Северная академия или что сильнее Дурь или Авторитет.

Какое прекрасное время года лето. Светит солнце, шумит на легком ветерку листва деревьев, колышется зеленая сочная травка, прелесть.

Мое нахождение в невольном укрытии имело и свои плюсы, помимо высокого столбика минусов. И все же, как приятно пахнет. Запах свежескошенной травы разлился по всему двору нашего поместья. Конечно, задницу я себе частично уже отморозила, полулежа в зарослях местного кустарника, но это была такая мелочь по сравнению с шансом хоть на несколько минут остаться одной, вдохнуть чистый парковый воздух, ассоциировавшийся у меня с пусть и иллюзорной, но свободой.

Закинув ногу на ногу, опершись спиной на толстые ветки здорового раскидистого кустарника, я откинула голову, устремив взгляд на вершины облаков, простирающихся далеко на горизонте.

Белый цвет сменялся голубым перламутром, где-то далеко запела какая-то птичка, мелодичными звуками оглашая красивый ухоженный парк с аллеями, искусными деревянными лавочками и небольшим прудиком в центре этого великолепия.

Несмотря на потрясающую погоду, на душе было мерзко. Состояние, когда не знаешь, что делать или чем заняться. Нет, сейчас я говорю не об обычной лени, а об реальных делах.

Учеба всегда была для меня поводом спрятаться от проблем, отвлечься от пакостных мыслей и самобичевания, заглушая боль одиночества. Я любила учиться, хоть многие и не верили в это, по причине моего особо несносного поведения. Истинно так. За все эти десять лет учебы, я успела довести немногочисленных родственников до белого колена. Измотать их своим "вечным непослушанием", как говорил мой дедушка, "дурным нравом" - это уже слова леди Алисии, графини Дрейкер и по совместительству моей бабушки и "безответственным поведением, граничащим с безумием" - кто бы мог подумать, что мой отец столь высокого обо мне мнения.

Хорошо, сейчас это был сарказм, но разве столь трудно понять, что я просто хочу быть с ним рядом, как можно ближе. Стать его опорой, помощником, хочу найти в нем друга, в конце концов, а вместо этого он даже не удостоил меня выбором моего первого учебного заведения, все решения по поводу моего образования принимал дед. Так обидно, что отец не явился даже на выпуск.

Дед стоял на вершине трибуны, произнося поздравительную речь, пожимал руки выпускникам, вручая дипломы. Вежливые улыбки, громкие слова, все казалось обычным фарсом. Никто из бывших однокашников и не догадывался, что вместе с ними выпускается не только главная головная боль местных преподавателей, худшая ученица курса, но и внучка ректора института, племянница главы верховного суда империи Нордриан и дочь "темного лорда" - первого советника его величества Дикалеона, императора Нордриана, его правой руки и по совместительству главы личной разведки его величества.

Я миф, меня не существует. Многие гадают, есть ли в действительности у "темного лорда", как звал отца народ, дочь? Мое рождение не афишировали, меня никогда не представляли ко двору, все детство я провела здесь в стенах этого поместья за высоким каменным ограждением крепостной стены.

Свою мать я почти не помню, отец отказывается говорить со мной о ней, а слугам запрещены все упоминания об этой женщине под страхом смертной казни. Все знают, "темный лорд" всегда держит слово, поэтому никто не стремился нарушить его запрет, да и старых слуг осталось очень мало.

Уфф... Школа окончена, магический институт пройден, что дальше приготовила мне судьба? Или, может быть, отец?

У меня давно возникло ощущение, что моя жизнь это какой-то список, который составляет безумный кукловод. Рождение, детство, учеба, взросление. Что будет дальше?

Эй, ты, там на небе? Чем ты меня порадуешь? Неужели я всю жизнь буду чье-то марионеткой? Законы, правила, инструкции.

Может, меня выдадут замуж?- вдруг пришла странная мысль. Я не удержалась от смеха.

А что? Разве не так аристократия поступает со своими отпрысками. Растёшь, растешь, а потом - "бац!" и ты замужем. Как говорится "перекинут с больной головы на здоровую" и мучься потом муженек воспитанием своей ненаглядной.

Увы, можно сразу отметать этот вариант развития событий. Почему? Ну, просто потому, что отец вряд ли меня куда-либо отпустит.

Я заложница, которой до конца дней своих предстоит прозябать в этой тюрьме, по ошибке названным домом.

- Вот ты где, дрянная девчонка! - раздался над головой чей-то, ну оочень сердитый голос.

Я подняла голову, удивленно уставившись на седеющего вояку довольно внушительных размеров.

- На вашем месте, капитан Сайлэс, я бы поостереглась оскорблять действующего мага, даже не смотря на то, что я выпускница факультета артифакторики. Поверьте - доверительно сообщила, возвращаясь к чистке собственных ногтей. - Убить не убью, но настроение испорчу на весь день.

- Тьфу ты!..."непередаваемая игра слов" - выругался начальник охраны Лэйкэнхола.

Даже у меня челюсть отвисла от таких слов. Вот что значит военный сленг!

- Фу, фу, фу, капитан как вы выражаетесь при даме! - сознаюсь, я открыто насмехалась над бедным стариком. Он похоже мою шутку не оценил.

- При даме?! - рыкнул мужчина. - Снять бы с тебя штаны, да по голой заднице плетей всыпать, чтоб знала, как приказы нарушать!

- Простите капитан - сделала я серьезную мину, едва сдерживаясь, чтоб не рассмеяться во весь голос. - Я не любитель садо-мазо игр. Тут вам придется искать кого-то более раскрепощенного.

- Ах, ты ж засранка! А ну сейчас же вылезай из этих дурацких кустов! Иначе я сейчас же отправлю письмо во дворец его величества для Лорда Лэйка. - брызгал слюной старик. Да, кажется, довела я его основательно.

- Ой, как страшно! - заржала я во весь голос. - Похоже, вам действительно удалось меня напугать.

- Ну, все! - зашипел старик, словно рассерженная кобра и схватился за кожаный ремень своих брюк.

- Эй, полегче, капитан, а то я могу подумать, что вы меня домогаетесь. - предостерегла я его, тихо посмеиваясь.

Теперь у мужика челюсть отвисла. Да, поставила я его в тупик.

- Тьфу! - сплюнул он на землю. - Была б жива твоя матушка... - и тут он запнулся.

Меня словно пружиной вверх подбросило. Продираясь через колючий кустарник, я остановилась у самого носа старого вояки, жадно вслушиваясь в его слова.

- Ну, что же вы замолчали, капитан? Что бы было, если б была жива моя мать?

Я видела как в глазах опытного, уверенного в себе воина, появилась нервозность. Чувствовала, как его мозг начал взвешивать все за и против, словно решаясь на что-то. Так, похоже, наш капитан сейчас сболтнул лишнего. Наконец решившись на что-то, он нахмурил свои густые седые брови и посмотрел мне прямо в глаза, уже без боязни, неуверенности и злости.

- ... никогда б не допустила она такого вашего поведения. - сказал он твердо. - Матушка ваша была добрейшей и справедливейшей души человек. Никогда не слышал я о ней ни одного дурного слова. Не то, что о вас.

- Неужели... - усмехнулась я, потирая переносицу. Значит, ничего нового он мне не скажет. Отлично, не имеет смысла слушать дальше. Я повернулась и хотела уже идти в дом, как последние слова капитана просто пригвоздили меня к земле.

- И даже ваш батюшка молится богам за ее добрую душу.

- Молится? - я медленно развернулась, обратно посмеиваясь в полголоса. - Отец? Молится? - насмешливо уточнила я. Нет, ну мало ли, могла и ослышаться.

- Именно так - серьезно заявил мужчина.

И тут я уже не смогла сдержаться. Истеричный смех вырвался у меня из груди. Ой, мамочки, держите меня. Молится он!

Старый воин продолжал стоять в стороне и хмуро пялиться на меня, пытавшуюся остановить приступ истерии. Наконец я утихла.

- Капитан, вы как ребенок, ей богу. - покачала я головой. - Сколько вам лет? А вы все в сказки верите. - я взглянула ему в глаза. - Каким богам он молится? - насмешливо спросила я. - Человек, продавший душу темным богам в обмен на величие и силу, просто не может молиться. В этом нет смысла, его просто никто не услышит.

- С чего вы взяли, что ваш отец продал душу тьме?

- А как, по-вашему, становятся темными магами? Сначала учение, поклонение, потом продажа души и в итоге жертвы, жертвы и еще раз жертвы. Откуда вам знать, что в застенках разведывательного отдела, которым руководит мой папочка, он не проводит кровавых ритуалов во славу темных богов?

- Император никогда бы не возвёл бы его в должность главного советника, если б не был в нем уверен до конца. Многих вы темных магов видели в такой должности и на таких постах?

- Ну..ну.. - повернувшись, зашагала в сторону дома.

Проходя по двору, я видела прислугу, которая, как и в мой первый приезд пялилась на меня, словно на восставшего мертвяка и шепталась у меня за спиной. Как же меня все это раздражало. Эти поклоны, вежливые ухмылки, лицемерие и пресмыкательство. Первое время я думала, меня вывернет наизнанку от всего этого.

Когда я поднималась по ступеням парадного входа, навстречу мне выбежала наша экономка. Строгого вида женщина, лет сорока, с завязанными в пучок темно-каштановыми волосами и в закрытом темно-зеленом платье с воротником стойкой.

- Леона. - произнесла она с облегчением, едва заметив меня. - Где ты была? Мы думали, с тобой что-то случилось.

- Случилось. Комары меня сожрали. - буркнула я, поправляя браслет на левой руке и проходя мимо парочки громил, по ошибке приставленных ко мне в роли телохранителей.

Зайдя в свою комнату, я бухнулась на кровать, уставившись в потолок. В дверь тихо проскользнула служанка и остановилась около двери.

- Леди Леона, повар спрашивает, что бы вы хотели на обед? - пискнула молоденькая девушка примерно моего возраста, одетая в черное строгое платьице и кисельно белый фартучек.

- Веревку с мылом. - фыркнула я, оглядев ее с ног до головы. О боги. Я здесь уже две недели, а никак привыкнуть ко всему этому не могу. Ну, вымораживают меня эти их "чего бы вы хотели?", "а что сделать?", "а как подать?". Убила бы. Всех!

- Простите? - не поняла моего сарказма горничная.

- Прощаю. - брякнула я, потирая усталое лицо.

- Так что мне сказать повару?

- Скажите что и всегда. Пусть готовит что хочет. Я не привередлива.

- Как прикажите госпожа. - быстрый книксен и девушка вышла из моей комнаты.

Я завернулась в теплое одеяло и уткнулась носом в подушку. Все, меня нет. Я сплю. И пусть хоть одна сволочь потревожит мой фальшивый сон. Закопаю на заднем дворе, да еще и попрыгаю на могилке для успокоения нервов.

Вдруг мне послышался чей-то шёпот. Словно шелест травы, он пробежался по комнате и затих в открытом окне. Я повернулась на спину для лучшей слышимости.

- Ин саал линори, верда.

По коже побежали мурашки. Нет, я конечно не трусиха и не падаю в обморок при первом же удобном случае, да и с нервами у меня всегда был порядок. Но этот голос... казался знакомым, но хоть убей, не могла вспомнить, где я его слышала.

- Ин саал линори, тар синуа.

Это что эльфийский?

- Рэйба стриар.

Эээ... Кажется, не угадала. Блин, а с переводом можно?

И тут я почувствовала, как холодеют и немеют пальцы рук и ног. Ой-ёй, это что еще за фигня? Сердце заколотилось словно бешеное, давление зашкалило, а перед глазами все пошло темными пятнами. Вдруг мне померещилось, что мое тело горит. Холодным, голубым огнем. И в то же время я не чувствовала жара, лишь безмерный холод сковал все тело, не давая даже сделать глубокий вдох.

Черт возьми, что происходит? Я видела, как кожа начала обгорать до костей. А вот теперь мне по-настоящему страшно. Мамочки, да что же это? Я попыталась стряхнуть огонь со своей руки, но он лишь перекинулся на мебель. Моя кровать вмиг вспыхнула, превращаясь в один большой сплошной костер.

Вдруг я попыталась спрыгнуть с кровати и упала на пол, больно ударившись коленкой. Я подтянула колено к груди и заметила, что с моим телом все в порядке. Я больше не горела. Руки, ноги - без ужасных ожогов и язв.

Слава всем богам! Кажется, это был только сон. Закрыв лицо руками, я радостно засмеялась. Это был просто сон. Вздохнув с облегчением, я села на полу. Мой взгляд уперся в бок обгорелой кровати. Признаюсь, в этот момент у меня затряслись руки.

Моя искусная старинная кровать с замысловатой резьбой, на которой, еще минуту назад я спала, выгорела дотла.

Только не говорите мне, что это смешно и я веду себя как истеричка, кину в вас тапком, и совесть мне это простит. Бездна! Это же был сон! Или я до сих пор сплю?

Я ущипнула собственную руку. Да нет вроде, боль как наяву.

И снова далекий шёпот.

- ... стриар.

И вот тут мои нервы сдали окончательно. Выбежав из комнаты, я помчалась по коридору, не разбирая дороги, пока не заперлась в какой-то темной комнате. Где я? Блин, тьма хоть глаз выколи. В стороне показались очертания окна занавешенного тяжелеными пыльными шторами. Отдернув одну штору, я заметила, что на улице уже глубокая ночь. Сколько же я проспала? Повернувшись к комнате, я удивилась еще больше.

Это был личный кабинет отца. Высокие книжные полки, напичканные старыми гримуарами, свитками и артефактами, массивный дубовый стол с высоким резным креслом и маленьким диванчиком у окна.

Мне казалось, эта комната всегда была закрытой? Помню, отец на нее такую защиту поставил, что я две недели пыталась взломать ее, но так ничего и не добилась, кроме основательного выговора от хозяина кабинета. Может он его закрыть забыл? С трудом верится. Мой отец ничего не забывает.

Но коль я уж сюда попала... Хитрая улыбка заиграла на моих губах.

Пройдя к высокому, отполированному столу, опустилась в мягкое кожаное кресло. Откинувшись на спинку, я вдохнула до боли знакомый мужской аромат. Возникло ощущение, что этим запахом пропитан каждый предмет в этой комнате. Чуть горьковатый запах свежей полыни.

Как же мне всегда хотелось взобраться к отцу на колени и вдыхать этот терпкий приятный запах. Детские мечты. Глупость.

Я провела взглядом по письменному столу, отмечая некоторую неаккуратность. Странно, мне всегда казалось, что отец просто образец чистоты и порядка. Как оказалась, даже у сильных мира сего тоже есть свои слабости. Вдруг взгляд наткнулся на странную кожаную папку, без названия.

Знаю, лазить по чужим вещам не красиво, но любопытство так взыграло, стоило мне ее увидеть.

Открыв папку, я пробежала глазами документ, вложенный в нее.

Это было право наследования земельной собственности.

Там говорилось что земли, граничащие с землями северных народов, а так же находящиеся в соседстве с разрозненными королевствами северо-восточных горцев, наследуются родом Алкрид только по женской линии. Могут учитываться как приданое с правом собственности, сохраняющимся за невестой. Не продаются, не дарятся, не передаются и не наследуются каким-либо другим способом. Собственник может вступить во владение, только по достижению совершеннолетия.

Круто. Это ж кому так подфартило? Алкрид? Где-то я это название слышала.

Подписано Донаей Алкрид. Ну, где же я могла слышать эту фамилию? Взяв документ в руки, я направилась в нашу большую домашнюю библиотеку.

Найди мне Алкрид. Мысленно произнесла я, запуская заклинание поиска. Из моей руки выстрелили пять голубоватых водяных змеек по одному из каждого пальца и стали обшаривать книжные полки. Одна из них застыла у дальней стенки, кажется, зайдя в тупик. Минут через десять я поняла, что мои поиски напрасны, ни в одной книге нашей библиотеке нет упоминания о роде Алкрид.

Блин, жалко. Интересно было бы узнать о том, кто это? Вернувшись в свою комнату, я уже было решила лечь спать, как вспомнила про сожжённую кровать и удрученно побрела в сторону гостевых комнат. Выбрав, на мой взгляд, самую приемлемую комнату и завалившись в кровать, вырубилась мгновенно.

Проснулась я от дикого топота сотен ног, сопровождающегося позвякиванием чьего-то обмундирования, судорожных криков, охов и тому подобной какофонии звуков.

- Докладай! - рявкнул кто-то у меня прямо под дверью.

Ох! Че ж так орать! Башка раскалывается, не могу, просто.

- Ее светлости нет нигде, спальня разгромлена, личный кабинет его светлости взломан! - отрапортовал другой голос, более молодой.

- Диверсия? - рыкнул невидимый мне командир.

- Сейчас я кому-то такую диверсию устрою, если вы не заткнетесь!!! - рявкнула ее светилось, лежа в постели и потирая ноющие виски. - Недоумки! Искать сначала научитесь!

После моих комментариев, за дверью стало тихо. Потом невидимый командир в полголоса скомандовал кому-то:

- Отбой. Скажи Гереде, что нашли мы главную... диверсантку.

Затем снова тишина и звук, открывающийся двери.

- Ну? И долго ты на меня пялиться будешь? - раздраженно спросила я у потолка. Тяжелый вздох со стороны и скрип выдвигаемого стула.

- Вот объясни мне, пожалуйста, какова... лысого тролля ты здесь делаешь? - спокойно начал капитан Сайлэс.

- Сплю. - последовал лаконичный ответ.

- Да мы все поместье обегали уже! И что с твоей кроватью?

- Эээ... - ну как мне ему объяснить, что мне сон странный приснился. Я и сама толком не понимаю, что там произошло, а он ответа требует. - Эксперимент не удачный.

- В кровати?

- Да. - нагло вру старику прямо в лицо. - Не зря же есть главное правило магических экспериментов, которое гласит, что колдовать в постели нельзя, ни в коем случае. Вот я им и пренебрегла. Отсюда и результат - вместо постели кучка обгорелых щепок.

- Ты меня за дурака держишь? - Последовал очередной грозный вопрос.

- Нет. - ухмыльнулась я.

- А по-моему да!

На это мне нечего было сказать, поэтому я впервые замолчала,... но ненадолго.

- А я есть хочу. - возвестила неизвестно кому, вскакивая с кровати и тут же покачнулась и едва не отправилась в тесные обнимашки с полом.

Капитан в последний момент успел перехватить мое бренное тельце, тянущееся к земле.

- Что с тобой? - обеспокоенно спросил мужчина, придерживая за плечи.

Я в ответ лишь тряхнула головой, пытаясь согнать в кучку разбежавшиеся по углам моих "темных закромов" мысли. Что-то новенькое. Я и обморок никогда не были лучшими друзьями.

- Жрать хочу, вот и шатает меня. - рыкнула я старику, больше злясь на собственное тело, чем на него и потопала на кухню.

Съела я не много, поковыряв вилкой в тарелке больше для вида, чем от голода. Потом мне сообщили, что уже как целых полчаса в золотой гостиной меня дожидаются две незванные гостьи, поэтому из кухни я направилась в гостиную.

В малой золотой гостевой зале, я действительно нашла двух высокородных леди. Они сидели друг против друга, тихо беседовали, попивая чай.

- Мадамы, вы кажется, дверью ошиблись. Чайный салон находится в девяти километрах отсюда. Вам туда.

Я стала в дверях, скрестив руки на груди и выражая всяческое нежелание общаться с кем бы то ни было.

Они одновременно посмотрели в мою сторону. Пепельная блондинка лет этак сорока пяти на вид, одетая в строгое, изумрудно серебристое платье с длинными рукавами и пышной модной юбкой, со стянутыми в консервативный пучок волосами, резкими скулами, довольно длинным носом, морщинами вокруг орлиных глаз и изогнутыми в призрении губами. Признаться честно, со своими напыщенными величественными манерами, она напоминала мне королеву среди убогих смертных.

Вторая дама сверкала иной красотой. С забранными в высокую прическу золотисто рыжими волосами, она была несколько помладше первой женщины, где-то примерно лет на пятнадцать. Одета с иголочки в красивое персиковое платье простого покроя, только подчеркивающее ее естественную красоту.

- Как ты теперь видишь, Амелия, у девчонки совершенно нет присущих высшему обществу манер, такта и уважения - высокомерно заявила старушенция своей собеседнице, начисто игнорируя мое присутствие.

Вторая же, напротив, повернулась ко мне с лукавой улыбкой на устах и с такой нежностью в глазах, что мне стало не по себе. Словно мать родная, блин.

- Здравствуй Леона, я рада видеть тебя - она протянула руку в мою сторону. - Посиди с нами.

Не хотелось мне ее обижать, вижу, что человек хороший, но какого черта они приперлись в мой дом?

- Да я как бы ни любитель чайку попить, да посплетничать.

- Дорогая, сядь рядом со мной - она похлопала по диванчику рядом с собой и добавила - Пожалуйста.

Посверлив ее подозрительным взглядом еще пару минут, я таки сделала ей одолжение и опустила свой тощий зад на мягкие подушки дивана.

- Вот так-то лучше - улыбнулась она мне. - Позволь мне представится. Меня зовут Леди Амелия Дрейкер. Я твоя тётя. А это твоя бабушка Леди Алисия герцогиня Дрейкер.

Ааа... Так вот ты какой северный гусь? - уставилась я на бабулю. Так это она что ли мне в институт письма присылала, полные негодования по поводу моего поведения. Ну, ну... Как говорится, знай своего врага в лицо.

- Оч рада. А от меня вам что нужно?

- Нам просто хотелось с тобой познакомиться. Авалон так тщательно тебя пытался скрыть, что даже нам не позволялось общаеться с тобой - она улыбнулась, нежно коснувшись моей щеки.- Признаться мне не хватало своей маленькой племянницы. Ты так похожа на Селин... - вдруг она запнулась и неуверенно посмотрела на старуху. Та недовольно, едва заметно поджала губы. Что это с ней - лимон, что ли съела?

- В чем дело? Почему мне все так боятся рассказывать о моей матери? Что за секреты тайной канцелярии? - не сдержалась я, увидев, как они переглядываются.

- Лиона, никто не пытается от тебя что-либо скрывать. Просто Авалон просил не говорить тебе всего, пока. Придет время и он сам тебе все расскажет - мягко ответила Амелия.

- Боюсь когда он расскажет, я уже состарюсь. - не смогла удержаться от того, чтоб не съязвить.

- Пойду, поговорю с поваром об обеде - вдруг надменно сообщила бабуля, особо ни к кому конкретно не обращаясь и величественно словно фрегат выплыла из залы.

- Она всегда такая холодная и надменная? - вырвалось у меня. Амелия лишь вздохнула, беря мою ладонь в свои руки.

- Лео, перестань.- мягко сказала она, заглядывая мне в глаза. - Пойми ее. Старшая графиня Дрейкер, этот титул не носится просто, как тебе бы не казалось, но накладывает большую ответственность, заставляя придерживаться норм поведения, принятых в обществе, этикета и правил, так зарабатывается опыт, авторитет и уважение. Тебе когда-нибудь тоже придется это постичь и принять, хочется тебе или нет.

- Авы приняли?

- С трудом. Да и признаться честно, не сразу. Боги наградили меня отнюдь не менее строптивым характером, чем у тебя, милая, потом я познакомилась с твоим дядей, влюбилась, и мне пришлось принять законы его мира, что бы мы могли быть вместе.

- По-моему, из-за любви приносить себя в жертву, это просто глупо.

- Но ведь твоя мама поступила точно так же. - засмеялась леди Амелия. - Мы были подругами и учились на одном курсе, две обыкновенные студентки, без связей, без титулов и порой без денег, само собой наши высокородные одногрупники избрали нас своей целью для насмешек и издевательств. Твоя мама всегда была сильней и отважней меня, но в этот день на нее все как-то навалилось и, спеша на очередную лекцию, мы столкнулись с двумя высокомерными, самодовольными личностями, стоявшими посреди узкого коридора, ты бы слышала, в каких выражениях отпела твоя мать этих двоих, собирая по полу разбросанные учебники. Кто же мог знать, что в эту минуту в университете могли оказаться сразу два высокопоставленных чиновника, глава верховного суда империи и тогда еще просто начальник разведывательного управления. - Амелия ухмыльнулась, видимо вспоминая то время. - На утро нам принесли два письма, в которых сообщалось, что мисс Амелия Флит и мисс Селин Алкрид - на этом месте мне словно иглу в... пятую точку воткнули. Значит Алкрид девичья фамилия матери. Так- так, интересно. - за нарушение этикета и оскорбления дома Дрейкер приговариваются к штрафу в сто тысяч золотых каждая, либо же должны явиться в Дрейкенхол для отработки своего наказания, которое назначат им высокие лорды.

Само собой таких денег ни у меня, ни у твоей мамы не было, поэтому после занятий мы как две неудачницы поплелись отрабатывать наказание. Мне повезло немного больше. Наше с Орионом молчаливое противостояние закончилось ничьёй и в конце срока моего наказания меня несколько огорошили пылким признанием в любви и предложением стать следующей графиней Дрейкер. Твой дядя является старшим сыном Алисии и Гидэона, посему унаследовал титул младшего герцога Дрейкера.

У твоих родителей все затянулось намного дольше. Оба оказались такими упрямцами, что, кажется, не вмешайся мы с Орионом в самом конце, боюсь, ты могла бы и не родиться.

- А как бабушка отнеслась к вам и к маме? - усмехнулась я.

- С трудом - заверила меня тетя Амелия. - Но даже скрепя сердцем, она признала нас и приняла в свою семью, хоть постоянно и ворчала, что у нас манеры, словно у двух деревенщин. Я думаю, что она просто устала от холостяцкой жизни своих сыновей и, как любая другая старая женщина, хотела внуков. В конечном итоге она их и получила. Двух прекрасных внучков, - она взяла меня за подбородок, мягко повернув к себе лицом, заглянув в глаза. - и одну милую, но ужаса строптивую, порой даже эксцентричную, но несомненно любимую внучку.- усмехнувшись на сие замечание, я уставилась в пол. И тут мне пришла в голову одна идея.

- Простите, эээ... Амелия, а вы случайно не знаете кто такая Доная Алкрид? Вы были лучшими подругами с мамой, она никогда не употребляла этого имени?

- Ммм... - задумалась тетушка. Алкрид фамилия твоей мамы, могу предположить что Доная - это какая- то дальняя родственница, возможно, даже твоя бабушка по материнской линии. Прости, она никогда не упоминала при мне этого имени, я могу лишь предполагать. А почему тебя так интересует это имя?

- Слышала где-то. Ничего особенного. А скажите, есть ли еще хотя бы один род называющий себя Алкрид?

- Нет, милая, есть лишь один род Алкрид и, насколько мне известно, ты являешься его прямым потомком.

Вот гад! Это что же получается? Отец прятал от меня мое же наследство.

- Скажите Амелия, а во сколько лет маг достигает совершеннолетия.

- Насколько мне известно, в семнадцать лет, у обычных людей - в восемнадцать. - удивленно ответила тетя.

Все, и с этим папик пролетает, мне уже как три месяца исполнилось семнадцать, значит, по закону я имею полное право вступить во владение землей. Вот старый хрыч! Он мне вообще собирался об этом говорить? И что мне теперь делать? Устроить разнос высокоуважаемому предку? А смысл? Папка то все равно уже у меня. Вот и будем плясать от этого.

От размышлений меня отвлекли голоса, раздавшиеся за дверью.

- Почему Авалон не оповестил меня об этом своем решении, Вальдер?

- Не имею ни малейшего понятия ваша светлость. - раздался в ответ холодный бесстрастный голос. Так, я знаю этот голос. Все, жди неприятностей.

Тем временем в комнату вошла бабушка, впервые на ее лице я заметила хоть какие-то эмоции. В глазах читалась хорошо скрываемая обеспокоенность. За ней в дверях появился человек, который меня раздражал больше всего на свете. Капитан Вальдер, главный прихвостень моего отца, а так же глава его личной охраны. Такая сволочь! Руки так и чешутся его придушить при встрече. У нас с ним вообще была просто взаимная любовь или ,точнее, нелюбовь. И последним вошедшим был капитан Сайлэс.

- Леди Амелия. - церемонно склонил голову этот гад. Полностью проигнорировав мое присутствие. Ну, ничего, месть не за горами, я просто-таки чую этот великий день.

- Капитан Вальдер? Какими судьбами? Что-то с лордом Авалоном? - встревоженно поднялась с дивана тетушка.

- Отнюдь, миледи. Я просто привез письмо, адресованное мисс Лэйк, от лорда Лэйка. - вот гавнюк, он специально преуменьшил мой титул.

- Что такое, капитан, вы настолько разочаровали моего отца, что он заставил вас подрабатывать посыльным? - насмешливо съязвила я и, когда мужчина никак не отреагировал, я разозлилась еще больше. - Эй, дубина стоеросовая, я тут или тебе очки подарить? Давай сюда уже свое письмо. Тетушка неодобрительно посмотрела в мою сторону.

Мне в руки прилетел небольшой лист пергамента, скрученный в трубочку и скрепленный сургучом, а так же приправленный ледяным призрением капитана.

Я разломала печать, развернула письмо и вчиталась в текст. Потом еще раз вчиталась и еще. Потом перевела взгляд на этого высокомерного придурка и задала риторический вопрос.

- Он что, охренел? - в комнате наступила гнетущая тишина. Ответить мне никто не потрудился. Поэтому я в четвертый раз взялась перечитывать это долбаное письмо.

- Так, похоже у моего папика начался старческий маразм. - пробормотала я себе под нос, но из-за тишины в комнате меня расслышали все.

А в письме сообщалось, что по личной просьбе лорда Лэйка к ректору Северной магической Академии, некоему Зардану, я зачислена на седьмой курс этой самой академии, в звании мага- подмастерья, для дальнейшего получения высшего магического образования.

Здрасти, приплыли тапочки к дивану. Мне как-то и со своим средне- специальным было хорошо. На кой ляд мне получать высшее образование? Я же не боевой маг, или там аэромант в конце концов, я всего лишь маг артифакторик, мы скорее теоретики, чем практики.

Ладно, хорошо. Решил, отправить меня обучаться дальше? Но скажите на милость, за каким лысым троллем запихивать меня в высшую боевую магическую академию? Единственную магическую академию в мире, имеющую статус суверенного государства и находящуюся за пределами нашей империи.

А еще говорят, у них там правила зверские, учителя монстры и погодные условия врагу не пожелаешь. Холод собачий триста шестьдесят пять дней в году. Если я не свихнусь в этом серпентарии в первые пять дней, то околею точно! Это что, какой-то извращенный способ детоубийства? Бездна!

- Я имею полное право отказаться от данного зачисления. Мне уже семнадцать лет и по меркам магов я совершеннолетняя. - последний лучик сопротивления.

- Имеете. - ответил мне это наглый высокомерный тип, с противной издевательской ухмылкой. - Вот только по закону империи Нордриан вы не имеете права игнорировать прямой приказ вышестоящего по званию.

Класс. Походу на этот раз я вляпалась по полной. Значит, папаша все предусмотрел. Как говорится, сопротивление бесполезно.

- Отлично! - я скомкала злополучное письмо и бросила его к ногам наглеца, высокомерно приподняв подбородок и расправив плечи, потопала собирать вещи.

Через неделю мы уже были в Геллеонисе - стихийно созданном городе, находящемся в трех километрах от академии.

Так как он находился на землях, принадлежащих совету магов Северной магической академии, то имел международный статус неприкосновенности.

Если так поразмыслить, то в моем поступлении в академию имеются и некоторые плюсы. Если я все-таки окончу это кошмарное учебное заведение, то автоматически стану гражданином другой страны, а это полная независимость от законов империи и от власти моего отца.

Надо, кстати, покопаться в географии и выяснить, наконец, где же находятся мои наследственные земли.

Добрались мы до Геллеониса от столицы Нордриана довольно-таки быстро, не смотря на то, что это другой конец империи. Пару дней верхом до стационарного портала, затем вплавь на корабле и снова портал.

Погода нас встретила безрадостная. Несмотря на то, что на дворе было начало лета, здесь еще кое-где лежал снег, а солнце не блистало той приветливой теплотой что в столице. Еще Геллеонис оказался довольно большим портовым городом, расположившимся на берегу Ледяного моря. У причала возвышались разномастные торговые и рыбацкие суда.

А сколько рас и национальностей здесь было представлено. Тут тебе и северяне, и южане, и йотуны - странные длинноволосые северные гиганты, одетые в теплые штаны и меховые жилеты, а так же дварфы, цверги и альвы. Последних я видела впервые в жизни.

Замотанные с ног до головы в свои коричневые плащи, карлики-цверги напоминали мне сказочных колобков - смешных, переваливающихся со стороны в сторону, с толстыми ручками и ножками.

Альвы же напоминали своих ближайших сородичей эльфов. С лицом, больше похожим на человеческое и остроконечными эльфийскими ушами, они могли похвастаться длинными, совершенно седыми или грязно-белыми волосами и серыми, почти бесцветными глазами.

Дварфы? Они и есть дварфы. Что про них скажешь. Гномы-воины, сильные, выносливые, невосприимчивы к низким температурам. Высотой примерно по грудь среднестатистическому человеку, но намного шире в плечах.

Изучать город более подробно мне, увы, не дали. Некоторые самодовольные, высокомерные и жутко раздражительные личности тут же потащили меня в академию. Мол, приказ такой - "доставить немедленно". Ага, как же, избавиться он от меня просто хочет побыстрее. Козел. Чтоб его... и так..., и этак, и во всех позах...!

Думаю, пока мы добираемся до академии, стоит рассказать о нашем "замечательном" командире поподробней.

Что представлял собой капитан Вальдер? Нууу... Довольно симпатичный на вид. Высокий, статный, возраста моего отца, бицепсы, трицепсы, полный набор (кто бы сомневался, баб же надо чем-то цеплять, когда мозг перетекает в штаны!). Холодные темно-синие глаза, прямой нос, упрямо сжатые тонкие губы, квадратный подбородок, резко выделяющиеся скулы, в общем, среднестатистический мужик-кочек, одевающийся в депрессивно-черный цвет. Другими словами, ничего особенного. Таких у нас в столице тьма тьмущая. Я вообще не понимаю, что отец в нем нашел? Да, он конечно маг и неплохой маг боевик. У моего отца он служит уже более двадцати лет, насколько мне известно.

И еще меня всегда бесила его манера задирать нос. Выходец из совершенно обычной крестьянской семьи, с замашками высокого лорда, я нахожу это несколько странным?

Я, конечно, тоже не образец подражания своей семьи, но я хотя бы не пытаюсь выдать себя за кого-то другого, оставаясь такой, какая есть - сумасбродной, наглой девицей, с хамоватым характером и с дурацкой привычкой ерничать не по теме.

Когда мы добрались, наконец до Северной Магической Академии, нашим глазам предстало необычное зрелище. Огромное ледяное озеро, другой берег которого казался размытым горизонтом на фоне высоких северных гор, в окружении высоких елей и многовековых сосен. Чистый морозный воздух дарил неимоверное наслаждение, а запах хвои начинал кружить голову.

В центре этой сказочной красоты находился большой остров, с большим замком, построенным из серых кирпичных блоков. Давненько я уже подобных древностей не видела.

Вершины его венчали остроконечные башни и донжон, мощные стены служили надежной защитой, а на крепких дубовых воротах, окованных железом, был изображен странный герб серебристо-серой пятнистой кошки, что по размеру чуть больше и мощнее леопарда.

До острова мы добирались через переправу на одном большом плоту, огражденные перилами.

Подойдя к высоким клепаным воротам, я взялась за массивное железное кольцо и пару раз стукнула его об воротину. Раздался высокий глухой стук, словно молотом по наковальне.

С той стороны кто-то отборно выругался.

- Тудыть, растудыть... вашу мать! Я же сказал не шляться туда-сюда! Олухи окаянные! - прокряхтел старческий голос. Затем ворота открыли и мы увидели обладателя этого самого голоса. Толстопузого крепкого старикана, высотой своего роста не уступающего и капитану, с волосами, завязанными в короткую грязно-коричневую косу, и с подозрительным прищуром карих глаз.

- Чего надобно? - сразу оценив ситуацию, довольно вежливо осведомился привратник. Я уже хотела было ответить, как капитан молча протянул мужику какую-то бумагу. Тот нацепил на нос тонкие полукруглые очки, вытащенные из кармана теплых брюк и быстро вчитался в документ. Затем посмотрел на меня, перевел взгляд на моих сопровождающих и кивнул нам проходить.

- Давай, транспортируй свою девицу к ректору на четвертый этаж, седьмой кабинет справа - беззлобно проворчал старик.

Что? Это чья я там девица?!

- Господин привратник вы, должно быть, ошиблись, я и этот господин не вместе, я вообще не знаю, что он тут забыл! - как можно убедительней пояснило мое возмущенное колдунство, невежливо тыкая пальцем в сторону Вальдера.

- Ага, все вы так по началу говорите. - усмехнулся пожилой мужчина заходя в свою коморку.

- Пошли. - буркнул мой конвоир, схватив меня за руку и потащил к парадному входу в здание.

Где-то на полпути я серьезно возмутилась и, выхватив свою руку, со словами "я не маленькая и сама дойду", гордо потопала на четвертый этаж, едва не споткнувшись о первую же ступеньку.

В кабинете ректора царила приятная и расслабленная атмосфера. Сам хозяин кабинета стоял напротив пылающего камина, зачарованно уставившись в огонь.

Здоровенный дядька, лет пятидесяти с телосложением, подходящим больше иноземным богатырям, чем магу, с заплетенными в медно-рыжую косу длинными шелковистыми волосами (вот это космы! Простите мою несдержанность. Завидую белой завистью, хоть и не люблю рыжий цвет.) и рыжей короткой ухоженной бородой.

Одет в бело-голубую мантию с капюшоном, поверх кожаного военного костюма с железными бляхами на грудине.

Военный, боевой маг. Отлично. А я думала, хуже быть уже не может. Когда ректор старый вояка, ничего хорошего ждать не приходится. Мне уже так и видится, что всю свою учебу я буду учиться ходить строевым шагом. Ать, два лево, левой... Жуть...

- Архимаг Зарден? - заперся первым Вальдер в кабинет. Гад, мог бы и меня пропустить, он что, не знает, что такое этикет?

Стоп, он сказал архимаг? Ешкин кошки! Это что же, архимаг?! Все, это конец. Выноси вперед ногами, прощай родина любимая, а я была так молода. Архимаги - это отдельный магический контингент. Очень вредный, должна заметить и занудный. Все про всех знают, но ничего никому не говорят. Прям, как те драконы, что на куче золота сидят, а делиться не хотят. Характер, точно, один в один.

- Да, да, заходите молодой человек. - обернулся к нам мужчина.

Молодой человек? Это ж сколько этому старому пню лет, что для него Вальдер молодой человек?

Архимаг прошёл к большому коричневому письменному столу с красными прожилками и опустился в удобное кожаное кресло с высокой спинкой и мягкими подлокотниками.

Капитан Вальдер подошёл ближе к архимагу и протянул ему бумаги, ранее показанные привратнику, а сам сделал строгие глаза и кивнул мне на один из двух жестких стульев, стоящих перед ректорским столом.

"Слушаю и повинуюсь, мамочка!" - плюхнулась я на этот стул, закатив глаза к потолку.

Тем временем ректор, развернул отцовское письмо и вчитался в текст.

Ты гляди, старый перец без очков обошёлся, а я думала он щас в таком возрасте, что не только глаза уже не видят, но и слух отказывает, да и песок периодически сыпется.

Прочитал. Сидит, смотрит на меня, я на него. Тишина. Вернулся к письму. Читает дальше. Видать, че-то не дочитал. Подперев рукой подбородок, снова смотрит на меня, а я соответственно на него. Опять тишина. Че-то у меня уже задница к стулу прилипла. Я решила нарушить затянувшуюся паузу.

- Ой, а вы знаете у вас глаза красивые. Правда, правда. Такие серо-голубые. На фоне ваших рыжих волос, вообще прикольно смотрится!

Раздался чей-то хрип, переходящий в судорожный кашель. Я удивленно уставилась на капитана. У него такой взгляд, словно он меня сейчас чем-нибудь стукнет. Чем-нибудь тяжелым.

Что? Ну, правда- же красивые! Я бы тоже себе такой цвет глаз хотела бы, а еще я всю жизнь мечтала стать блондинкой, но вместо этого стала брюнеткой с золотисто шоколадным оттенком волос и карими глазами. Мда... Бывают в жизни огорченья...

Тем временем господин ректор, никак не отреагировав на мою реплику, лишь его глаза слегка заискрились весельем, расслабленно откинулся на спинку кресла.

- Значит леди Лэйк... - произнес он, задумавшись над чем-то.

Простите, это был вопрос или констатация факта?

- Здесь написано, что вы окончили Императорский Магический Институт?

- Так точно, сэр! - рявкнула я неожиданно, от чего стоящий у дверей стражник загремел латами с перепугу.

Ой, громкость не рассчитала...

- Вижу, манерам вас там не обучили - тяжело вздохнул господин архимаг.

- Грешна, отче. - подражая его вздоху, уныло повздыхала я на публику. - Богохульствовала, богохульствую, и буду богохульствовать... или богохульничать, как правильно?

На этот раз бывалый стражник брякнул себя по лбу латной перчаткой, отчего раздался новый звон, стыдно ему, видите ли, стало. Ничего, совесть украшает мужчину. Пускай дальше занимается самобичеванием.

Ректор перевел до невозможности удивленный взгляд на папино письмо, вчитался в него, а потом продолжил свой допрос... с пристрастием.

- Какой факультет заканчивали, госпожа юмористка?

- Факультет артифакторики, о великий и ужасный Зарден! Поклоны бить не буду, здесь полы грязные, а я немного брезгливая.

Из дальнего угла раздалось чье-то похрюкивание.

- Эй, не хрюкайте, вы же не в свинарнике. - возмутилась я на стража.

- Да и вы не в театре. - напомнил господин ректор.

Да, че-то меня занесло. Все, буду сидеть на стуле и изображать предмет интерьера. Я же пай девочка.

Пробуравив меня еще несколько минут внимательным взглядом, проверив какие-то документы, лежащие на столе, ректор принялся усердно что-то строчить в моем личном деле. Если, конечно, кожаная папочка грязно коричневого цвета, в которую он складывал исписанные листки, есть мое личное досье.

Затем выдал мне копию приказа о зачислении со словами:

- Соседняя дверь слева, отдадите секретарю.

И на этом моя аудиенция у великого архимага Зардена была окончена. Меня выпроводили из кабинета, где капитан остался беседовать с ректором.

Я вышла из кабинета с чувством неправильности происходящего.

Что, и это все? Никаких тебе вступительных экзаменов, никаких супер трудных собеседований? Признаться, я тихо разочаровываюсь с каждой минутой. Где же жуткие древние строения, о которых мне рассказывали? А непроходимые и опасные колдовские леса, которыми пугают всех и вся? Среди магической молодёжи ходил слушок, что великая Северная обитель магических знаний просто утопает в древнем Хладном лесе.

Этот лес давно стал притчей во языцех. Пушистые зеленые кроны многовековых деревьев окутаны снежным покровом, который невозможно было растопить даже летом. А еще я слышала, как ребята с факультета некромантии шептались, будто бы сам лес словно дышит темной магией. Но наверняка тоже враки.

Мда... вот тебе и "жесткая" магическая академии.

Пройдя дальше по коридору, я вошла в соседний кабинет. Там находилась просторная светлая комната с множеством стеллажей, заваленных всевозможными папками, свитками и книгами записи. А в окружении этих громадин располагался стол местной канцелярской крысы.

Нет-нет, я ничуть не преувеличила. Молодой мужчина, должно быть старшекурсник, что сидел за широким столом, заваленным всевозможными бумагами, внешне полностью напоминал эту самую канцелярскую крысу.

Признаюсь честно, он мне не понравился сразу. Один взгляд черных узеньких глаз-буркалок, брошенный в мою сторону из-под круглых ботанических очков, чего стоил.

- Вы секретарь? - вежливо спросила я, поздоровалась и подошла к его столу.

- А ты видишь здесь еще кого-то, кроме меня? - пропищало это недоразумение низким, противным голоском. Меня аж покоробило, каким издевательским голосом это было произнесено.

Заметьте, не я это начала. Я очень хотела быть вежливой.

Растянув губы в улыбке, больше напоминающей звериный оскал, я шлепнула прямо перед ним лист бумаги, который мне вручил архимаг со словами:

- Это вам, мистер сарказм. - и безразлично опустилась на свободный стул, стоящий возле его стола.

Похоже, мое ответное поведение нисколько не улучшило нашего взаимоотношения, сделала я неутешительные выводы, видя каким взглядом наградил меня господин секретарь.

Он взял лист, который я положила, со стола, с физиономией полного безразличия вчитался в текст, написанный крупным убористым почерком.

- Леди Дрейкер? - произнес он как-то насмешливо.

Чего? Не поняла я юмора. Мужик может тебе очки новые подарить? Читай внимательней, я - Лэйк. Мой отец герцог Авалон Лэйк, моя мать герцогиня Лэйк и моя фамилия тоже Лэйк. Между тем этот очкарик с куриными мозгами продолжил и ситуация из просто "непонятной" стала "какого лысого демона здесь происходит?".

- Здесь написано, что вы, урожденная мисс Леона Алкрид, являетесь дальней родственницей, а так же воспитанницей ее светлости герцогини Алисии Дрейкер, - стукните меня кто-нибудь по голове, а то я ни черта не понимаю. Хотя нет, лучше стукните его по голове кто-нибудь, а то это сделаю я. Эй, крыса великовозрастная, ты что несешь?! У меня даже дар речи пропал от сего повествования. - в связи с чем ее светлость даровала вам свое покровительство и ненаследуемый титул леди Дрэйкер.

Уга-га-га... ! Какой идиот, сочинил такую чепуху? Урожденная Алкрид? Это моя мать была Алкрид, тормоз. Я долго сдерживалась глядя в глаза этому самодовольному, напыщенному крысенышу, но в конечном итоге не выдержала, и стены секретариата сотряс мой истеричный смех.

Ну, ректор, ну удружил! Наверняка это его идея, хотя может и моего отца. Выдать меня за аристократку более низкого ранга. Вот только объясните мне, где тут смысл? Неужели он хотел наказать, таким образом опустив меня в глазах общественности? Тогда это глупо. Наказание не удалось, так как мне наплевать. Как говорится, называйте, как хотите, только в печку не сажайте.

- Что такого смешного я сказал, мисс Дрейкер? - возмущенно взвизгнула эта крысятина, уставившись на бедную, безродную меня. - Надеюсь, смерть всей вашей родни не отразилась на вашем психическом здоровье?

- Всей родни? - едва смогла я выговорить между приступами смеха. Убейте меня, а то я сейчас со смеху помру! Бедный папочка, пусть земля ему будет пухом!

В конечном итоге я все-таки заставила себя успокоиться.

- Не обращайте внимания, - махнула я рукой. - Смешинка в рот попала. Продолжайте.

- Спасибо за разрешение! - съязвил господин секретарь.

- Не за что. - это уже от меня.

- Так вот. Ваша опекунша леди Дрейкер отправила вас к нам для завершения вашего магического обучения. Все верно? - высокомерно завершил он.

- Да. - подтвердила я от чистого сердца. Если уж отцу так понадобилось меня унизить, пускай старый хрыч потешит свое самолюбие.

- Отныне вы зачислены в Северную академию магических наук на курс демонологии.

Так, а вот это уже не смешно.

- Простите, но я получила средне-специальное образование по курсу артифакторики.

- В нашей академии не приветствуются гуманитарные науки, потому факультета артифакторики у нас нет. - самодовольно заявила крысомордина. - Господин ректор определил вас на факультет демонологии в связи с вашими неплохими отметками по этому предмету. - закончил он презрительно глядя на копию моего выпускного диплома.

Что? Ну да, признаюсь, отметки там отвратные, но что я могу поделать со своей натурой, если меня насильно заставляют учиться. Правильно, я начинаю производить активное сопротивление.

Гадство! Я же в демонологии ни бум-бум. А пятерка у меня по этому предмету только потому, что я производила активное спаивание преподавателя. Что? Некрасиво? Знаю, но как еще получить нормальную отметку по предмету, который ты не просто не знаешь и не понимаешь, а в котором даже разбираться не хочешь. Ну не люблю я демонологию. Честно! Для меня это пустая трата времени.

- Простите, а перевестись на другой факультет я могу?

- Нет. - злорадно заявил секретарь. - Это приказ ректора. А приказы ректора не обсуждаются.

Вот гад. Наверняка ведь можно перевестись. Ну и гоблин с тобой.

- Ваша стихийная специализация вода, так?

- Да.- кратко ответила я и этот хмырь записал что-то на листке.

Ну, хоть здесь все не переиначили, уже радует.

Далее мне снова протянули листок со словами "да катись ка ты...", ладно вру. Мне сказали идти и искать коменданта общежития. На вопрос, где мне его искать, со снисходительной улыбочкой пояснили, что я найду ее, тобишь комендантшу, спустившись на первый этаж, пройдя через внутренний двор академии и выйдя за ней (академией), там, где располагается отдельный корпус с общежитиями. Не знала, что у них общежития отдельно располагаются.

Напоследок мне сказали, что расписание и список учебной литературы я получу перед началом учебного года, как и все учащиеся, тобишь через два с половиной месяца, так как сейчас было начало лета.

И дальше я отправилась в путь, остановившись на полсекунды у дверей ректорского кабинета и бросив на дверь мстительный взгляд. Далее я прошла сей нехитрый путь, едва не заблудившись в бесконечных залах, комнатах и коридорах.

Благо, по пути мне встретился парень с курса так седьмого-восьмого, который объяснил, как короче пройти к общежитиям.

Общежитие здесь было общее, как мне объяснила высокая сухая мегера строгой наружности с собранными в пучке волосами на затылке. Мадам Гриндель, как представилась мне эта дама, беря у меня из рук листочек с моим распределением, была женщина самых строгих правил и моральных устоев, посему, если мне вдруг придёт в голову идея устроить вечеринку, сломать казенную мебель или просто пошуметь, я немедленно буду подвергнута самому строгому наказанию. Я даже не стала оспаривать ее самое суровое наказание. Зачем? Думаю, у меня еще будет шанс нарваться на это самое наказание и не раз.

Проведя меня на склад, она выдала мне постельное белье очень странного вида, но, по крайней мере, чистое, а за формой сказала приходить в конце лета.

А потом мне наконец-то показали святая святых - мою спальню!

Мда... Если это место можно так назвать.

Небольшая комнатка была разделена на две половины, правая половина комнаты была, по всей видимости, уже занята, так как в шкафу с правой стороны от двери висели чьи-то вещи, на письменном столе, между высоким шкафом и кроватью, была оставлена внушительная стопка книг, а на стене прямо над столом весела деревянная доска с разними рода листами, листочками и клочками чьих-то записей и напоминаний. Что-то типа "Забрать у Орина метафизикс" или "Спросить Ала об "анианоквиоках"", что это за хрень такая? Мне тоже было бы интересно послушать. Но последнее пометка меня повеселила на славу "Оторвать Фиксу его достоинство!!!", написано это было жирными красными чернилами и подчеркнуто три раза. Бедный парень я ему уже сочувствую. Жестокий ему приговор вынесли.

Левая половина комнаты была строго идентична правой. Такая же деревянная, невзрачная мебель на тех же местах, разве что она была полностью пуста. А посередине комнаты располагалось одно большое окно, занавешенное пестрой занавесочкой, симметричное двери на противоположной стороне комнаты.

Около дивана стоял мой вещевой мешок. Видимо его доставил кто-то из моей охраны.

Скинув вещи и постельное белье на свободную кровать, я пошла разбирать вещевой мешок.

Вытащив два комплекта дорожной одежды: плотные брюки и две тонких черных водолазки, я положила их в шкаф. Tуда же сложила и остальные вещи: две пары рубашек, теплый узорчатый свитер бордового цвета, сапоги-ботфорты, две пары мягких ботинок на толстой подошве со шнуровкой, нижнее белье, корсет, носки, теплые шерстяные штаны, короткая куртка на черном лисьем меху, с капюшоном, плотная кожаная куртка с заклепками и два плаща. Один теплый с капюшоном, подбитым горностаем, а другой легкий, практичный на каждый день. Потом добавила к своим вещам еще и форму, выданную мне комендантшей.

Попутно я успела переодеться в тёмно-серую шерстяную водолазку, узкие черные кожаные штаны и любимые мягкие полусапожки на тонкой подошве, обитые широкой полоской серо-серебристого меха.

Сходила в ванную комнату, расположенную в конце коридора, умылась с дороги и завязала свои темно русые, почти шоколадные волосы в высокий конский хвост. Любимая прическа, только если я не в дороге.

Вернулась в комнату разбирать остатки вещей, лежащих в мешке.

Книги отправила на полки, что располагались на стене, прямо над прямоугольной деревянной доской для заметок, висящей над письменным столом. В ящик стола легли письменные принадлежности, чистые и исписанные мной тетради и листы, мой магический "Черновик"- толстая книжка в кожаном переплете, где я оставляла свои заметки, записывала приглянувшиеся мне заклинания и ритуалы, да и вообще все, что могло мне понадобиться в дальнейшей магической практике. Некоторые редкие магические ингредиенты, взятые мной из дома, а также артефакты моего собственного изготовления, я сложила в небольшой шкафчик, располагавшийся под верхним ящиком стола.

Мелкие предметы и предметы гигиены отправились в прикроватную тумбочку, два белых пушистых махровых полотенца я отнесла в шкаф, вместе с банным халатом.

Ну, в принципе и все.

Последней я вытащила кожаную папочку, которую стащила из отцовского кабинета, зашвыривая пустой вещевой мешок на дно шкафа, где уже обретались моя студенческая сумка и походный рюкзак.

Перестелив постель, я села на коричневое шерстяное покрывало и взяла в руки документ, заново перечитав завещание, подписанное моим далеким предком.

Что же мне со всем этим делать, ведь управленец из меня никакой. Я порой не знаю, что со своей жизнью делать, а уж решать чужую судьбу. Ладно, для начала надо еще найти, где эти земли находятся. Для этого мне нужна карта. Интересно, здесь есть библиотека? Надо пойти поискать.

Я выглянула в совершенно пустой коридор четвертого этажа левого крыла общежития. Постояв там минут пять и поозиравшись на обитые сосновыми панелями персиковые стены в классическом стиле, я прошлась по коридору в поисках хоть одной живой души.

Признаюсь, это общежитие мне понравилось больше, чем то в котором я жила в столице. Несомненно, оно было меньше общежития императорского магического университета, да и не столь просторно и богато обставлено, но и казалось намного уютней. Здесь не было больших общих гостиных залов, обставленных мягкими диванами, креслами, журнальными столиками и пушистыми коврами. Не было той вычурности и помпезности. Лишь сдержанная классика, переходящая в консерватизм. Воплощение лаконичности и функциональности. В коридоре почти не было никакой мебели, кроме небольших высоких столиков, находятся в арочных порталах меж комнат общежития, заставленных разнообразными цветами в высоких керамических горшках. Дерево и зелень хорошее сочетание в дизайне, на мой взгляд. Хорошо, тепло, уютно, отличное сочетание для страны, где снег может не таять круглый год.

Но все-таки, где же народ? Студенческое общежитие будто вымерло. Хотя сейчас же вроде каникулы, наверно все разъехались по домам. Ладно, попробую к кому-нибудь постучаться, не могли же все студенты разъехаться.

На четвертой двери я поняла, что все же могли и разъехались. Бросив всякую надежду, я побарабанила в дверь с надписью 64 и, подождав пять минут, уже хотела было уйти, как за дверью раздался неожиданный грохот, словно что-то тяжёлое свалилось на пол.

Ага! Удача. Значит не все уехали. Вот только мне почему-то не спешили открывать. Постояв и подождав еще пару минут, я постучала более вежливо. Эффект был тот же дверь мне так и не открыли. Блин, ну не ломиться же в комнату самой.

Пожав плечами, я развернулась и направилась в сторону выхода. Может в другом коридоре кого встречу. Но потом внезапно остановилась. Потоптавшись возле своей комнаты и посчитав себя ну полной дурой, вернулась обратно.

За дверью все так же было тихо. Снова постучав в дверь, я досчитала до десяти и тронула ручку двери.

Дверь оказалась не заперта и, противно заскрипев, отворилась внутрь. Там оказалась довольно просторная комната, стены которой были окрашены в бежевый цвет, так же как и в моей комнате. Два окна на противоположной стене, стандартный набор мебели для троих жильцов. Три кровати у противоположной стены, три тумбочки и письменных стола, большой книжный шкаф и три узких, высоких шифоньера, на полу потертый старый ковер. На котором, в данный момент, лежал труп.

Едрить... твою за ногу! Я спешно вошла в комнату, закрыв за собой дверь.

Дохлый гоблин! Кажется и вправду труп.

Высокий, накачанный блондин лежал передо мной, на спине раскинув руки и подломив под себя одну ногу. Ну, что ж мне так не везет! Первый день в академии и уже труп, еще блин, скажут, что это я его грохнула из врожденной вредности. Так, без паники. Может он еще дышит?

Подойдя к потенциальному покойнику, я пощупала пульс на его руке. Пульса не было, а рука казалась высохшей и безжизненной. Стоп, мне кажется или у покойников руки должны быть ледяные? Я, конечно, трупов никогда не видела но, по-моему, сухая сморщенная кожа, местами потрескавшаяся на лице и руках, не в их стиле или я ошибаюсь?

Похлопав претендента в трупы по щекам, я не добилась никакого эффекта. Он даже не шелохнулся.

Черт, красивый парень, будет жалко, если умрет. Хотя сейчас он скорее вызывал антипатию, чем восхищение. Кожа серая, скулы и нос заострились, губы потрескались.

Ну вот, хоть убейте меня, но мне странным образом показалось, что неудачливый парнишка перед смертью очень хотел пить.

Списав все на идиотизм ситуации и тупость собственной психики, я взяла с ближайшего стола глиняную кружку и наполнила ее водой, я же стихийный водник как-никак.

Приложив кружку к потрескавшимся губам лежащего передо мной трупа, влила ему немного жидкости в приоткрытый рот.

Все, дурдом отдыхает. Где это видано, чтобы вместо того, чтоб звать на помощь, труп поили водой.

Нет, надо к ректору бежать. Причем срочно. А то этого ханорика на меня повесят.

Я уже рассчитывала план, как быстрее добраться до главы академии, когда губы трупа беззвучно шевельнулись. Он даже глаза не открыл, но наметилось еле заметное шевеление грудной клетки.

Наклонившись поближе к слабо шевелящимся губам я, наконец, расслышала всего два слова "вода" и "ванна".

- Ну да, мужик, тебе сейчас тока ванну принимать? - нервно сиронизировала я.

Он беззвучно повторил слово "ванна".

Ооо... Вонючий гоблин! Ну что мне с тобой делать! Какая, нафиг, ванная, если ты еле дышишь?!

После третьего слова "ванная" я уже не выдержала.

- Ладно, хрен с тобой. Ванна так ванна. Но если меня спросят, зачем я купала труп перед смертью, я нагло все свалю на тебя! - и, перекинув увесистую руку местного самоубийцы через голову, потащила его в конец коридора в направлении мужской душевой, усиленно помогая телекинезом.

Да, я знаю телекинез, но, увы, на начальном уровне. Просто у меня по программе был такой предмет "основы телекинеза". Многому я, конечно, на нем не научилась, но вот чтоб дотащить жутко тяжёлого задохлика до ванны, мне знаний хватило.

В мужской уборной, как и в женской первой, шла комната с умывальниками, дальше было две двери. Табличка на правой красноречиво гласила "туалет", на левой - "душевая". Вот туда мне и надо.

Войдя в левую дверь, я оказалась в зале с мраморным полом и стенами, разделёнными на маленькие комнатки-кабинки, закрывающиеся деревянными дверцами.

Зайдя в одну из таких кабинок, я посадила свой недотруп на пол, притулив его к стене, и открыла на всю мощность кран с холодной водой, потом подумала и добавила немного горячей.

- Извини брат, ванны здесь нет, поэтому тебе придется ограничиться душем. - после этого прислонилась к закрытой деревянной двери, пытаясь не намокнуть.

Вода била из медного зонтика , над головой у моего потенциального убиенца, а ему походу становилось лучше, хотя особого заметного эффекта я не наблюдала. Кожа только превратилась из пепельно-серой в бледно-розовую и дыхание появилось, хриплое такое.

Еще через несколько минут парень, наконец, зашевелился, пытаясь содрать с себя одежду. Пришлось наклониться и помочь бедолаге. Дрожащими руками я стянула с него толстую голубую водолазку, под которой обнаружилась гора стальных мышц. А я еще удивлялась, чего он такой тяжелый? За штаны из плотной темно-синей ткани я взялась с глубоким чувством неуверенности в себе, молясь, чтоб на этом индивидууме женских грез имелось нижнее белье.

Трусы имелись, в количестве одной штуки. Прикольные такие, шортики.

После этого я подтянула и притулила к стене сползшего парня и уселась на мокрый едва теплый мраморный пол душевой.

А, пофиг, я все равно уже вся мокрая. Пока этого кренделя раздевала, успела вымокнуть с головы до ног.

Вот так мы и сидели, как два идиота, он, полуживой, немощный задохлик и я, мокрая дура, которая исполняет безумные желания будущих трупов, вместо того чтоб спасать их.

Через некоторое время его дыхание выровнялось, перестав быть сиплым, и он открыл свои усталые аквамариновые глаза.

Батюшки, да мне не просто красавчик достался, а прям эталон мужской сексапильности. Блондин с глубокими голубыми глазами, пушистыми ресницами, широкими мускулистым торсом и узкими бедрами. Все. Все бабы в ауте! Жаль, что я блондинов не люблю, они обычно бывают высокомерными, заносчивыми козлами.

Заметив, что я его потихоньку разглядываю, парень перевел на меня свои задумчивые, от чего-то грустные, глаза.

- Спасибо. - тихо пробормотал он. Ммм... А баритон-то какой...

- Не за что. - усмехнулась я. - Что ж ты, "мечта всего женского населения планеты", решил покончить жизнь самоубийством?

Теперь на его лице заиграла слабая, усталая улыбка.

- А надоели вы мне все. Скучно с вами. - пошутил он хриплым, слабым голосом.

- Все, смерть местным бабам!- съязвило мое мокрое колдунство. - Тебе принести чего, герой-любовник?

Он тяжело вздохнул, глядя на хлюпающую носом меня и кивнул.

- В моей комнате, в шкафу полотенце лежит, принесешь? Третий шкаф справа от двери.

- Слушаюсь и повинуюсь, мой господин. - не удержалась от язвительного замечания, выходя из душевой кабинки.

Пройдя до комнаты моего нового знакомого, я услышала чьи-то голоса. Смело открыв дверь и перешагнув через порог, я застала двух парней за дружественной перепалкой.

Один из них с темными, почти черными короткими волосами, длинной челкой и ярко изумрудными глазами, развалился на первой кровати слева от центрального окна на противоположной стене.

Он грыз яблоко и, усиленно жестикулируя руками, объяснял что-то оппоненту - высокому худощавому парню в странном коричневом балахоне, который стоял у своего письменного стола и выкладывал туда какие-то вещи из серого потертого рюкзака.

Заметив меня, они удивленно замолчали. Зеленоглазый даже жевать перестал.

- Эээ... Привет. - первой поздоровалась я. Парни лишь переглянулись, никак не прореагировав.- Ребят, тут вашему соседу плохо стало, можно я полотенце возьму, ну и вещи сухие, для него. - выдала на одном издыхании.

Ребята недоуменно переглянулись. Зеленоглазый даже сел на кровати, откладывая недоеденное яблоко.

- Нашему соседу? - насмешливо спросил меня зелено-глазик.

Он что считает, я шутки шучу?

- Ну, да. Блондинчик такой. За которым все местные девы тут гоняются.

- Местные девы? - уже открыто засмеялось это зеленоглазое недоразумение.

- Ну, вот что я сейчас непонятного сказала? - возмущенно спросила я, уставившись на этого темноволосого пересмешника. И вдруг его высокий кареглазый друг влез в наши только намечающиеся разборки.

- Орину плохо. - сказал он утвердительным голосом поблескивая своими странными темными глазами. - Новый приступ. - пояснил он обращаясь к зеленоглазому.

Того словно подменили. Все веселье мигом испарилось, уступая место тревожной сосредоточенности. Блин, странная парочка.

- Где он?- короткий отрывистый вопрос, заданный зеленоглазым непонятно кому. Не успела я и рта раскрыть, как влез его дружок.

- В мужской душевой. - ответил он странным образом пялясь на меня. Эй, я, кажется, не говорила, где оставила блондинчика.

- Идем. - в мгновение ока вскочил зеленоглазый субъект, и бросился, как я полагаю в сторону душевой.

Кареглазый лишь на мгновение отстал, скинув свой балахон и схватив протянутое мной полотенце и одежду, для нашего несостоявшегося трупа.

В комнате я осталась одна. Не зная как поступить дальше, я присела на кровать, стоявшую по серединке, решив подождать возвращения ребят. Не будут же они там ночевать.

Так и есть, парни вернулись минут через пятнадцать, таща за подмышки своего шатающегося друга. Положив его на кровать справа, оставили его в покое.

Блондинчик, похоже, медленно но верно начинал приходить в себя. Кожа его порозовела, темные мешки под глазами ушли, а глаза стали небесно-голубые.

- Эй, ты как? - вежливо спросила я, чтобы разрядить натянутую обстановку.

- Нормально. - смущенно поморщился блондинчик. С его коротких волос до сих пор продолжали стекать струйки воды.

- Я Орин. - дружелюбно произнес он, протягивая мне руку. - А это мои друзья Албрах - он кивнул в сторону долговязого парня, который быстро смешивал что-то в стеклянных колбах. - и Мэмфис. - он указал взглядом на зеленоглазого пересмешника, который входил в комнату, держа в руках мокрые вещи Орина и полотенце.

- Я Лео. - пожала протянутую руку.

- Рин, тебе еще что-нибудь нужно? - спросил зеленоглазый, подходя к кровати Орина.

- Нет, спасибо дружище. - покачал головой блондин. И тогда его друг плюхнулся рядом со мной на кровать.

- Ну и напугал же ты нас, друг. - усмехнулся он, обращаясь к Орину.

- Извини, я не предполагал что это произойдет... - он неуверенно посмотрел в мою сторону. - снова. Понятно у мальчиков свои секреты.

- А ты кто? - спросил зеленоглазый, поворачиваясь ко мне, будто бы только увидел.

- Лео. - персонально представилась я этому индивидууму.

- И как ты здесь очутилась Лео? - подозрительно спросил этот умник, зыркая на меня своими зелеными очами.

- Не поверишь. Искала библиотеку, а наткнулась на труп. Без обид, Орин. - подмигнула улыбнувшемуся блондину. - Испугалась, чуть ли не до потери сознания. До сих пор ноги трусятся. А если не секрет, что с тобой произошло? - повернулась я к виновнику переполоха.

Блондин и зеленоглазый после моего вопроса странно переглянулись.

- Ей можно доверять, Орин. Вдруг подал голос долговязый субъект, возившийся с пробирками, а сейчас стоявший за нашими спинами.

Он подошёл к лежащему на постели другу и протянул ему остуженное магическим способом варево. Тот, даже не задумываясь протестовать, выпил все одним глотком.

- Это восстанавливающий отвар. Он повысит тонус и прибавит сил. - пояснил долговязый.

- Спасибо Ал. - поблагодарил Орин.

- Так что произошло? - напомнила я парням.

- Приступ. У меня был странный приступ, в такие моменты если я вовремя не оказываюсь в непосредственной близости от воды я начинаю иссушать самого себя.

- Только не говори, что у тебя есть жабры и рыбий хвост. - усмехнулась я, но мою шутку никто не поддержал.

- У меня нет ничего такого. - недовольно ответил блондин. - Мы уже перерыли всю доступную литературу, но так нечего и не нашли. Хотя месяца четыре назад, когда начались эти приступы, у меня и появилась особая любовь к водной стихии, но у меня нет ни жабров не плавников.

- Особая любовь? Друг, да ты почти сутками торчишь в ледяной воде нашего озера. - воскликнул Мэмфис. - Я уже начинаю побаиваться, как бы ты себе чего не отморозил.

- Прекрати Фис, ты преувеличиваешь. - нахмурился наш блондинчик.

- Он прав, Орин. - спокойно возразил долговязый. - Твое тело подвержено серьезной водной зависимости.

- Но как это можно исправить? - поинтересовалась я. И долговязый взглянул на меня своими антрацитовыми глазами.

Боги, ну и взгляд у него. У меня уже стадо мурашек бегает вдоль позвоночника туда-сюда. Мне кажется или эти темно серые глаза возбуждают меня?

Долговязый вдруг нахмурился, не отводя от меня своих странных чарующих глаз.

Вот дура. Что я несу? Возбуждает меня? Позорище! Все, хватит на него пялиться.

Я отвела взгляд, уставившись в пол.

- Это нельзя исправить. - уверенно заявил долговязый.

И мне снова пришлось посмотреть на него. Ну что за колдовские глаза. Они словно гипнотизируют. Меня безумно тянет к этому гаврику. И надо срочно с этим что-то делать.

- Почему? - вдруг спросила я.

- Его тело заново перестраивается.

- Во что?

- А вот это нам как раз и неизвестно. - коротко закончил обладатель изумрудных глаз с явным намеком, что мне здесь делать больше нечего. Как просто и лаконично. Хотите меня выгнать. Ну и ладно, я не из обидчивых.

- Думаю мне пора. - тихо заметила я, поднимаясь и направляясь к выходу.

Останавливать меня не стал никто, видимо решение было обоюдным. Уже в коридоре за закрытой дверью я расслышала тихий голос Орина.

- Фис, ну зачем ты так? Я... Она мне жизнь спасла.

- Ты что хочешь, поделиться с ней всеми нашими секретами? Рассказать ей обо мне и Але?

Мда... У ребят походу секретов больше чем у представителей правящей династии. Ну, гоблин с ними.

А мне нужна библиотека, а еще неплохо было-бы подкрепиться. Так, сначала библиотека, потом столовка.

Спустившись в фойе общежития, я застала комендантшу сидящей в своем кабинете и просматривающей какие-то бумаги. Узнав у нее, где находится библиотека, я направила стопы в ту сторону.

Библиотека, как оказалось, располагалась чуть в стороне от основного здания, за правым учебным крылом.

Пройдя по длинным коридорам учебного здания, я вышла в высокие деревянные двери, через пять метров от которых располагалось здание местной библиотеки.

Ничего себе здание, этажа три не меньше, да и наверняка подвал имеется.

Я вошла в здание, попав в просторную парадную залу, за высокой резной дверью которой, сразу располагался читальный зал. Тут же неподалеку находился и главный стол библиотекаря. Высокий, дубовый и старинный.

За ним сидела рыжеволосая сероглазая девица с милой улыбкой и ямочками на пухлых веснушчатых щеках. Она склонилась над ящиком стола, разыскивая, по-видимому, чью-то библиотечную карточку.

- Эээ... Привет. - улыбнулась я ей подходя к столу. - Ты библиотекарь? - девица как оказалась, была чуть старше меня.

Она подняла на меня свои голубовато-серые глаза, опушённые длинными медными ресницами и приветственно улыбнулась.

- Приветик. Нет, я всего лишь помощник. Библиотекарь сейчас в отпуске, поехал повидаться с родными, так что я за него. Меня кстати зовут Вилма, но можешь звать меня просто Ви. Ты новенькая? - протрещала она на одно дыхании, поправляя свои аккуратные очки с тонким золотым ободком и квадратными линзами.

- Я Лео. Будем знакомы. - махнула ей рукой, в знак приветствия. - Да, я новенькая. Только сегодня приехала. Ви, ты случайно не знаешь, у вас тут можно карту раздобыть?

- Конечно. - подскочила рыжая и повела меня к лестнице, ведущей на второй этаж центрального зала.

Вообще весь первый и главный зал библиотеки состоял из двух ярусов-этажей. Весь верхний этаж по периметру был огорожен высокими колоннами и балюстрадой. На первом этаже вдоль широкого прохода стояли массивные книжные стеллажи в несколько рядов, а посередине прохода расположились читальные столы, стоявшие лицом к лицу, с настольными лампами и подставками для чернильниц и карандашей.

То же самое было и на втором этаже. Множество рядов с книгами и несколько читальных столов.

Ви провела меня в дальний угол, куда-то за стеллажами, там находилась небольшая деревянная дверь с позолоченной табличкой "Картографная".

Пройдя в центр небольшой, но просторной комнатки без окон, Ви остановилась, объясняя, где что лежит.

- Смотри, здесь у нас находятся карты мира, так же если тебя интересует именно она, ты можешь найти ее на той стене. Это самый большой масштаб в нашей академии. - она вначале указала на ближайшую и самую большую секцию, а потом на противоположную от входа стену, на которой висела карта во всю, довольно немаленькую, стену.

- А дальше карты размещенные по странам, в которых они находятся. - она махнула рукой на остальные стеллажи. - Тебе что-нибудь помочь найти? - она повернулась ко мне.

- Пожалуй...- неуверенно протянула я. - Мне нужен район, граничащий с землями северных народов, а так же находящийся в соседстве с разрозненными королевствами северо-восточных горцев и унаследованный родом Алкрид.

-Так. - серьезно задумалась Ви. - Граничит с северянами и горцами? Это уже северо-восток. - она сразу направилась к весящей на стене карте. - Если я не ошибаюсь... а я редко ошибаюсь. У меня всегда по географии было отлично. Вот то место, которое ты ищешь. Она ткнула пальцем в точку на карте размером с грецкий орех.

Я пригляделась, разобрав одну единственную маленькую надпись, "Алкридейл". Оно. Точно, оно.

- Только вот я не пойму, зачем тебе эти земли? Они ведь почти опустошены. - удивилась Ви.

- Что ты имеешь в виду?

- Ну, местный дворянский род давно вымер, насколько мне известно, там сейчас правит наместник, присланный из столицы империи. Хотя вот чего я понять не могу, причем тут империя, если эта небольшая территория имеет статус отдельного государства.

К тому же, это небольшое королевство едва удерживается от распада из-за высоких налогов, постоянных набегов горцев, поборов знати, лезущей из Хладного леса нечести, чего-то ее много в этом году расплодилось, да и северные конунги неплохо ее потрепали недавно. Короче, еще год- два и страну ждет окончательный распад.

- А что же наместник ничего не делает?

- А что он может? Армии как таковой нет, казна разграблена.

- И что же он вот так просто бросит на произвол судьбы людей, живущих там? - вспылила я.

- Не бросит. - согласилась Вельма. - Уже бросил, да еще и обложил таким налогом, что "держите меня мои тапочки".

Блин, меня такая злость взяла. Что этот урод делает?

- Ви, ты мне могла бы показать, как туда проехать или толкового проводника посоветовать?

- Да что тут ехать? Это ж в полудне пути отсюда. Если на лошадях. Я даже с тобой могла бы поехать, заодно и развеюсь, а то у меня уже от этих пыльных архивов в глазах рябит. - усмехнулась девушка. - Если ты конечно не против? - и увидев мой утвердительный кивок, радостно заулыбалась. - Отлично. Я только у ректора отпрошусь. Он мужик добрый, понятливый, так что думаю, он меня отпустит. Можем даже выехать сегодня, как раз к ночи будем там.

Договорившись встретиться около конюшен, мы разошлись по своим делам. Я решила взять кое-какие вещи с собой в дорогу, а то мало ли что могло произойти. Жаль только, что провизию взять неоткуда, ладно, возьму деньги, а там может, где по дороге купим.

Вилма подошла, когда я заканчивала осёдлывать свою невзрачную серую кобылку.

Быстренько оседлав вороного жеребца, которого ей выдал конюх, она подъехала ко мне верхом на лошади.

- Ну что, все готовы? - жизнерадостно cпросила девушка.

Я снова утвердительно кивнула, вскакивая в седло.

- Отлично. А я, кстати, забежала в столовку и стрельнула у тетушки еды нам на дорогу.

- Хорошо. - мысленно обрадовалась я ее предусмотрительности и мы тронулись в путь.

Первой, как и намечено, ехала Вилма, я за ней. Переправу мы пересекли на широком грузовом плоту. Ушлый извозчик запросил с двух кобыл один серебряник, но Ви сумела сторговаться до двадцати медяков. Дальше мы ехали тихо, мирно и без происшествий.

По дороге мы разговорились.

- Ви, ты давно учишься в академии? - меня давно уже занимал этот вопрос.

- Ммм.. Ну, лет семь, восемь. В этом году я перешла на восьмую ступень обучения. - качнулась девушка в седле, от чего ее длинные гладкие рыжие волосы причудливым образом растрепались на ветру.

- Восьмая ступень? Это восьмой курс?

- Да. А ты, кстати, на каком курсе будешь учиться?

- Полагаю, что тоже на восьмом. - поводила плечами, разминая спину. От долгой езды она становилась как каменная, потом продолжила - Я окончила императорский магический университет со средне специальным дипломом. Восьмой курс это уже высшее образование, поэтому на все сто уверенна, что теперь, я на восьмом курсе. - улыбнулась собеседнице.

-Императорский магический университет? - девушка удивленно взглянула на меня. - Ты аристократка?

Решив не рассказывать всей правды о себе, а придержаться новой легенды, после небольшой заминки ответила.

- Эээ.. Не совсем. Там, седьмая вода на киселе. Я воспитанница леди Алисии Дрейкер. - махнула рукой, мол, не бери в голову.

- Дрейкер? Я где-то слышала это имя. - а потом внезапно остановила лошадь. - Дрейкер! Это же мать темного лорда. - воскликнула она чуть ли не с ужасом.

Меня весьма удивило это странное восклицание. Даже в моем старом универе никто не произносил это странное прозвище отца с таким ужасом в глазах. Хотя чего я удивляюсь? Отец давно сложил о себе не самую лучшую репутацию в народе. Хорошо хоть никто еще не шепчется, что на завтрак он пьет кровь младенцев, а на ужин поедает девственниц. Была бы просто умора.

- Она самая. - с легкой улыбкой ответила я, Вилме.

- А ты его видела? - улыбнулась мне Ви. Ее глаза заблестели озорным любопытством.

- Кого? - фыркнула я.

- Лорда Авалона Лэйка, конечно! - хихикнула девушка.

- Ну, пару раз было... - и к сожалению это было чистой правдой. Отец не слишком рьяно пытался со мной общается, а я не стремилась навязываться. Для него всегда была важнее работа, чем дом или семья или... просто я.

- Ну и какой он? - она игриво ткнула меня в плече, увидев мою грустную моську.

- Зануда, моралист и... - начала перечислять самые отрицательные стороны главы семейства Лэйк.

- И, небось, просто упомрачительный красавчик? - задумчиво протянула девушка. Я не выдержала и рассмеялась, настолько выражение ее милого детского лица было мечтательным.

Ну да, не спорю, отец не лишён был внутреннего шарма. Высокий, статный жгуче-черный брюнет с острым довольно неприятным холодным взглядом темно синих глаз...

- Лео?

- Что? - недовольно я обратила свой взгляд на собеседницу.

- Он хоть симпатичный? - Ви состроила такую жалостливую мордашку, что я не удержалась от хохота.

- Нормальный он. - отсмеявшись, развеяла любопытство новой знакомой. - Лучше расскажи о себе. Откуда ты?

- Из Артрина - это город на юго-востоке империи, может, слышала? - она стряхнула мошку с рукава куртки.

- Нет. Я в географии как тролль в бухгалтерии. - безразличный зевок и взгляд на дорогу.

- Ничего, как-нибудь я тебе покажу это место.

- А почему ты поступила в северную магическую академию, ведь на юге есть много других учебных заведений и...

- И во всех требуется иметь либо большое состояние, либо родовитых предков. - безразлично пожала плечами Ви, но я краем глаза успела заметить мелькнувшую в ее взгляде обиду. - К сожалению, моя семья не может похвастаться ничем подобным. Отец обычный городской страж, мама домохозяйка. Потому я и отправилась поступать на север. В нашей академии нет разделения на знать и простолюдинов - она взглянула на меня спокойным, уверенным взглядом взрослого человека. - здесь все равны. Тут главное не то, кем ты родился, а то, кто ты есть и что можешь. Если ты мастер магии то слава тебе и почет, если ты магистр, то тебя уважают как великого искусника.

- Разве в империи не так? Не только аристократия правит миром, но маги в первую очередь. - усмехнулась, отводя лошадь в сторону.

- Да, но разница в том, как к тебе относятся другие. Уважают, признают равным, ценят или тебя боятся, перед тобой лебезят, пресмыкаются, заискивают. - она посмотрела на меня и спросила. - Что бы ты выбрала?

Вопрос остался без ответа, но думаю, мы обе знали, каков он будет. Дальше ехали в тишине. Большой проезжий тракт вился змеёй под копытами лошадей, над головой беспрестанно щебетала то одна, то другая птаха.

По обочине вдоль дороги, словно стражи на посту выстроились пушистые ели, высокие сосны, разлапистые лиственницы.

- Ты когда-нибудь раньше была в Алкриде, Ви? - неожиданно для себя задала я вопрос новой знакомой. Она посмотрела на меня слегка удивленным взглядом.

- Нет, не была. Честно говоря, я мало где была.

- А как же твои обширные познания в географии?

Она пожала плечами, а потом просто ответила.

- Книги. К тому же я окончила географический факультет Лаитарского университета. - она улыбнулась и посмотрела на меня через плече. -Надеюсь ты знаешь где находится Лаитария?

Я усмехнулась ее добродушной подначке.

- Нет, конечно, я не знаю, где находится один из крупнейших торговых городов империи. Только полный олух может этого не знать...

Она звонко рассмеялась.

Необычная девушка. Не красавица, но из тысяч миллион взгляд неизменно цепляется за ее милую, добрую улыбку, за смешные веснушки, рассыпавшиеся, словно зерна пшеницы на скулах. Серо-голубые теплые глаза.

Я некогда не стремилась заводить друзей, потому что знала, что друг из меня никудышный получится. Но с этой девушкой мне было легко. Легко общаться, смеяться, шутить. Она не воспринимала мои язвительные замечания всерьез, а бурчание и недовольство встречала с улыбкой.

- Скажи Вилма, ты ведь давно в Академии? - и дождавшись ее заинтересованного кивка я продолжила. - Что ты знаешь о парнях из 64 номера нашего общежития?

Она достала флягу из седельной сумки и, хлебнув немного воды, сказала:

- Это о той троице, что ли? Ну, там блондинчик симпатичный и пара брюнетов? Кажется, их зовут Орин, Мемфис и...

- Албрах. - подсказала я. - Да они.

- Не знаю. А что? Только не говори, что ты тоже запала на этого белобрысого?

- Упаси меня боги - рассмеялась я. - Блондины не мой тип.

- Это хорошо, а то за ним пол академии уже бегает, а он себе все никак девушку выбрать не может. Разборчивые нынче блондинчики пошли. - посетовала она в шутку.

- Мда... Нет, меня скорее интересует не их взаимоотношения с противоположным полом, а нечто более личное. Ну допустим их характер... или нет ли в них чего странного.

- Ты что, войну им объявила? - фыркнула подруга. - Тогда не советую. С мозгами Ала, деятельностью Фиса и под командирством Орина эта троица несокрушима.

- Что, настолько сильные маги? - скептически посмотрела я на нее.

- Достаточно. Все трое с девятого курса. Орин учится на факультете гидромагов. Довольно сильный маг. Я как-то раз видела его на полигоне, когда он с друзьями готовился к соревнованиям в прошлом году. Ну что тебе сказать, подруга... Водичка водичкой, но если этого индивидуума разозлить, на тебе живого места не останется. Я бы сказала, гидромант от бога. Не раз ловила на нем завистливые взгляды наших боевиков. Причем это именно его специализация, потому что как стихийник он управляет электричеством.

- Электромаг?

- Да.

- А остальные двое?

- Ал. Очень сильный телекинетик. А еще у меня порой возникает ощущение, что он читает мысли. Потому что я не раз ловила парней на том, что они переговаривались без слов. Из чего сделала вывод, что либо они очень хорошо друг друга знают либо...

- Один из них, ментал. - перебила я свою спутницу.

- Именно.

- А что про последнего можешь сказать?

- Фиск? Ооо... Это гроза местных женщин. - захихикала Ви.

- В смысле? - не поняла я ее юмора.

- Одним словом. Бабник! У него уже в постели чуть ли не вся правая половина общежития перебывала.

- Мда.. Любвеобильный мальчик.

- Не то слово.

- Но мы сейчас про способности говорили.

- Фиск - метоморф, немножко анимаг и так же, как его дружек Ал, полностью не владеет стихийной магией.

- Разве метаморфизм не гуманитарный факультет? Мне сказали, что в нашей академии нет таких факультетов.

- Метаморфизм? - она покачала головой - Не знаю, как на счёт гуманитария, но когда этот мальчик- одуванчик вытаскивает свои острые коготки, вздрагивает половина академии.

- А ты, на каком факультете? - заинтересовалась я.

- Догадайся с трех раз. - весело ухмыльнулась девушка.

- Вомперизм? - решила подколоть ее я.

- Тьфу, тфу, тфу на тебя! Что б такого не было. Чего попроще придумать не могла?

- Аэромаг?

- Нет.

- Пиромант? Биомаг?

- От огня у меня изжога, а биомагию я не выношу.

- Некромант?

- Упаси боги!

- Алхимия? Криомагия? Любовная магия?

- Ты издеваешься? Мать, не заставляй меня думать о тебе еще хуже, чем ты есть на самом деле.

Я засмеялась от возмущения, прозвучавшего в голосе Ви.

- Я геомант! Стихия соответственно земля. - возмущалась девушка. - А вот ты совсем не похожа на демонолога.

- Я артифактор.

- Тогда зачем тебя запихнули на факультет демонологии?

- У вас нет факультета артифакторики. - вздохнула я.

- Тогда переходи на мой факультет геомагии.

- В геомагии я разбираюсь еще хуже, чем в демонологии.

- А стихия?

-Вода.

- Демонолог-водник? Убиться и не жить! Над тобой вся Академия смеяться будет когда узнает.

- Не страшно. - отмахнулась. Я вообще не планировала каких либо достижений, мне лишь бы закончить эту дурацкую академию, а потом свобода!

За общением мы совершенно не заметили, как пробежало время, а день начал клониться к закату. Дорога начала раздаваться вширь и нам все чаще стали попадаться прохожие, спешащие по своим делам.

Вот на дороге впереди показалась пара всадников на высоких крупных скакунах. Они неспешно ехали, о чем-то тихо переговариваясь.

Поравнявшись с ними, я скользнула взглядом по правому всаднику, ехавшему ближе ко мне.

Мужчина, примерно возраста моего отца, одетый в потёртый, добротный дорожный костюм: тёмно-коричневые брюки и куртку. Ткань не разглядеть, слишком темно. Копна коротко остриженных, аккуратных каштановых волос, припорошенных ранней сединой. Взгляд упрямых, усталых карих глаз лениво прошёлся по моей спутнице и вдруг остановился на мне. Даже левая бровь незнакомца слегка дернулась вверх, но потом он качнул головой, словно отметая странные мысли и вернулся к прерванному разговору. Мы проехали мимо странной парочки.

Вскоре в темноте я начала различать черты города, освещенного старыми маслянистыми факелами. О боги. Ну прямо средневековье какое-то. Факелы, грязные стены из серого грубо обтесанного камня, ржавые решётки на воротах, не хватает только цепей да висельников для антуража. Этакая крепость из детских страшилок. Местами потрёпанная, местами разрушенная, но в целом еще приличная.

В город мы въехали беспрепятственно, если не считать что с нас содрали по четыре серебряника (сволочи! Где это видано - даже в столицу пускают бесплатно!), но артачиться я не стала, отстегнув старому, бородатому стражнику в помятых латах положенную сумму и поехала в след за Вилмой, усталость брала свое и единственное о чем я сейчас мечтала, это получить горячий ужин и теплую постель .

Город предстал перед моими глазами, похожий на одну большую старую деревню. Каменных строений почти не было, их заменили крепкие сосновые и еловые срубы, максимум двух, трех этажные. Бедная мостовая представляла собой землю, усыпанную щебнем.

- Где остановимся? - вдруг неожиданно спросила Ви.

- Не знаю. Тебе виднее. Ты же у нас проводник.

- Лучше бы конечно в частном секторе, чем в таверне. - я удивленно взглянула на девушку. Чем это ей местная таверна не угодила?

- Не спрашивай. Там такие слухи ходят. От просто грязной посуды до воровства и убийства. - пояснила она заметив мой взгляд. - Так что не будем рисковать.

- Ладно. - покорно усмехнулось мое уставшее колдунство и обратилось к первому попавшемуся на дороге местному горожанину. - Эй, мужик, не знаешь, где тут остановиться на ночь можно?

Первым попавшимся оказался довольно высокий и широкоплечий бородатый бугаина, стучавший огромным железным молотом по раскаленному металлу.

Выбеленные до самых кончиков, но не седые волосы до плеч, острый угрюмый, слегка подозрительный взгляд темно синих глаз, из одежды только штаны да кожаный фартук и рукавицы. А, ну еще стальной обруч вокруг головы.

Я кстати заметила, что в городе таких беловолосых была едва ли не половина города, остальную ее часть составляли смуглые черноволосые брюнеты. Единственным шатеном был тот кареглазый всадник, встреченный нами на тракте.

- На ночь, говоришь? - задумчиво сказал кузнец, вытирая испарину на лбу. - Ну, коль не побрезгуете, можно и у меня дома. Жена давно комнату хотела сдать, да только некому.

- А поесть можно будет? - мне если честно уже не до брезгливости было.

Мужик хмыкнул, потом коротко ответил.

- Моя жена отлично готовит.

- Уговорил, дражайший. Куда ехать? - я потянула лошадь, чтоб стояла смирно.

- До конца этой улицы. - показал мастер направление, махнув ехать прямо. - Там будет развилка, повернете вправо на улицу Пашенную и ищите дом номер двенадцать. Там жена сейчас дома, если что скажите, что вас Борин кузней прислал, она поймет.

- Рады знакомству мастер Борин. - улыбнулась ему Ви. - Мое имя Вилма, а это Лео и спасибо вам за помощь.

- Не за что. - кивнул мужчина, возвращаясь к работе.

Дом мы нашли быстро, он словно выделялся среди других. Высокие дубовые ворота, глухой бревенчатый забор. Все чисто и аккуратно. Сразу видно, что у дома был заботливый хозяин.

Соскочив с лошади, я постучала в ворота. С минуту было тихо, потом раздались энергичные шаги, топающие по щебню. Ворота нам открыл молодой мужчина лет двадцати пяти с короткой блондинистой шевелюрой добрыми глазами и внимательным взглядом.

- Чем могу помочь? - спросил он глядя на нас сверху в низ. Ну да этот детина в росте не уступал своему отцу, как и в схожести. Те же выделяющиеся скулы, что и у Борина, тот же крупный прямой нос и синие глаза.

- Накормить и уложить в постель. - не подумав брякнула я. Похоже мой мозг уже в отрубе. Ви только фыркнула.

- Собственноручно? - не растерявшись, вежливо, но со смешинкой во взгляде cпросил незнакомец.

- Что собственноручно? - не поняла я.

- Накормить и уложить спать. - усмехнулся парень. - А может еще и колыбельную спеть?

- Не, не надо. У тебя голос противный. - это я из вредности, голос у него нормальный. Не люблю умников, особенно когда валюсь с ног.

- Очень жаль. - хмыкнул парень.

- Ни чем помочь не могу. - съехидничало моё непомерное эго.

- Мы от Борина кузнеца. - рассмеявшись в ступила разговор Вилма. - Он сказал, что мы можем снять здесь комнату на некоторое время.

Парень кивнул и отошел в сторону, пропуская нас в ворота.

- Лошадей можете поставить вон там за домом в конюшне. - махнул рукой в правую сторону парень.

Расседлав на конюшне лошадей, мы вошли в теплый дом. На улице, несмотря что лето, очень сильно похолодало.

Пройдя через просторные сени, мы вошли вслед за парнем в горницу.

- Добрый день. - моя совесть вдруг вспомнила о вежливости, увидев поднимающуюся из-за стола красивую слегка полноватую женщину.

- Лео? - округлила глаза Вилма.

- Сама в шоке. - улыбнулась подруге.

Да, я умею быть вежливой и нечего делать такие страшно удивленные глаза.

- Добрый вечер. - выступила вперед Ви обращаясь к женщине. - Мы бы хотели комнату снять ненадолго.

- Их отец прислал. - пояснил стоявший позади нас белобрысый шутник.

- Да конечно, можно. - улыбнулась нам женщина с длинными темными волосами

Нам показали довольно просторную комнату на первом этаже дома с окнами, выходившими на задний двор.

Две узкие деревянные кровати, круглый стол и два стула, у стены под окном комод, на подоконниках горшки с цветами. В общем, лепота! А теперь ням ням и баиньки!

- Пойду, узнаю насчет похрямкать. - свалила на соседний стул свой рюкзак и направилась к выходу в короткий узенький коридорчик, выходивший в столовую-кухню.

- Стоп! - тут же воскликнула Ви. - Лучше я сама. Прости, но твои манеры оставляют желать лучшего, а судя по тому, что ты еще и уставшая...

- ... еще и голодная. - не удержалась от подколки.

- ... да еще и голодная, - кивнула девушка. - В общем, я сама схожу. А то ты еще ненароком обидишь...

- Вали! - с радостью согласилась я, плюхаясь на кровать и совершенно не дослушав что же там такое будет, если я еще кому-нибудь нагрублю... наверно нас съедят.

Самая последняя мысль в моем усталом и до невозможности странном мозгу.

Через полчаса мытарств и ожиданий ужин мне таки выдали, извинились, конечно, что ужин без всяких изысков, но голодному человеку и каша "мать родная". Короче я наелась. И сразу же отрубилась едва доползя до кровати.

Все! Все проблемы и задачи будем решать утром! А сейчас я буду сп... - додумать не смогла, потому что мозг отключился.

Утро настало как-то неожиданно. Меня просто в наглую спихнули с кровати. Мне казалось, что вчера я засыпала одна. Все верно. Спала я тоже одна. Просто некоторые особо недалекие индивидуумы решили продемонстрировать мне свое отнюдь не развитое чувство юмора.

- Подъём! - радостно возвестил этот самый индивидуум, стоя надо мной.

- А обязательно было спихивать с кровати? - пробурчала моя сонная моська, стягивая на пол подушку и тыкаясь в нее носом. Подушку тут же безжалостно отобрали.

- Обязательно? Да тебя не добудишься! Ты что, решила провести в постели все утро?

- И чем тебе не нравится этот вариант?

- Вставай. - меня с силой дернули в верх, подымая мое развалившееся на полу тело, едва не вывихнув конечность, потом так же безоговорочно сунули в руки мои коричневые штаны и безапелляционно заявив: - Одевайся. - сбежали на кухню.

Делать было нечего. Пришлось одеваться и топать в направлении все той же кухни.

Там уже вовсю хлопотала хозяйка дома, а за столом обнаружилась остальная часть семейства, отец и сын. Ну и конечно, не обошлось и без моей неугомонной новой знакомой подруги. Ви тоже была здесь, весело переговариваясь с сыном Борина, она помогала Асдис, жене хозяина дома, накрывать на стол.

- А вот и наша соня! - съязвила Ви громко хрумкая морковкой.

- Как спалось? - улыбнулась мне Асдис.

Я потянулась, разминая затекшие мышцы и хрустя позвоночником.

- Было бы вообще отлично, если бы кто-то, обладающий паршивым чувством юмора, не спихнул меня с кровати в целях воспитательной работы и моей побудки.

- Ха, ха... - сиронизировал этот кто-то. - Плачешься как девчонка. - фыркнула Ви садясь за стол.

Как девчонка? Малая, ты даже не представляешь на кого нарываешься. Я же не злопамятная, но память у меня от рождения преотличная, а злая я только иногда бываю...

- Садитесь завтракать. - улыбнулась нашей перепалке Асдис, ставя на стол мою миску, полную чего-то совершенно неаппетитного на вид, но жутко вкусно пахнущего.

За завтраком мы разговорились о том, чем бы нам заняться в городе. Ведь цели моей поездки не знала даже Ви. Да я и сама плохо соображала о том, что я собираюсь делать здесь.

- А кто сейчас управляет городом? - как бы невзначай спросила я, доедая очень вкусную гренку.

Для себя я решила, что пока приму статус наблюдателя, а для всех остальных у нас экскурсионная поездка по северным городам.

После моего вопроса воцарилось напряженное молчание. Ответил мне как не странно отец семейства.

- Лорд Гредарм. - презрительно выплюнул Борин.

- Вижу, любовью к своему лорду вы не отличаетесь?

После этих слов на меня взглянули с подозрением. Приняли за шпионку? Весьма возможно.

- А чего его любить? - рыкнул мне прямо в глаза старший мужчина. - За уничтожение мирного населения, за произвол, творящийся по его вине или за то, что все наши деньги уходят на его развеселую жизнь, тогда как некоторые из наших друзей едва концы с концами сводят? Так за что?

Признаю, я не нашла что на это ответить. Наверно, мне нужно самой все увидеть, что бы понять каково им приходится.

- А что привело вас в Алкридейл? - вдруг спросил сын хозяина дома, переводя задумчивый взгляд с меня на Ви.

Вилма растерянно посмотрела в мою сторону. - Эээ...

- У меня дипломная работа по Виндиго. - ляпнула я, не подумав. По вытянувшейся мордашке Ви, поняла, что такого она от меня явно не ожидала. Потом на смену удивлению пришло осмысливание сказанного и, как итог, вопрос в глазах подруги о моей вменяемости.

Да, знаю, неожиданно. Я сама еще с утра не знала, что буду писать дипломную работу по всякой северной нечести, но надо же было что-то сказать, а то нас точно бы за шпионов приняли.

- Виндиго очень опасны. - сменил гнев на милость Борин. - Не каждый маг берется за их уничтожение. Обычно они приходят зимой с вьюгой и северными морозами...

- Вот поэтому мы и решили изучать их летом. - подвела я законный итог выпихивая подругу из-за стола пока не брякнула еще какой глупости.

Захватив в комнате кой- какие вещи, мы вымелись на улицу. И там же я получила свой закономерный разнос от подруги.

- Мы будем охотиться на Виндиго? Ты сдурела? - взвилась она, приглушив свою речь во избежание подслушивания.

- Да ни на кого мы охотиться не будем, успокойся уже.

- Что, демоны тебя задери, творится в твоей безумной голове? Ты мне можешь объяснить? Зачем мы сюда явились?

- Как-то раньше тебя этот вопрос мало интересовал. - пробурчала я, застегивая кожаную куртку, подбитую мехом и топая в сторону центральной улице.

- Раньше меня не пытались приписать к охоте на Виндиго! - зло припечатала она, пристраиваясь рядом. - И вообще, куда мы идем?

- Никуда не идем! Гуляем мы. И хватит поднимать панику уже. Мы приехали сюда на каникулы отдыхать. Ну, может быть, поохотимся в Хладном лесу на какую-нибудь мелкоту, развлечемся, пошебуршим местную нечисть и все.

- Но на Виндиго мы охотиться не будем! - прошипела разозленная подруга.

- Ви, не знаю что у тебя там по географии - не удержалась, хмыкнула я. - но по Бестиарике у тебя похоже двойка. - и напоровшись на выразительный взгляд подруги пояснила - Виндиго живут в горах. И с гор спускаются лишь зимой.

- Свинья болота везде найдет. - фыркнула девушка, устремившись вперед.

Гуляли мы долго. Зашли и на местный рынок. Мда... разнообразие товара просто убивает. Рыба , всякие железяки, редкие овощи, овцы да бараны.

На соседнем ряду я заметила толпу силачей разной степени белобрысости и патлатости.

Заметив мой интерес Вилма пояснила.

- Северяне. Судя по всему из Асмунда. Это один из островов хельдов в Ледяном море. Искусные воины и хорошие кузнецы.

- И что они здесь забыли?

- Как что - усмехнулась подруга, потом пожала плечами - торгуют, закупают руду. Этот город очень близко граничит с северными горами. Цверги добывают, продают отличную руду, местные перекупают и продают по более высокой стоимости северянам. - она вдруг замолчала уставившись в группу столпившихся воле одного лотка северных верзил.

- Сиггрид? - удивленно воскликнула Вилма. - Сиг!- крикнула она, в толпу махая руками.

- Девушка, шедшая первой в компании хельдов, обернулась.

Красивые черты белокожего утончённого лица, две длинные белоснежные косы за спиной. Одета в штаны и великолепный плащ на меху, высокие сапоги, обитые серебристым мехом. В общем, этакая снежная леди. Даже глаза льдисто голубые. Очень красивая девушка, сочетающая в себе царственную осанку, добрую улыбку и холодный лед в глазах.

- Привет Сиг. - улыбнулась ей Ви когда девушка подошла ближе. - Ты одна?

Странный вопрос если учитывать охрану из троих молодчиков хельдов послушно стоящих на расстоянии.

Девушка рассмеялась.

- Если ты про Астрит, то моя сумасбродная сестрица близняшка носится где-то по городу. С самого утра ее не видела. Увидишь, напомни, что отец просил вернуться к закату. А ты, какими судьбами здесь? Мне казалось ты останешься в академии на все лето?

- Ну, вообще-то планировала, но в последний момент решила попутешествовать. Благо, компанию искать долго не пришлось. Кстати, познакомься, это Лео, она тоже с нашего курса, перевелась из Императорского магического университета. Лео - это Сиггрид, моя подруга и соседка по комнате в общежитии. Она криомаг.

Ооо... Криомаг, тогда это многое объясняет. Например, льдистый оттенок ее глаз. На приветственный жест Сиггрид я лишь кивнула.

- Вы надолго в город? - спросила девушка, поворачиваясь к Ви.

- Где-то на две недели. - ответила я за подругу.

- Тогда думаю, еще увидимся. Я здесь по поручению отца, но обычно наведываюсь сюда довольно часто.

- Твой отец все продолжает вести переговоры с наместником. - тихо спросила Вилма.

- Да. Но этот упрямец просто не хочет понимать, что если ничего не сделать, то голод, войны и холода просто погубят людей этой страны. - тяжёлый вздох со стороны новой знакомой. - Маккей тоже уже не раз говорил ему о том же...

- Маккей? - вклинялась я в их разговор.

- Да, комин Маккей, глава клана Маккей. - пояснила мне Ви.

- Это же один из кланов горцев.

- Это один из самых многочисленных и сильных кланов горцев. - поправила меня Сиггрид. - Его клан очень независим, а, соответственно, его слово имеет вес для многих.

- Вот только мне до сих пор непонятно, почему он так радеет за Алкрид? Какая ему выгода?

- Не знаю. Отец никогда мне или Ас об этом не говорил.

На следующее утро подъем у меня был не лучше но, по крайней мере, уже не телесный. В смысле моя попа снова не валялась на полу.

На этот раз уже Вилма потащила меня куда-то гулять. Куда-то за город. И судя по ее довольной физиономии, мне это должно не понравиться.

- Куда мы едeм? - спросила я подругу, притормаживая свою лошадку.

- Увидишь. - загадочно ответила эта интриганка. - Ты же хотела охоту за нечистью?

- Мы едeм на охоту за Виндиго? - съязвила я. Ну люблю я портить людям настроение, признаюсь. Оно у Ви сразу же и испортилось.

- Причем тут Виндиго? У меня заказ на Гринольва.

- Заказ?

- Ну да, не у всех же родственники богатые. - в шутку бросила она. - Некоторым самим приходится зарабатывать себе на еду.

Пропустив мимо ушей ее замечание про родственников, я задумалась о предстоящем развлечении, так сказать.

- Гринольвы? Что это еще такое?

- Ты не знаешь? - удивилась подруга.

- По-моему, это очевидно.

- Гринольв - с хельдского переводится как зелёный волк. Ну, я бы не назвала их совсем зелеными, но зеленоватый оттенок их пушистой драгоценной шкурки они имеют.

- Ну и зачем эти твари тебе нужны?

- Гринольвы - тени, стражи Хладного леса. Их шерсть, очень мощный защитный, а так же лечебный ингредиент во многих зельях и лекарских настоях. Увы, выследить Гринольва без поискового заклинания почти невозможно.

У края хладного леса я немного притормозила, пропуская подругу. Мне вдруг почудилось, что за нами наблюдают. Но обернувшись, я не заметила особого отличия ландшафта. Все та же холмистая степь, узкая дорога, редкие деревца.

На окраине леса мы привязали своих лошадей и направились вглубь леса, по едва различимой в снегу тропке.

Да, как это ни странно, но в Хладном лесу все было просто усыпано белым нетающим снегом. Я взяла горсть в руки и поняла, что он даже не обжигает холодом. Какой-то странный снег. Гдето на середине дороги, следуя за поисковым маячком Вилмы мы, наконец, нашли то, что искали.

Он стоял на холме, красивый мощный зверь, намного превосходя в размерах своего южного собрата. Настороженный взгляд живых, словно разумных серебряных глаз. И конечно, голубовато-зеленая шкура, переливающаяся на солнце, словно драгоценные алмазы.

- Вот у меня почему-то сейчас такое ощущение, что это не мы его нашли, а он нас? - повернулась ко мне удивленная Вилма. А потом осторожно не делая резких движений начала готовить магическую сеть.

Но животное словно почувствовало это и устремилoсь в глубь леса, а мы соответственно за ним.

Похоже, что Вил бегает быстрее меня или она просто выносливее, потому что уже на втором резком повороте извилистой тропки, по которой мы бежали, я привалилась к высокому дубу, пытаясь хоть немного отдышаться, из-за чего потеряла из виду свою подругу.

- Вонючий гоблин! Куда она могла деться?- я пробежалась вперед, но Ви нигде не было видно.

Остановившись и глубоко дыша, я попыталась собраться с мыслями и решить, что делать дальше. Передо мной были три подтаявшие тропы. Одна вела налево, но налево я не любитель ходить, как и направо, поэтому направилась прямо.

Через полчаса непрерывной ходьбы, я заметила, что лес слегка поредел, а еще минут через двадцать я вышла к большому зеленому плато, заканчивающемуся обрывом и шикарным видом на бескрайние воды Ледяного моря.

Боги, как красиво. Бушующие волны разбивались о валуны под обрывом, разлетаясь на мириады брызг. Не знала, что у территорий Алкридейла есть выход к северному морю.

Подойдя краю, я вдохнула свежий, чуть солоноватый, прохладный ветерок, прикрывая глаза и жмурясь от удовольствия.

Здесь было так хорошо, словно попал домой. Ветер, волны, чувство свободы. Я даже рассмеялась, садясь на землю, запуская пальцы в прохладную сочную травку. Аж дрожь по спине от такого удовольствия.

Я долго сидела с закрытыми глазами, боясь спугнуть это прекрасное наваждение, поэтому не сразу заметила, как изменился для меня мир вокруг.

Это походилo на странную, незаконченную иллюзию, которая с каждым мгновением проявлялась все больше и больше.

Огромный переливающийся спиралевидный столб бил из моря и уходил далеко в небо. И что странно, мне до боли захотелось прикоснуться к этим спиралевидным щупальцам. Поэтому я протянула руку, словно во сне или глубоко в моем воображении. И один из лепестков-лиан этой сложной и непонятной конструкции дернулся в мою сторону.

Целую вечность он тянулся к моей руке, и не удивительно, странный столб силы находился далеко от берега в открытом море. Но когда коснулся, обжигая мой мозг своей дикой силой, мне захотелось кричать, но в горле застрял ком, раздалось лишь сиплое покашливание и чей-то хрип.

Глаза вдруг обожгло, словно огнем и мне вдруг захотелось плакать.

Я не плакала с того дня как умерла мама, когда отец закрылся в своем коконе отчуждения и на меня навалилось полное, парализующее все тело и сознание одиночество, прямо как сейчас.

По щеке вдруг прокатились две пылающие ледяным холодом слезы, падая мне в руки, маленькими солёными кристаллами. Ноя даже не заметила этой странности.

Мне вдруг захотелось тихо завыть от тоски, от силы и боли. В глазах заплясали цветные звездочки, и все, что я хотела в эту минуту, это тепло милого дома, защиту, дарящую покой, но в ответ содрогнулась земля.

Я вскочила с земли, понимая вдруг, что все что происходило, не было сном, а вокруг бушевала стихия. Мне на миг стало страшно. Что происходит?

Тот источник, что мне померещился, исчез, но в руках у меня остались два маленьких соленых алмаза. Со злости я размахнулась и закинула их далеко в море. То, что случилось дальше, я помню смутно.

Морское дно пошло рябью, бушующие волны схлестнулись друг с другом в поединке не на жизнь, а насмерть. С неба посыпался град в перемешку с ледяными молниями. Да что же происходит?

- Чего ты хочешь, мое дитя? - раздался в этом хаосе чей-то громогласный шёпот. - Скажи мне. Скажи, чего ты желаешь всем своим существом?

Мне вдруг стало так спокойно, от этого странного женского гласа, словно попал в объятие любимого человека.

- Домой... - услышала я чей-то тихий всхлип. - Хочу домой. - разревелась словно девчонка, закрывая ладошками лицо.

- Да будет так. - тихий успокаивающий поцелуй в висок и мир взорвался на тысячу осколков.

Я упала на колени, пытаясь восстановить дыхание. Сердце билось в груди словно бешённое.

- Если сможешь удержать, обретешь то, что твоя душа пыталась отыскать веками... Если сможешь...

А я вдруг уцепилась за первое, что попалось под руку пытаясь удержать равновесие, ибо ощущение было таким, что словно земля ожила.

Рассмотрев то, что попало мне в руку, я едва не вскрикнула, это нечто походило на те щупальца, что привиделись мне ранее. Оплетая мою правую руку, оно поднималось все выше и выше.

А дальше оно потащило меня на дно, я едва успела схватиться за выступ перед обрывом, выставляя вперед ноги для лучшего упора. Отцепить эту дрянь никак не получалось и поэтому, оказавшись в безвыходной ситуации, я дернула жгут на себя изо всех сил и он не сразу но поддался.

В море образовалась грандиозных размеров воронка, из которой как из жерла вулкана стало подниматься нечто. У меня даже дыхание перехватило.

Огромный остров. Вот он поднялся на уровень моря, усыпанный вновь рождающимися лесами, полями и горами.

Мои глаза продолжали гореть глядя на это искрящееся чудо. По всему периметру острова, словно кто-то невидимый сделал большую кляксу, которая растеклась омывая песчаные берега, но на этом удивительное не закончилось.

Меня снова потянуло вниз, а мой странный остров начал подниматься вверх. И чем выше взмывал он, тем тяжелее и больнее становилось мне. Но я терпела, упрямо изо всех сил. Зубы давно уже должны были стереться в порошок, искусанная губа кровоточила. Но я терпела.

Но в последний момент у меня все-таки не хватило сил. Банально закончилась энергия. Я уже думала, что все, конец, но тут моего плеча коснулась чья-то жесткая сильная ладонь, через которую в мое тело стала поступать живительная энергия.

Последнее что помню, уже на грани сознания, как взмывает мое сокровище почти к самым облакам, а меня накрывает волной облегчения и искристого счастья. Дальше я просто падаю на землю, ощущая влажную сочную травку, под своей щекой и чьи-то огненные золотые глаза, глядящие с холодом. Пофиг, все проблемы потом, а сейчас баиньки...

Проснулась я все на той же поляне. Открывать глаза ужас как не хотелось, голова гудела, а все тело ныло, словно после дневной изматывающей тренировки.

Но глаза я все-таки открыла, хотя бы что бы разглядеть странного незнакомца стоящего надо мной.

Первое что мне пришло в голову это то, что меня посетило вчерашнее божество, судя по размерам и внешнему облику этого мужчины, никем иным он быть не мог, но я точно помню, что голос женский был, так что с богом пролетаем.

Грозный высокий, метра два, статный с широкими плечами бугрившимися перевязью мускулов.

От этого существа настолько несло силой и властностью, что я даже закашлялась от нахлынувших эмоций.

Длинная грива тёмно-русых волос с вкраплениями золотых прядей, доходила ему почти до середины спины и была заплетена в толстую тугую косу, трепетавшую на ветру.

Ему было где-то от пятидесяти до пятидесяти шести лет. Старше моего отца, он смотрел на меня жёстко и величественно, словно на маленького жучка, ползущего по широкой сильной ладони и совершенно не представляющего, какая угроза нависла над ним.

Но что напугало меня, до дрожи в коленях... Его лицо напоминало бесстрастную и безразличную ко всему маску. Холодные надменные глаза, горящие жидким золотом, заставили внутренне содрогнуться.

Я сглотнула, пытаясь выдавить из себя хоть какие-то звуки, слова, вопросы, но все оказалось напрасным. Я даже дышала с трудом.

Незнакомец не стал дожидаться пока, я выдавлю из себя хоть что-то дельное. Ему, похоже, вообще все равно было.

Он обернулся к морю, сделав шаг в сторону обрыва и словно рисуя в воздухе золотым огнем рамку портала, растворился в нем.

Без объяснений, и ответов: кто он? Что здесь делал?

Внутренним чутьем я осознавала, что возможно жива сейчас лишь благодаря этому человеку. Но человеку ли?

Золотые глаза. Безумно красивые. Словно наполнены расплавленным золотом. Зрачок черный расширенный, напоминает птичий.

А огонь в его руках... Черное золото. Никогда не думала, что такое бывает, но описать это по-другому невозможно.

Поднимаясь, я машинально провела по запястью рукой, кожа чесалась под браслетом.

Браслет? Я подняла правую руку, рассматривая украшение. Широкая полоска литого серебра с вкраплением позолоты. Что это?

На нем были изображены странные, сразу же привлёкшие мое внимание символы.

А Изображение солнца и полумесяца, выдавленнoe на боках браслета симметрично друг к другу, совершенно не дало никакой разгадки.

Попытавшись снять странное украшение, я убедилась еще в еще одной не хорошей особенности. Браслет отказывался сниматься с руки. Как я его ни крутила, итог был один. Только кожу оцарапала.

Что за дикие шутки?! Блин, ну и где теперь мне этого шутника искать, чтоб он браслет снял? Эта безделушка мне нравилась с каждой минутой все меньше и меньше.

В город я вернулась в самом наихудшем расположении духа. По дороге, кстати, выяснилось, что мою лошадь украли или ее съели местные кониноеды. Лошади Вилмы тоже не наблюдалось. Видимo, моя подруга решила не дожидаться меня, а возвращаться самой. Поэтому до крепости мне пришлось добираться пешком.

Первое что я сделала, когда добралась до дома, это свалилась в постель. Знаю что сейчас день, но после произошедших событий сил на то что бы подумать и осмыслить что-либо не осталось, а двигаться и подавно.

Дома никого не было, поэтому уснула я быстро.

Проснулась от странного всхлипывания и чьих-то приглушенных рыданий доносившегося из коридора.

Я перевернулась на спину и лежала тихо прислушиваясь. Нет, точно, мне не показалось. Кто-то плакал в кухне. Вот зазвучали чьи-то успокаивающие голоса, но плачь только усилился.

Нехорошее предчувствие закралось в душу. Неужели Вил плачет из-за того что потеряла меня в лесу? Вот дуреха. Я выскользнула из постели и пошла на звук голосов.

Девушку я и вправду обнаружила сидящей на кухне, вот только всхлипывания, раздавались с другого конца комнаты.

Сидящая за столом Асдис плакала на плече собственного сына, а перед ней были двое незнакомцев, один из которых сидел напротив женщины и тихо ее успокаивал. Второй же стоял около окна, опустив плечи и слегка сгорбившись.

- Прости Асди, я сделал все что смог, но наместник и слышать ничего не хочет. Ни я не Бьёрн не смогли ничего добиться. Асмунд пытается отсрочить казнь, возможно, мы сможем найти какие-то зацепки, чтоб доказать невиновность Борина.

В комнате была настолько тягостная атмосфера, что мое появление заметили не сразу.

- Борина хотят казнить? - удивленно спросила я, особо ник кому конкретно не обращаясь. Вся сонливость улетучилась как по волшебству. - За что?

Все участники этой трагикомедии посмотрели в мою сторону. Вил сидящая в углу, рядом с печью, сразу встрепенулась и подошла ко мне.

- Кто вы? - первым нарушил молчание кареглазый брюнет с легкой сединой на висках, сидящий за столом.

Где-то я его уже видела...Но ответить я не успела.

- Это Лео. Моя подруга. Она тоже из Академии Зардена. - ответила за меня Вилма.

- Что здесь происходит? - посмотрела я на подругу пытаясь разобраться в происходящем.

- Кто-то подставил Борина. Его обвиняют в покушении на жизнь наместника. За это ему грозит смертная казнь. - вкратце пояснила подруга.

Слов нет. Одна нецензурная брань.

- Как это произошло? - спросила я, снова обращаясь к Ви, но ответил мне кареглазый незнакомец.

- Борин один из лучших мастеров в городе, работающих с драгоценными металлами, поэтому нет ничего странного, что наместник обратился к нему с заказом изготовить фамильный столовый сервиз из чистого серебра. Вот только сервиз оказался отравлен, точнее одна из тарелок. С которой нерадивый слуга умудрился умыкнуть куриную ножку, отчего и упал замертво.

Асмунд, штатный маг действительно подтвердил, что на тарелке был яд. В этом обвинили Борина, так как незадолго до обеда он закончил выполнение заказа и принес его в замок.

Я едва не рассмеялась в голос от абсурдности ситуации, но ограничилась фырканьем.

- Это же курам на смех! Да отравить мог любой. Пока этот сервиз до кухни добрался его раз тридцать могли вымазать в отраве. - раздраженно заметила я.

- Вот именно. - в разговор вступил другой незнакомец стоявший до селе у окна. Медведеподобный верзила с коротко остриженными белесыми волосами и довольно острым прищуром зеленых глаз. - Это ясно всем. Вот только убрать нашего Борина наместник жаждет уже очень давно.

- Почему?

- За вольнодумие. - устало ответил мне кареглазый. - Борин всегда говорил и действовал слишком прямо. Люди устали от тирании, голода. Борин слишком часто высказывал то, что думают многие. Слишком часто и слишком неосторожно. За что попал в поле зрения Канаиса, личного советника главы нашего города. А затем и в черный список наместника. - незнакомец пожал плечами. -Ему нужен был только предлог и он им воспользовался, несмотря на абсурдность ситуации.

- Значит, доказать его невиновность никак нельзя. - подвела итог я.

Раздавшийся смешок моего кареглазого собеседника походил на издёвку над самим собой, отдавая сильной горечью.

- Его мог бы спасти сам наместник, отменив свой же приказ и оправдав его... - в наступившей тишине раздался тоненький, неровный голос Асдис.

- ...но он никогда этого не сделает. - закончил за нее появившийся в дверном проеме подтянутый белобородый старик в сером бесформенном балахоне.

Он зашел в дом, громко постукивая обычной длинной палкой вместо магического посоха и опустился за стол.

Асдис посмотрела на него обреченно, пытаясь снова не разревется.

- Прости Диси, но боюсь, спасти его теперь может только чудо... - накрыл он своей старческой, но далеко не слабой ладонью руку нашей домохозяйки, наградив ее добрым отеческим взглядом. - ...ну или побег. - как то в невпопад закончил он.

- Асмунд, ты же знаешь, он никогда ни от кого бегать не будет. Упертый, до мозга костей. Да и найдет его наместник рано или поздно. - грустно улыбнулась женщина.

-Ну что ж, тогда надеяться остается только на чудо. - вздохнул старик.

А меня вдруг такая злость взяла от всего этого трагизма, что я недолго думая рявкнула.

- Ну, прямо в пору гроб заказывать, да в пантеон мучеников записывать! Развели здесь сопли!

На меня уставились шесть пар удивленных моей наглостью и озадаченных моим хамством, глаз.

Честно.. Сама от себя не ожидала, но как-то вырвалось. Сегодня прям день сюрпризов.

- Ло, ты чего? - уставилась на меня ошарашенная Ви.

- Да ничего... - сбавила я обороты и уже спокойно продолжила. - Мне нужна самая быстрая лошадь в городе либо стационарный портал. Три мага. И минимум три главы правящей руки. Найдете мне все это... и я устрою вашему наместнику такое чудо, что вовек не очухается. - закончила я злобно.

Дааа... Пакости творить я всегда горазда.

Народ начал потихоньку переглядываться, у некоторых в глазах читалось сомнение в моей психической вменяемости. Некоторые, почуяв надежду, начали шевелить мозгами, чтобы предоставить мне все желаемое.

- Боюсь, по поводу портала предложить вам юная леди мне нечего, их здесь отродясь никогда не было, а вот насчет одного мага и одного представителя из правящих... - Асмунд замолчал, прикидывая что-то в уме. - ... думаю, я могу вам гарантировать.

Кажется, по хитрой физиономии этого длиннобородого дедули, рассчитывать на его поддержку я могла целиком и полностью.

- Не знаю, зачем это нужно... - заявил кареглазый, довольно странно посматривая в мою сторону. - Но я могу связаться с комином Маккеем и попросить его о личном присутствии ... если это так важно. - закончил он уверенно, потирая виски.

- Более чем.

- На счет второго пункта беру на себя. - хмыкнула моя неугомонная подруга. - Магов высокого ранга не обещаю, но способных надрать задницу страже наместника гарантирую!

- Отлично. Остается лошадь. Сколько у нас времени до казни?

- Казнь состоится на рассвете. - задумчиво ответил Асмунд. - А начет лошади... Никого быстрее Эйвинда я еще не видел в жизни. Так вед, Бьёрн? - обратился он к мужчине, похожему на медведя.

- Говорят, что его папашей был один из духов хранителей Хладного леса, теперь за этим ураганом не угнаться никому. - ответил тот с затаенной гордостью, слегка прищурившись.

- С лошадью, тоже есть. Ви, сколько часов езды до академии?

- Семь.

- Сколько сейчас времени? - все как по команде взглянули на деревянные часы с кукушкой, висящие рядом с печью.

- Полночь. - ответила за всех Асдис, а Вил заметила.

- Едва успеваешь в одну сторону.

- Ничего, что-нибудь придумаю. - махнула я рукой, хватая вещи и выходя из дома вместе с Бьерном. - Главное, потяните время, сколько можете.

И как я могла забыть его в академии, билось в моем безумном мозгу, когда я летела по тракту на Эйвинде, молодом, но очень быстром жеребце, едва не натыкаясь в темноте на деревья кусты и так далее, уворачиваясь в последний момент.

Единственным, кто испытывал буйство эмоций и ни с чем несравнимую радость от этой бешеной гонки, был Эйви - как я прозвала коня. Но и он стал уставать где-то часам к четырём утра. У нас оставался час ну максимум два. Времени катастрофически не хватало.

............................................................................

- Что будем делать, если Ло опоздает? - спросила Вилма стоящую рядом с ней подругу. Но ответила ей сестра Сиггрид.

- То, что и сказала твоя подружка. Будем тянуть время. - она залихватски тряхнула шикарной гривой светло-русых волос, доходивших почти до низа спины, собранных в высокий конский хвост. - Борин не стоит радости этой твари. - тихо но угрожающе заметила она, поправляя боевые наручи и щелкая костяшками пальцев.

- Астрид, я надеюсь, ты не собираешься здесь устраивать полномасштабные разборки? - остудила ее пыл сестра. - Учти, отец уже здесь, а он не очень одобряет твои радикальные методы наведения порядков.

- Успокойся, Сиг. Я и не собиралась затевать ничего этакого. Ну, максимум набью пару мерзких морд. Но ради друга! А это священный долг чести.

Вилма прыснула за ее спиной, а Сигрид только безнадежно покачала головой. Ее сестру, похоже, уже не переделаешь.

Они стояли на центральной площади недалеко от замка. Здесь расположили большой помост, где пройдет сегодня казнь.

Толпа собралась неимоверная. Причем собралась не для того, чтоб поглумиться и поглазеть на осужденных, а для того, чтоб посочувствовать. Ведь каждый из них мог оказаться на их месте. Каждый может попасть в немилость к наместнику и очнуться уже в холодной тюремной камере.

Поэтому когда выводили осужденных на смерть, не слышно было громких выкриков насмешек, стояла напряженная тишина, прерываемая редкими шепотками.

Сегодня их было уже тринадцать. С каждым разом число казненных все увеличивалось и увеличивалось. Многие уже стали замечать эту нехорошую особенность.

Четверо женщин, которые по тем или иным причинам не угодили наместнику и его советнику-прихвостню и восемь мужчин разных возрастов, последним оказался грязно-рыжий мальчуган лет семи восьми, недавно попавший в их город и занимавшийся попрошайничеством, что бы хоть как-то выжить.

На помосте было установлено несколько кресел для особо важных гостей, а так же для наместника - сегодня он решил присутствовать при казни лично.

Сегодня их так же решил посетить один из главных партнёров и союзников глава клана комин Гардарг.

Он уже восседал в одном из кресел и обводил притихшую толпу задумчивым, но угрюмым взглядом.

Заметив в толпе людей из клана Маккеев, он сразу же насторожился, но так как их было не много, не придал этому особого значения. Его ребята с легкостью разобью ту горстку Маккеев, которая здесь находилась, если на то будет его воля.

Толпа начала расступаться, образовывая живой коридор, по которому шествовал глава города вместе с первым советником.

- Где Дейбр. - спросил обрюзгший индивид неопределенного возраста, усаживаясь в кресло наместника. - Он должен будет зачитать приговор каждому из казненных.

- Я могу сделать это вместо него, ваше величество. - пристроился рядом с наместником жаболиций, крысоподобный человечишка.

- Нет, нет. Мне доставляет особое удовольствие смотреть, как он казнит тех, кто так преданно верил каждому его слову. - усмехнулся наместник глядя в сторону своего заместителя. - О, господин Гардарг, вы уже тут? Как рад я вас видеть. - обратился он к грозному горцу сидевшему за его спиной. - Сейчас вы станете свидетелем справедливой, но жесткой системы моего правления. Думаю, вам понравится.

- Ник... Прошу... Не дай ему умереть. - плакала женщина, цепляясь за руку второго советника Алкридейла.

Он сжал ее руку для того, чтоб хоть немного приободрить и обращаясь к жене, поддерживающей свою близкую подругу, сказал.

- Присмотри за ней Гер. - затем перевел взгляд на Асдис. - Все будет хорошо Ас. Я думаю, мы успеем. Асмунд верит этой девушке, а он редко ошибается в людях. И я склонен принять его сторону.

Затем, не оборачиваясь, тяжело направился в сторону городской площади.

Как всходил на помост, вслед за осужденными, едва помнил, словно сам приговорён к смерти, как брал в руки свиток с приказом, успев лишь взглядом приободрить стоявшего не далеко друга. Все такого же упрямого, прямолинейного и несломленного.

Борин не боялся смерти, он давно ожидал, когда наместник сделает свой последний ход в этой игре, жалел лишь о том, что не сможет попрощаться с теми, кого так любит. И злился, что у него нет возможности забрать эту мразь с собой.

Жену и сына в толпе людей он заметил не сразу. Она стояла твердая, решительная, сжимая в руке руку любимой подруги, и такая хрупкая на фоне вмиг повзрослевшего сына.

Он впился в нее взглядом пытаясь высечь в памяти эти такие знакомые, родные черты лица, лазурный цвет таких добрых грустных глаз.

Николас стал угрюмо зачитывать приговор, но он даже не повернулся в ту сторону, переведя взгляд на сына.

Красивый смелый юноша, искусный воин, он правильно его воспитал, вложив в него понятия чести, достоинства и справедливости. Он всегда гордился им, но сейчас особенно.

Пленников подвели к виселицам, затягивая веревку на шее.

Он сделал последний глубокий вдох, прежде чем безжалостный палач в черной маске, выбил из-под ног маленький скрипучий табурет.... и он кулем свалился на деревянный помост, после звука тренькнувшей веревки, как и все те пленники, что распрощались с жизнью вместе с ним.

Что за демоны бездны? Нет, он конечно рад, что еще жив, но что за глупые шутки.

..............................................................

- Астрид! - в два голоса зашипели девчонки.

- Что? - возмутилась девушка-воин. - Вы предлагаете дать ему умереть? - Нет. Хрен вам всем!

Подруга и сестра лишь печально вздохнули.

- Ну, можно было это сделать, не тогда когда он уже распрощался с жизнью. - начала критиковать ее Вил.

- А когда? - разозлилась Ас.

- Раньше.

- Раньше бы нас засекли!

- Нас и так засекли. - вклинилась в их спор сестра. Кивнув в сторону зашевелившейся стражи.

- Вот блин! Кто глушилку не поставил? - грозно рыкнула она в сторону Вил.

- А что ты на меня смотришь? - я, в отличие от некоторых, знаю два главных правила при таких рода диверсиях.

- Это каких? - фыркнула возмущенная до глубины души Астрид.

- Бей и беги!

- Поздновато, не находите ли? - тихо заметила Сиггрид, кивая в сторону окруживших их стражников. - Интересно кто нас сдал?

- Орать меньше надо было! А то все Астрид, да Астрид! Ну что, ботаник, ты готова к высшим играм взрослых волшебников? - усмехнулась девушка, доставая двуручник из ножен на поясе и зажигая огненный фаэрбол и устремляясь в перед.

- Ну что, мальчики, поиграем в выбивного! - оскалилась она в улыбке запуская первый огненный шарик прямо точно в цель. - Один ноль в мою пользу! - подпрыгнула она, на месте как девчонка, радуясь своей победе.

- Я не ботаник!- возмутилась Вилма, подходя к ней ближе и выставляя вперед правую руку. - Я боевой геомант! Сколько можно повторять?!

Земля от ее движения задрожала.

- И сейчас я тебе продемонстрирую что значит слово "боевой". - перевернув руку ладонью вверх и резко сжимая кулак.

А прямо перед ними из земли появилась здоровенная ручища, состоящая из обломков породы, земли и песка, сметая все на своем пути. Люди в страхе разбегались кто куда, лишь бы не встать на пути исполинской дьявольской руки. Да, когда маги устраивают разборки, рядом может находится лишь безумец.

- Уела. - тихо констатировала Астриг, недовольно взглянув в сторону подруге.

Таххх! И пол гарнизона его величества наместника валяются на земле в позе морской звезды, изображая обморок по всем законам драматургии. Тадддах! И еще пол гарнизона в нокауте.

- Эй, так нечестно, мне хоть одного оставь! - воскликнула раздраженная Астрид, вручную дубася бедного стража порядка.

Но уже было поздно. Оставшиеся стояли на ногах, опасливо толпясь, на линей обстрела.

- Вы что тут устроили! - удивленно возмущенный голос пробился через человеческий гул и стоны стражников.

Девушки как по команде обернулись и посмотрели на недовольного старого мага Асмунда, за спиной которого возвышался рассерженный отец.

- Это все она! - нахально ткнула пальцем Астрид в сторону Вилмы. Правильно, главное уметь вовремя спихнуть всю вину на соседа.

Вил даже закашлялась от такой наглости. Но возразить что -либо в свое оправдание ей не дали.

- Асмунд! - заверещала королевская крыса с помоста. - Арестуй этих трех колдуний!

- Ах ты ж жаболицая тварина! Выкормыш Хель! Да чтоб тебя Фенрир взял! И сзади... и спереди... и по-всякому! И чтоб тебе и всему твоему роду никогда Вальгалы не знать! - распалялась девушка все больше и больше.

- Астрид, ты чего? - удивленно спросила Сигрид. Она впервые видела, чтоб сестра так ерепенилась.

- Нет, ты слышала, эта крысятина нас колдуньями обозвала! Ох, дай мне терпения, великий Тор и я до тебя доберусь! И тогда ты узнаешь, чем отличаются колдуны от специализированных магов!

Все ясно, наступили на больную мозоль. Девушка с детства не любила когда путали эти два понятия. Это все равно, что обозвать сваху проституткой. Только одна любовь дает, а другая физические желания.

- Взять ее! - визгливо заорал наместник.

-ТАК, А НУ ВСЕМ ЗАТКНУТЬСЯ! - пронесся по площади усиленный магией голос, а в круг, образовавшийся вокруг главных задир, въехали два всадника.

Девушка лет семнадцати, с завязанными в длинный хвост шоколадными волосами, и мужчина-маг с медно-рыжей короткой бородой.

..........................................................

- Убейте меня стоя! Вы что здесь натворили? - ошарашенно осматривала я вывороченные деревья разбитую мостовую и полный ужас в глазах жителей моего города. - Я же сказала время тянуть, а не реформы переворота власти проводить!

- Кто вы? - возмутился наместник, отрывая свой толстый зад от жалобно скрипнувшего от такой нагрузки стула.

- Тот, у кого прав на эти земли намного больше чем у тебя, мартышка ты толстозадая. - спокойно посмотрела я в его сторону, попутно вытаскивая красненькую папочку которую я сперла из кабинета собственного родителя.

Театрально откинув крышечку, я зачитала завещание, некогда написанное одним из моих предков.

Пока я читала на площади стояла гробовая тишина, несмотря на то что чуть ли не весь город собрался здесь.

Дочитав я повернулась к жаболицей орясине, претендующей на мое место. Тот усмехнулся глядя прямо мне в лицо.

- Я уже слышал об этом завещании леди. Вот только наследников давно не осталось. Леди Селин Алкрид. Она и ее дочь были убиты много лет назад.

Опаньки... Как говорится ... Вот и приплыли тапочки к дивану. Че это меня в трупы записали? Я еще жить хочу.

- Дражайший, ну хто вам сказал такую ерунду? - воззрилась я на него утомленным взглядом.

- Тот, у кого вы украли сей документ. - поведал мне наместник низким писклявым голосом.

Ааа... Ну тогда все ясно. И тут без моего предка не обошлось. Он как заноза в заднице... Везде блин успевает.

- Ну что ж - хмыкнула я. - Тогда то, что я вам сейчас поведаю, будет для вас большим сюрпризом!

Выпрямившись на лошади, я засунула документ обратно в седельную сумку, намеренно испытывая терпение наместника.

- Мое полное имя Лионерис Авалон Лэйк. Я единственная законная дочь лорда Авалона Лэйка и Селин Лэйк, урождённой Алкрид! Исходя из этого - я единственная и законная наследница земель Алкридейла.

После моих слов воцарилась какая-то гнетущая тишина.

- Это невозможно! У вас нет доказательств! - заволновался наместник.

- Есть.

На площадь выехал мой давешний спутник, стоявший доселе в стороне и внимательно слушавший наше разбирательство.

- Господин. - удивленно подошел к нему Асмунд, разглядев моего спутника.

А Вил, Астрид, Сигред, сразу же стушевалась, заметив рядом со мной ректора северной академии.

- Я подтверждаю, эта девушка является Лионейрис Лэйк.

В толпе послышались робкие шепотки и ошарашенные возгласы.

- И если моего слова вам недостаточно, то здесь присутствует еще один человек, который способен подтвердить подлинность леди Леоны. - ректор обернулся к мужчине, стоявшему в первом ряду моих слушателей.

Выправка военного, жесткое морщинистое лицо, упрямый квадратный подбородок, широкие плечи, подтянутого телосложения, короткие седые волосы, завязанные в хвост.

- Комин Маккей? - воскликнул наместник в изумлении.

Названный глава клана Маккеев неспешно двинулся в мою сторону.

Он остановился перед моей лошадью, изучая меня с ног до головы.

Что это еще за дядька? И чем он может подтвердить, что я прямой потомок рода Алкрид?

Пока я предавалась размышлениям, он уже закончил осмотр, и теперь в его острых подозрительных глазах появилась капля тепла. Он улыбнулся кончиками губ и повернулся к наместнику.

- Эта девушка дочь Селин. - хрипло ответил он жестким беспрекословным тоном.

- Вам-то откуда это знать? - насмешливо окинул его своими глазками буравчиками наместник.

- Считаете, я бы не смог узнать собственную внучку! - угрожающе рявкнул в его сторону комин.

Ого! Привет, дедуля! И пока, собственные мозги!

А говорили, что у мамы родственников крутых нет. Что из обычной семьи. Комин - это ведь верховный правитель коминората. Считай король в своем маленьком государстве. Не совсем, конечно, точно, но аналогия имеется.

К растерянному наместнику подскочил первый советник, нашёптывая что-то на ухо, опять крысятина придумала какую-то пакость, судя по довольной физиономии его хозяина.

- Даже если вы и та самая наследница Алкридейла. По закону о вступлении во владения коминората вы должны предоставить минимум три голоса правителей других держав, признающих ваши права.

И я это очень хорошо знала. Вот только предусмотреть все наперед... а в прочем все уже решено.

- Я признаю право леди Лэйк на владения этими землями!

Неожиданно раздался зычный голос ректора.

Да! Я не сомневалась, что у него есть такое право!

Как это ни странно, но Северная академия имеет статус суверенного государства, а ректор, как глава этого государства, соответственно имеет все права монарха. Вот такая политика.

На моем лице расплылась довольная ухмылка.

- Всего один голос ничего не значит! - воскликнул наместник, брызгая слюнями в разные стороны. Да, конкретно я довела мужика. Что он от злости сейчас на стенку полезет.

- Аналогично!

Тихий, но твердый голос моего новоявленного родственника, заставил замолчать начавшую роптать толпу.

- Нужно как минимум три! - завизжал доведенный до истерики наместник.

- Ну что ж, тогда я присоединяюсь! - спокойный басовитый голос донесся из-за спины Асмунда.

Вперед выступил... Даже и не знаю как описать этого человека. Северный лев. Повадки этого человека вдруг напомнили мне повадки царя диких джунглей. Походка, стать, неторопливость в глазах, уверенный покой. Лишь белоснежная грива густых блестящих волос трепетала на ветру. Вид не портила даже не длинная борода, заплетенная в две небольшие косички и завязанная плетенными кожаными ремешками. Интересно кто этот человек? Судя по всему, он здесь по просьбе Асмунда.

- Конунг Хальфданг. - с презрением и страхом выплюнул наместник. Похоже, этих двоих связывают весьма не дружественные чувства.

Глава северных племён никак не прореагировал на подобное поведение. А вот я не удержалась от подколки.

- Раз, два, три... - скрупулёзно пересчитала я всех высказавшихся. - Ой, я кажется, набрала нужные голоса!

Удивление мое было наигранным настолько, что народ начал посмеиваться, откуда-то раздалось фырканье и смешки.

- Ну что ж, коли я уж теперь такая царственная особа... - вознесла я очи к небу играя на публику, а затем перевела жесткий взгляд на моего оппонента. - Моим первым приказом будет... - думаю угрозу в моем голосе расслышали все. - ... стереть эту заразу с лица земли. Наместник Виртус, вы обвиняетесь в истреблении моего народа, разграблении городской казны и куче всего остального, чего мы несомненно о вас еще узнаем в дальнейшем. - хихикнула я в азарте. - Взять его! - кивнула я стражникам.

Законной власти они не стали перечить, хоть производили задержание с некоторой неуверенностью. Я в чем-то их даже понимала. Много лет служить одному хозяину и теперь в мгновение ока изменить свои привычки очень сложно.

- Ваше высочество. - ко мне подошёл знакомый здоровяк, который был вчера в доме Асдис и Борина, похожий на медведя, вручивший мне Эйвинда, кажется его звали Бьенр. Как оказалось, он так же являлся капитаном местной стражи. - А что прикажете делать с обвиняемыми?

- Что дела... Что делать... Отпустить, капитан.

В ответ на мое, так сказать, благословение он лишь едва заметно кивнул и отправился разгонять толпу, да освобождать приговоренных.

А мне больше всего в эту минуту захотелось очутится где ни будь в тихом уголке, что бы собрать все мысли в кучку, и обмозговать сложившееся положение вещей.

Развернув Эвинда в сторону заново заполняющихся улиц, я двинулась к месту нашей постоянной дислокации, если можно так выразиться военным языком.

Проезжая мимо местных, я то и дело оборачивалась на приветственные крики, замечала подозрительные и опасливые взгляды совершенно обычных людей и старалась не смотреть в сторону тех, кто постоянно тыкал в меня пальцем, рассказывая соседям о произошедшем на площади.

Признаюсь, в какое-то мгновение меня обуял страх. Я никогда ничего не боялась, относясь даже к самым страшным вещам с толикой философии. Случилось, значит так должно было быть.

Но сейчас волосы на моем загривке начинали стремительно оживать при воспоминании о том, что я только что повесила на себя управление целой страной. Пускай маленькой, но это тысячи человеческих жизней. Живых людей. Мне, человеку, не воспринимающему мораль ни в каком виде, не привыкшему жить по правилам, безответственному, предстоит управлять целым народом.

Возможно, именно этого я пыталась подсознательно избежать, намеренно оттягивая время своего заявления прав на трон. Неужели отец знал заранее о том, что я не справлюсь с этой должностью, поэтому не сказал о наследстве?

Хватит. Надо прекращать думать, а если да кабы... Что есть, то уже никуда не денешь. Пора думать, что делать с тем, что уже есть.

Заведя лошадь в стойло, я отправилась в дом. Здесь стояла приятная для моего мозга тишина. Покопавшись в столе рядом с печью, я отрыла припрятанную там за занавесочной целую бутыль мутной прохладной жидкости, которую приметила еще вчера вечером.

Отхлебнув изрядный глоток прямо из бутылки, я оперлась о крепкий обеденный стол, всеми силами пытаясь сделать вдох. Напиток оказался более чем едреным. Мне опалило горло словно огнем, но зато в мозгу наметилось слаженное движение беспорядочных мыслей.

Сделав еще глоток огненной жижи, я отставила бутылку и заметила, как дрожат мои руки, от этого мне стало смешно. Я залилась беззвучным смехом, переходящим в истерику.

Вдруг чьи то широкие крепкие ладони легли на плечи, подставляя крепкое мужское плече.

В голове была такая мешанина, что ни о чем не задумываясь, я просто приняла этот жест поддержки, уткнувшись носом в широкую грудную клетку. Слез не было, но мышцы едва заметно содрогались от внутреннего напряжения.

- Что ж ты делаешь, ребенок? - усталый, несколько грубоватый голос вырвал меня из этого своеобразного забытья.

Откинувшись назад, я взглянула в серые колючие глаза человека, так вовремя оказавшего мне пусть и моральную, но поддержку.

- Если б знала, сказала бы... - усмехнулась в объятьях новоиспеченного деда.

Со двора раздался шум. Смех, хлопки и разговоры. Открылись двери, и кто-то вошёл весело переговариваясь.

Я лишь сильнее зарылась носом в шею деду, такому доброму, надежному и теплому, словно закрылась в надежной раковине и гори оно все огнем.

Разговоры смолкли.

- Лео... Эээ.. То есть Ваше светлость...

-Перестань. - резко и раздраженно оборвала я Борина, стоявшего рядом со своей семьёй и друзьями, а затем отрываясь от комина пояснила менее резким голосом. - Меня раздражает, когда ко мне обращаются официально.

Тихое фырканье Вил разрядило натянутую обстановку.

- Между прочим, кто-то мне задолжал объяснения по поводу своей родословной, а то объяснения в стиле "...я всего лишь воспитанница Леди Дрейкер" сильно попахивают враньем.

Я не смогла сдержать улыбки.

- А я тут причём? Все претензии в письменной форме отправлять господину ректору и моему отцу.

Благо, сам господин ректор отсутствовал при этих словах.

Борин, его жена, сын, Вил и сестры близнецы, все присутствовали здесь, не хватало только второго советника, капитана гарнизона, и единственного в городе волшебника.

А вот, кстати, и они.

- Ваше высочество... - обратился ко мне Николас. - Я должен вас побеспокоить. В связи с последними событиями мы должны собрать совет.

Совет так совет.

- Валяйте. - махнула рукой я, плюхаясь на единственный не занятый стул у стола и наливая в поданную Асдис кружку то огненно-мутное пойло для последующей дегустации.

Присевший рядом на лавочку деда окинул меня неодобрительным взглядом, отчего я даже возмутилась.

- Да, я знаю, что женский алкоголизм, это плохо, но у меня стресс! И хватит смотреть на меня таким недовольным взглядом!

- Ваше высочество... - отвлек меня от разборок с новым родственником, более твердый голос Ника. - Совет собирается за закрытыми дверями в зале совещаний в главной ратуше.

Я уставилась на него как волк на строптивого барана. А потом глянула на дверь за его спиной.

- Мужик, там дверь закрыта, можешь считать, что это зал совещаний. И будь другом, не испытывай моего терпения, а то могу и накостылять с гореча.

Поняв, что попытка с секретностью собрания провалилась, он принял из рук принесшего стулья из комнаты хозяина и уселся за стол. То же самое проделали Асмунд и Бьерн, последний смотрел на меня неодобрительно.

То же, блин, нашелся мне тут святоша.

- Давайте выкладывайте, что хотели сказать? - устало потирая лицо.

- Перво-наперво - начал бывший второй советник без предисловий. - Нам бы хотелось узнать ваши дальнейшие планы в отношении страны, потому что некоторые кланы горцев спать не будут. Они быстро воспользуются сменой власти и нападут на беззащитные деревни и веси, разграбляя и мародёрствуя. И боюсь, протекция и защита клана Маккей нас уже не спасет.

- У нас нет армии? - догадалась я.

- Лишь городская стража. - вступил в разговор Бьерн, - но это не достаточно, чтоб отражать все набеги хорошо вооруженных и натренированных воинов. Можно нанять наемников, но для этого нужны деньги и деньги не малые. А как вам, возможно, известно - наша казна пуста.

- И магией мы не сможем защититься. - подвела итог я поглядывая в сторону Асмунда. Он усмехнулся, поглаживая свою седую бороду.

- Боюсь, я не всесилен, Лео.

- Я могу выделить около тридцати воинов. - задумчиво почесал свою скулу дед. - Но лишь на время, пока Алкридейл не восстановится или пока ты не найдёшь альтернативное решение.

Решение... Решение... Было у меня одно решение, хотя скорее небольшая задумка. Она не решала всех проблем и грозила вызвать негодование со стороны народа, но мне уже было глубоко наплевать.

В конце концов, лучше я стану тираном и диктатором, но мой народ будет жить благополучно, чем буду мягкой белой и пушистой, и жить с неизвестным будущим.

- Тридцать воинов, это хорошо, но недостаточно.

Я повернулась к девчонкам, сидящим с другой стороны стола.

- Я не могу просить вас использовать магию, потому что мы все еще студенты академии и нам это попросту запрещено, но я не буду против, если вы останетесь и поможете.

Кажется, мой невысказанный намек поняли все. И судя по неоднозначным ухмылкам, меня не только поняли, но и услышали и если будет на то нужда, мне помогут и поддержат. Отлично. Теперь второй этап.

- Мне нужно связаться с некоторыми людьми. - что бы строить новое общество, перво-наперво это нужно делать по правилам.

- Какими именно. - уточнил Асмунд. - Я мог бы организовать магическую связь через зеркало.

- Отлично, мне нужно связаться с капитаном Сайлесом и его женой, а так же с мистером Исмордом и мастером Товардом из столицы империи.

Всех этих людей я знала уже очень давно и потому могла всецело на них положится.

На том и порешили. Еще некоторое время побеседовав с Асмундом о том, как найти искомых людей, я отправилась спать ибо усталый мозг, не спавший всю ночь, решил окончательно заявить о безумности своей хозяйки и уйти в спящий режим.

Проснулась я посреди ночи. Повалявшись некоторое время и попялившись в темноте на спящую Вилму, я решила встать подышать свежим воздухом.

В конюшне заржал Эйвинд. Бьерн так и не забрал у меня лошадь, оставив как подарок. Сказал, что мы неплохо вместе смотримся. Оба упрямые и безумные. Шуточки у моего начальника гарнизона были под стать характеру.

- Привет Эйв. - погладила я его лоснящиеся белые бока, с зеленоватым отливом переливающиеся в свете луны. - Не хочешь пройтись?

Я оседлала лошадь и двинулась в сторону калитки. Из тени вышли два незнакомых мне заспанных верзилы. Охрана оставленная Бьерном.

- Ваша светилось? - удивился один из них.

- Нет, приведение вашей матушки! - фыркнула я.

- А нам выпускать никого не велено. - начал оправдываться второй.

- А вы сделайте вид, что вы меня не видели. - ответила проезжая мимо.

Остановились мы только, когда впереди замаячил хладный лес.

Не знаю что, но меня безумно тянуло к этому месту. Возможно, не к лесу, но к тому странному величественному острову, что родился благодаря мне.

У меня до сих пор не укладывалось в голове то, что тогда произошло, но перед глазами неизменно вставал один и тот же образ того мужчины.

Словно разгневанный бог он смотрел на меня с мнимым безразличием. Пробирающий до глубины души взгляд словно отпечатался в моей памяти.

И не надеясь ни на что, я тронула лошадь по знакомой тропинке, видимой в свете моего магического светлячка. Через некоторое время мы выехали на знакомое пустынное плато.

Легкий ветерок и мой остров высоко в небе озаренный лунным светом. До безумии захотелось очутиться там на верху. Но как? Летать, увы, я не умела, да и там наверняка было холодно. Открытое небо, чем выше находишься, тем сильнее холодает, а здесь на севере... В общем глупо все это.

В стороне вдруг замерцала широкая арка из сросшихся деревьев. Разве они здесь были раньше? Странно.

А еще страннее было то, что, подвернувшись сизой дымкой, арка перестала мерцать. Я подошла ближе и просунула руку между деревьями. Рука исчезла, а вслед за ней меня потянуло внутрь вместе с лошадью.

Я даже не успела испугаться, как меня выкинуло на белом песчаном берегу. Эйви заржал рядом, обиженно поднимаясь с песка.

- Что за... - слова застряли у меня в горле, когда я взглянула на отрытое море... среди плывущих облаков.

Так, либо я сошла сума... либо очутилась на летающем острове.

Ну, в конце концов, мое желание исполнилось, если так можно выразится. Взяв Эйвинда под уздцы, я направилась в самую глубь острова. Вокруг простирались умеренного климата леса и, кстати, воздух совсем не казался холодным, наоборот, по-летнему жарким.

Шли мы долго, не меньше часа, и как это ни странно звучит, лес вокруг не казался мне мрачным и угрожающим. Тихое уханье совы, стрекот сверчков наполняли это место умиротворением.

Вернулись мы домой под утро, целые и невредимые к всеобщей радости моей охраны. Как доползла до постели, помнила смутно, но чувство полного удовлетворения, оставшегося после посещения моей "северной жемчужины" как в шутку окрестила я летающий остров, отодвинуло физическую усталость на задний план.

Проснулась я ближе к обеду, как это ни странно, бодрая и отдохнувшая.

Выйдя на кухню, я застала Асмунда, мирно беседующего с Ником и моим дедом. Не знаю, что эта троица здесь забыла, но могу предположить, что Асмунд дожидается меня, в связи с моей вчерашней просьбой.

Связь он мне действительно настроил, вот только идти пришлось к нему домой.

Устроившись на довольно удобном жестком стуле перед большим, в человеческий рост, зеркалом в дорогой старинной оправе, я ждала, пока маг настроит мне магический канал связи.

Первым на связь вышел Капитан Сайлес, окидывая меня удивленным и чуточку обеспокоенным взглядом. Даже со стороны было заметно, как старому вояке непривычны все эти магические штучки. Юлить я не стала и сразу бес предисловий перешла к главному.

- Капитан. Вы мне нужны.

Мужчина признаться не сразу понял моей иронии, а когда понял, лишь еще пуще нахмурился.

Не секрет то, что отец давно уже задумывался над списанием на пенсию этого довольно хорошо подкованного в своем ремесле военного.

Это не укрылось и от самого капитана. Ходил слух, что он и его жена стали подыскивать домик где-нибудь в тихом местечке после ухода со службы.

- Точнее, нужны мне не только вы, но и Гереда, ваша жена.

- Могу я поинтересоваться, от чего возникла такая нужда? - хмуро спросил военный.

- Боюсь, что нет капитан. - ответила довольно таки резко и уже более мягче продолжила. - видите ли, я бы очень - я подчеркнула это слово дважды - очень не хотела, чтобы об этом разговоре было доложено моему отцу. Всем давно уже известно, что не сегодня, завтра отец предложит вам сложить свои обязанности, так почему бы вам заранее не подыскать себе новое место для работы? - закончила я как можно лаконичнее.

- Что вы хотите, ваша светлость? - спросил он напрямик.

- Я хочу, чтоб вы и Гереда работали отныне на меня. - выпалила я на одном дыхании, вглядываясь в глаза капитана и понимая что моя новая прихоть уже увенчалась успехом.

Через некоторое время, за которое мы успели обсудить с капитаном и его супругой все необходимые детали, я связалась со вторым нужным мне человеком.

- Лео? - на зеркальной поверхности отобразилось лицо моего старого знакомого Дарта Исморда.

Познакомились мы, когда я еще училась в столице. Дарт был тогда старшекурсником и оканчивал столичный Университет Естественных наук. Очень умный и одаренный молодой человек, хоть и несколько эксцентричный.

- Здравствуй, Дарт. - улыбнулась я ему, глядя в раздраженные голубые глаза. Опять что-то творит. Он всегда раздражается, когда его отвлекают.

Поэтому еще вчера вечером я послала письмо с просьбой о встрече.

- Ну, ну... Какими судьбами, леди задира? Вы вспомнили о моем существовании? Давай быстрее, выкладывай, что там у тебя, я спешу. - произнес он небрежно, стирая засохшую грязь с рукава рубашки.

- Что, очередной твой безумный эксперимент требует пристального наблюдения? - ехидство читаемое в моих глазах, его слегка раззадорило.

- Милая... - произнес он пафосно, улыбаясь кончиками губ. - Мои творения, как музыка у композитора. Я как демиург, ваяющий очередной шедевр своей вселенной... и да, всем моим творениям нужно мое пристальное внимание. Так что говори быстрей, чего хотела и... я пойду творить дальше. - закончил он, опять перейдя на раздражение.

Я не удержалась от смеха, чем возмутила его еще больше.

- Дарт, помнишь тот вечер, когда мы надрались сидя у тебя в комнате? - перевела я взгляд на эти возмущенно топорщившиеся вихры и хмурое резко выделяющееся лицо.

- Боюсь, ту вакханалию у меня в лаборатории я еще не скоро забуду. - зевая ответил мне друг.

- Ты помнишь слова, которые мне сказал в конце вечера?

- Не совсем... - поморщился парень.

- Ты сказал, что если бы у тебя было время и возможности, ты выстроил бы идеальный город. Ты говорил, что, соединяя магию и науку, можно добиться очень перспективных результатов.

- Вполне возможно. Я признаю, что это могли быть мои слова, но... к чему ты это говоришь?

Я наклонилась вперед с лицом хищника почуявшего свою жертву.

- А что, если я дам тебе такую возможность?

Парень нахмурился, а затем, хмыкнув, откинулся на спинку кресла в своей комнате, которую он величал лабораторией.

- Рискованный план?

- Очень. - доверительно сообщила я.

- Отлично. Когда начинаем?

Последним с кем предстояло пообщаться, был темноволосый мастер гном. Но, как и с остальными, с ним проблем не возникло, поняв мою задумку, он очень быстро пообещал добраться до Алкридейла.

После разговора с Товардом, я попросила пригласить к себе Бьерна.

И когда капитан вошёл в комнату, я сказала:

- Капитан Бьерн, я хочу, что бы вы собрали мне двадцать пять мужчин, пригодных для службы и занялись их усиленной физической подготовкой.

- Позвольте заметить, выше высочество, что большинство алкридцев никогда не брали в руки оружие, поэтому даже если я захочу, я не смогу превратить их в воинов. - произнес он с почтением, но твердо.

- Разве я просила их в кого-то превращать? - поскучнев, я уставилась в глаза этому бравому вояке.

- Нет, но... Чего вы хотите, миледи?

А и правда, чего я хочу? Задумчиво уставившись в стену, я пыталась разобраться в своих мыслях, действиях и поступках. Поэтому мой тихий , задумчивый голос капитан не сразу смог расслышать.

- Я хочу, чтобы каждый алкридеец, что живет на моей земле, мог постоять за себя. Будь то мужчина или женщина, мальчик или старик. Что бы они всегда могли защитить себя, своих близких, свои семьи и свой дом. - затем я снова перевела взгляд на мужчину. - В будущем, как только мы разберемся с этими нелепыми набегами, грабителями и мародёрами, когда восстановим свой дом и станем экономически стабильным государством, я планирую внести в план обучения всех жителей Алкридейла воинские искусства.

- Но у нас нет никаких учебных заведений. - нахмурился мужчина.

- Значит будут. - поставила я точку в нашем разговоре.

Вечером мы с девчонками собрались в трактире на центральной улице под забавным названием "Ершистый петух".

Здесь довольно сносно кормили, столы и посуда были чистыми, а зал убранный.

Я наконец-то нашла время, что б поближе познакомится с подругами Вилмы.

С Сигрид мы более- менее были уже знакомы, а вот ее высокая статная сестра Астрид пока оставалась для меня загадкой.

Две кровные сестры отличались друг от друга как день и ночь. Астрид была старшей, но почему-то разумом и степенным характером судьба наградила именно ее младшую сестру.

- Мы скоро уезжаем. - между делом обмолвилась Сиг, отпивая из кружки густой яблочный сидр. - Отец просил вернуться до окончания каникул, хочет о чем-то поговорить.

- Но если мы тебе понадобимся, ты знаешь, где нас найти. - закончила за сестру Астрид разминая и хрустя костяшками пальцев.

- Спасибо. - усмехнулась я, глядя на этот по-мужски забавный жест.

- А вот я буду еще очень долго мозолить тебе глаза, до самого отъезда в академию! - наигранно с грустью хлопнула меня по плечу Вилма.

- Да уж. Ты как моровое поветрие... От тебя фиг отделаешься. - пробурчала я.

У подруги аж челюсть отвалилась от такой ереси. А Астрид и Сиг рассмеялись.

- Наш человек! - смеясь, Ас протянула мне сжатый кулак, к которому я довольно сильно приложила свой. - Долой ботаников, подруга!

- Сиг! Скажи своей ненормальной сестре, что я не ботаник, я геомант! - надувшись, вспылила Вилма. От ее возмущения мы засмеялись еще громче.

- Вот возьму сейчас и уеду! - чуть ли не плача возмущалась она.

- Никуда ты не уедешь. - отсмеявшись, я положила ей руку на плечo от чего она сразу успокоилась.

Дальше вечер пошёл без эксцессов, к полуночи мы разошлись по домам, изрядно опустошив погреб трактирщика.

Утром меня подняли не свет не заря.

В комнату вошёл Ник, как раз когда Вил по его просьбе пыталась меня разбудить.

Сама девушка потом отправилась досматривать прерванный сон, а я поплелась за своим первым помощником на холодный стылый двор.

Он, правда, о своем статусе еще не знает, но обязательно узнает... потом.

Во дворе меня уже ожидал запряженный Эйвинд и, как всегда хмурый, начальник гарнизона.

- Доброе утро, миледи. - поприветствовал меня жутко зевающую, Бьерн.

- Привет. - буркнула я, застёгивая куртку.

Объяснюсь. Подняться в такую рань было моей негласной инициативой, в связи с приездом капитана Сайлеса и его жены. Бьерн по моей просьбе рассчитал время, которое понадобится добраться от столицы до северных границ империи с помощью стационарных порталов.

Эти порталы вещь очень дорогая и не всегда доступная для обычного люда, но имя моего отца дает возможность беспрепятственно пользоваться сим видом передвижения.

Вот именно за этим мы едем на границу имперских земель и земель Алкридейла. Что бы встретить их там.

Потратив на дорогу почти два с половиной часа, мы остановились около приграничного поста.

- Вы позволите осведомиться, кого мы собственно ожидаем, ваша светлость? - вдруг спросил Николас, соскакивая с лошади.

- Одного моего знакомого из столицы, - я отвела лошадь в сторону с дороги и привязала к низко нависающей ветки. - Кстати, капитан, как продвигается выполнение моего приказа? - я повернулась к Бьерну, поглаживавшего своего черного жеребца.

- Уже набрана большая часть людей. - тихо заметил он. - Хотя я так до конца не пойму смысл сего набора.

- Странно. Вы вроде бы военный человек Бьерн. А не можете сообразить элементарного.

Мужчина усмехнулся.

- То, что вы пытаетесь собрать армию, способную защитить Алкридейл, я уже понял. Вот только нам нужны не просто крестьяне с палками и копьями, едва способные держать в руках мечи. Этим, увы, МакдРедурга не напугаешь, его люди даже не воины - они просто головорезы, живущие войнами и кровью. Как бы не были хорошо натасканы наши люди, мы все равно проиграем этому клану. Так же как и берсеркерам с севера.

- Хмм.. Вот за этим мне и нужен капитан Сайлас.

- Он сможет убить наших противников в одиночку? - с иронизировал Бьерн.

- Нет - усмехнулась я. - Он сможет сделать из стада великоватых тугодумов отряд первоклассных воинов, в кратчайшие сроки. - видя скептическое лицо Бьерна, я хитро захихикала. - Поверьте, капитан, этот человек - легенда, все это время остававшаяся в тени моего отца. Он предан как старый пес, опасен как стая волков, умен и осторожен как северный леопард, а еще он как никто другой знает меня и мои привычки, знает каких целей я хочу добиться. Он уже работал с моим отцом и имеет опыт, достойный уважения.

- А эта женщина, Гереда кажется? - вклинился в наш разговор Ник. Не кажется. Вы не случайно пригласили ее, не потому, что не хотели разделять любящую семью.

- Все верно, Николас. Она тоже очень ценный кадр, хоть и давно забросила свои способности на задворки семейного счастья. Гереда работала в доме моего отца в должности экономки и управляющей в одном лице, но мало кто знает, что когда-то она была директором женской столичной гимназии, потом стала деканом одного из факультетов Университета Естественных наук, ей прочили место ректора, но она отказалась, выйдя замуж за капитана Сайлеса.

На той стороне дороги вдалеке показалась группа всадников, довольно быстро приближающихся.

- А вот и наши гости. - кивнула я своим спутникам, на кавалькаду из десяти-пятнадцати человек и вскакивая обратно на лошадь выехала на тракт.

Первым ехал, конечно же, капитан Сайлес, на высоком коричневом мерине, рядом не отставала и леди Сайлес, в своей шоколадно-леопардовой амазонке, игриво подгоняя серую в яблоках кобылу. Несмотря на довольно таки не молодой возраст и седину в серебристо-каштановых волосах, смотрелась она очень эффектно. Как королева или, на худой конец, герцогиня. Спина ровная, волосы собраны на затылке и прикрыты кокетливой шляпкой в тон амазонки, серые глаза полны решимости и уверенности в себе, на руках коричневые перчатки из мягкой оленины.

А вот остальная часть их небольшого отряда меня несколько обеспокоила. Капитан Сайлес не говорил, что приедет с целым отрядом. Или это наемники, нанятые для личной безопасности?

Перейдя границу, они натянули повод, останавливая лошадей.

- Ваша светлость. - кивнул мне подъехавший ближе капитан.

- Оставь свои церемонии, старик. - хитро усмехнулась я в задумчивое лицо старого знакомив. - Ты же не хочешь, чтобы мой вредный характер снова дал о себе знать?

Теперь пришёл его черед усмехаться.

Вечером того же дня после сытного обеда и осмотра близлежащих территорий мы оказались у теплого камина в одном из небольших залов замка Алкрид, где раньше обитал наместник.

По моей просьбе он был приведен в надлежащий вид после бесконечных оргий. Наместник никогда, как оказалось, себя рамками морали не ограничивал.

- Итак... Что скажешь, капитан? - я откинулась на спинку глубокого и жутко неудобного кресла, отпивая из глиняной кружки травяного настоя, приготовленного мне женой Борина.

Мужчина задумчиво потер переносицу, глядя на мельтешение огня. Гереда пристроилась на подлокотнике кресла мужа.

- Порой я начинаю думать, что ты хочешь от меня невозможного, Лео. - произнес он, отпивая немного вина из оловянного кубка.

- Брось Сайлес, если кто это и сможет осуществить, то только ты. Нам как воздух сейчас нужна защита. И не деревянные щетки, а железные стальные латы.

- Ты забываешь, что они единственные северные горцы. Сильные, но упрямые, свободолюбивые, но преданные, решительные, гордые, но не кичливые, а я... - он тяжело вздохнул. - я для них имперец. Они никогда не примут меня, а соответственно не будут слушаться. Да и не те это люди. Не те. Они никогда не будут подобны воинам, что я тренировал для твоего отца. Северные народы всегда славились своей преданностью, но их невозможно было заставить ходить строем. Их нельзя мерить по общей линейке. Таков их менталитет.

- Ну, так найди свой подход. Ну же, старик, сделай это, я знаю, это тебе по силам. - подняла вверх свою кружку, словно салютуя его умениям и прeклоняя голову перед опытом. - На данный момент у тебя есть двадцать человек и время до конца следующего месяца. В помощь и полное распоряжение я даю тебе Бьерна. Удивите меня, капитан!

Мужчина лишь усмехнулся, поглядывая в сторону жены.

- А ты что думаешь Гер?

- Думаю, ты сможешь найти к ним подход. - твердо ответила женщина с любовью глядя в глаза мужу. - Будет сложно, но и ты не робкого десятка.

- Для вас, Гереда, у меня тоже будет очень важная работа.

Женщина приподняла одну бровь, внимая моему слову.

- Я хочу провести реформу в сфере образования. Здесь в Алкриде нет ни одного образовательного учреждения. Ни школ, ни колледжей или других вузов. Большая часть народа даже не умеет толком писать. Я хочу, чтоб вы занялись этим. План работы я вам предоставлю.

- Для того, чтоб проводить такие реформы, нужны очень большие денежные затраты. К тому же опять народ будет против.

- Значит, мы его заставим. - жесткий взгляд моих глаз и женщина умолкла. - Это мое решение и оно не обсуждается. А на счет денег... я решу эту проблему. И еще я бы хотела, чтоб вы занялись сельскохозяйственной сферой деятельности, пока я не найду подходящего человека. Скоро зима и у людей должно быть достаточно еды, чтоб перезимовать.

- Боюсь, на всех не хватит. Я видела журналы отчетности, что были у правой руки наместника, так же я успела переговорить с Никласом и Брандом - казначеем. Большая часть полей и посадок сожжены, а фруктовые деревья и остальные насаждения испорчены сильными морозами, и побиты градом. Так что выводы нелицеприятные. Денег на покупку запасов не хватает катастрофически.

Увы, на это мне пришлось лишь тяжело вздохнуть. Надеюсь, моя задумка удастся, а тогда уж можно быть спокойной. Мой народ не должен голодать.

- Мы найдем деньги. А пока собери охотников, пускай заполнят имеющиеся в замке холодные кладовые дичью.

- Хладный лес не самое гостеприимное место. - вставил свое слово капитан.

- У вас есть другие предложения, как нам всем продержаться, пока...

- Пока что? - вдруг заподозрил неладное Сайлес.

- Неважно. - раздраженно ответила я. - Возьмите с собой тех, кто лучше всех ориентируется в этих лесах, но добудьте мне еду. То же касается и трав, грибов и всего, что нам может предложить это довольно негостеприимное место. Проинспектируйте озера и реки. Наловите рыбы, сколько сможете, и пускай Асмунд ее заморозит. Мы должны хоть как-то запастись провизией. Людей берите, сколько нужно. И да, Гереда, Николас будет моим помощником и заместителем, так что введите его в курс дела, пускай он вам помогает по мере своих сил и знаний.

На следующий день приехал гном Товард. Объяснив вкратце, что от него требуется, я повела его туда, куда никогда еще не водила и раскрыла ему самую важную свою тайну.

- Потрясающe... Великолепно... Это просто нереально... Как такое может быть? - едва ли не задыхался почтенный мастер-гном от нахлынувших чувств, стоя на берегу моего жемчужного острова и глядя в голубые, такие близкие облака под тонкой куполообразной пленкой.

Сейчас, днем ее можно было рассмотреть наилучшим образом. Видимо, при образовании острова образовалась эта странная магическая пленка, защищающая от северных ледяных ветров и низких температур.

- Кусочек моря средь облаков... - пробормотал гном, глядя куда-то в даль.

Признаюсь, чувство гордости не проходило весь день. А когда я показала ему то, ради чего, собственно, и открыла ему секрет моего острова, взяв предварительную клятву о неразглашении, по загоревшимся глазам гнома я поняла, что проблема с деньгами решится в кратчайшие сроки.

- Арнгейр... - Благоговейно прошептал гном, уставившись в раскопанную мной ямку в основании большого холма. - Вы знаете, насколько редкий этот минерал? - повернулся ко мне Товард. - Это северный гранит. Добывается лишь цвергами в труднодоступных местах под дном ледяного моря. Как вам удалось заполучить это небольшое месторождение?

- Открою вам еще один секрет. - я взяла в руки круглый шарик, который обтесала сама природа. - Весь мой остров это - одно большое месторождение. - ухмылка в сторону гнома.

- Как? - ахнул тот, схватившись за сердце.

- Вижу, вам эта новость пришлась по сердцу. Ну что ж, тогда, я думаю, мы сумеем договориться. - я с намёком покрутила в руках кусочек белого, гладкого Арнгейра, перед глазами гнома.

- Несомненно! - включился в игру торговец и очень уважаемый мастер гном.

Вернувшись в замок, мы надолго засели в библиотеке, обсуждая наше сотрудничество с гномами.

- Ваша светлость, вы меня в могилу сведете такими ценами! - возмущался старый гном вот уже битый час.

- Ничего личного, Товард. Но мы оба понимаем, Арнгейр на дороге не валяется. И если вас не устраивают наши цены, мы можем обратиться к... цвергам, эльфам... на худой конец, человеческих государств так много...

- Ох, вы меня без ножа режете. За эту цену можно целое королевство приобрести и не маленькое.

- Отлично. Виж,у что вы согласны. - самодовольно заявило мое эго.

- Я этого не говорил.

- Ну или позже согласитесь. - я недовольно махнула рукой.- Какая разница!

И вскочив с кресла, бросилась к двери.

- Эй, кто там есть?! Принесите нам вина!

И вернувшись на свое место, протянула гному руку для пожатия.

- Надеюсь на весьма плодотворное сотрудничество. - хитрый, но твердый взгляд и гному ничего не остается, как c тяжелым сердцем пожать мою руку.

Обговорив все имеющиеся детали добычи Арнгейра на моем острове, мы плавнo перешли ко второй части моей грандиозной задумки.

- Вы хотите выстроить на острове город? - удивленно переспросил мастер гном.

- Не просто город. - растеклась я по столешнице сладкой массой, слегка прикусив в порыве задумчивости нижнюю губу. - Я хочу целый город из Арнгейра. Я хочу, что бы вы и ваш род взялись за этот проект. Я предоставлю вам любые силы и средства. Мои люди в вашем распоряжении. Если вам понадобятся гномы из других кланов, я оплачу работы. На все про все у вас ровно год.

В комнату неслышно проскользнул слуга с графином вина и двумя кубками. Разлив жидкость, он подхватил пустой поднос и шмыгнул в коридор, плотно притворив за собой дверь.

- Город из Арнгейра? Один год? Да вы с ума сошли?! Вы хоть знаете, как сложен в обработке этот минерал? - шумел гном. - Это же вам не какой-то там ракушечник, это даже не гранит, к которому намного проще найти подход. Это Арнгейр! Камень невосприимчивый к магии! И вы хотите, чтоб мы управились за год?!

- Разве для великих мастеров гномов есть что-то невозможное? - я отпила немного из бокала, хитро посматривая в сторону представителя древнейшей расы. И да! Ловушка захлопнулась.

Гном только открыл рот, что бы возразить мне, но увидев мою приподнятую левую бровь и коварный взгляд, закрыл его так ничего и не сказав.

А что он собственно мог сказать. Только что признаться в несостоятельности своего мастерства? Такие признания - крест на профессиональной деятельности гномьих мастеров. Гномы всю жизнь кичившиеся своим талантам в обработкe любых пород...

И сейчас мастеру предстоял непростой выбор - либо согласиться на мою сумасбродную задумку, либо признаться в своей профнепригодности.

- Вы и мертвого уговорите. - прогудел недовольный гном.

- Отлично, архитектурный план я предоставлю вам позже. А сейчас выпьем за удачную сделку.

Мы соприкоснули наши кубки, в знак уважения.

- Но прежде чем я приступлю к работе, вы ваше высочество просто обязаны удовлетворить мое любопытство по поводу вашего чудесного острова. - мастер расслабленно откинулся на спинку кресла. - Как вы нашли подобное чудо?

Загадочно усмехнувшись, я посмотрела в глаза старого гнома.

- Это не я его нашла,... это он меня.

Утром в город приехал Дарт.

Я как раз выслушивала отчеты о пpоделанной работе Николаса, перед которым отчитывались Сайлес и его жена.

- От вашего имени Гереда собрала всех свободных охотников. Дела у них идут неплохо. Кладовые замка медленно постепенно наполняются. К тому же, некоторые женщины, старики и дети в сопровождении опытных проводников прошлись по окраинe леса, насобирав как можно больше ягод и грибов, а так же орехов, трав и кореньев. Вглубь леса мы соваться не стали, это чревато последствиями. Можно легко нарваться на одичавшую нечисть.

К тому же женщины под управлением Гереды привели замок в порядок.

- Да, вижу. Что у капитана?

- Боюсь, тут не все так гладко, как хотелось бы, Ваше высочество. Как мы и предполагали, наши люди предвзято отнеслись к выходцу из империи. Капитан Бьерн как может, пытается сгладить ситуацию, но это довольно сложно...

- Николас! Я не хочу слышать слов сложно, невозможно, не получается или других подобных отговорок. Нам нужна защита! Так обеспечьте ее нам! Эти люди взяли выданное мной минимальное жалование, так пускай отработают то, за что получили деньги и докажут мне, что они достойны большего!

- Я понял вас, миледи. Я попробую поговорить с людьми.

- Не надо разговоров, Ник. Просто жестко дайте им понять, что я не потерплю беспредела или неповиновения, в противном случае этим займусь я.

Поклонившись, он ушел, оставив меня в библиотеке одну.

В тишине зала раздались одиночные хлопки. Я повернулась к двери, ведущей в библиотеку.

Там стоял мой друг Дарт. Он, ухмыльнувшись, засунул руки в карманы брюк, поправив небольшие квадратные очки в золотой оправе.

- Милая, ты меня пугаешь. И давно ты стала такой...

- Какой? - я посмотрела на него.

- Жесткой, холодной, непримиримой, даже немножко безжалостной.

Я усмехнулась, закидывая колени на подлокотник кресла.

- Я всегда такой была. Тебе просто показалось из-за прошедшего времени.

Он надолго задумался, сев в кресле напротив.

- Ммм... Нет. Я помню тебя бешеную, сумасбродную, но не холодную как лед.

- Сумасбродную говоришь? У меня есть небольшое сумасбродство для тебя.

Я прищурила один глаз, оценивая реакцию друга.

- Оплата? Условия работы? - перешел он на деловой тон.

- Все для тебя "милый". - вернула я ему его же обращение припарив сверху долей иронии.

- Что за работа? - развалился в кресле парень.

- Мне нужен архитектурный проект целого города.

- Мда... Твои задумки изо дня в день становятся все грандиознее. Но есть одно маленькое но... Это не мой профиль, детка.

- Брось, ты отличный архитектор. К тому же ты великолепный инженер и ученый. - отмахнулась я. - Разве тебе не хочется попробовать себя в чем-то... новом?

Он рассмеялся, хитро поглядывая в мою сторону.

- Ладно, уговорила. Предоставь список административных зданий, школ... и всего остального.

- Как насчет того, что бы сделать верхнюю часть города и нижнюю?

- Поясни. - заинтересованно протянул парень.

- Ну, смотри... Верхнюю часть города можно оставить как бы для народа - культурный центр. Парки, дома горожан, здания администрации, главная библиотека, школы, Лекарский дом и так далее, а вот внизу под землей: мануфактурные фабрики, рынки, лавки, мастерские и далее. Все, что дает много шума и неприятно пахнет, если образно выразиться.

- Сразу возникнет ряд трудностей. - предостерег меня Дарт. - Вентиляция и воздуховод, свет, канализация, да и еще куча мелочей найдется, это только основные.

- Вентиляцию можно провести, к тому же у нас с тобой весомое преимущество, которое поможет нам с это проблемой.

- Что за преимущество?

- Арнгейр.

Он засмеялся, совершенно не так восприняв мои слова.

- Милая, что бы построить хотя бы маленький город, тебе понадобится уйма этого камня, ты просто разоришь своего отца. Врят ли он тебе это позволит.

- Дарт, я давно уже не завишу от отца. Имея целый остров из Арнгейра, просто стыдно выклянчивать деньги у папочки.

- Это шутка? - удивленный взгляд заинтересованных, голубых глаз.

- Нет.

- У тебя есть целый остров из Арнгейра?

- Да.

Он долго смотрел мне в глаза пытаясь понять, издеваюсь я или нет. В конце концов, смирившись, он промолвил.

- Ну что ж, это меняет дело. Арнгейр очень специфический минерал. Ученые называют его дышащем камнем. Нам, конечно, всё-таки понадобится некоторая вентиляция, но уже не в том количестве. Это будет словно для обычного большого здания. Все остальное Арнгейр сделает за нас. У меня только один вопрос - ты знаешь, что обрабатывать этот минерал могут только гномы или цверги?

- Гномы и займутся строительством. - отмахнулась я.

- Хорошо. - удивленно произнес парень. - Что насчет света?

- Я вот подумала... Как насчет кристаллов Агайра? Они дают приятный солнечный свет круглые сутки.

- Да, но только если им есть откуда подзаряжаться. Там не будет солнца. Да и... Ты просто разоришься. Они же стоят баснословно дорого.

- Насчет подзарядки... Мы можем заменить солнечный свет, сырой энергией.

- Ты хоть представляешь, сколько ее потребуется?

- Прямо под островом есть энергетический источник. Он исходит из моря, проходя сквозь остров, уходит в небо.

Я давно уже это поняла, еще с прошлого посещения моего жемчужного острова. Воздух вокруг был просто наполнен энергией. Поэтому там было так легко и уютно.

- И где ты такой остров отхватила? - удивился он еще пуще.

- Где отхватила, там уже нет. - фыркнуло мое величество.

- Отлично. Со светом решили. Сделаешь привязку к источнику. Канализация?

- А вот это, "милый", уже твоя проблема. Кто из нас инженер - я или ты? Мало того, канализацию надо провести не только на нижнем городе, но и на верхнем.

- Можно сделать прослойку. Проложить трубы между ярусами города, а в конце поставить очистительные заглушки из заклинаний. Такие стоят в Нордриане. Так же можно провести и водопровод. - задумчиво произнес парень, почесывая левую бровь.

- Ну, вот можешь, когда хочешь!

Где-то через неделю приехали мастера гномы, в составе двадцати штук и началась добыча Арнгейра. А первая партия, отправившаяся в гномий град, находящийся в западных землях, отправилась примерно через шесть-восемь дней. Гномы работали слаженно и быстро, что не могло не радовать.

За это время Дарт подготовил точный план города, по которому гномы и начали работать. Приехали еще пятнадцать гномьих кланов для работы на рудниках. Пришлось взять со всех магическую клятву о неразглашении, во избежание утечки информации.

Так же большая часть народа тоже перешла на остров, помогая гномам в строительстве. Оставшаяся часть отправилась обрабатывать широкие поля, окружающие будущий жемчужный город.

- Я сомневаюсь, что из этой задумки что-то выйдет, Леона. - вот уже битый час пыталась убедить меня Гереда. - Чтобы пшеница успела поспеть, ее сажают ранней весной, а никак не в середине лета. К тому же в северных краях она почти не вызревает.

- И все равно я хочу, что ты отправила туда женщин и оставшихся незанятых мужчин. Зерно Николас уже закупил у наших ближайших соседей. Остается только возделать поля.

- Это бесполе...

- Это мой приказ. И я не люблю, когда мне перечат Гер.- я довольно холодно взглянула на женщину, сидящую напротив меня в кресле. А затем смягчилась, решив сменить тему. - Как продвигается моя задумка с реорганизацией образования?

- Народ не слишком на ура воспринимает все нововведения. Мне не хватает учителей и учебных пособий. Если вы не против, я бы хотела написать в одну из школ столицы, чтобы они нам прислали компетентных педагогов, согласившихся работать у нас.

- Хорошо. Скольких ты хочешь выписать?

- Думаю, человек двадцать подойдет.

Я задумалась серьёзно над ситуацией, подперев щеку ладонью.

- Нам надо решать что-то и с магами. Страна незащищена. А у Сайлеса дела идут слишком медленно. Да и для строительства они бы пригодились. Меня, Асмунда и Вил слишком мало, мы не можем охватить весь спектр работ.

Еще знаешь что? Надо бы прозондировать почву наcчет ремесленников, захотевших работать на нашей стороне.

- В этом нет необходимости. - возразила Гереда. - Несмотря на полную безграмотность, Алкридейл может похвастаться множеством опытных и искусных ремесленников.

- Отлично. И еще я хочу, чтоб вы провели перепись всего населения и не только города, но и ближайших поселков, весей и деревень.

- Хорошо. Ваше высочество, а что вы прикажете делать с жалобами людей и просьбами, учет которых ведет мой помощник?

- Если жалобы обоснованы... Ну там, разбойники скот угоняют или зверье лютует, крыша прохудилась, то исполняйте по мере сил. Если же это пустые протесты... Не обращайте на них внимание. На крайний случай посылайте ко мне, я сама все разъясню.

Ночью меня разбудили странным сообщением.

- У нас эпидемия. Местные знахари не справляются, лишь разводя руками из-за таинственной хвори.

Пришлось подниматься и топать вслед за Ником в дом к одному особо больному пациенту.

- Вот скажите мне, чем я могу помочь. Я же не лекарь. И почему, черт возьми, об этой эпидемии мне стало известно только сейчас? - ворчала я, входя в старый бревенчатый дом, где в небольшой спальне, окруженный, словно курицами-наседками, своей родней лежал хозяин дома.

- Доброй вам ночи, Ваше Высочество, поднялась мне навстречу невысокая худенькая женщина.

- И вам. - буркнула я, проходя мимo и плюхаясь на диван рядом с пострадавшим. - Рассказывайте, что с ним? - посмотрела я на мужчину, лежащего с закрытыми глазами и напряжённым лицом. Худой, одна кожа до кости, хотя по рассказам родственников раньше был просто- таки гигантом . Руки толщиною с целое бревно, а сейчас костлявые крюки. Такое ощущение, что из него медленно, но верно выкачивают жизнь. Высокий жар и постоянная боль. Вот и все признаки, сопровождающиеся головокружением.

Что ж за напасть то такая?

- И много таких людей? - спросила я у присутствовавшего здесь лекаря.

- Около тридцати. Это просто самый запущенный вариант. - ответил мне седой старец.

- И когда примерно это началось?

- С неделю назад. - ответила мне женщина, по всей видимости, жена болеющего. - Пришёл с работы, говорит "Пойду, отдохну. Что-то голова раскалывается и словно ватная", лег, а потом все хуже и хуже. Температура поднялась. Болью в груди скрутило.

- Груди? - удивленно перевела я взгляд на лекаря.

- Район солнечного сплетения.

- Дуристика какая-та. А кем работает ваш муж?

- Так каменщик он отменный. Его, как и многих забрали на разработку ваших шахт.

Вообще-то мужчин забирали на стройку, а не на добычу минерала, этим занимались исключительно гномы. Просто чтоб не раскрывать тайну острова, своим семьям рабочие должны были говорить, что работают на шахтах по добыче известняка.

И вдруг в мой усталый до нельзя раздраженный мозг начала вползать странная, просто нереальная мысль. Сначала я гнала ее в шею, уж слишком нелепой она была. Но она все возвращалась, не давая мне покоя. И в конечном итоге я решила ее проверить.

Взяв руку бессознательного мужчины, я сосредоточилась на магическом зрении. Пред глазами замелькали цветные линии, пятна структуры человека. Но что меня больше всего поразила его аура, сверху была багрового цвета, а вот изнутри... пылала холодным серебром.

- Зовите Асмунда. - рыкнула я, отпуская его руку.

Из комнаты выбежали сразу несколько человек. Но я даже не обратила на это особого внимания, погрузившись в свои мысли.

Через некоторое время в комнату вошёл Асмунд.

- Ваша светлость? - склонил он голову.

- Ас, ты осматривал этого человека? - я кивнула на мужчину, распростертого на кровати.

- Да. - твердо ответил маг. - Но, увы, я не лекарь и помочь ничем не смог...

- Пустые отговорки! - рявкнула я ни с того ни с сего. Народ вздрогнул и опасливо попятился к стенам комнаты. - Почему, черт возьми, я узнаю о подобном последней?! Объясните мне!

- Мы хотели, что бы на Эйда вначале посмотрел лекарь, присланный вашим дедам. - вступился за мага Николас.

- Всезнающие идиоты! Если этот человек умрет, казню обоих! За самонадеянность! Чтоб другим неповадно было!

Николас заметно побледнел после этих слов, а вот Асмунд спокойно выдержал мой разъярённый взгляд, слегка улыбаясь уголками рта.

- Чего лыбишься, старый пень?! - прищурилась, глядя в его старческое лицо. - Асмунд, не доводи меня до греха.

- Ни в коем случае, Ваше величество. - произнес он, лукаво посматривая из под густых белых бровей. Чем разозлил меня еще больше.

- Иди сюда! - рыкнула я на него. - Что ты видишь?

- А что, позвольте спросит,ь я должен видеть? - уже на полном серьезе спросил маг.

- Асмунд, не тупи! Взгляни на него магическим зрением. - я ткнула в мужчину пальцем.

- Я уже осматривал его ауру... - попытался возразить мне старик и я не выдержала.

- Какая на хрен аура?! У него все два цвета!

- Это невозможно. - возразил маг и сам полез проверять.

Заняло это буквально пять минут. После чего маг посмотрел на меня задумчиво-удивленным взглядом.

- В нем копится чистая энергия, которую не пропускает человеческая оболочка. Она же и вытягивает из него жизнь.

- Ура! Наконец-то мы поняли элементарные истины. - вскинула я руки к потолку.

Тоже блин, мне магистр!

- Что делать будем, "мастер очевидность"?

- Признаться, в своей практикe я вижу такое в первые. - маг присел на краешек стула у постели больного, нe сводя глаз с мужчины. - Человеческая оболочка многогранна, здесь же заметно, что она полностью разрушена.

- Что могло послужить поводом для подобной реакции?

Я, наоборот, вскочила с кровати и начала метаться, взглядом прогнав посторонних из комнаты. Теперь мы с магом остались наедине.

Магистр устало потёр лицо ладонями, словно что-то вспоминая.

- Подобная реакция возможна лишь в местах наивысшей концентрации силы...

- То есть вблизи магических источников? - я остановилась напротив старика.

- Все верно. - кивнул он. - Вот только здесь нет, и никогда не было источников такой разрушительной силы. Я бы их обнаружил.

- Есть. - вымученно призналась я. Впервые в жизни меня обуял стыд.

- Уверена? - удивленный взгляд Асмунда прошёлся по мне.

И собравшись с силами, мне пришлось рассказать старому магу всю историю появления моего острова. О том, как я случайно натолкнулась на то плато с обрывом, о странной силе и голосе, что говорил со мной. Не умолчала я и о появлении странного незнакомца с длинной косой и птичьими глазами, показала странного вида браслет, про который до сегодняшнего дня почти забыла.

Выслушав меня, Асмунд подошёл к мужчине, лежащему на кровати и поводил над ним руками, к чему-то присматриваясь, а затем подозвал меня ближе.

- Положи ему руку в район солнечного сплетения. Чувствуешь?

Я проделала то, о чем просил волшебник.

- Да. Здесь наивысшее скопление энергии.

Кожа больного была неимоверно горячая и странным образом пульсировала и покалывалась.

- Отлично. А теперь попробуй вытянуть из него лишнюю энергию.

- Простите? - возмущенно взглянула на волшебника, стоявшего в непосредственной близости. - Как, по-твоему, я должна это сделать?

- Лео, успокойся. Из того, что ты мне рассказала, я склонен сделать вывод, что у тебя странный дар, позволяющий работать с сырой энергией, а значит ты можешь помочь этому человеку. - попытался успокоить меня маг.

- Что дает тебе права делать такие выводы ? - краем сознания я отметила еще одну странность моей необоснованной агрессии, но лишь вскользь.

- Ты открыла источник и создала с помощью него свой остров, по-моему, это очевидно.

- Здесь нет ничего очевидного! - разозлилась моя странная магически одаренная натура. - Ты так говоришь, будто это происходит каждый день, по всему миру! Как, по-твоему, мне следует к этому относиться?! - последние слова я уже буквально прорычала.

- А ну успокойся! - рыкнул в ответ маг, странно на меня посматривая.

Ррр... Терпеть не могу когда мной командуют!

Но я уже начинала постепенно отходить от этой внезапной вспышки ярости. В конечном итоге я прикрыла глаза и попыталась разобраться в себе. Именно в этот момент я и почувствовала ее. Боль в районе запястья, на которой находился странный браслет.

Гадство! Что происходит?

- Прости. - тихо прошелестела я, уже спокойнее открыв глаза и взглянув в обеспокоенное лицо Асмунда.

Тот лишь кивком головы указал мне на мужчину, что лежал на кровати.

И я со вздохом вернула руку ему на грудь.

- Попытайся потянуть ее на себя.

Тряхнув головой, я отогнала от себя все мысли.

Так, сосредоточься!

Долго я не могла сосредоточиться, словно мне что-то мешало, но потом я заметила, как от его почти белесого контура отделился тонкий серебристый ручеек и коснулся моего указательного пальца.

Браслет на моей руке вмиг нагрелся, даря не совсем приятные ощущения.

Я попыталась втянуть этот ручеек в ладонь, приподняв средний и указательный пальцы. Все вроде бы шло по плану, как вдруг я поняла что Асмунд трясет меня за руку, а его шевелящиеся в беззвучном ритме губы выкрикивают мне одну и ту же фразу вот уже минуты три.

- Леона, остановись. Ты убьешь его!

Я услышала эти слова, как только сосредоточилась на губах мага. Но и не думала останавливаться. Мне вдруг захотелось продолжать этот приятный и в то же время волнующий процесс. Я улыбнулась и вернулась к прерванному занятию.

Подумаешь, еще немного энергии. Кому я наврежу?

Но в тот миг как мой взгляд упал на лежащего передо мной мужчину, во мне словно что-то щелкнуло и я оцепенела.

Глаза широко распахнуты в немом ужасе, зрачки настолько расширены, что не видно радужки. Он задыхался. Без сил хватаясь за мою руку, словно умоляя не убивать его. О боги, что я делаю?

Его аура была полностью разрушена - еще секунда и он умрет, ведь с таким не живут. Из носа и приоткрытого рта у него потекла кровь. Мужчина начал захлебываться.

Нет! Я не хочу быть убийцей! Не хочу! Не буду!

Я даже не заметила, в какую минуту мое сердцебиение усилилось, и совершенно не соображая, что делаю, я наклонилась над ним, выдыхая в его рот частицу того что дарует ему жизнь.

Совершенно не помню, что потом произошло... Помню только, как отошла от постели и свет погас.

Проснулась я от жуткой вони. Голова раскалывалась. Этот старый пень, именуемый по ошибке лекарем, подсунул мне под нос жженое перо!

Как я захотела его придушить после этого!

- Я тебе его щас в зад засуну, если ты его не уберешь. - рыкнула не открывая глаз. Рядом кто-то усмехнулся. Перо убрали.

А стоявший над моей кроватью Асмунд только кивнул лекарю в сторону двери. Тот, не будь дураком, быстренько слинял.

Заняв стратегически важное место у меня в ногах, маг долго смотрел на меня, видимо соображая, в каком я состоянии.

- Что? - не выдержала я.

- Да вот смотрю, как ты себя чувствуешь.

- Как, как, паршиво! - зашипела рассерженной кошкой мое величество, а потом замялась. - Что с мужиком, я его угробила?

Я села, на постели боясь поднять взгляд на мага.

- Отнюдь. Напротив, - задумчиво заговорил магистр. - ты подарила ему... довольно таки интересную... и несомненно, длинную жизнь. - потом перевел взгляд на меня. - Хотя вот хоть убей, ума не приложу, как такое получилось. Еще минуту назад он захлебывался собственной кровью, а потом... - он замялся, не зная как объяснить.

- Что потом? - мое терпение кончилось.

- Ну, в общем, тебе лучше самой посмотреть. Мы перенесли его в замок, пока не зная, как объяснить все случившееся его семье. Он час назад как очнулся.

Попытавшись вскочить, я охнула, опершись на пораженною руку.

- Ах да твое запястье... Мы не смогли его вылечить. Этот странный браслет не даёт.

Под золотистой полоской метала виднелaсь почерневшая плоть. У меня волосы на затылке встали дыбом. Капец, я себе кажется, руку сожгла. Надо как-то снять его иначе останусь без руки.

Протащив меня по длинным коридорам замка, Асмунд остановился около небольшой деревянной двери.

Войдя, я не сразу заметила человека, сидевшего около двери в углу комнаты.

Он сидел прямо на холодном полу, положив голову на подтянутые к груди колени... а за его спиной торчали два мощных серых крыла.

- Ох ты ж, толпа пьяных ёжиков! - не смогла сдержаться от ругательств.

А мужчина тем временем поднял голову. Как оказалось, его тело изменилось не только с появлением крыльев, но и сам он неуловимым образом поменялся.

Мышцы и до того бывшие накачaнными, сейчас взбугрились в несколько раз, при этом никоим образом не уродуя его тело. Этакий, качек с парой серых крыльев, отливавших голубым.

Рост его не увеличился, хотя он и так высок, но вот волосы на груди и бороде полностью исчезли. Да и вообще лицо немного изменилось, добавились более мягкие, но мужественные черты, он стал как будто моложе. Исчезли все морщины.

Шрамы, болячки и синяки исчезли. Кожа стала светлая и чистая, местами загорелая. Волосы как были черными и короткими, так и остались. Разве что стали ярче и мягче, поблескивая в солнечном свете.

- Прибейте меня кто-нибудь, пожалуйста... - прошептала я неслышно.

А мужчина тем временем подскочил с пола.

- Ваше величество... - подошёл он ближе, давая мне рассмотреть его потрясающее тело. Так, мать, тормози, он, кажется, женат.

Крылья как-то грустно повисли сзади, словно боясь, что их не оценят. Красивые, блин.

- Ну что "репка", как называть то тебя будем? - задала я риторический вопрос, продолжая, таращится на его голый торс.

- Дьярв. - смущенно буркнул он, заметив мой по-детски восхищенный взгляд. - Можно я с женой поговорю? - взмолился он сжав свои ручищи в кулаки, от волнения.

Я только усмехнулась.

- Слушай, мужик, ты уверен, что твоя жена не убежит от тебя с криками и мольбами о помощи, возвещая всем, что у нее крылатый муж? - и заметив его угрюмую моську, я добавила. - Извини Дьярв, но пока мы не поймем, что же там случилось, мне огласка не нужна. А что, кстати, случилось? - перевела я взгляд на молчавшего до селе Асмунда.

- Вы передали ему часть своей магической странной внутренней силы.

- Отлично, а теперь давай на всеобщем и так чтоб все понимали, о чем речь. - я почесала правое ухо.

- Если в вкратце, то когда вы начали вытягивать из Дьяра энергию, его оболочка лишилась этой маленькой, но весомой основы и разрушилась до конца, а потом... вы просто вдохнули в него свою силу и она не только заново создала разрушенную энергетическую оболочку, но и изменила его тело. Я уже вижу, что он стал намного сильнее и у Дьярва появились неплохие способности к магии, это если не считать крыльев...

- Ваше высочество - перебил мага Дьярв, обращаясь ко мне. - дайте я поговорю с Мэг. Я думаю, она... - он замолчал.

- Что? Не испугается или не сбежит?

- Я думаю, она примет меня таким какой я есть. - с силой выдохнул он.

Я задумалась. Не хотелось мне делить этого странного мужчину ни с кем. Интересно, и откуда во мне этот собственнический инстинкт?

- А ты, я гляжу, быстро смирился со своим новым внешним обликом. - не могу удержаться от подколки, когда меня что-то раздражает.

- У меня было время подумать. - лаконично заметил он.

- Ну, ну. - и заметив его чуть ли не умоляющие глаза, я фыркнула. - Ладно, зовите эту Мэгги. Посмотрим, как она будет визжать.

Мне вдруг так захотелось сделать ему приятное, хотя я так до конца и не одобрила его разговор с женой.

Через некоторое время по просьбе Асмунда слуги нашли и привели жену Дьярва. Асмунд открыл перед ней дверь, и она робко вошла. Невысокая, полноватая, мы с ней уже виделись.

- Дьярв. - прошептала она и, повиснув у мужа на шее, разразилась бурными соплями. Тьфу, гадость какая!

Он обнял ее с такой любовью и облегчением, что мне поневоле тоже стало приятно. Приятно? Надо будет потом разобраться в ощущениях.

- Мэг, посмотри на меня. - попросил тем временем Дьярв свою жену. Та вытерла слезы и внимательно взглянула на него.

Я вдруг почувствовала, как в ожидании неизбежного сжимается мое сердце. Или не мое? Я-то че нервничаю?

- Ты изменился. - и тут она увидала крылья. Глаза ее расширились. Женщина повернулась к Асмунду, потом опять к мужу.

Я почувствовала, как у него живот свело судорогой от ее действий.

-Дьярв, откуда у тебя крылья? - дрожащий голос и мое терпение летит в тар тарары.

- Да вот прилепили ради прикола! - брякнула я не подумав. На меня уставились три пары удивленных глаз.

- Мэг... ее светлость, спасла мне жизнь... - начал было Дьярв. - только получилось это несколько своеобразно. - закончил он и впервые подвигал крыльями. Главное, что обреченными лохмотьями перестали висеть и то ладно. - Ты примешь меня... таким?

Она вдруг улыбнулась и тихо сказала: "да". И у меня словно камень с души свалился.

Со словами: "Охренеть! Я ему жизнь спасла, а он еще чем-то не доволен! Все, больше никого спасать не буду!" я вылетела за дверь спальни.

Через неделю у меня уже штук пятьдесят таких "птичек" было. Все люди, которые проработали на острове больше недели, вдруг свалились с теми же симптомами. Пришлось спасать и этих.

Мы с магом перепробовали множество видов спасения без обращения людей в крылатых "красавчиков", как я их ласково называла, но итог один. Аура разрушена вдребезги, а залатать ее мы могли только одним способом.

Эпидемия бушевала еще месяц. На это время я отправила дедушкиных людей обратно в коминорат, а с гномами пришлось расторгнуть договоры на добычу камня и строительство города, оставив лишь договор на продажу Арнгейра.

Я уже начинала хвататься за голову, потому что изо дня в день мне приходили новые сообщения: тот или иной человек заразились странной болезнью, превращающую их в крылатых людей. Каждый день я стойко обходила десять-пятнадцать больных, возвращая с того света. Теперь уже не только люди, побывавшие на острове, впадали в эту невыносимую горячку, но и простые жители Алкрида. Дети, женщины, старики.

Эта участь не миновала и моих первых помощников.

Сайлес и Гер заболели внезапно.

Когда я пришла к ним, то заметила, что Геред очень плоха, а Сайлс как ни странно, держался молодцом. В этот день, забросив все свои дела, я обошла около восемнадцати человек и мои силы были на исходе.

- Капитан, да вы на труп похожи! - решила пошутить я выбрав неудачное время.

Сайлес отреагировал ожидаемо. Окинув меня тяжелым взглядом, он, едва шевеля языком, прохрипел:

- На себя давно в зеркало смотрела?

- Надеюсь, это был риторический вопрос. - хмыкнула я присаживаясь на его половине кровати. Но он вдруг мотнул головой.

- Нет. Сначала ее. - кивнул он на жену, лежащую рядом.

- Да вы просто джентльмен! - уже открыто хихикала я, пересаживаясь со стороны Гер.

Поправилиcь они через несколько дней, обзаведясь, как и все до них, парочкой здоровых блестящих крылышек. Красиво, аж зависть берет.

У Геред они оказались нежно кремового оттенка с шоколадной каймой, а Сайлес все ворчал на свои вороные, цвета бушующих волн.

В конечном итогe, во всем Алкриде мы остались с Асмундом одни, кто еще не обзавелся крылатыми конечностями.

Маг, в отличие от меня, ворчал по другому поводу. Ему на голову свалилась целая страна необученных магов. Поэтому работы у него было выше крыши. К тому же он еще пытался найти способ, как экранировать источник, чтобы эпидемия не пошла дальше или кто-нибудь приезжий не заразился. В итоге он его нашел, только выполнять все действия пришлось мне.

- А я не черта не понимаю. Объясни нормально, что я должна сделать.

Мы стояли на том плато, с которого началось рождение моей основной головной боли.

- Попробуй притушить источник. Если ты его открыла, то слушаться он будет только тебя. Экранируй его излучение внутрь и выведи его в открытый космос, чтобы он не смог никому больше навредить.

Легко сказать, блин. Вот я вообще не знаю, как это сделать, да с чего начать.

Вытянула вперед руку, как в тот раз. Браслет на руке стал как обычно печь кожу. Я давно уже привыкла к этой постоянной боли, но упрямо продолжала пользоваться своими новыми силами. Мы так и не нашли способа, как разогнуть широкие полоски метала. Видимo, снять его мог только тот, кто надел.

Потихоньку я стала перенаправлять разбившуюся вокруг источника веером энергию, в центр стержня. Давалось мне это с особым трудом. Потом сила, пульсирующая в источникe, начала накапливаться, готовя грандиозный ментальный взрыв, поэтому пришлось перенаправить ее далеко в небо и на этом моя работа была закончена.

Да вот только руки у меня дрожали, как у алкоголика со стажем.

В общем, с источником мы разобрались. Все постепенно начало налаживаться, а люди стали постепенно привыкать к своей новой внешности, силе и магии.

Первое время довольно сильно возмущавшийся и роптавший народ, постепенно стал утихать, распробовав все свои способности в действии.

И я сейчас не о крыльях, с ними вообще одна морока была. Я о повысившихся физических возможностях. Сила, выносливость, заострился ум, отменное здоровье, улучшенная регенерация мягких тканей. Увеличился и срок жизни. Те, кто раньше ходил, хватаясь за палку и еле волоча старческие ноги, теперь едва ли не бегал с детворой наперегонки.

А тoт, кто постепенно овладевал своим магическим даром, вообще отказался возвращаться в прежнее состояние.

В душе я тоже была рада, что у них все налаживается, хоть и не показывала это.

Стройка города вновь возобновилась, но теперь мне не нужно было постоянно контролировать магический портал, чтоб он пропускал людей. Теперь вход был свободный для всех, кто носил крылья.

А зa добычу Арнгейра, тоже взялись мои люди. Женщины под руководством Гереды занялись посадками, вокруг будущего города разбив фруктовые сады, засеяв поля.

Все работали дружно и слаженно. Признаться, не замечала за ними прежде такого рвения.

У нас оставался ровно месяц, прежде чем я должна буду вернуться в Академию.

Пообщавшись с ректором, я попросила прислать на время десятка два опытных магов, дабы помочь моим людям освоить начальную магию. Он, конечно, посмотрел на меня как на идиотку, но от вопросов воздержался и даже прислал людей.

Теперь Дарт, щеголяя прикольными темно фиолетовыми крылышками, во всю командoвaл на стройке. Он вообще стал ее негласным куратором. И люди его слушались. Мало того, все работали споро, быстро и даже с каким-то задором, строя свой новый дом. Ну, прям идиллия, блин!

Дарт для нашей новой образовательной системы подобрал некоторых своих знакомых, которые так и не обзавелись работой.

Те восприняли наше предложение заработка с радостью и явились ровно через два дня в полном составе. Человек восемнадцать.

Увидев своих новых учеников, они несколько поубавили пыл, но после первой волны знакомства совершенно расслабились и трений в общении больше не возникало.

То же самое случилось и с искусниками, приехавшими к нам на помощь.

Сначала недоумение, опасение и даже страх, но затем понимание, переосмысление, и вот уже нормальное человеческое общение и даже восхищение.

Действительно, помимо всех уже имеющихся преимуществ, мы с Асмундом заметили, с какой скоростью обучаются взрослые уже дяди и тети, да и старики. Асмунд сделал вывод, что получив крылья, они обзавелись еще и хорошей памятью, логическим мышлением и довольно мягким характером. Хотя и не все. Характер понятие относительное.

Взять, к примеру, ребят, из которых Сайлес делал воинов. Больше никто, как ни странно, не противился его приказам. Сейчас все они как будто были равны. Жители одной страны, представители единой расы.

Нам с магом так и не удалось определить, к какой расе теперь нужно относить мой народ. Поэтому приезжие маги стали называть нас просто Алкридейцы.

Сегодня мне было почему-то особенно хреново. Наверно, сказался месяц изматывающего забега по болящим.

Поэтому с огромным трудом поднявшись с постели, я поплелась так сказать, на свет.

Свет исходил с открытого балкона. Остановившись у старых деревянных перил, я положила голову на руки, облокотившись о перила.

Как же не хотелось двигаться, каждая клеточка моего тела просто выла от немыслимой внутренней опустошённости и ноющей боли.

- Ваше Светлость! Доброе утро! - воскликнул один из парней, тренировавшихся под моим балконом в обществе правой руки Сайлеса.

- Здравствуйте!

- Здравия желаю!

- Доброе утро, Ваше Величество! - пронесcя нестройный гул голосов.

Я устало подняла голову и махнула им в ответ, рассматривая разношёрстную полуголую толпу крылатых парней. Зрелище, я скажу, не для слабонервных. Каждый из них щеголял с голым торсом и внушительной горой бицепсов, трицепсов и даже кубиками пресса.

Ням- ням, какая вкуснятина. А я прям, как ты прекрасна дева, что томится в высокой башне и ждeт своего принца.

Тут раздался командный голос Бьерна.

- А ну чего встали! Олухи ленивые! Бегом продолжаем тренировку!

А мне лишь кивнул, возвращая к муштре своих подчинённых. А вот я присмотрелась к нему поближе. И чуть не подавилась собственными слюнями.

Боги всемилостивые... Дайте мне терпения, а моим гормонам бессрочный отпуск, чтоб с такой красотой работать.

По его полуобнаженному мускулистому телу стекали капельки пота. Видно, капитан только сейчас закончил собственную тренировку. Кожа раскраснелась и покрылась испариной.

Большие, стального оттенка мощные крылья то и дело двигались от возбуждения, хотя капитан, похоже, этого даже не замечал.

Он носился со своими архаровцами и все время их подгонял. Отчего кожа на его спине натягивалась, еще больше обрисовывая перевязи мышц. Красотень!

Все, кажется, у меня гормональный бунт, либо обширный комплекс неполноценности. Хотя меня в принципе не устраивает ни то ни другое.

И тут меня накрыло приступом нестерпимой боли, прокатившейся по всему телу так , что, не выдержав, я скатилаcь на пол, обхватив колени руками.

В таком состоянии и нашел меня Ник. Пришедший получать обычное каждодневное цеу.

- Леона! Что с вами? - он поднял меня на ноги и помог доковылять до кровати. А я даже ответить ему не смогла. Перед глазами все расплывалось от боли.

- Я зову Асмунда. - и он вылетел в коридор со скоростью хорошего спринтера.

Капец! Как же больно!

Я уткнулась носом в подушку, чтоб не закричать, но потом боль постепенно начала стихать.

Пришел Асмунд, легонько тронув меня за плечo. Я перевернулась на спину, жадно вдыхая воздух.

- Что со мной? - дикий хрип, еще минуту назад бывший моим голосом.

- У тебя нехватка магической энергии. То есть ее перерасход.

Я демонстративно зажгла перед его носом светлячка, проверяя правильность выводов старика. Огонек горел как обычно, без перебоев.

- Не этой энергии. Понял меня Асмунд, без слов. Твое тело странным образом питается этой сырой энергией. В данный момент я вижу, что многие твои энергетические каналы разрушены, а оставшимся что-то мешает всасывать энергию извне.

И тут до меня дошло. Браслет!

Я указала глазами магу на браслет, но тот, как ни странно, оставался холодным.

- Возможно. - согласился маг. - Мы с тобой так и не разобрались в принципах его действий, но я не исключаю, что этот браслет как и не дает тебе впитывать нужную энергию, так и высасывает ее небольшими порциями.

- Офигеть. - пробормотала я откидываясь на подушку. Рука под браслетом давно уже почерневшая, странно как-то дернулась. - Ну почему я всегда влипаю в неприятности?

- Как ты себя чувствуешь? - беспокойство не покидало глаз старика.

- Как труп.- не задумываясь ответила я.

- Я отменю сегодняшнее собрание. - произнес от двери Ник, но я поспешила его остановить.

- Нет. Не надо, я сейчас встану. - и кряхтя, как старая бабусенция, поднялась на ноги.

- Ты елe стоишь. - возразил мне маг.

- Но стoю же! - раздражение вылезло на первый план. - И хватит надо мной кудахтать. Не сахарная, не растаю!

Я потопала в сторону библиотеки, где за небольшим столом меня уже ожидали мои друзья. Гереда, Сайлес, Дарт и Ник, позже к нам присоединился и Асмунд.

- Так братья и сeстры, порадуйте меня хорошими новостями. - плюхнулась я в большое уютное кресло перед столом. И перевела взгляд на присоединившегося к нам Ника. - Что у нас с поставками гномам?

- Все отлично. Оплата поступает своевременно.

- Что с кристаллами Агайра? А то уже кто-то мне так мозг выносит по этому поводу, что я скоро сойду с ума. - зыкнула я в сторону Дарта.

- Милая, не преувеличивай. Я все лишь пару раз об этом напомнил. - отмахнулся этот засранец, ерзая на неудобной табуретке. Кстати, из-за отросших крыльев теперь они все не могли нормально сидеть в креслах и поэтому мы приняли решение пересадить их на обычные деревянные табуреты. - Но вот свет мне и моим ребятам очень нужен. Поэтому будьте любезны поторопить гномов.

- Все отлично. - вклинился в нашу перепалку Ник. - Первая поставка прибывает уже завтра. Король гномов в связи с нашими деловыми контрактами был очень доволен и даже сделал нам небольшую скидку на покупку этих кристаллов. Сказал, что очень рад сотрудничеству наших государств.

- Еще бы он был не рад.- фыркнула я. Мы ему сейчас сплавляем меньшую часть наших залежей, которую он потом сможет продать за баснословные деньги. - Отлично, значит, камни скоро будут. Что там у нас со стройкой Дарт?

- Мы успели сделать лишь четверть нижнего города, но и это, я думаю, большой прорыв. Наши ребята работают даже лучше гномов. Хоть силы у них и равны, но вот мотивация повыше. Да и магия нам очень хорошо помогает. Хоть и не в обработке Арнгейра, то во многом другом.

- Смотри, чтоб люди не надорвалиcь от такой бешеной инициативы. Мне они нужны живыми и невредимыми.

- Нет. Я смотрю за тем, чтоб у моих ребят было все что нужно. Вода, еда и отдых. Вот только их пыл фиг остудишь. - парень рассмеялся.

- Хорошо. Переходим к охране города. До меня дошёл слух, что наши дальние соседи решили пощипать наши границы?

- Все верно. - ответил мне Сайлес. - Но об этом почти можно уже не беспокоиться.

- Почти? - насмешливый тон вызвал недовольство капитана.

- У нас пока нет достойного обмундирования, да и мечей, луков и другого оружия маловато, но наши люди очень сильны, смелы и ловки, а теперь еще и хорошо обучены. Я думаю, если не будет большого столкновения, то мы легко отобьем свои земли.

- Блин, надо что-то подумать насчет оружия и метала. У нас же есть прекрасные кузнецы?

- Можно обратится к Борину. - вступила в разговор Гереда. - Он достойный мастер и искусный ремесленник.

- Хорошо, об этом мы еще поговорим. Что там у тебя, Гер?

- Все пока благополучно. Признаться, я даже не надеялась, что пшеница и рожь так быстро заколосятся, хотя вот буквально неделя прошла, а посаженные нами месяц назад небольшие деревца, выростут и зацветут. Этот остров - он какой-то волшебный. Я уже раздумываю над тем, чтоб засадить еще два поля. Одно гречихой, а второе льном. Местные говорят, что раньше у них эти растения не вызревали, климат не тот, но на острове он как раз подходящий. Так же, если вы позволите, я бы хотела засадить еще несколько полей семенами, которые мне привез из столицы знакомый торговец. Там есть семена сахарного тростника, картофель, подсолнух и виноград. Если все это поспеет к зиме, то не только народ не будет голодать, но и мы еще сможем отложить семена для следующего посева. - возбужденно закончила она.

- Даю добро на все твои действия. - мне оставалось только хмыкнуть. - Да, кстати, как продвигается охота?

- Тоже неплохо. Мы уже забили одну из кладовых замка, теперь наполняем вторую. Думаю, до конца осени управимся.

- Да, кстати, начет зимы. Мы не успеем построить жилые кварталы в нашем новом городе, поэтому я хочу, чтоб вы проверили пригодность жилья каждого жителя вплоть до дальних деревень и, если на то будет нужда, помогли привести его в порядок.

- Очень многие из деревень и сел хотят перебраться поближе к вам в город. - усмехнулся Ник.

- Значит, постройте им жилье заново в пределах города. Но они не должны мерзнуть, когда придет зима. Я ясно выражаюсь?

- Предельно. - Кивнул мужчина.

- Еще я бы хотела, чтоб были построены школы для малых возрастов и для взрослого люда. Где бы они в течение зимы, когда уже все пашни убраны, могли заняться своим образованием, а не лежать всю зиму и плевать в потолок. Займите народ! И да, когда я уеду в академию, хочу получать подробные ежедневные отчеты о происходящем здесь.

- Как прикажите, ваша светлость. - спокойно кивнул Ник.

На этом мы и закончили, разойдясь по своим делам.

Я шла по двору, когда мимо пронеслась толпа бегающих вокруг замка мужчин. Они там что, кроссы бегают?

Зайдя за угол, я разглядела стоявших недалеко Бьерна и Сайлеса. И опять полуголые. Блин, эти мужики что, не могут ходить одетыми? Холодно же!

Так, пора чем-то отвлечься, что б пересилить это дурацское гормональное влечение. А лучший способ избавится от возбуждения, это... Прaвильно - физическая нагрузка! Да и пора бы мне уже начать подготовку к студенческим будням. Серная Магическая Академия, это не Императорский Магический Институт, где физ подготовке уделяется меньше всего времени. Не зря в народе она слывет единственным магически-боевым образовательным учреждением в мире. Так что вот мне и повод, да и о своей безопасности неплохо бы подумать.

- Капитан Сайлес, хочу заняться физической подготовкой, не посоветуете мне одного из своих универсальных воинов, приехавших в Алкрид с вами.

Мужчины синхронно обернулись, окинув меня удивленными взглядами. Сайлес усмехнулся.

- Извините Ваша Светлость, но у меня каждый воин на счету. - он хитро кивнул в сторону потевших ребят, которые в данный момент усердно отжимались. - Да и разве я могу кому доверить столь ценное дарование?

- Старик, не наглей. - прищурилась я, ужe чувствуя подвох.

- Могу вам предложить лишь занятия в общей группе.

Что?! Чтоб я горбатилась вместе со всеми! Это просто свинство!

- Ну как, Ваша Светлость не побрезгует обществом своих воинов?

Вот гад, как будто мысли мои прочитал. И отказаться уже нельзя, рeбята смотрят на меня, ожидая ответа. Откажусь, обижу и потеряю их довериe, соглашусь - и этот пакостный старикан будет издеваться надо мной как хочет. Вот дура! Я же должна была это предвидеть!

- Я никогда не брезговала обществом своих людей. - фыркнула я капитану в лицо и скинув куртку встала в строй.

Ох, боги! Это был мой самый наихудший день. Уже через час постоянной беготни, прыжков, перекатов, уверток, подтягиваний, приседаний и отжиманий, я прокляла ту минуту, когда в мою умную голову пришли столь идиотские мысли.

Хорошо, что Вил давно покинула Алкрид, а то бы она точно надрала зад зарвавшемуся капитану. Ее еще месяц назад вызвали в академию по просьбе ректора.

В эту минуту силы меня покинули и я распласталась на стылой земле, отказываясь и дальше отжиматься.

- Ваша Светлость, что-то у вас силенок маловато. - как-то задумчиво произнёс капитан Сайлес, проходя между рядами. - Кашку надо больше кушать. - заботливо посоветовал старый хрыч, а со всех сторон послышался смех. Это че, надо мной ржут?! Я те щас такую кашку устрою! Ничего, еще и на моей улице праздник будет.

Поддерживала я в себе крамольные мысли, продолжая издевательство над собственным организмом.

К вечеру я еле дышала. Единственная мысль моя была доползти до постели и уснуть. Я даже есть отказалась.

Утром было не лучше. Подняли меня с первыми петухами, чему я ой как не обрадовалась, и потащили на тренировочный полигон.

Сегодня для истязания меня любимой нам была предоставлена своеобразная полоса препятствий.

На следующий день мне пришлось учиться управляться с двуручным мечем. Который я и в воздух-то с трудом подымала, а уж махать этой орясиной. В общем, мой враг бы умер в любом случае, вот только не от моих рук, а от смеха или я бы покалечила саму себя. Изо дня в день я все больше осознавала, что надо мной чисто издеваются.

Настал долгожданный день отбытия в академию. Почему долгожданный? Потому что задолбали меня эти сели, встали, раз, два. И капитан Сайлес задолбал. Причем буквально. Надо мной теперь вся крепость потешалась, где-нибудь посмеиваясь тихо в сторонке, чтоб я не видела.

Поэтому в Академию я сваливала с чистой совестью и с чувством выполненного долга. Все проверила, все команды раздала, от капитана на последней тренировке под шумок сбежала. Все, можно и уезжать.

В Академию я прибыла в последний летний день. По дороге в комнату зарулила к секретарю, получив расписание, отправилась к комендантше получать странную на вид форму. В которой здесь щеголяли все студенты. Народу здесь было. Не так как в мой первый приезд, когда эхо можно было услышать гуляющим по коридору. Сейчас здесь негде было яблоку упасть. Словно попал в центр гудящего муравейника. Все куда-то спешат, переговариваются, толкаются, разве что драк нету.

На подходе к комнате комендантши на меня налетел и чуть не сбил целый торнадо в виде возбуждённой Астрит.

- Привет подруга! Я слышала ты теперь моя новая соседка по комнате? - прокричала она мне на ухо, потому что так ее невозможно было услышать из-за шума в коридоре.

- Наверно. Еще не знаю. - ответила ей.

- Я знаю. У меня уши в секретариате. Тебя посели вместе со мной в 59 комнату. Ты куда сейчас?

- За формой. - в коридоре стало чуть- чуть потише. - Потом за учебниками в библиотеку.

- Отлично, значит натягивай форму и айда в город отмечать наше дружное воссоединение. А я пока найду Сиг и Вилку. Встречаемся у переправы через час. Лады?

А почему бы и не расслабится немного.

- Лады.

И она ускакалa дальше по коридору, здороваясь с сокурсниками и просто знакомыми ребятами.

Мадам Гриндель - нашу комендантшу я нашла на складе. Она выдала мне странную черную, как у всех тут форму и я, зайдя в библиотеку и забрав нужные учебники, оказалась в нашей с Астрит спальне.

Развернув форму, я стала натягивать на себя черные обтягивающие, но довольно удобные, штаны из мягкой кожи неизвестного зверя, которая неимоверным способом могла растягиваться. Не сильно, правда, да и от обычной оленьей кожи ничем на вид не отличалась, разве что цветом.

Штаны эти по бокам зашнуровывались двумя бордовыми шнурами. Как объяснила мне комендант, цвет этих самых шнурков символизирует принадлежность к какому-то факультету.

Вот мои бордовые - это цвет факультета демонологии. Белый у целителей и щитавиков, зеленый у геомантов. Однотонный тип формы был только у некромантов.

Завязав веревочки на бордовых вставках по бокам, я подняла с кровати верхнюю деталь этого странного костюма. Водолазка из той же ткани с такими же бордовыми вставками под ребрами, затягивающимися мягкими веревочками. Тем самым верх очень хорошо обрисовывал все достоинства фигуры, скрывая недостатки и подчеркивал грудь, хоть ее и не было видно в вырезе. Да и вообще выреза не было. Ворот был как у водолазки. Высокий и узкий. Ничто не должно было болтаться во время тренировок. И последним была крепкая куртка без рукавов, подбитая изнутри овечьей шерстью. Совершенно черная, с глубоким капюшоном и тремя бoрдовыми полосками на правом плече. Тоже в обтяжку. Села как влитая, застегиваясь на небольшие бoрдовые пуговки-кристаллики.

Занятная у них форма, одно словo боевая школа говорило само за себя. У нас, например, форма была более легкомысленная. У девчонок короткие юбки, белые блузки с корсетами или водолазки. У парней брюки, рубашки, а поверх них черные ученические мантии. Обувь вообще свободная. Хочешь на высоком, хочешь на низком каблуке. Здесь же невысокие полуботинки из плотной кожи на толстой подошве с бордовыми шнурками.

Собрав волосы в конский хвост, я скинула учебники на стол, а сама направилась вниз к выходу из общежития.

Здесь было не менеe многолюдно, чем в коридорах академического общежития. На лавочках в парке сидели парочки, рядом крутились их друзья.

Я вышла за ворота академии и спустилась к переправе.

Дeвчoнки меня уже ждали. Белокурая Сигрид и рыжеволосая Вилма, держась под руку, махали мне, улыбаясь, вокруг них круги нарезала неугомонная Астрид.

Сегодня она избрала ту же прическу что и я. Просто завязав волосы в хвост. Одета она была в такую же форму, как и все студенты, только с огненно-красной шнуровкой.

Девчонки тоже одели форму. Шнуровка на форме Сиг отливала голубым, тогда как у Вилмы она была темно-зеленая.

- Привет. - подошла я к ним поздоровавшись. На мне тут же повисла Вил и чмокнула в щеку.

- Эй, ботаник, лапы прочь! Это моя соседка по комнате! - шутливо воскликнула Астрид. Вил взглянула на нее испепеляюще.

- Ну что, айда в корчму? Отметим наше воссоединение. Я хочу оторваться сегодня по полной!

- Главное. что б на лекции завтра явилась. - строго посмотрела на нее сестра.

- Обязательно! Ко второй лекции явится, клятвенно обещаю! - кивнула Ас и первой двинулась к переправе.

Отмечать мы пришли в корчму "Танцующая сова". Всему городу было давно известно, что это место облюбовали студенты Северной академии. Поэтому если кто-то жаждал тишины, они шли в другое место.

Геллеонис довольно большой город, поэтому мест, где можно было выпить, здесь было предостаточно.

- За что пьем, господа? - громко cпросила, поднимая глиняную кружку с местной сивухой.

- За нас! - весело заявила Астрид и мы ,громко чокнувшись кружками, выпили.

- Какая гадость! - громко объявила Вил всеобщее мнение о данном напитке.

- Согласна. - скривилась Сигрид, наливая нам вторую порцию огненного пойла.

- Сестренка, я тебя не узнаю! - рассмеялась Астрид. - Ты - и разливаешь выпивку? А как же самоконтроль? И пагубные пристрастия к спиртному?

- Пофиг. - махнула рукой наша моралистка. - Сегодня у меня огромное желание напиться. Ну, поехали?

Она приподняла свою кружку и мы снова выпили, закусывая копчеными кабаньими ножками.

- Что, отец тебя так достал? - сочувственно усмехнулась Астрид, глядя на сестрицу.

- Не то слово.

- О чем речь, Астрид? - включила я свое любопытство. Но ответила мне Вилма.

- Конунг пытается выдать замуж свою младшую дочь.

- А почему не Астрид? - удивилась я подобному заявлению.

- Я наследница северных земель, мне необязательно обзаводиться мужем. По крайней мере, пока. А Сиг - младшая дочь конунга и потому должна быть выдана замуж до моего вступления в священный круг. Мало того, она должна выбрать себе мужа среди северных вождей либо их сыновей. Таковы северные законы.

- Но как можно выбрать и полюбить кого-то, когда твое сердце уже отдано другому. - вдруг с тоской заявила чья-та будущая невеста.

- Эй, сестренка не раскисай! Выпей, станет легче. Мы что-нибудь обязательно придумаем. - хлопнула ее по плечу Астрид, протягивая полную кружку мутного напитка.

Да уж... Слава всем богам, меня никогда не пытались выдать замуж. А то б я точно не сдержалась и прибила бы своего муженька в первую брачную ночь ножкой от табуретки, проткнув его сердце как у поганого вампира.

Сидели мы долго, но уже после третьей кружки все печали ушли в небытие и нам стало легко и хорошо. Сначала сидели и рассказывали друг другу смешные моменты из собственной жизни, потом начали тихо подшучивать над постояльцами корчмы.

У кого-то вдруг ножка стула хрустнула и подломилась, кому-то в миску с похлёбкой жирная муха прилетела и так далее, пока нам не стало скучно и Астрид пьяным голосом предложила мне очаровать любого представителя мужского полу, которого они мне с девчонками выберут.

- Отлично! - залихватски фыркнула я. - Что думаете, я хуже вас? Да любой мужчина в этом зале, если я захочу, будет мой!

- Класс. Вот на нем ты нам щас и продемонстрируешь свои чары. - и она кивнула на высокого мужчину стоявшего к нам спиной у барной стойки.

- Ставлю пять золотых, что у тебя ничего не выйдет. - пьяненько икнула Вилма.

- А я думаю, у нее все получится! - заступилась за меня шатающаяся Сигрид.

- Ну, вот и посмотрим! - гыгыкнула Ас, спихивая меня со стула в сторону искомого объекта.

- Смотрите и учитесь лентяйки! Работает профессионал! Если сейчас я его поцелую, вы мне будете должны пять золотых. - произнесла я слегка раскачиваясь из стороны в сторону.

- А если не поцелуешь? - подперла щеку кулаком Астрид, пытаясь прибить муху.

- Значит я вам буду должна! - заделала я логическое умозаключение.

- Всем? - заинтересовалась Вилма.

- Всем. - кивнула я и направилась в сторону объекта нашего повышенного внимания.

Остановившись в шаге от объекта, я тихо прокашлялась, ну видимо не настолько тихо, потому что мужчина недовольно повел плечами. И набравшись... то ли наглости, то ли храбрости, решительным тоном произнесла.

- Мужчина, мне нужно вас поцеловать! - и когда он начал оборачиваться, ни на секунду не задумываясь, я повисла у него на шее, впиваясь в его губы пьяным, неумелым поцелуем. Если бы была трезвая в тот момент, сгорела бы со стыда.

Мужчине мои посягательства, видимо, не понравились и он попытался меня отпихнуть. Но отцепить меня когда мне что-то нужно, проще оторвать себе голову а потом пришить обратно, потому что вцепилась я не хуже клеща.

И тут я случайно вдохнула его запах. И у меня закружилась голова, тело ослабло, а губы разжались. Но я так и стояла вплотную к его лицу, вдыхая этот невыносимо возбуждающий запах, медленно соображая, что я постепенно трезвею, а мое дыхание учащается.

Мужчина тоже стоял как вкопанный, даже не пытаясь шевелиться.

Не зная что делаю, я нежно коснулась его кончиками губ. Ласково покусывая и играя. С его упрямо сжатым властным ртом. А затем я просто зарылась рукой в его длинные шелковистые волосы и весь мир перестал для меня существовать.

Я прижалась к нему всем телом, игнорируя ненавязчивые взгляды редких посетителей, оставшихся в этот поздний час в корчме. Тихий шёпот и он вдруг сдался, присоединяясь к моей сладостной игре по завоеванию его губ.

Не знала, что мужчины умеют так целоваться. Это было наивысшим блаженством и я, наконец, могла не сдерживать себя, руководствуясь признаками морали.

Наконец я могла насладиться такими желанными мужественными губами. Вдруг поцелуй изменился, став более глубоким, жестким и властным. Но мне это даже нравилось.

Он прижал меня еще ближе, вдыхая мой запах. И я уже готова была делать все, что бы он ни попросил, лишь бы провел эту ночь со мной. Обнимая, целуя, лаская.

- Вижу Дик, ты нашел себе неплохое занятие, пока дожидался меня. - раздалось с боку от нас.

И мы оторвались друг от друга тяжело дыша.

- Ребят пойдите, снимите себе комнату, не смущайте своей страстью местное население. - рассмеялся ректор глядя в наши недоуменные лица. И тут я, наконец, рассмотрела человека, кому подарила свой первый в жизни поцелуй. И меня словно ножом по внутренностям полоснули, а сердце заледенело от холода. Я знала этого человека.

Копна темно-русых волос с вкраплениями золотых прядей, завязанныx в хвост. Взгляд жесткий и величественный и глаза... Мои любимые глаза, наполненные расплавленным золотом.

Не сказав ни слова и не отрывая от него заледеневших глаз, я отошла на несколько шагов. И в порыве злости схватив со стола кувшин с водой, выплеснула в лицо незнакомца.

- Это тебе за твой подарок. - холоднокровно прорычала я в воцарившейся тишине.

Мало того, мне безумно захотелось вцепиться и расцарапать его холодную величественную морду, даже не смотря на то, что он старше меня как минимум вдвое, но такой возможности мне не представилось.

Схватив за локоть Астрид вовремя выпихнула меня из здания на свежий воздух, не дав мне совершить очередное возмездие.

Мы стояли друг напротив друга, явно шокированные сложившимся положением вещей. Я все никак не могла избавиться от злости, копившейся во мне все это время, а Ас была немного озадачена моим ненормальным поведением.

В темноте раздался смешок и я взглянула на подругу. Она едва сдерживала смех.

- Признаться, я подумала, ты его сейчас убьешь.

- Убила бы, если бы ты не вмешалась. - присоединилась я к ее веселью, а она в голос рассмеялась.

- За что ты так бедолагу? По-моему, вы неплохо нашли общий язык, в начале. - она подвигала бровями намекая на наш поцелуй, на что я ответила рычанием.

- За все хорошее.

Из корчмы вышли Вилма и Сигрид и поспешили к нам.

- Валим отсюда. - Сказала Вилма, хватая нас подруги и торопясь в сторону дороги. - Ректор в ярости от твоей выходки. Ты только что вылила на голову нашего нового препода кувшин ледяной воды.

- Ничего, пускай охладится, а то он уж сильно возбудился от нашей девочки. - хмыкнула Астрид, шагая рядом со мной. И девчонки поддержали ее тихими смешками.

Уже затемно мы отправились в академию умолять привратника пустить нас обратно. Договорились на том, что с нас бутылка отличного гномьего самогона.

На третьем этаже мы разошлись по своим комнатам, ибо завтра предстоял первый учебный день.

Уже лежа в постели, моя соседка по комнате подвергла меня допросу.

- Вы были знакомы?

И мне нехотя пришлось признаться.

- Да.

- За что ты его не выносишь? Я ведь видела, как вы целовались и тебе, как и ему очень понравилось. Не отрицай! Это все видели.

- Прекрасно. - недовольно буркнула я. - Теперь по академии еще и слухи поползут что я пыталась соблазнить преподавателя.

Подруга тихо засмеялась.

- А потом окатила водой. - улыбаясь добавила она. - Но ты не ответила на вопрос.

Я тихо вздохнула. Разматывая правую руку, снимая эластичную перевязь.

- Вот за это. - в свете светлячка появилось мое почерневшее запястье, от вида которого Ас тут же села.

- Что это? - она взяла мою руку, поворачивая из стороны в сторону.

- Не знаю. - произнесла, поморщившись от прикосновений к поражённому участку кожи. - Какой-то странный артефакт. Он начинает жечься, когда я пользуюсь своей внутренней энергией.

- Внутренней энергией? Ты можешь работать с сырыми потоками? - удивилась она.

- Не всегда. - Я не хотела вдаваться в подробности и она это поняла.

- Ты знаешь, как от него избавится? - она взглянула на меня с сочувствие.

- Нет.

- Расскажешь мне, когда он успел тебя так окольцевать? - насмешливо раздалось с соседней кровати. И мой возмущенный ответ.

-Нет! И вообще не окольцевать, а тогда уж обраслетить.

Подруга рассмеялась и мое настроение немного поднялось.

- Завтра зайдем к одному моему другу, может, он поможет снять твой браслет.

- Врят ли. - засомневалась гася свет в комнате.

- Спокойной ночи, соседка.

- Угу... Тебе того же, Ас.

Утром я проснулась от дикого топота за дверью. Голова после вчерашней пьянки просто раскалывалась.

- Тут всегда так тихо? - спросила у сонной Астрид, пытающейся натянуть злополучную форму.

- Поверь, это еще тишина! - авторитетно заявила она, бухая кулаком в стену с воплями, "Если вы сейчас не успокоитесь, то придет большая дама с косой и всех успокоит... или упокоит?" И косу клятвенно обещала раздобыть в крaтчайшие сроки. В ответ послышалась нецензурная брань.

- Чего они там делят? - удивилась я, подтягивая одеяло к груди и вовремя.

Потому что через секунду наша дверь широко распахнулась и на пороге появился уже знакомый мне по первому посещению общаги зеленоглазый хам из небезызвестной троицы.

- Крошка! Я так по тебе скучал! - и он бросился к растрепанной красной от стыда, полуголой Астрид, успевшей натянуть штаны и прикрыть голую грудь краем одеяла.

Девушка шарахнулась от него как от прокаженного, врезавшись и едва не снеся мою тумбочку.

Оценив ее внешний вид, озабоченный зеленоглазый стащил с себя такую же, как у нас водолазку, только без рукавов и с оранжевыми шнурками и кинулся тискать мою шипящую и ругавшуюся подругу самым похабным образом.

В открытые настежь двери уже стали заглядывать любопытные студенты.

- Детка, ты меня так возбуждаешь! Специально ждала меня и не одевалась?

- Пошёл вон! Сволочь озабоченная! - рычала Астрид пытаясь дотянуться до своего боевого кинжала, лежащего на соседней тумбочкe.

- Эээ, нет, дорогуша. - перехватил ее руку зеленоглазый. - В ролевые игры мы с играем как-нибудь потом. А сейчас я тебя так хочу.

- Да пошёл ты! Хотелку с начало отрасти! - ругнулась подруга, извернувшись и пнув озабоченного индивидуума по коленной чашечке.

Тот сразу же ретировался в коридор, тихо морщась и потирая поврежденное колено. Напоследок обернувшись, он ухмыльнулся.

- Увидимся у Геренкара, дорогуша!

- Давай, давай, топай отсюда! Извращенец! - рыкнула напоследок моя соседка по комнате, захлопывая перед носом зеленоглазого дверь. А за дверью раздался смех всех тех, кто был свидетелем данной сцены. А потом сочувственные слова типа: " Что, отказала, дружище?" "А ты чего хотел? Это же наша неприступная дева-воительница!" и, конечно же, полные самодовольствия слова зеленоглазого нельзя было не расслышать.

- Ребята! Эта крошка уже моя! Она давно по мне сохнет!

- Вот урод! - чертыхнулась Астрид возвращаясь к кровати и надевая верхнюю половину нашей формы.

- Ну и общага у вас тут. - засмеялась, натягивая форму как можно быстрее. - Объяснишь мне, что это сейчас было? - посмотрела я на красную, как рак, подругу. Та угрюмо мотнула головой со словами.

- Поймаю, убью гада!

- Да он особо, я гляжу, от тебя и не убегает. - смешок и в меня летит подушка разозленной подруги. - Эй, полегче. Это же не я тебя здесь тискала.

Фырканье с противоположной стороны комнаты было мне просто бальзамом.

- Ты завтракать идешь? - спросила Астрид, подхватывая свою учебную сумку и ожидая меня у входа.

- Да, сейчас. Похватав нужные учебники и форму, запихнув все это в сумку, я побежала следом за недовольной подругой, ловко лавируя среди толпы студентов, топтавшихся в коридоре.

Столовая, как оказалось, находилась в главном корпусе. Среди множества квадратных столиков, занятых многочисленными студентами, спешащими, как и мы, на первую пару, Астрид углядела наших девчонок, сидящих в компании троих парней за прямоугольным столом.

Среди них как раз был ее озабоченный воздыхатель, сидящий с самодовольным видом победителя и весело разговаривающий о чем-то с Вилмой, оседлав повернутый спинкой вперед стул.

Но делать было нечего и потому, как не кривилась Астрид, мы все-таки подошли к их столику.

- О! А вот и моя будущая любовница! - самодовольно сиронизировал прохиндей, не отрывая глаз от прекрасного, но зловещего лица Астрид.

Присев на свободный стул рядом с сестрой, она демонстративно достала свой острый длинный нож и, как бы играючи, начала им чистить ногти, не отводя взгляда от обидчика.

- Моя снежная тигрица - проворковал парень, наклоняясь вперед - когда ты так делаешь, я завожусь еще больше.

Вся компания за столом, несмотря на недовольную Астрид рассмеялась.

И тут я заметила странный изумрудный блеск в его глазах, они словно расширились, а потом на мгновение превратились в кошачьи. Похоже, никто больше не заметил эту его особенность, а возможно, просто не предали ей особого значения.

Остался последний свободный стул рядом с этим озабоченным смутьяном и я приземлилась на него, предварительно сгоняв за овсянкой с медом и орехами и глиняной кружкой компота.

Поедая не хитрый завтрак, я прислушивалась к разговорам, ведущимся за столом.

- Кстати, ребят, познакомьтесь, это Леона. - кивнула в мою сторону Сигрид, доставая из сумки листок с расписанием. - Лео это наши друзья. Ор...

- Орин, Албрах и Фиск. - пробубнила я с набитым ртом, не дав ей договорить. - Да. Уже знакомы.

Я кивнула троим парням в знак вежливого, но холодного приветствия.

- И когда только успела?- удивилась Вилма.

- Ну, примерно в тот же день, что познакомилась с тобой. Искала библиотеку, а наткнулась...

- Это очень скучная история, поэтому Лео расскажет вам ее чуть позже. Лучше расскажите, у кого какие сегодня пары. - вдруг вмешался Фиск, больно стукнув меня коленкой под столом. Так- так, кажется у них тайны не только от меня... Очень интересно.

- У меня сегодня геоботаника, потом геодезия, геогения, магическое право, геомагия две пары и напоследок еще боевая магия. - сказала расстроенная Вил.

- М-да... ну и загрузили ваш курс сегодня. - округлил свои голубые глаза Орин, неспешно попивавший компот. Он, кстати, единственный, кто только что закончил есть, кроме меня. Остальные успели поесть до нашего с Астрид прихода.

- А у тебя что сегодня. - слегка краснея обратилась к нему Вил.

- Боевая магия, гидроакустика, электромагия, гидробиология, защитная магия и гидромагия. И все у разных преподов. - усмехнулся парень.

-Да, "брат" у тебя не легче! - хлопнул его по плечу Фиск. - А у меня сегодня лафа! - потянувшись, он взял стакан Орина и сделал из него большой глоток. - Одна пара метаморфизма, анимагия, мировая магическая история, потом мы с Алом идём на магию разума... - он стрельнул взглядом в тот угол стола, где молчаливой тенью сидел его друг Албрах. - и под конец десерт! - он окинул голодным взглядом мою подругу, в это время просматривающую свое расписание. - Я и моя снежная девочка идем к Геренкару на боевую магию. - он самодовольно растянул губы в улыбкe, словно обожравшийся сметаны кот. Заметив это, Астрид показала ему кулак, и пнула под столом так, что аж стол подпрыгнул.

- Не знала, что у вас в этом году "боевку" ведет Геренкар.- почему-то удивилась Сигрид.

- Да ладно. - махнул ругой зеленоглазый. - Хоть разомнемся как следует, а то с вашим Зелотом в прошлом году я чуть со скуки не сдох! Мужик ни рыба ни мясо! Как его ректор еще не уволил?

- А мне нравится. - возразила ему Вилма. - Твой Геренкар солдафон безмозглый. Зелот учит сначала мозгами думать, а потом уже действовать, а не только полагаться на реакцию и силу.

- Кто за то, что Зелот хороший учитель- поднимите руки! - несильно хлопнул по столу Фиск.

В ответ, по инерции поднялись три руки. Вилма, Сигрид и, как ни странно, молчавший, но внимательно слушающий нашу перепалку Адбрах.

- Друг, ты мне больше не брат! - в шутку обиделся Фиск.

- Прости, Мэмфис, - усмехнулся Ал своим бархатным спокойным тоном и в воздухи словно разлилось умиротворение. - но Вилма права. В бою порой не столько сила нужна, сколько ум. Даже слабейший может победить сильнейшего, если знать, как правильно это сделать.

- После слов поддержки Вилма обратила свой самодовольный взгляд на зеленоглазого прохиндея, как бы говоря: "видишь, я права!"

- Ладно, кто считает, что хорош Геренкар?

Опять три руки, но на этот раз Орина, Фиска и Астрид.

После этого все дружно обратили свой взор на меня.

- Что? - удивленно спросила я, догрызая последний кусочек ржаного печенья. - Я не знаю ни того ни другого. Как, по-вашему, я должна голосовать? - возмутилась их непониманию. - Да и к тому же, у меня в графе занятий по боевой магии стоит другой препод.

- Кто? - спросил вдруг заинтересовавшийся Фиск, склоняясь к моему листочку и чуть не подавился компотом, опять украденным из под носа Орина. - Норад? Жесть! - открыто посочувствовали мне.

- Кто?

- Леон Норад. - пояснил нахмурившийся Орин. - Один из сильнейших боевиков "старой школы". Он из империи. Работает здесь по просьбе ректора. Но, мне казалось, он занимается только последними курсами, разве нет? - обратился он к собравшимся за столом.

- Кто его знает. - как-то странно ответила Вилма косясь в мою сторону.

- Стоп. - остановила я бессвязный поток информации, не говоривший мне почти ни о чем. - Кто такой этот Норад?

Девчонки вдруг замолкли как одна. А парни, почуяв натянутую атмосферу, воцарившуюся за столом, недоуменно переглянулись, не понимая в чем дело, но не решаясь вставить и слово. Наконец Астрид спокойно посмотрела мне в глаза и какой-то полуулыбкой выдала.

- Я думаю, ты его помнишь, Лeо. Там в корчме... у вас состоялось весьма... тесное... ээ... знакомство. Ты ему на голову кувшин воды вылила.

И тут я все поняла. За столом гробовая тишина. Кажется, ребята переваривают выданное Астрид сочетание слов.

- Что она сделала? - первым отмер по традиции зеленоглазый, удивленно вытаращив на Астрид глаза. Моя подруга возмутилась.

- Вот что я сейчас непонятного сказала?

После чего снова немая пауза и смех Фиска.

- Все, мать, ты попала! Он от тебя живого места не оставит. Если Геренкар в понимании наших девушек тупой солдафон, то Норад просто зверь, а не человек. Холоднокровная машина для истязания студентов старших курсов.

- Это еще что. - вдруг хрипло заметила Астрид, беря в руки мой листок с расписанием. - Ты посмотри, кто у нее демонологию ведет! Чертов садист!

Мэмфис вырвал у нее листок из рук и уставился в него округлившимися глазами.

- Фалькер? - он усмехнулся. - Детка, скажи, когда ты успела так напакостить богам, что они тебя возненавидели? Любимые тапки Нефертити! Единственный в академии кровопийца и попадает именно в твое расписание. Мать, я тебе реально сочувствую! - воскликнул он, хотя сочувствия в его голосе было ни на грам.

- Перестань ее запугивать. - шикнула на Фиска Сигрид. - Я думаю, все будет нормально. Никто же еще не умирал после его пар?

- Да только потому, что чертов садист, продлевая их мучения, вовремя отправлял студентов в больничное крыло! - констатировал зеленоглазый. - Я один раз был на его паре. У нас тогда курс защитной демонологии был. И Хром - наш препод, заболел. Это был просто кошмар. У него вообще не все дома. Если ректор узнает, как он лекции ведет...

- Ты думаешь, он не знает? - перебил его Орин. - В этой Академии нет ничего, что бы ректор нe знал, поверь мне на слово, друг.

- Тогда почему он позволяет такой метод обучения?

- Ты хоть раз слышал, чтоб у него выпускники завалили демонологию?

-Это потому, что он грозится высосать любого досуха, если он облажается!

- Нет. Это потому, что ему неуловимым образом удается доводить своих студентов до совершенства. Точнее тех, кто не сбежит от него, к другим преподам в течение всего периода обучения. Согласен, я благодарен судьбе, что у меня нет в расписании демонологии, а та, что и была не профильная, да и вел ее у меня Хром, но я согласен с теми, кто считает, что Фалькер хоть и псих, но знания вдалбливать умеет. Кстати Лeо, почему я вижу у тебя водную стихийную магию? Ты же на демонологическом факультете. Там же все сплошь пироманты. - Орин взял мое расписание в руки.

- Потому что я не владею магией огня.

- Тогда зачем ты выбрала демонологию?

- А я и не выбирала.

От дальнейшего объяснения меня спас колокол, зазвонивший на главной храмовой башне, возвещая началo занятий.

- Задница Локи! Я опаздываю на экономику! - подскочила как ошпаренная Астрид, все остальные тоже ускорились, прощаясь и расходясь по классам и аудиториям.

У меня первой парой шёл вводный урок по Магия Духа. Найдя нужную дверь, я постучалась и, извинившись, вошла в довольно странную на вид аудиторию.

Просторное, светлое помешенние, отделанное темным деревом на стенах и полу, оказалось совершенно пустым.

Зайдя, я в нерешительности остановилась у дверей.

Группа парней, что уже присутствовала здесь, сидели прямо на деревянном полу.

- А леди Дрейкер, заходите. Но впредь прошу не опаздывать на мои занятия.

Этот странный вибрирующий голос раздался из примыкающей к аудитории лаборантской, видимo, или личного кабинета преподавателя. Вышедший оттуда не человек пригвоздил меня к полу одним своим видом. Я никогда не была робкой, моей натуре это вообще не свойственно, но этот представитель древней северной расы заставит кого угодно ощутить себя маленьким и беззащитным.

Метра два, два с половиной. Исполин с накачанной и хорошо развитой мускулатурой, пропорционально сложенный, с длинной косматой гривой пепельно-серых волос, загорелым телом, темно персикового цвета, правильными, хоть немного и грубыми чертами лица с выразительными надбровными дугами, нависающими над светло-карими слегка раскосыми глазами. В общем, не самый ординарный представитель своей расы - Ётунов. Кочующих на ледяных пустынях за землями северных народов.

Признаться, у меня на уме в эту минуту было множество вопросов, но из вежливости я задала только один.

- Как вы узнали мое имя?

Он мягко приподнял уголки своих губ и твердо пояснил.

- Я знаю всех своих учеников, мисс Дрейкер, а теперь я прошу вас пройти и сесть вместе с другими студентами. - и он указал куда-то на пол.

Я прошла и села рядом с темноволосы парнем субтильного телосложения.

Ребят оказалось не много и, как ни странно, девушкой я была среди них единственной.

Наш преподаватель прошёл к своему столу, стоящему в углу комнаты и взял с него скрученный пергаментный лист, потом повернулся к нам.

- Ну что ж, коль все в сборе, пожалуй, начнём. - тихо пробормотал гигант, обводя взглядом нашу группу. - Меня зовут профессор Сван Хром. Я мастер демонолог и в этом семестре буду преподавать у вас магию духа. Что это такое я объясню чуть позже. К тому же на все время вашего пребывания в стенах нашего учебного заведения, я назначен вашим куратором. Поэтому если у вас возникнут, какие либо вопросы, связанные с организацией обучения, милости прошу.

Капец! Ётун - куратор. Убиться и не жить.

- К сожалению группа у нас в этом году маленькая. - продолжил преподаватель гигант. - Преподавать непосредственно профильный предмет - демонологию, вам будет магистр Фалькер, специализирующийся в этом направлении...

- Простите мастер Хром, - вдруг перебил его какой-то парень из передних рядов. - а почему не вы будете преподавать у нас демонологию? Вы же сказали что это ваш предмет. - парень слегка поморщился, видимо хорошо знакомый с манерой преподавания хорошо всем известного господина Фалькера.

Ётун лениво пожал своими медвежьими плечами, напоследок заметив:

- Таков указ ректора. А сейчас, если вопросов нет, я бы хотел перейти непосредственно к уроку. Итак. Что же такое магия духа? Кто-нибудь знает? Затерик, я тебя слушаю.

Слева от меня на небольшом расстоянии сидели два парня и о чем-то увлеченно переговаривались, один из них сейчас встрепенулся, быстро соображая, что же ответить преподавателю.

- Ну, душа есть у всего живого, без нее не возможна жизнь - медленно начал свое объяснение Затерик. - так же она - неисчерпаемый источник энергии... - на этом он, похоже, застопорился или видимо, просто подсказки кончились.

- Это все? - вежливо вопросил учитель. - Ну что ж... Кто еще хочет что-нибудь добавить? - он пересмотрел из стороны в сторону, но все молчали. Поэтому давать ответ на этот вопрос ему пришлось самому.

- Магия духа - это работа с внутренней энергией. Как хорошо заметил Затерик, душа есть неиссякаемый источник энергии. У кого-то он больше, у кого-то меньше. Обычно профильные маги никогда не используют эту магию. Зачем же выкачивать энергию из самого себя, если ее можно впитать из окружающей среды. Такие источники еще называют внутренними магическими и физическими резервами. Вот только не многие знают, что самые мощные заклинания получаются именно из этой энергии. К тому же, они же и самые быстрые. Здесь не требуется отдельного времени на впитывание энергии, потом ее переработки и адаптирование под организм мага и выработка или, проще говоря, использование.

Мне в голову вдруг пришел донельзя странный вопрос.

- Простите профессор. - я подняла руку, обращая внимание Ётуна на себя. И когда он кивнул, продолжила. - А когда маг работает с сырой энергией, он тоже перерабатывает ее под себя?

- Нет, мисс Дрейкер, здесь действует иной принцип. Во-первых, не многие маги вообще способны работать с чистой энергией.

- Почему? - спросил мой сосед.

- Слишком разрушительная сила Раян. Тут будет всего два знака либо плюс, либо минус. Если маг вдруг способен управлять сырой энергией, то он может либо разрушать, либо созидать, ни о чем другом речи быть не может. Здесь нет серых полос, лишь черное или белое. Но мы отошли от темы.

- А откуда берется такая энергия? - задал свой вопрос Затерик, на что профессор вдруг улыбнулся.

- Момент творения! Боги не могут создавать свои миры из пустоты, они используют сырую материю для работы.

Но чистая энергия слишком непредсказуема. Удержать ее почти невозможно, для этого нужна жесткая сила воли, божественный внутренний резерв или, если отнести к теме нашего урока, нужен дух, принадлежащий божественной сущности или бессмертной, что порой значит одно и то же.

- Так вот, отвечая на ваш вопрос,Леона, скажу, что маг в принципе не может адаптировать чистую энергию под себя, она разрушит организм заклинателя изнутри, по чaстям, это как медленное гниение организма на магическом уровне. Такой вид магии считается запрещенной.

Признаться, после этих слов у меня все внутренности заледенели. Что же это получается, пользуясь своей магией, я постепенно уничтожаю свой организм. Но это невозможно. Я же не испытываю никаких отклонений. Разве что участились приступы раздражительности, злости. Переменчивость характера? А тот день перед отъездом в академию, я едва не отправилась обниматься с полом. Разве это нормально? Да ну, глупость, ну повысилось давление, голова закружилась. Но у меня всегда было отменное здоровье. Демоны бездны!

Остаток лекции я прослушала, отвлекшись на свои внутренние ощущения организма. Поэтому когда профессор Хром, сказал сесть поудобнее и попробовать почувствовать или хотя бы найти свой внутренний резерв, я слегка прозевала и выполнила приказ последней.

Само собой, что практическая часть урока нe заладилась ни у кого. Поэтому на следующим уроке Ётун пообещал научить нас правильно медитировать, что бы мы смогли покопаться в себе и найти чего-то там. Чего - я так и не поняла.

Выходили мы из зала расстроенные и раздраженные.

- Что за глупый предмет? - возмущался стоя у окна Затерик.

- Это не предмет глупый, это ты дeбил. - раздался за моим плечом чей-то негромкий голос. Обернувшись, я уставилась на своего соседа по прошлому занятию.

- Раян. - тихо сказал он мне, протягивая свою ладонь. Схватив ее, после минутного раздумья, я поздоровалась.

- Лео.

Кивнув, он пошёл рядом со мной до ближайшей развилки коридора. Дальше мы расстались, он отправился на второй этаж в 240 кабинет на урок социологии у меня же стоял предмет совершенно ненужный, на мой взгляд, будущему магу - "Счетоводство".

Как оказалось у нашей группы только магические предметы были общими, а общеобразовательные, у каждого свои. Поэтому мы договорились встретиться с Раяном на демонологии.

На счетоводстве нас обучали ведению учета домашнего хозяйства. В нашем классе присутствовали в основном девушки, парней от силы можно было насчитать штуки двe.

Пожилой дядечка, ведущий у нас урок, то и дело обращался к этим магам-оболтусам, сидящим на заднем ряду, пытаясь хоть как-то растормошить их и привлечь к занятию. В аудитории стояла сонная тишина.

И если мне, как ни странно, урок показался довольно таки полезным, учитывая размер хозяйства, которым я недавно обзавелась, то остальная часть класса, лишь автоматически записывала, даже не вслушиваясь в слова.

- Впервые встречаю такое равнодушие к моему предмету! - возмущался время от времени профессор, стоя у доски. - Вы как сонные мухи! Если сейчас никто не ответит мне на вопрос, я немедленно иду к ректору!

- В который раз он это повторяет? - очнулась от своих мечтаний моя соседка, тихо позёвывая.

Я удивленно перевела взгляд на незнакомую мне девицу, довольно пестрой наружности.

- Раз двенадцатый. - ответила я ей так же шёпотом. Девица хихикнула, глядя в сторону препода, а потом на меня.

- Лаэль, факультет Алхимии. - она весело протянула мне руку.

- Лео, Демонология. - я ответила на рукопожатие.

- Приходи сегодня к нам на вечеринку. Можешь захватить друзей. - предложила она шёпотом, едва успевая переписывать с доски три главных правила при ведении бухгалтерского учета.

- Что за вечеринка?

- В лесу за академией. Там тропка есть, так что не заблудишься. Пойдешь вглубь леса почти до самой кромки воды, там на берегу мы с ребятами разожжём большой костер, будет музыка, танцы, кое что выпить и закусить.

- А что за повод?

- Так сегодня день Квазира.

- Кого? - рассмеялась я.

- Карлик Квазир - северный дух, сочетающий в себе всю мудрость и все знания Северных богов и их союзников Ванов. Поэтому каждый новый учебный год мы начинаем с празднования дня Квазира. Так сказать, чтоб мудрый карлик передал нам часть своих знаний. Ну, по легенде так. - усмехнулась Лаэль.

- Понятно.

- Ты придешь?

- Не знаю, но друзьям точно передам твое приглашение.

- Отлично. Только купальный костюм не забудь.

Спросить, зачем нужен купальник я так и не успела, прозвенел колокол и я отправилась на поиски полигона номер три. Там сегодня у нас должен был пройти практический урок демонологии.

Нашла я его не сразу и то только потому, что увидела толпившихся на краю площадки парней из своей группы.

После очередного звона, возвещающего начало занятий, мы выстроились в центре площадки, дожидаясь своего преподавателя который умудрился опоздать на наш первый в этом году урок демонологии.

Появился магистр через полчаса после начала, весь взъерошенный и явно чем-то недовольный.

И тут я, наконец, поняла, почему его за глаза называли кровопийцей. Потому что он и был им. То есть предо мной стоял самый, что ни на есть вампир, только очень древний, судя по его глазам с красной радужкой, хотя кто знает. На вид ему можно было дать лет тридцать, не больше.

Растрепанные короткие волосы, злые недовольные глаза, искривлённый в презрительной усмешке рот. Местами испачканная, а иногда и порванная, но довольно новая одежда.

Одет в форму академии, несмотря на то, что он преподаватель, с накинутой поверх не застёгнутой вишнёвой мантией.

- А вот и мой геморрой на этот год. - недовольно проскрежетал он, исподлобья разглядывая нас. - Так, глисты моей задницы, слушай мою команду! - неожиданно рявкнул этот самодур. - Когда я открою вон ту большую клеточку с накинутой на нее черной тряпочкой, вы по моей команде разбегаетесь кто куда. Не раньше!

- Зачем? - задал резонный вопрос один из парней нашей группы.

- Затем, что я так сказал, глиста говорящая!!! - разозлился вампир, выплёвывая ругательства сквозь плотно сжатые клыки.

- А куда бежать-то? - так, парень явно решил покончить с жизнью, раз осмелился задать уже второй вопрос этому неврастенику.

- Ну, если хочешь, можешь постoять на месте. А когда тебя сожрут, я скажу ректору, что ты сам, мол, решил принять смерть от демона низшего порядка.

- Вы выпустите оттуда демона? - испуганно спросил Затерик.

- Нет. - вся группа вздохнула с облегчением.

- Я выпущу оттуда ровно семь демонов. - и добавил с гаденькой улыбочкой. - Чтоб каждому по одному хватило.

Сволочь. А в глазах такое удовлетворение, что у меня возникает ощущение, что он не классический вампир, а энергетический.

Ладно, сейчас надо сосредоточиться на главном. Что я знаю о демонах низшего порядка.

Дохлый гоблин! Ничего я не знаю! Я же демонологию прогуливала в институте. Хотя, может, все-таки сейчас обойдется. Может там демоны разумные и сразу есть нас не будут?

- Так, для особо одаренных, говорю! Слушаем и не перебиваем! После выпускания демонов из клетки, ваша задача, амебы вы одноклеточные, выжить! Все поняли? Делаем, что хотим, но чтоб до конца занятия ни одна ваша контуженая тушка не издохла! Иначе я лично обращусь к некромантам, они вас подымут, а я вас лично попинаю! Все ясно? Тогда желаю приятного времяпровождения. - и с этими словами он сдернул черную материю и открыл клетку.

Мы застыли как школьники в серпентарии.

Из огромной, зачарованной медной клетки выбрались серокожие твари, больше похожие на громил-обезьян, с бычьими головами и целым набором кусачих и рвущих принадлежностей.

- Вагни! - зашипел, ругаясь, на чем свет стоит мой новый знакомый Раян.

- Кто? - обернулись к нему сразу несколько человек.

- Вагни - падальщик. Демон первого порядка. Разрывает добычу и пожирает ее внутренности, а потом когда труп немножко подпортится, сжирает и его.

У меня после такого определения волосы на затылке дыбом встали.

Между тем вышедшие из заточения твари уже заприметили свою добычу, то есть нас.

- Как их убить можно? - быстро взглянула я на Раяна.

- Никак. Видишь серые чешуйки у них на коже. Это хитин. Нам не под силу его пробить, здесь нужны силы не меньше мастера. Самый простой способ разделаться с этой гадостью, отрезать ему голову! - крикнул он напоследок и бросился бежать. Я тоже побежала только в другую сторону.

Рассчитав, что лучший способ спасения это побег, я побежала к выходу с полигона. Не тут-то было, на границе поля стоял прозрачный барьер, за которым обнаружился ухмыляющийся вампир.

Он вдруг подвигал бровями, словно пытаясь ко мне, клеится, я в недоумении уставилась на придурка.

Вампир покрутил пальцем у виска, демонстрируя степень моей сообразительности, когда я услышала шуршание песка под чьими-то тяжелыми ступнями.

Не раздумывая больше не секунды, я резко прыгнула вправо и покатилась по песку. Это меня и спасло от удара довольно длинными, а главное мощными рогами в спину.

Демон стоял напротив прозрачного барьера, усиленно тряс головой. Видимо удар был достаточно серьезный, раз он уже минуту трясет своей башкой.

Тут он увидел перед собой спокойно стоящего вампира, изучающего его с выражением вселенской задумчивости и стал биться головой о барьер.

Не тратя драгоценные минуты, я вскочила и понеслась вдоль барьера, подальше от этого монстра, но дорогу мне преградил другой.

Черт! Что я могу ему противопоставить? Вода. Я же водник!

Собрав в сдвинутых перед собой ладонях, на манер лодочки, часть энергии, я призвала мою родную стихию. Резко размыкая руки и ставя их перед собой. Из открытых ладоней вырвалась мощная струя воды и ударила монстра прямо в разинутую коровью пасть. Тот начал захлебываться.

Ну, убить не убила, зато отвлекла. И быстро юркнула за спину страшиле, продолжая свой забег. Не тут-то было. Меня когтистой лапой схватили за лодыжку, отчего я упала на живот, нахватав полный рот песка.

Пока я пыталась прийти в себя, за спиной раздался треск прочной материи и моя куртка полетела клочьями на песок, а в мою спину вошли сразу пять острых, кривых когтя рвущих живую плоть.

От боли и страха я не смогла сдержать крик. Монстр придавил меня к земле своей вонючей тушей, продолжая вспарывать мою кожу.

Я кричала, извиваясь, пытаясь не заплакать от отчаяния, пока рука не наткнулась на странный кинжал присыпанный песком. Не разбираясь, что это, я схватила рукоять и воткнула тонкое, длинное лезвие демону прямо в бок.

И с трудом сбросив тяжелую тушу со своего тела, вскочила с земли.

Демон кривился, рычал сидя на песке, придерживая своей лапой открытую рану в боку.

На том месте, где мы только что боролись, я заметила большую кровавую лужу, почти впитавшуюся в землю, и почувствовала, как слабеют ноги от потери крови.

Мне стало почти до слез обидно, как такое могло произойти. Почему?

А демон начал подниматься, сверкая кошмарными черными глазами.

На смену боли пришёл гнев, отогнавший слабость на задний план. Возникло желание искупаться в чужой крови. Больше никакого страха, лишь легкая эйфория и жажда убийства.

Демон дернулся в мою сторону, разевая оскалиную бычью пасть, за что и поплатился. На этот раз я не стала уворачиваться, а просто шагнула навстречу чудовищу не из детских страшилок, с шальной улыбкой втыкая свое единственное оружие ему в подбородок. Длинное и тонкое как шпага лезвие прошило мозг твари, насквозь выйдя из макушки.

Демон захрипел, заваливаясь на бок, успев пройтись своими когтями мне по руке.

На этот раз боли я не почувствовала, только какое-то странное удовлетворение. Я засмеялась, отступая от мертвого чудовища.

Теперь я понимаю выражение, если плачешь утром, то вечером будешь смеяться. Если , конечно, доживешь до вечера.

Развернувшись, я заметила, как на песке валяется человек, пытаясь отползти от наступающего на него монстра, от которого уже воняло паленым. Парню мешала сломанная рука, но меня это не особо волновало, a вот монстр...

Как удачно! Игра начинается!

Прыгнув твари на спину, провeла ладонью по бугрящимся мышцам, пуская в ход свою магию. Демон ужасно закричал, словно поджариваясь заживо. Светло серебристые всполохи побежали по его телу - и вот я уже стою над догорающим голубым огнем трупом.

- Спасибо, Лeо. - раздалось с песка.

Я повернулась к парню с поломанной рукой, так и лежавшему все это время на земле. Окинув его безразличным взглядом, я отправилась развлекаться в самую гущу событий.

Оставшиеся пять демонов умерли менее мучительной смертью, просто вдруг оставшись без головы.

Заляпанная черной кровью с головы до ног, но довольная, я стояла, не обращая на стонавших тут и там студентов, ожидая свой главный приз, и он не заставил себя долго ждать.

Был снят ограждающий барьер, когда вампир ступил на песок. Секундная неожиданность, что дало мне хорошeе преимущество, и я почти всадила ему кинжал в сердце, но в последний момент он сумел перехватить мою руку.

С силой, на какую способна, я засадила ему кулаком в морду, с каждой секундой испытывая не злость, но накатывающую волнами ярость. Вампир пошатнулся, выпуская мою руку, чем я и воспользовалась, воткнув кинжал ему в грудь... но пройдя в сантиметре от его гнилого сердца.

- Черт! - рыкнула я сквозь зубы и попыталась достать нож, чтоб повторить попытку, но как раз таки этой возможности мне не предоставили. Удар в солнечное сплетение и я отлетаю на приличное расстояние, сильно ударяясь головой о дерево, стоящее рядом с площадкой полигона. В глазах темнеет от нахлынувшей боли и я теряю сознание. Последнее, что я вижу, как мой странный эфемерный кинжал похожий на небольшой трезубец, растворяется прямо перед моим угасающим взором.

Проснулась я от ноющей боли в груди и от покашливания, раздавшегося рядом с моей постелью.

- Мисс Дрейкер, вы очнулись?

Рядом с моей кроватью обнаружился невыразительный cветловолосый мужчина лет сорока в белой мантии, одетой поверх светло-серого костюма, застегивающeйся на тонкyю золотую цепочку, крест накрест.

- Вы кто? - вдох и дыхание перехватило, а в груди кольнуло болью.

- Лежите не двигайтесь. - встрепенулся мужчина, укладывая меня обратно. - И по возможности не разговаривайте. У вас сломано четыре ребра, есть небольшое сотрясение мозга и огромная шишка на затылке. Меня зовут магистр Латерис. Я заведую больничным отделением нашей академии. Лежите, я позову вашего куратора. Мастер Хром как раз только что заходил.

Оставшись одна, я начала осматривать помещение, в котором находилась. Светло зелёные стены, белый потолок, небольшая, но светлая комната, одно окно в изголовье и две кровати по бокам, по центру тумбочка на которой лежали три свернутых трубочкой письма.

Посмотрев на дату, написанную на трубочке, я едва не ахнула. Это что ж получается, первый мой учебный день, был три дня назад? Я уже здесь три дня?

Письмо, кстати, оказалось отчетом, присланным из Алкрида.

Минут через пять в комнату вошёл мастер Хром. Он присел на соседскую кровать.

- Лео, как вы себя чувствуете? - спросил гигант, глядя на мое недовольное лицо.

- Как в сказке - чем дальше, тем страшнее. - буркнула я недовольно и закашлялась. - Скажите профессор, сколько я здесь валяюсь?

- Три дня.

Так и думала.

- Лео, вы помните, что произошло на уроке у профессора Фалькера?

- Да.

- Расскажите? - по его глазам было видно что он уже в курсе того, что там произошло, но почему-то хочет слышать мою версию.

- Вы же уже все знаете.

- Вам нечего добавить?

- Нет.

- То есть вы в состоянии крайней ярости действительно пытались убить преподавателя? - он внимательно посмотрел мне в глаза, словно ища в них ответ на не заданный им вопрос.

Я отвернулась и тихо ответила:

- Да.

Мы немного помолчали.

-Леона, я понимаю, у вас нет никаких причин доверять мне, но все же я прошу рассказать мне истинную причину вашего поведения. Я наблюдаю за всеми своими студентами и полностью уверен, что среди них нет ни одного начинающего убийцы. Если вы желаете, это останется только между нами. Даю слово. - он мягко заглянул мне в глаза. - Вы мне верите?

Верить-то верю. Он мне еще изначально понравился, как человек, точнее Ётун. Но как я расскажу то, что до конца еще сама не понимаю.

- У меня иногда случаются странные приступы злости или... - я неуверенно посмотрела в глаза куратору. - ... желания. После того, как на меня на полигоне напал демон, это и случилось. Ну, я потеряла контроль.

- И вы попытались убить магистра Фалькера?

- Да.

- Почему?

- Ну, я полагаю, мой неадекватный мозг решил в ту минуту, что это было правильно, ведь он бросил нас умирать.

- Значит, зуб за зуб? - усмехнулся гигант. - Да вы опасная девушка. - а затем он перестал улыбаться и уже серьезней добавил. - Магистр не бросал вас, он уже хотел помочь вам, когда вы сами справились с поставленной задачей. - он тяжело вздохнул. - Согласен, методы обучения у него не в меру жесткие.

- Обязательно в следующий раз попытаюcь то же самое объяснить своему разъярённому сознанию. - съязвила я, глядя в добрые глаза преподавателя. - Думаю, оно войдет в положение магистра Фалькера и не попытается снова проткнуть ему сердце.

Ётун басовито засмеялся на мое замечание.

- Давайте договоримся, что вы лучше вообще не будете планировать убивать профессора Фалькера, не хочу терять хорошего ученика.

- Ничего не могу обещать, профессор, но я обещаю посоветоваться на этот счет со своим внутренним я.

Мастер улыбнулся мне и вдруг по-отечески потрепал меня по волосам.

- Тогда поправляйтесь. Я передам вашим друзьям, что вы уже пришли в себя.

- Моим друзьям?

- Да той шестеркe ребят, обучающихся на разных факультетах. Каждый из них уже успел забросать меня вопросами о вашем самочувствии. Особенно ваша соседка по комнате. Астрид, кажется?

- Да. - я непроизвольно улыбнулась.

Через час после ухода куратора ко мне уже ломилась моя группа быстрого реагирования. Уговорив целителя пустить всех шестерых, я улеглась поудобней и приготовилась получать втык от Астрид, судя по ее боевому виду.

- Скажи мне, что это сделала ты. - заявила она прямо с порога.

- Что сделала? - не поняла я, наблюдая, как они рассаживаются кто куда.

- Набила фингал Фалькеру. - пояснил зеленоглазый, садясь вместе с Вилмой и Сигрид на соседнюю кровать. - Он уже три дня ходит со здоровенным черным синяком под левым глазом.

- Было дело. - фыркнула я.

- Я же вам говорил. - констатировал очевидное Ал.

- Прости, брат. Ты не подумай, что я тебе не поверил, просто слишком невероятно звучит.

- Да, мать, ты теперь героиня! - пошутил Фиск. - Да ты не морщись, у нас вся академия уже гудит новостью, что простая студентка набила морду непобедимому кровососу.

- Нам твои демонологии уже все рассказали, в красках и в лицах. - вступила в разговор Сиггрид.

- Ребята говорили, у вас целая потасовка была. - добавил информации Орин стоящий в ногах кровати.

- И все? - осторожно спросила я.

- Ну да, вы подрались, ты ему врезала, потом он тебя вырубил, грохнув об дерево. - перечислила Ас, примостившись на край моей кровати.

- И неплохо так грохнул. - сказала Вил. - Я спрашивала у целителя. У тебя четыре ребра сломаны и сотрясение мозга.

- Не напоминай.- поморщилась я от болевых ощущений. - Лучше расскажите, что я успела пропустить?

Оказалось, я пропустила самую грандиозную вечеринку, проводимую алхимиками, вот только никто из моей шестерки туда так и не явился, они, дескать, переживали за меня.

Дальше нас прервал зашедший ко мне целитель, попросив ребят удалиться, так как он будет делать осмотр.

Поводив надо мной руками и потуже затянув простыню, которой была обмотана моя грудная клетка, он остался доволен. Пообещал к завтрашнему вечеру выписать, если все пойдет так же.

Вечером ко мне зашел ректор, участливо интересуясь моим самочувствием, и передал мне письмо, пришедшее от отца.

В котором он писал, как недоволен моим поведением и тем, что я позволила себе оскорбить преподавателя своим рукоприкладством. Надеялся, что в дальнейшем это не повторится.

После чего я со злости разорвала ненавистную бумажку, сложила обрывки на краю прикроватной тумбочки и легла спать.

Утром, чтобы заглушить неприятную оскомину от отцовского письма, я взялась за письма, присланные мне из дома. Да, Алкрид теперь мой настоящий и единственный дом.

Дела у них шли хорошо. Стройка не прекращалась ни на минуту, мой крылатый народ старался вовсю.

Уже был закончен нижний город, остались небольшие детали. Установили везде кристаллы Агайра, провели канализацию и дополнительную вентиляцию подзeмнего города. Маги, обучающие моих людей владеть своим даром, подобрали и высадили в подземном городе растения в специально изготовленных углублениях. Теперь весь подземный ярус города мог похвастаться своей растительностью. Здесь были деревья, кустарники цветы и даже кое-где проглядывала трава в палисадниках. Все было высажено нашими женщинами с особой любовью.

Сейчас шло строительство жилых кварталов. Уже проложена верхняя канализация и водопровод.

По плану Дарта почти все дома должны быть однотипными. Построены они будут, конечно, из Арнгейра, как и весь город. Но в этих помещениях уже будут использоваться обычные магические кристаллы вместо Агайра.

Первые дома будут построены на семьи, насчитывающие пo трое и более детей. Это двухэтажные коттеджи с тремя или четырьмя спальнями, одной просторной кухней, широкой гостинной, ванной комнатой и туалетом.

Входная дверь будет выходить прямо на улицу на небольшой ухоженный газончик или цветник. Сзади коттеджа будет большой задний двор, огороженный каменным забором, где будет разбит сад-огород по желанию владельца, а так же небольшая конюшенка и хозяйственные постройки. Сбоку от дома во двор будут вести широкие, резные дубовые ворота, украшенные вензелями из чёрного метала. Так же в доме будет иметься балкон с витыми металлическими перилами, выходящий на улицу над крыльцом, где так же будут использоваться красиво украшенные перила из того же материала.

По тому же типу будут строиться коттеджи для семей поменьше. Потом у Дарт писал, что у него в проекте еще и дома высотой в пять этажей, для тех, кто живeт один или зарабатывает себе фермерским трудом. Там будут отдельные квартиры. С балконами и количеством спальных комнат не больше двух, плюс кухня, ванная, туалет и гостинная.

Я была рада, что у него все идет так, как мы с ним и планировали.

Так же отписалась и Гереда. Проинформировав меня, что наши холодильные кладовые наконец полны и ломятся от всякого мяса, урожай снимается с завидной регулярность. Поэтому у нас на зиму будет не только мясо, но и множество видов овощей и круп: пшено, ячмень, гречка, овес, перловка. Некоторые фрукты c деревьев , посаженных с помощью приезжих магов и уже цветущих. Так же они с женщинами смогли приготовить достаточно масла и сыров, купив по моему приказу большое стадо хороших коров, стадо овец, поросят, курей, гусей, индюшек и кроликов.

Дома на зиму укрепили, она проехалась по городу и окрестным деревням и селaм и лично убедилась в выполнении моего приказа.

Начали строить временные школы для обучения людей на период зимы.

Маги обучили людей работать с простейшими потоками энергии. Началось освоение бытовой магии.

Дальше писал Ник, сообщая о пополнении казны, прилагал все отчеты о доходах и расходах, совершённых в мое отсутствие. Так же написал, что наши деловые партнеры- гномы более чем довольны нашими отношениями.

Еще писал, что на северной части наших земель около "Вьюжного" хребта, уходящего в море и закрывающего нас от северных народов, найдены два месторождения - один из наших людей наткнулся случайно, спеша в город.

Первое месторождение показало при осмотре большие залежи платины, а второе Хельмин или северный метал, как называли его в простонародье. Легкий, но очень прочный. При заточке не тупится. В общем, идеально подойдёт для снаряжения и оружия.

К тому же в Хладном лесу, в самой глубине ближе к морю, охотниками, была найдена огромная роща Андорских деревьев. Как они могли появиться там, никто не может и предположить. Ведь подобные деревья ценились на вес золота, точнее их древесина, имеющая свойство хорошо сохраняться веками, а то и тысячелетиями. Поэтому такие деревья росли лишь в эльфийских лесах. Гереда приказала собрать семена этих деревьев и высадить небольшую рощу на нашем жемчужном острове, а деревья используют в строительстве жилых кварталов. Сделав перекрытия, рамы, ворота и другие деревянные детали.

Последним отчитался Сайлэс. Уведомив меня о том, что разослал патрули на наши границы дежурить днем и ночью, ибо до него начали доходить слухи о готовящемся нападении. Алкрид стал лакомым кусочком, хоть пока никто особо и не знает, что охраняют его крылатые воины. Он приказал воинам и остальным людям особо не светиться. Закрыв наши границы до поры до времени.

Так же он поговорил с местными кузнецами об изготовлении прочных лат и кирас, мечей и боевых кинжалов.

Дарт подал идею оснастить воинов арбалетами вместо привычных луков со стрелами. Он, дескать, поработает с ними, увеличив дальность полета болта и силу удара.

Все воины поставлены на довольствие, о котором мы заранее договорились с Сайлесом до моего отъезда. Десять золотых в месяц каждому, плюс бесплатное питание, ночлег и полное оружейное и защитное оснащение.

По приказу капитана Сайлеса были восстановлены и приведены в надлежащий вид старые казармы, построенные еще при правлении моего последнего предка по женской линии. На работу взята отличная повариха и несколько ее помощников. Несколько женщин для уборки и чистки казарм. Отремонтирована старая большая конюшня. Вот только с лошадьми вышла неприятность.

Старые кони с опаской относятся к изменившимся хозяевам, а новые и подавно боятся даже подходить. Поэтому вопрос с лошадьми остается по сей день нерешенным.

На этом письма кончились. Отписавшись, сообщив, что я довольна всеми их начинаниями и достижениями, сделала парочку коррективов, попросила заглянувшую ко мне в обед подругу отослать письмо в Алкридейл.

Вечером ко мне зашел целитель Латерис и, напоив в очередной раз своими противными зельями и микстурами, отпустил на поруки друзей в общежитие.

Девчонки были рады моему выздоровлению. Идя с ними по коридору, я слушала, как безумолку болтала Вилма, рассказывая о том, что я пропустила за время своего нахождения в больничном отделении.

- Представляешь, Лаэль сегодня собирает друзей в Ершистом пeтухе, чтобы отпраздновать твое выздоровление и падение тирании в лице Фалькера. Не знала, что вы с ней знакомы?

- Да. Мы с ней на счетоводство вместе ходим.

- Вот как? - довольно заносчиво заметила Астрид. - Что еще вы вместе делаете?

Я удивленно поглядела на подругу.

- Ас, я ослышалась или ты ревнуешь?

- Ревную? Тебе послышалось! - едко заметила девица и отвернулась в сторону, обидевшись.

А мне вдруг стало смешно. Я повисла у нее на плече, дружески обнимая.

- Признайся, детка, ты неровно ко мне дышишь? - подмигнула я ей.

- Что?! Ты совсем рехнулась? Я совсем не такая! - начала отбрыкиваться возмущенная подруга. - Гром и молнии Тора! Да, признаюсь, я немного ревную к этой, как ее там. Но, во-первых, немного и тем более не так, как ты подумала!

- А ты знаешь, как я подумала? - уже в голос смеялась я, стоя напротив подруги, Сиг и Вилма давно уже ушли вперед, оставив нас сзади.

- Ну, ты знаешь! - возмущенно прогудела Астрид, стремительно краснея.

- Что я знаю?

- Ну что мы, того! - И она так смешно задвигала своими густыми русыми бровями, что я не удержалась от очередной улыбки.

- Чего, "того"?

- Не прикидывайся, что ты не поняла!

Я снова подошла и по-братски обняла ее за плечи, тихо посмеиваясь.

- Тогда перестань меня ревновать. Все равно у меня не будет лучше друга, чем ты.

- Правда? - заулыбалась девушка, словно начищенный до блеска медный таз, на что я лишь возмущенно фыркнула и мы отправились догонять девчонок.

Этим вечером в Ершистом петухе собралось чуть ли не пол академии. И каждый норовил со мной поздороваться или похлопать по спине, будто я героиня дня. Признаться, меня это сильно напрягало и даже немного раздражало, но после первой же кружки вкуснейшей медовухи, которой торговал местный хозяин, я перестала обращать на это внимание.

Мы сидели в окружении ребят с других факультетов, когда один из них решил высказаться по поводу тирании местных преподавателей.

- Да они вообще офигели! - стоял он рядом со столом, поставив ногу на лавку и пьяненько раскачиваясь. - Ведут себя будто они древние боги! Устраивают свои порядки,...

Я повернулась к сидящей рядом полутрезвой подруге и тихо шепнула.

- У нас походу тут бунт намечается?

- Да, нет. Это Джер. Его вчера Норд сильно потрепал, продемонстрировав всей группе, какой он неуч в защитной магии, вот он и бесится. А Фалькер на него в коридоре наорал, пообещав убить, если тот еще хоть раз попадется ему на глаза.

- За что?

- Он на него какое-то зелье пролил. Вампир так взбесился, говорят. Думали, что он его на месте расчленит, но на его счастье мимо ректор шёл.

А парень между делом уже заканчивал свою красноречивую речь за права и уважение студентов.

- Ходят тут как...! - договорить ему не дали. Позади Джера раздался холодный знакомый голос.

- Как кто, студент Джеридан?

Интересно, они давно здесь стоят и слушают его пламенную речь? Судя по убийственному взгляду вампира и по моим любимым холодным золотым глазам, давно. Похоже, что с самого начала.

- А, Дрейкер. - заметил меня вампир сидящей в окружении друзей и знакомых. - Ну как там ваши три ребра, не болят? - наигранно сочувственным голосом поинтересовался засранец.

- Спасибо за заботу, профессор Фалькер, - прищурилась я.- уже не болят. А ваш фингал, как я посмотрю, цветёт и пахнет? - не удержалась от ответного язвительного замечания.

Вампир слегка раздул ноздри, словно почуявший жертву хищник, и цинично улыбнулся.

- Осторожнее Рэд, мисс Дрейкер не гнушается игрой на публике. - заметил мой любимый золотоглазый образец настоящего мужчины. Боги! И что я в нем нашла? Он же мне в отцы годится.

- И что, позвольте узнать, профессор Норд вы имеете в виду под словом "игра на публику"? Может, это вы про вылитый вам на голову кувшин холодной воды? Так сами виноваты. Не суметь удовлетворить девушку простым поцелуем, и в вашем-то возрасте, просто стыдно. - ну все, меня понесло. А нечего было меня драконить! - Видимо, годы уже берут свое. Не так ли, профессор? - сочувственно посмотрела я в озверевшее лицо преподавателя. Все, кажись, нарвалась. На следующем уроке боевой магии четвертовать будут уже меня.

Видимо, отвечать на мои колкости они посчитали выше своего достоинства, поэтому просто прошли в дальний угол зала и сели за столик.

- Знаешь, - задумчиво глядя им в след произнесла Ас. - Если бы меня оскорбил мужчина, по которому я сохну, я бы ему так в глаз зарядила.

- Хватит уже, назаряжалась. - усталый вздох и возмущенно-удивленный взгляд в сторону подруги. - И что значит "мужчина по которому я сохну"? Я не сохну по нему!

Астрид рассмеялась, поднимая свою полную медовухи кружку и отпивая немного.

- А то я не видела, как ты на него пялишься?

Мое обиженное фырканье можно было услышать и за соседним столиком.

- О, Боги всемилостивые! Ас, он мне в отцы годится.

- Главное, что не в дедушки. А с таким сексапильным папочкой я бы позажигала. - она как-то задумчиво уставилась в балочный потолок.

- Ты сначала со своим "зеленоглазым дружком" разберись. Подруга, по-моему, на тебя выпивка плохо действует.

- Если ты про Фиса, то даже и не начинай. - у нее сразу испортилось настроение.

- Он тебе нравится?

Она возмущенно уставилась в мои глаза, но ответила неожиданно.

- Да.

Я чуть пивом не подавилась.

- Тогда в чем дело?

- Во многом. - тяжелый вдох, глоток спиртного и грустно-задумчивый взгляд, устремленный на столик недалеко от нас, за которым сидели наши мальчики в окружении ребят с других факультетов. Из всех находящихся за тем столом лишь Ал не пил ничего крепче яблочного сидра. - Я наследница северных кланов, хоть об этом здесь никому и не известно. - на мой удивленный взгляд, она пояснила коротко. - Отец постарался. Он же просто будущий маг, хоть и довольно хороший. - в этом месте она позволила себе легкую улыбку. - К тому же я никогда не буду значить для него больше, чем просто временное развлечение.

- Мне кажется, ты преувеличиваешь. Я видела, как он к тебе относится.

- Как к хорошему другу либо как к объекту своего временного развлечения. - тихо констатировала она.

- По-моему, он просто хочет привлечь твое внимание. - усмехнулась я, косясь на наших парней. К ним за столик только что подсели Сиг и Вилма и еще две какие-то девицы. Одна из них как бы невзначай положила руку на плече Мэмфису, мягко поглаживая затылок.

Справа от меня раздался хруст раздавленной глиняной посудины и тихое ругательство подруги. Резко вскочив, она извинилась перед поспешившей к нашему стольку подавальщицей и, бросив на деревянную поверхность три серебряника, направилась к выходу из трактира.

Посидев еще с минуту в одиночестве, я бросила задумчивый взгляд в сторону магистров, все так же сидевших за дальним столом.

Вспомнив тот шуточный поцелуй, я посмотрела на золотоглазый объект моих воздыханий. Красив. Божественно красив и силен. Золотые пряди задорно переливались в отблесках огня из разожженного камина, путаясь и прячась в темно шоколадных волосах, собранных в небрежный хвост.

Это называется - смотреть можно, трогать нельзя. Да я и не надеюсь, что он когда-либо обратит на меня внимание. A если такое вдруг и случится, мы не сможем находиться вместе больше двадцати минут в сутки без возникновения тяжелых телесных повреждений. Этот мужчина не для меня, даже дураку ясно. Слишком властный, слишком холодный, такие люди любят повелевать, да вот только я не из тех, кто любит подчиняться.

Ко мне неслышно подсела Сигрид.

- Что, с Алом снова промашка?

- Что? - удивилась девушка. - Как ты догадалась? - она испуганно посмотрела вокруг, покраснев как маков цвет.

Да что ж сегодня за день такой? Прям вечер несбывшихся надежд.

- Ты сама себя только что выдала. - я насмешливо посмотрела на девушку. - Сиг, не стоит так сильно краснеть, когда речь заходит об Албрахе.

Мы посидели несколько минут в молчании.

- Он ведь относится ко мне только как друг?

- Не знаю, Сиг. Албрах для меня загадка, как впрочем и для многих. Я даже не уверенна, что он своим лучшим друзьям то все рассказывает.

Она снова надолго замолчала.

- Отец дал мне три месяца, чтобы найти подходящего мужчину для заключения брака, иначе он выберет сам кого-то из наших вождей. - она вдруг закрыла лицо ладонями. - О боги, я не хочу выходить замуж. Мне всего семнадцать!

Я обняла ее за плечи.

- Как и всем нам, Сиг. Я понимаю, но у тебя есть выбор. Ты можешь попросить подданства в Геллионисе, ведь мы и так уже частично являемся подданными этого государства.

- И опозорить сестру? Ни один вождь после смерти отца не будет воспринимать ее всерьез, если я просто откажусь от нее и наших традиций.

На это мне нечего было ответить. Свои бы проблемы решить, а уж потом в чужие лезть.

Я все еще не знаю, как общественность отнесется к новому Алкриду. Если император Дефкалион пожелает, он легко сможет стереть нас с лица земли. Никто не будет считаться с нами. Мы не сила... пока.

Посидев еще минут десять и подождав, пока Сигрид придет в более или менее приемлемое состояние, я встала и направилась к выходу, попрощавшись с ребятами. Завтра новый учебный день, а значит, вставать рано.

Выйдя на улицу, я пошла вдоль спящих домов, даже не заметив странной скользящей тени недалеко от меня.

Я уже хотела перейти дорогу, как увидела странного несущегося на меня мальчишку лет четырнадцати, грязного, растрепанного с длинной палкой нагoло. Поначалу опешив, я остановилась там, где стаяла.

- А ну не тронь ее, пакость такая! - кричал он словно в бредовом сне.

Может, я перебрала в таверне и у меня теперь глюки?

Но каким-то внутреннем чутьем я заставила себя обернуться и вот это стало моим спасением.

Нож, который должен был воткнуться мне в спину, прошёлся по воздуху, а тут уже подоспел странный парнишка, треснув моего обидчика в капюшоне дубинкой по башке. Тот как-то странно дернулся после удара и дал деру.

Я ошарашенно уставилась ему вслед. Но тут мальчик, только что спасший мне жизнь, медленно покачнулся, заваливаясь мне на руки. В его левом боку торчала рукоятка ножа, предназначающегося мне.

Я даже не заметила, когда успела закричать, призывая кого-нибудь на помощь. А мальчишка, лежащий на моих коленях, поднял на меня свои испуганные темно-карие глаза, полные сдерживаемых слез, прошептал как-то странно "Прости..." и медленно начал закрывать глаза.

- Нет, нет! Да помогите же ктo-нибудь?! - я уже сама ревела в голос.

В тишине раздались чьи-то шаги и на освещенную дорогу вышли двое.

- Профессор Норд? - да, признаться не такой помощи я ждала, но в принципе сейчас наплевать, кто это будет, лишь бы мальчик не умер. - Прошу вас, помогите. - сейчас я готова была даже на коленях вымаливать у него помощь.

Магистр Норд и магистр Фалькер, кинулись в мою сторону.

- Что здесь произошло? - спокойный и быстрый взгляд золотых глаз, и он уже закатывал рукава своей безукоризненно белой рубашки.

- Меня хотели убить. - начала я быстро рассказывать. - А этот.. Я даже не заметила, откуда он выскочил. Обернулась на его крик, а там убийца с ножом. Парнишка подлетел, дубинкой его огрел, но напоролся на нож.

- Вы нож не трогали? - спросил вдруг Фалькер.

- Нет.

- Деф, к ножу не притрагивайся.

- Уже вижу.

- Его к целителю нужно.

- Не успеем, мальчишка умрет по дорогe. Кинжал Ратеа, вытянет из него всю жизнь, прежде чем мы доберемся до больничного крыла.

Магистр Норд содрал с себя кожаную черную крутку и попытался обмотать ею руку.

- Подожди, давай мне. Кинжал настроен на вас, мне он почти не причинит вреда.

********************

Видимо, этот длинный день закончится еще не скоро, философски заключил мой усталый издерганный мозг в то время , как я подпирала светло-зелёную стенку. Я сидела в приемной комнате-коридоре больничного отделения нашей академии.

Демоны бездны, я уже второй раз за день здесь нахожусь. Это уже становится нехорошей традицией. Разве что теперь не меня притащили сюда еле дышавшей и истекающей кровью.

Два часа назад мы втроем ввалились в больничное крыло, неся полуживого мальчишку. Точнее, нес его магистр Норд, мы же просто шли рядом.

Кинжал из живота мальчика Фалькер вытащил, хоть и с трудом и, так как никто из нас в нужной мере не владел целительством, мы направились в академию.

- Мисс Дрейкер? Вы здесь? - в коридоре появился главный целитель.

Я встрепенулась, поднимаясь со скамейки.

- Целитель Латерис. - поздоровалась я с магом. - Как мальчик?

- Все уже в порядке. Хотя кровотечение мне удалось остановить не cразу. - видя мой непонимающий взгляд, маг пояснил. - Тот нож, что вытащил из него профессор Фалькер, был намазан соком Фиама - это специфическое растение, которое раззыживает кровь, вызывая сильное кровотечение. Довольно опасное средство, если не уметь им пользоваться. Жаль, я не могу получше изучить тот кинжал, профессор Норд сказал, что должен показать его ректору. Да, кстати, вы знаете, кто этот мальчик?

- Я его впервые вижу, профессор. - качнула я головой, представляя, что было бы, если бы мой мелкокалиберный герой не оказался рядом. Скорее всего, мне бы грозила тихая смерть где-нибудь в подворотне. Интересно - и кому это я так успела перейти дорогу?

- Этот мальчик ваш сводный брат. - сказал целитель и я, не сразу сообразив что он имеет в виду, рассмеялась.

- Да, да, магистр. Теперь этот парнишка мне точно как брат. Если бы не он,... в общем, не хочу об этом думать.

Парню я теперь действительно по гроб жизни была обязана.

- Простите, мисс Дрейкер, но вы не поняли меня. - нахмурился целитель. - Этот мальчик действительно ваш кровный родственник, только родство не прямое.

- Что вы имеете в виду? - немного опешила от такой новости я, спешно возвращаясь в сидячее положение.

- Он ваш брат лишь наполовину.

- Вы хотите сказать - неуверенно усмехнулась я. - Что кто-то из моих родителей погулял налево?!

- У вас немного грубая интерпретация, но суть верна. - поморщился магистр.

- Вы уверены, профессор?

- Более чем. Помимо целительства, я неплохо разбираюсь в биомагии. Ваш генетический код почти идентичен коду этого мальчика.

- Убью гада! - тихо прошипела я, разглядывая противоположную стенку.

- Простите, что вы сказали? - не понял магистр.

- Убью, говорю. - задумчиво пробормотала я.

- Кого?

- Папика.

- Мне казалось, ваши родители давно мертвы?

- Вот сейчас я и исправлю это досадное упущение!

Справившись с эмоциями, я посмотрела на недоуменного целителя и попыталась сменить тему.

- Магистр Латерис, я могу увидеть мальчика?

- Сейчас нет. Он отдыхает. Но завтра можно. - он как-то по доброму посмотрел на меня. Вам тоже неплохо- бы отдохнуть и привести себя в порядок. Кстати, как ваши ребра и голова?

Заверив магистра, что со мной все в порядке, я отправилась к себе в комнату. Ас уже спала, поэтому я, даже не раздеваясь, сразу рухнула в кровать и забылась глубоким сном.

Утро меня встретило очередным шумом и криком чьих-то разборок.

- Иди, лапай свою курицу патлатую! Сволочь кобелистая. - ругалась на все лады Астрид, стоя в дверях нашей комнатки. С той стороны кто-то начал что-то говорить, но подруга, не пожелав слушать, просто захлопнула нашу дверь.

- Боги! Вы еще не поженились, а уже выясняете отношения. - тихо простонала я, окапываясь в одеяле.

- А ты вообще молчи, предательница! - зашипела в мою сторону подруга, рассерженной кошкой грохнув об прикроватную тумбочку свой остро заточенный боевой кинжал. Нож остался стоять вертикально, на четверть, уйдя в столешницу. - Это же надо было додуматься сказать этому полоумному, что он мне нравится! - и такой обвиняющий взгляд в мою сторону.

- А при чем здесь я? - задала я риторический вопрос.

- А откуда он, по-твоему, узнал?

- Судя по твоей возмущенной последней фразе, уже пол этажа убедилoсь в том, что ты к Фиску неровно дышишь. Эмоции надо сдерживать, подруга. - сказала я, вставая и натягивая форму. Надев ee, я потопала умываться.

В общей умывальне, стоя над мраморной раковиной и смотря в зеркало на свои покрасневшие глаза, я услышала сонный голос Сигрид, которая тоже, по всей видимости, только встала.

- Что у вас там опять за крики были? - она склонилась над соседней незанятой раковиной, открывая коробочку с составом для чистки зубов. Точно такой же лежал передо мной.

- Наши голубки отношения выясняли. - ответствовала я, прополаскивая рот после чистки и смывая состав с деревянной зубной щетки. - Знаешь, Сиг, если они так и дальше будут ругаться, я с ума точно сойду. Прикинь, просыпаешься утром под вой этой фурии, от которой стены дрожат, и попробуй ей хоть что-то против сказать. Ее любимый тесак всегда с ней.

Сигрид засмеялась.

- Да в этом вся Астрид. - ответила она неопределенно, приступая к умыванию.

А я пошла, собирать учебники и тетради. Подруги в комнате не оказалось и я посчитала это за лучшее. Вытаскивая листочек с расписанием, я узнала, что у меня сегодня:

- политология.

- боевая магия.

- мировая география.

- материализация.

- демонологии две пары.

Перед занятиями я успела заглянуть к своему новоявленному братцу, хоть до сих пор и сомневалась, что он может им быть.

- Привет, братец-кролик! - просунула я голову в дверь, замечая, что мальчишка уже не спит.

Он сосредоточенно о чем-то думал, сводя свои бровки домики вместе.

Увидев меня, он почему-то смутился и покраснел.

- Ты уже знаешь? - тихо спросил он, поднимая на меня свои по детски наивные широкие глазенки. Ну, прям грустный, грустный щенок.

- Вообще-то это был сарказм. - ухмыльнулась я, плюхаясь на стул предварительно повернутый спинкой к кровати. - Но то, что ты - мой якобы сводный брат, мне уже сообщили.

- И что ты думаешь? - тихо и осторожно спросило это недоразумение.

- Не знаю. - честно и уже серьезно ответила я. - Прежде чем вынести окончательное решение, я бы хотела узнать о тебе побольше. Кто ты? Откуда родом? Что делал в Геллеонисе вчера? И как меня нашел? В общем, вопросов у меня много. Удовлетворишь мое любопытство?

Подняв на меня честные, искренние карие глаза, он лишь сосредоточенно кивнул и начал свой рассказ.

Звали его Алексом. Родился он где-то на востоке империи рядом с деревушкой под названием "Пистрявки". Он и его мама (Лисандра) жили в лесной роще, зарабатывая на жизнь ведовством.

Эти земли близко граничат со степными кланами орков. Молодая ведунья чем-то не угодила вождю степняков и тот приказал сжечь дотла ее избу, а парнишку подвесить на соседнем дубу. Изловчившись, женщина наложила на сына иллюзию и приказала бежать в соседнюю деревню, но не успел он до нее добраться, как оказалось, что деревня уже полыхает, а большая часть жителей убита, оставшихся забрали в рабство. Мать убили у него на глазах, перерезав горло кривым кинжалом, когда раскрылся обман с илюзией.

Тогда он побежал до тетки, живущей в городе.

Тетка приютила всего на одну ночь, но сказала, чтоб наутро он убирался из ее дома, ей, дескать, нахлебники ненужны. Но ночью он подслушал разговор тетки, которая рассказывала про свою беспутную сестру мужу, упоминая богатого герцога, с которым она кувыркалась по молодости. Проскользнула и имя герцога - Лейк, и место его нынешнего проживания.

Мальчишка решил, что речь идет об его отце, имя которого мать никогда не называла. (Кстати, правильно решил, как оказалось.)

Деваться ему все равно было некуда и он обозами добрался до столицы. Там, разведав, где живет герцог Лейк, он направился туда просить приюта. В дом его, конечно же, не впустили и с отцом поговорить не дали, но вот какая-то сердобольная старушка из прислуги моего отца сказала, что у него есть сестра, учится она сейчас на севере и может чем поможет, если он ее найдет.

Вот так он и добрался сюда, разыскивая меня. Что было дальше, уже известно.

-Как ты узнал, где меня можно найти? - спросила я, ошарашенная его рассказом.

- Ваш привратник сказал, что вы гулять в город ушли и, скорее всего, заседаете где-нибудь или в Ершистом петухе или в Танцующей сове. - а затем посмотрел на меня печальными глазами недобитой собаки и тихо спросил, пытаясь придать своему голосу уверенности чтоб не скатиться на мольбу. - Ты меня тоже прогонишь?

И смотрит на меня так жалобно.

Бедный ребенок, столько всего бед на его голову.

- Нет. - а что я могла еще ответить? Он ведь моя кровь. Отец, конечно, сволочь, но даже если он и откажется от этого доброго искреннего ребенка, я его уже не брошу. Не смогу просто.

- А я магию знаю. - невпопад сказал мальчик, медленно и с огромным трудом зажигая светлячок на ладошке. Я рассмеялась. Какой же он все-таки забавный. А еще вылитый отец. Его же острые скулы, плавные черты аристократического лица, черные как смоль волосы. Ну, просто уменьшенная копия, только вот глаза не холодные и безжалостно-безразличные, а открытые, добрые искренне-любознательные.

-Магия, это хорошо. Это тебя мама научила?

Он грустно кивнул.

- Слушай, а ты бы не хотел учиться со мной в одной академии?

- Да. - вдруг встрепенулся мальчишка.

- Отлично. Я сегодня поговорю с ректором, а ты пока отдыхай, а то мне на занятия пора бежать. Тебе чего-нибудь принести вечером?

Он мотнул головой, натягивая повыше одеяло.

- Хорошо. Тогда до вечера. И еще Алекс. - я обернулась уже на пороге и улыбнулась. - Спасибо за то, что спас мне жизнь, хоть и сделал это несколько неуклюже.

Мальчишка в ответ кивнул, сверкая горящими глазами и скрытой улыбкой.

На политологию я все-таки опоздала, но субтильного вида профессорша, лишь махнула рукой на свободное место.

На боевой магии меня вообще ждала полная засада.

- Профессор! Я считаю ваш метод обучения совершенно не гуманным!

- Зато результативно, мисс Дрейк. И я бы советовал вам меньше болтать, если не хотите получить в мягкое место огненным шаром.

Вот уже минут пятнадцать я прыгала по совершенно ненормальной полосе препятствий, пытаясь собрать мозги в кучку и сохранить собственные конечности от зажаривания, замораживания и отстреливания.

А этот золотоволосый гад, шедший недалеко от места моего мучения, тщательно следил за тем, чтоб каждая ловушка у меня на пути обязательно сработала.

Капец, я после этого дурацкого урока не то что стоять не смогу, но и сидеть! Я же говорила, что здесь не учителя работают, а монстры в человеческих обличиях.

После изматывающей физически и магически тренировки по боевой магии я направилась набираться сил на урок географии.

Признаюсь, этот урок я тупо проспала. Видимо, мои силы еще не полностью восстановились после пребывания в больничном отделении. За что и заработала недовольство со стороны очкастого препода.

- Дорогая, если вы так и дальше будете спать на моих занятиях, то c зачетом по моему предмету в конце семестра можете распрощаться. - сказало мне это прыщаво-очкастое недоразумение.

В ответ я ему чуть не ляпнула "Дорогой, если ты и дальше мне мозги будешь канифолить, то я займусь тобой всерьез! И поверь, ты очень этому не обрадуешься!"

Оставшееся время до конца всех занятий пролетело очень быстро. В обед я зашла к ректору.

- Профессор Зарден, можно войти?

- Да, Леона, входи.

Он сидел за своим письменным столом все такой же величественный, с добрыми смешинками во взгляде.

- Присаживайтесь. - кивнул он мне на одно из незанятых кресел перед его столом. - Позвольте угадать причину вашего прихода. Это,случайно, не по поводу мальчика?

- Да, профессор. Не смею сомневаться в том, что вам уже известно, кем мне приходится этот парнишка?

- Он ваш брат. Сводный, кажется?

Я усмехнулась, глядя в проницательные, совершенно не старческие светло-голубые глаза.

- Да. - мой короткий кивок.

- И что же вы такое хотите узнать, что, несомненно, касается вашего нового родственника?

- Не спросить, профессор, попросить. Я бы хотела, чтобы Алекс поступил в эту академию, на первый курс. Это возможно? Если нужны будут деньги, я все оплачу. - поспешила я добавить и с замирающим сердцем уставилась на ректора.

Он отложил папку с документами в сторону и, улыбнувшись, сказал.

- В этом нет необходимости, леди Лэйк. Если у вашего брата имеется магический дар, то я приму его в академию и без дополнительного финансирования.

Признаться, эти его слова меня несколько удивили и навели на кой-какие вопросы.

- Профессор, скажите, а почему вы согласились принять меня в свою академию? Почему-то теперь я более ,чем уверена, что мой отец не заплатил вам ни серебряника за мое обучение. Не потому, что скуп и экономит на мне, а просто потому, что вы бы не взяли.

Он окинул меня почему-то задумчивым взглядом, а затем все с теми же искорками в глазах наклонился вперед и медленно произнес.

- Вы считаете, что я не должен был вас принимать?

- Я не говорила этогo, профессор. Просто хочу знать, почему вы согласились взять в свою академию не самого преуспевающего ученика, да и не с самым хорошим поведением?

- Ваш отец является моим давним и хорошо знакомым другом...

- Нет, профессор. - усмехнулась я, отводя взгляд. - Не это. Даже ради самого лучшего друга вы бы не стали портить репутацию вашего учебного заведения. Есть что-то еще. И вы не хотите мне этого говорить. Я права?

- Вы очень умны Леона, несмотря на весь ваш антураж экспрессивности, непокорности и полного отсутствия манер.

- Буду считать, что вы сказали да. - усмехнулась моя экспрессивная натура, поднимаясь из кресла.

Как же мне надоели тайны. Все вокруг что-то скрывают, недоговаривают или просто молчат. Бесит!

- Насчет вашего брата. - остановил меня голос ректора уже на выходe из кабинета. - я сегодня же зайду к нему и протестирую на наличие способностей.

- Спасибо профессор.

- Лео, как я понимаю, ваш отец еще не в курсе обретения нового родственника?

- Нет. Я напишу ему, когда сочту нужным. - жестко ответила я, устремив предупреждающий взгляд в сторону спокойного, как дракон, архимага. - Возможно, даже сегодня.

- Воля ваша, миледи.

После окончания последнего занятия я зашла в нашу с Астрид комнату, схватила кошелек и направилась к выходу из академии. По дороге меня нагнала Астрид, шедшая с какого-то практического занятия, хотя у боевиков все занятия были практическими и проходили либо в больших залах академии, либо на полигоне.

- Эй, Лeо, ты меня что, избегаешь? - пристроилась она рядом.

- С чего ты взяла?

- Тебя не было, ни на нашем утреннем собрании, ни на обеде. Ты что, до сих пор злишься на то мое утреннее высказывание? Ну прости, подруга, я чисто на эмоциях. Я не считаю тебя предателем. - как-то скомкано закончила расстроенная Ас.

Я ухмыльнулась.

- Извинения приняты. А бегать я от тебя не бегаю. Мне просто нужно в город.

- Зачем?

- Фрухтами! - специально исказила я слово, чтоб хоть немного поднять настроение девушке.

- Зачем? - недоуменно уставилась она на меня.

Я лишь вздохнула, потом усмехнулась.

- Брат у меня появился, чудо ты мое тугодумное.

От этих слов она встала как вкопанная, а ее выразительная мордашка удивленно вытянулась.

- Брат?

- Да младший, сводный брат.

И мне пришлось рассказать всю историю появления моего мелкого родственника.

- Тебя пытались убить? - не на шутку обеспокоилась Астрид, продолжая идти со мной рядом. - Кому это понадобилось?

- Я задаюсь тем же вопросом, подруга. - Мы подошли к небольшому рынку в городе и я купила немного фруктов, привезенных из более теплых краев, и всяких сладостей.

А обратном пути Астрид вдруг повисла на мнe, cхватив за плечo.

- Ты меня познакомишь со своим мелким? - спросила подруга, чему-то усмехаясь.

- Да ты что! - притворно возмутилась я. - Еще научишь его плохому. А ругаешься ты вообще как сапожник!

Лицо подруги обиженно надулось и она попыталась пихнуть меня локтем под ребра, на что я только рассмеялась.

- Вот еще и дерешься по всякому поводу!

Завалились мы к моему братцу веселые и счастливые, что мальчишка тут же заметил.

- Привет! - воскликнул он, едва не выпрыгивая из постели. Увидев меня в дверях, глаза его загорелись такой надеждой и радостью, что мне поневолe стало тепло и приятно.

- Привет, мой герой! - я подошла к парнишке и чмокнула в черную макушку. - Держи, небольшая взятка за твое ожидание. - и я положила сверток со сладким на постель перед братом, а сама плюхнулась на соседний стул у кровати. - Кстати, Алекс, знакомься - я кивнула на вошедшую вслед за мной девушку. - это моя лучшая подруга Астрид. Ас - это мой сводный брат Алекс.

При словах " мой сводный брат" мальчика ужасно покраснел, но спокойно пожал протянутую Астрид ладонь.

- Привет ,Лекс! - ухмыльнулась подруга. - Ты же не против, если я буду тебя так называть? Вот и отлично. И она облокотилась о спинку кровати, оставшись стоять.

- Ну, как ты провел день? - спросила я, глядя на то, как мальчишка разворачивает принесенные мной фрукты. Когда он увидел, что находится в свертке, он вдруг поднял на меня странно удивленную мордашку и сказал тихим голоском:

- Это все мне одному?

Я слегка озадаченно улыбнулась, переглядываясь с такой же озадаченной подругой.

- Конечно.

- Так много. - сказал он неуверенно, беря в руки красивое наливное яблочко. Мне вдруг странным образом захотелось прижать его к себе и чмокнуть в такую милую пухлую щеку.

- Наедайся, ребенок. Мы еще тебе принесем, если нужно будет.

Астрид лишь подмигнула парнишке. А он с какой-то жадностью впился в свое яблоко, словно никогда их не ел.

- К тебе сегодня ректор случайно не заходил?

Он утвердительно кивнул, откусывая еще кусочек яблока.

- Заходил. Сказал, что я теперь тоже буду учиться в академии на первом курсе.

- А на каком факультете - спросила, заинтересовавшаяся Астрид, но Алекс только пожал худыми плечиками.

- Он сказал, я должен сам выбрать.

- А ты бы на каком хотел учиться?

Мальчишка вдруг неуверенно поднял на меня свои грустные глаза.

- Лео, а на каком факультете папа учился?

А у меня аж дыхание перехватило. Не от того, что я вдруг испугалась, что он пойдет по стопам отца, просто вопрос этот был задан таким голоском, что у меня поневоле кошки на сердце скрестись начали. Сглотнув, я вдруг поняла, что брату до безумия хочется побольше узнать о нашем отце. Какой он? Чем занимается? Где раньше учился?

- На факультете темной магии.

- Наш папа темный маг? - мальчик, похоже, был удивлен, но нисколько не разочарован.

- Да.

- А если я выберу тот же факультет, он не рассердится? - он так по-детски встревоженно взглянул на меня.

Ребенок ты наш наивный. Да пускай лучше рассердится, чем ему будет глубоко на тебя плевать.

- Я думаю, нет. - улыбка у меня, правда, получилась какая-то вымученная, но не хотелось мне расстраивать парнишку.

- К тому же - включилась в разговор подруга. - ты еще успеешь выбрать факультет. У вас все равно первый год будет общим. Распределять начнут лишь со второго. - мальчик в ответ лишь кивнул, догрызая яблоко.

Вечером, лежа в кровати, у нас с подругой состоялся тяжелый разговор.

- Ты напишешь отцу о брате?

Немного помолчав и устроившись поудобней, я тяжело вздохнула.

- Да, наверно придется. В конце концов, он имеет право знать. Ведь это его отпрыск.

Астрид посмотрела на меня удивленными глазами.

- Чего ты боишься, подруга?

- Того, что он его не примет. Ты не знаешь моего отца. Он... Он непредсказуем и очень холоден. - я поежилась под теплым одеялом.

- Если он не признает мальчишку, то ты можешь просто забрать его к себе в Алкридейл и все.

- А ты хоть на минуту задумывалась, как будет больно Алексу, если единственный живой родитель отвернется от него? - я взглянула на задумчиво пялившуюся в потолок подругу. - К тому же, если он захочет,то с молчаливого согласия императора он может уничтожить Алкридейл, и камня на камне не оставив. А мы сейчас слабы как новорождённые котята. Время... Нам катастрофически не хватает времени.

- Не уничтожит. - вдруг сказала она в кромешной тишине. Потом вздохнула и продолжила. - Не хотела тебе говорить заранее, но отец хочет заключить взаимовыгодный альянс между нашими государствами. Так что если империя пойдет на вас войной, на вашу сторону встанут все кланы северных хельдов, а нас, подруга, немало. К тому же твой дед тоже вряд ли останется в стороне. А Маккеи не менее сильны, чем мы, уж поверь. Мы как-то хотели с ними потягаться, но посмотрев, что они сделали с дикими орками, явившимися завоевывать их земли, посчитали за лучшее заключить мир и никогда его не нарушать. - она задорно улыбнулась, устремив свой взгляд на меня. - Кстати, отец написал, что вы закрыли свои границы? В чем дело?

- У нас была эпидемия. Поэтому не хотели, чтоб заразились соседние регионы. - быстро соврала я, не жeлая рассказывать правду даже лучшей подруге. Не сейчас. Еще не время.

Утром я все-таки отписалась своему единственному родителю на тему новообретенного отпрыска и отправила с заговоренным соколом.

Учеба снова вошла в свою колею. Доставали нас преподы в меру. Фалькер и Норд куда-то смылись, скинув наш факультет на головы других демонологов и боевиков. В Академии наступило некое затишье.

Прошёл месяц. Я успела в последниe выходныe этого месяца смотаться в Алкридейл и убедиться в качественном выполнении поставленных задач.

Нижний город был полностью закончен, урожай убран. Народ, что удивительно встретил меня бурными радостными выкриками и приветствиями. Признаться, не ожидала. Меня прямо героиней здесь считали, если не учитывать того момента, что именно по моей вине они превратились в этих симпатичных "крылатиков".

Жилые кварталы уже были выстроены на четверть, как ни странно. Народ здесь действительно работал очень быстро.

Но что самое главное, началась разработка Хельмина. Нам позарез не хватало сейчас метала. Кузнецы по нашим с Дартом и Сайлэсом эскизам начали ковать легкие, но прочные латы и кольчуги - способные выдержать не только прямое попадание пушечного ядра, но и полномасштабную магическую атаку. Простые. Но в тоже время очень красивые и функциональные латы, из белоснежного полированного метала. Да, Хелмин не только отличался своей крепостью и невосприимчивостью к магии, но и цветом. Мечи и боевые кинжалы отковали из той же стали. Другими словами, армия потихоньку вооружалась.

Вернувшись в Академию, я застала почтового сокола сидящим у себя на подоконнике. На этом моя размеренная жизнь кончилась. Внутри было два официальных приглашения на осенний бал в честь какого-то семейного праздника. Короче, собиралась вся моя родня. В самом низу письма была написана лишь одна строчка, красивым раскосым наклонным : "Явиться обоим!" И судя по адресату, можно было не сомневаться, что это не просьба, а приказ, который не подлежит обсуждению.

Сразу захотелось сделать большую гадость - послать всех к демоновой бабушке и не явиться на столь грандиозное семейное сборище. Но сpазу вспомнилось лицо Алекса и то, с каким затаённым восхищением он слушал мои немногословные ответы об отце. Ему это нужно. Хотя будь моя воля, я бы вообще забыла бы об их существовании. Празднество должно было состояться в конце ноября, до которого оставался еще целый месяц.

У мелкого все сложилось как нельзя лучше. Когда его отпустил целитель, мы вместе пошли к ректору и оформили бумаги о его зачислении на первый курс. Потом ему дали комнату в общежитии и мы дружной толпой вместе с Астрид, Сиг, и Вилмой совершили набег на Геллионские магазины, скупая все необходимое для моего мелкого братцa. Письменные принадлежности, теплая одежда, обувь, предметы личной гигиены. Девчонкам он очень понравился, особенно Сигрид. Она от него вообще отходить не хотела. На мой несколько ревнивый взгляд она пояснила, что всегда мечтала о младшем брате, но так его и не получила.

Пройдя длинными коридорами первого этажа общежития, я постучалась в комнату к брату. Алекс открыл сразу же. Видно было, что до этого мальчик сидел за столом и усиленно занимался.

- Привет, мелкий! - фыркнула я в его вкусно пахнущую новым шампунем, который я ему принесла, макушку, обнимая за плечи. Он уже по инерции возмущенно вырвался со словами.

- Я уже не мелкий!

Договорились. - усмехнулась я, плюхаясь на его кровать. - Алекс, я сегодня от отца письмо получила.

Мальчишка тут же замер, обратив на меня все свое внимание.

- Он приказал явиться на ежегодный осенний бал, устраиваемый нашей семьей. Явиться мы должны, вместе. - закончив я посмотрела на застывшего паренька.

На лбу Алекса появились две смешные складочки, а его черные бровки стали домиком.

- И мы едeм? - спросил он как-то напряженно, с чуточкой мольбы.

- А ты хочешь поехать? - и, приняв его утвердительный кивок за ответ, я пояснила: -Признаюсь откровенно, на эту поездку я соглашаюсь только ради тебя. Наши с отцом отношения далеки от добросердечных, да и видела я его последний раз лет семь назад.

- Почему? - удивленно присел брат рядом со мной на кровати.

- Так бывает. - погладила я его по мягкой гладкой щеке. Какой же он милый и переживает так искреннe. - Так что не жди от него многого, Алекс. Он не тот человек, чей взгляд загорится при виде нас с тобой.

- Я понимаю. - он взял мою руку в свою небольшую ладошку и начал успокаивающе поглаживать. На его красивой искренней мордашке светилась грусть. Поэтому я просто тихо его обняла в ответ на этот знак его поддержки.

- Не боись, мелкий, теперь мы вместе. - задорно усмехнулась я. - Вместе везде прорвемся.

- Да! - согласился он. - Только если ты перестанешь называть меня мелким! Я же уже взрослый!

- Ну, ну... Взрослый.

Оставшееся время до отъезда мы старались проводить вместе. Вместе ходили в библиотеку заниматься. Иногда к нам присоединялись девчонки, а иногда и вся наша донельзя шумная компания. На что пожилой библиотекарь тут же начинал на нас шикать и требовать тишины.

Естественные науки пареньку дaвались не так легко, как, например, магические. Поэтому мы все чаще и чаще уходили из библиотеки последними.

- Зачем магу математика? - уже битый час повторял этот негодник, сидя над домашним заданием по арифметикe.

Астрид усмехнулась, отрываясь от чтения учебникa по общей экономики.

- Ты не поверишь, Лекс но я задаю себе тот же вопрос изо дня в день. - и она швырнула захлопнутую книгу на стол перед собой, отчего на моем реферате по общей теории демонологии появилась жирная клякса. - Ладно, еще математика. Но вот скажите мне на милость, зачем боевому магу экономика?

Сигрид подняла голову от своего конспекта по синтезу и кристаллизации магических ионов и посмотрела на свою сестру.

- Ас, прежде чем ты станешь магом, ты есть полноправный член общества и поэтому хотя бы основы экономики знать обязана. К тому же, в скором времени ты можешь стать главой целой страны. Ты думаешь, тебе просто так в план занятий вставили такие курсы как экономика, политология, магическое право?

- Причем тут это? - фыркнула моя лучшая подруга.

- Притом. - возразила ей сестра.- Вот скажите, только у меня возникает ощущение, что нас к чему- то хотят подготовить? Причем не только нас.

- Что ты хочешь этим сказать? - забеспокоилась Вил, пытаясь скормить моему мелкому еще немного вкусного сочного винограда.

- Вы что, даже и не заметили, что с прошлого года программа обучения усилилась и во много раз. Добавилось множество ранее не изучаемых здесь предметов, усилились интенсивность и продолжительность практических занятий. Раньше у нас боевая магия была всего три раза в неделю. Сейчас же она идет каждый день. Преподы вообще зверствовать начали.

- Да, вот только раньше мы были на седьмом курсе, а теперь на восьмом и это все объясняет, сестренка. Так что не раздувай из мухи слона ,Сиг. - И она снова углубилась в чтение столь ненавистного ей предмета.

- Когда вы уезжаете? - спросила меня Вилма, засовывая в рюкзак огрызок от яблока.

- Завтра. - вздохнула я и посмотрела на усиленно корпевшего над очередной задачкой брата.

Недавно она подняла выпавшее из моей сумки письмо отца и, пытаясь разобраться кому оно адресовано, прочитала. После, соответственно, начались вопросы. Друзьям я так и не рассказала, что в конце осени еду в столицу на помпезный и грандиозный бал, устраиваемый в честь дня рождения моего деда Гидейона.

- Куда это? - тут же встрепенулась Астрид, уставившись на меня.

Я не стала лукавить и скрывать.

- Отец пригласил, считай, приказал явиться на осенний бал, устраиваемый в честь одного моего родственника. Я думаю, он хочет познакомиться с Алексом.

Я не стала уточнять при брате, что, возможно, еще хочет от него отец, дабы раньше времени не расстраивать мелкого.

- И долго тебя не будет? - расстроилась подруга.

- Недели две. Боюсь, больше мне там не продержаться. Я как туда являюсь, у меня сразу расстройство нервной системы наступает. Начинаю бросаться и язвить направо и налево.

- Ты расскажешь отцу про Алкридейл? - между тем спросила Сиггрид.

- Смерти моей хочешь? - засмеялась я.

- Почему?- удивилась подруга.

- Сиг, - вздохнула - Мой отец любит все контролировать. Ты представляешь, что будет, расскажи я ему, что сперла из его кабинета мамино завещание и,мало того, уже устроила на своих землях грандиозный переворот и навожу шмон? Да он просто взбесится и я отнюдь не хочу, чтоб Алекс попал ему под горячую руку. Потому что когда отец злится, даже щепки не летят. Лететь нечему. Темные маги очень страшны в гневе, поверь мне, подруга.

На этом разговор как-то замялся.

А утром меня разбудил громкий и требовательный стук в дверь. Едва собрав себя в кучку и доковыляв до двери, я смела лицезреть, как вы думаете, кого? Правильно, эту наглую хамоватую морду!

- Капитан Вальдер! - улыбнулась я самой мерзкой и пакостной улыбочкой, на которую была в этот момент способна и, едва мой собеседник открыл рот, что бы что-то сказать, смачно хлопнула дверью у него перед носом и отправилась досматривать свой прерванный сон.

Грохот около входной двери повторился, становясь все более настойчивым. Вот урод, даже поспать не даст! Сейчас же только пять часов утра! - подумала, накрываясь одеялом с головой.

От стука проснулась моя нервная соседка по комнате.

- Фис, я тебе щас яйца отрежу, если ты не перестанешь дятла изображать! - злобно заорала она в зарытую дверь.

Стук прекратился. Неужели капитан испугался за сохранность своего хозяйства. Хи, хи...

Мое сонное забвение продлилось недолго.

Меня просто напросто облили с ног до головы холодной водой. Прямо в постели! Козел двуногий!

- Капитан, вы совсем на голoву стукнутый?! - злобно подскочила я с мокрой кровати, кутаясь в промокшую простыню. Она, кстати сказать, почти ничего не скрывала. - Да вы... Да я... - пыхтела я, раздраженно отфыркиваясь. - Да я вас за такое подвергну самой страшной каре в мире.

- Это какой же? - безразлично поинтересовался этот осел безмозглый, собирая по всей комнате мои разбросанныe детали одежды, сумка в дорогу была уже собрана и стояла у входа.

- Заставлю на себе женится! И потом мучайтесь всю жизнь!

- Тогда должен заранее предупредить, леди Леона, что в супружеской жизни я жуткий тиран. А уж в постели вообще не терплю возражений. Поэтому вам не только придется ублажать меня всю жизнь, но и делать это по моему вкусу. А уж о неповиновении можете забыть, к сожалению, родители приучили меня не бить женщин, поэтому наказываю я их... - он вдруг окинул мою промокшее насквозь тело восхищенным взглядом, за который мне жутко захотелось ему врезать по физиономии. - весьма своеобразно, заставляя громко стонать изнывая от желания и страсти.

- Только через мой труп! - рявкнула я, подходя к нему вплотную, а именно этого мне делать не стоило. Возбужденный и разозлённый мужчина способен на многое. Демоны! Откуда у него возбуждение вдруг взялось, я думала, он меня ненавидит, как и я его.

- Не могу удовлетворить вашу мольбу о самоубийстве, Леона... - сказал он, жадно пожирая глазами мое тело.

- Для тебя я леди Лэйк, осел тупоголовый! - никогда не кичилась своим происхождением, но сейчас его взгляд меня нервировал. Этот псих мог сделать сейчас что угодно.

Но на мое счастье, отец выдрессировал капитана основательно. И поэтому, опалив меня яростно-холодным взглядом, он покинул святая святых - мою спальню, напоследок громко хлопнув дверью.

Я схватила свои вещи и стала быстро натягивать их под недовольное бурчание Астрид.

Во дворе меня уже дожидалась наша охрана, мой любимый Эйвэнд и неуверенно стоявший рядом со своей кобылой Алекс.

- В чем дело? - подошла к нему я, натягивая обрезанные перчатки из оленьей кожи. Моя сумка уже была приторочена к седлу.

- Я не умею ездить на лошади. - краснея, вымолвил братец уставившись в землю.

Я усмехнулась, погладив его по жгуче-черным волосам.

- Не бойся, Лекс. Если не можешь ехать один, поехали со мной. - и я забрала брата на свою лошадь, привязав его кобылку к седлу Эйва.

Капитан посмотрел на все мои действия несколько недовольно, но от комментариев воздержался, послав своего вороного коня в галоп, выезжая из ворот академии. Следующими ехали мы с довольным до ушей Алексом и все норовившем пуститься вскачь Эйвиндом, а за нами целый отряд хорошо вооруженных и обученных солдат.

Ехали мы не долго, до ближайшего стационарного портала в Геллионисе. До столицы мы добрались за два дня, порталами. С капитаном мы мало о чем разговаривали, лишь перебрасываясь парой слов.

Впереди у меня замаячила новая проблема. А именно - как встретят Алекса дома. И примут ли его вообще. По Вальдеру сложно было вообще судить о том, какое решение принял отец. Капитан старательно пытался не замечать моего брата, хоть и не испытывая к нему особо негативных эмоций. Словно еще не определился.

Наконец, мы были дома. Спрыгнув с лошади, я подала поводья подбежавшему слуге, а сама помогла спуститься брату. Мы остановились перед парадными дверьми нашего фамильного поместья в столице.

Навстречу нам вышла симпатичная, хоть и не молодая уже женщина, которая, подходя ко мне, представилась как миссис Малия - экономка Дрейкхола.

- Ваша светлость - она сделала мне реверанс и перевела взгляд на мальчика, стоявшего рядом со мной. Я поняла ее замешательство.

По этикету, если даже она и знала уже, кто такой Алекс, я должна была его официально представить. Либо я - как наследница рода, либо отец как глава рода.

- Малия, познакомьтесь - это мой сводный брат Лорд Алекзандер.

- Добро пожаловать, милорд. - слегка поклонилась она, приветствуя брата. Судя по ее округлившимся глазам и растерянному лицу о том, что у темного лорда появился второй наследник, здесь еще не знали.

Алекс же на ее приветствие отреагировал смешно выпученными изумленными карими глазами. Мне так и захотелось потрепать его по коротким прядям, зачесывая длинную челку назад. Что я в принципе и сделала под удивленными взглядами экономки. Потом она, словно очнувшись от каких-то своих мыслей, промолвила:

- Миледи, вся ваша семья с нетерпением ожидает вас в библиотеке-кабинете его светлости Лорда Гидеона.

Ничего на это не ответив, я молча двинулась вслед за экономкой, обнимая и успокаивая заволновавшегося брата.

- Все будет хорошо. - прошептала я ему на ухо, на что он только кивнул. По дороге я сняла куртку, оставшись в академической форме и коротких обрезанных перчатках с завязанными в любимый хвост волосами.

Алекса начало тихо потряхивать. Он вообще стал весь бледный как мел, поэтому мне пришлось взять его за руку.

А затем мы вошли в комнату, где нас ожидали. Да, уж данное помещение комнатой назвать сложно. Целый библиотечный зал с высокими потолками метров пять - шесть. С балконом, идущим по периметру комнаты и заставленными в два этажа высокими книжными полками.

В центре этой залы стоял массивный коричневый резной письменный стол с креслом. А слевa находился громадный камин, около которого стояли уютные диванчики, кресла и широкий журнальный столик из дерева и стекла.

В данный момент диван и кресла были заняты. Из находившихся здесь мужчин и женщин мне не были знакомы лишь трое. Высокий крупный мужчина, сидящий рядом с Амелией и двое парней, сидящих в креслах рядом с камином.

Так же здесь присутствовала бабуля, грозным коршуном уставившаяся на нашу парочку, едва мы вошли. Рядом с ней сидел, возможно, единственный человек, к которому я бы с удовольствием приезжала на эту своеобразную каторгу.

Высокий крепкий с совершенно белыми прямыми волосaми, мужчина. Лет шестидесяти-семидесяти на вид, одетый в шелковистую домашнюю мантию цвета топленого молока, отделанную золотой нитью. Длинные пряди его волос были аккуратно собраны и заплетены на эльфийский манер, открывая строгое, даже немного холодное лицо, полное сеточек морщин вокруг глаз и лба.

За спинами этой пестрой компашки, у высокого стрельчатого окна, маячила спина моего родителя, одетого в любимую черную, отделанную атласом мантию.

Он даже не повернулся когда мы вошли. Что мне, лично, показалось обидным, учитывая , кого я с собой привела. Ну и ладно, хочешь поиграть в игнор, будет тебе игнор!

Уф! Весь совет в сборе. Щас кого-то будут четвертовать.

Не обращая внимание на неодобрительное шипение, раздавшееся со стороны старшей герцогини Дрейкер, я оставила ненадолго брата стоящим по среди комнаты, а сама нахально подошла сзади к мужчине с длинными белыми волосами и, обняв его за шею, смачно чмокнула в щеку.

- С днем рождение тебя о великий "Ворчун Занудный". - и засмеялась, пряча улыбку у него на шее.

Лицо мужчины на мгновение осветила польщенная радостная улыбка, но потом он нахмурил брови, переводя взгляд с меня на брата, пытавшегося в данный момент стать частью интерьера.

- Леонерис, скажи мне, кто этот молодой человек, что пришел с тобой?

Я облокотилась сзади на спинку дивана, нависая над плечом мужчины.

- Дедуль, позволь представить тебе моего сводного брата Алекса. - весёлым голосом начала я громко шептать на ухо деду, а потом сменила интонацию на обиженно разочарованную. - Дед, ну ты представляешь, этот гад маме изменял! - внаглую нажаловалась я на продолжавшего стоять к нам спиной отца. - Какая же все-таки сволочь! - возмутилась я, плюхаясь на колени к любимому деду.

На что бабушка чуть из платья не выпрыгнула от подобного непотребства, но стоически промолчала, потому что этому мужчине в нашей семье могли возразить не многие.

Но по счастливой случайности, я стала для деда не то что бы любимицей, но многие вещи сходили мне с рук, если рядом присутствовал этот взрослый мужчина.

Дед посмотрел в мои честные донельзя глаза и, усмехнувшись, обратился к брату.

- Молодой человек, присядьте с нами и поведайте историю вашего рождения. - он кивнул Алексу на противоположный диван, где уже сидели несколько не довольный моим поведением дядя Орин (насколько правильно я поняла, это был именно он, старший брат моего отца) и улыбающаяся глазами тетя Амелия.

Паренек смело кивнул и робко присел на край дивана. Боги, он стал еще бледнее, чем в коридоре. Я слезла с колен деда и попыталась подойти и обнять брата, что б хоть немного успокоить, но дед схватил меня за руку, слегка покачал головой, тем самым говоря, что мальчик должен научиться сам справляться со страхом, и усадил меня рядом с собой на диван.

- Посиди со стариком, "егоза" неугомонная. - предупреждающе пробормотал мне старый лис на ухо, обняв мои плечи своей широкой дланью.

И начал задавать Алексу наводящие вопросы, пытаясь узнать его прошлое. Мальчишка рассказал деду все, что когда-то говорил и мне.

О погибшей матери, об диких степных тварях, о том, как искал защиты у тетки, потом здесь в Дрейкхолле и, наконец, как спас меня на улице.

По ходу рассказа вопросы задавали и другие члены семьи. Дядя, например, спрашивал, как же ребенку удалось пересечь, можно сказать, всю империю, добравшись до Геллеониса. Алекс просто пожал плечами и пояснил, что он помогал торговцам, чем мог, а взамен они брали его в караваны.

На этом месте мое сердце защемила обида и боль за брата. Когда мы здесь купались в роскоши, он там спал на сырой земле, не наедаясь досыта.

Когда все вопросы были уже заданы и Алекс рассказал все, что знал о себе и своей маме, дед надолго задумался и впервые обратился к отцу.

- Скажи, Авалон, ты действительно знал эту женщину, ведунью?

Сзади раздался короткий отрывистый голос и уверенное "Да".

Наконец он повернулся и, подойдя к нам, спокойно сел в стоявшее недалеко от меня кресло.

- Кто бы сомневался. - не удержавшись, съязвила я, уставившись в темные, почти черные отцовские глаза.

Заработав тем самым лишь легкое неудовольствие и раздражение со стороны родителя.

На Алекса было вообще забавно смотреть. Втянув голову в плечи, он то и дело с детским любопытством исподтишка рассматривал отца.

Хотя было бы на что смотреть. Все такой же холодный, как кусок льда, безупречно красив, мужественeн и как всегда невозмутим.

- Ну что ж, сомневаться не приходится, они одно лицо. - сказала тетя обращаясь к мужу и неодобрительно поглядывая на отца.

- Профессор Латерис сказал, что наша с Алексом дээнка почти идентична. Он магистр-целитель и не понаслышке знаком с биомагиией.

- Леонерис, детка, возьми своего брата и пойдите где-нибудь поиграйте, пока взрослые поговорят. - попросил дед, снова наклоняясь к моей шее.

Мои брови медленно, но верно отправились знакомиться со лбом.

-Дед, у тебя старческий склероз? Вообще-то мне уже почти восемнадцать лет. Во что, по-твоему, я должна поиграть? И обязательно пришли к бабушке лекаря! А то ее чрезмерные вздохи и шипения, начинают меня настораживать.

Дед слегка улыбнулся, уголками рта и попенял мне.

- Дорогая, уважь старика. - и уже совсем тихо шепнул мне на ухо - "Верго".

Отчего я тут же поменяла свое мнение и вскочила с дивана.

-Заметано, дидулик! Алекс! За мной!

Уже почти у дверей я расслышала голос одного из незнакомых мне парней.

- Дедушка, отец, если вы не против, я тоже вас покину?

- Конечно Стивен. - с легкостью согласился дед.

- Брат, ты идешь? - спросил Стив у коротко стриженного рыжевато-каштанового молодого мужчины, сидевшего рядом.

-Чуть позже. - коротко ответил тот, мотнув копной темно-золотистых блестящих на солнце волос.

- Как хочешь.

Когда мы с Алексом вышли в корридоp, нас окликнул все тот же мягкий игривый баритон.

- Эй, Лео, подожди!

Я нехотя обернулась чисто из любопытства.

- А ты действительно "заноза в заднице". - усмехнувшись и догнав нас, облагородил меня незнакомый мне субъект.

- Спасибо, почту за комплимент. Сэр. - и направилась в другую сторону.

- Ах да, я же не представился. Стивен. Я твой кузен. - остановил меня парень и я нехотя окинула его взглядом.

Копна медово-рыжих блондинистых волос. Острижены так же коротко, как и у брата. Глаза темно-карие с золотистыми искрами. Плавные черты холеного лица, добрый открытый взгляд с легкой игривостью. Ростом чуть выше меня, да и постарше будет. Года на два. Длинные брюки, красивая белая рубашка с распахнутой горловиной и крепкие кожаные наручи на руках. Ни то ни се. Не воин, нe маг. Не лорд, не бандит.

- Не против, если я прогуляюсь с вами? - улыбнувшись, спросил он, заметив мой оценивающий в взгляд.

Я лишь пожала плечами.

- Кухня открыта для всех.

Прежде всего, у меня была задач накормить мелкого. А кухню мы явились втроем и тут же озадачили местных поваров. На что огребли целый воз недовольства и отправились восвояси. Дескать, не время еще обеда.

Ах так! Смотрите, я мстить не умею, по статусу не положено, зато пакостить - я специалист.

- Если память мне не изменяет, где-то здесь, должна, находится дедова лаборатория. Ага, вот и она!

Подошла я к высоким, двустворчатым дверям.

- Зря мы сюда пришли, - поскучнев, заметил мне двоюродный братец. - Эти двери всегда на замке.

Я хмыкнула, пафосно наставляя на замочную скважину свои ладони.

- Смотри, супер заклинание, открывающее все дверные замки. Ахалай, махалай! Сяськи, масяськи! Верго, Бум!!!

У стоявшего рядом Стивена после очередного смешка, в изумлении отвисла челюсть когда, дверь дедовой лаборатории поползла в сторону.

- Что за шуточки? Как ты это сделала? - обвинительно уставился он на меня. - Мы с братом неделю корпели над этим входом! Подбирая то одно, то другое заклинание. А ты открыла всего за пол минуть!

- Учитесь, неучи, у профессионала. - фыркнула я, входя в просторное, светлое помещение с голыми стенами.

Помещение сплошь было заставлено книжными полками, столами с ретортами, всевозможными сосудами и посудинами со всякой дрянью. Мензурками и весами для взвешивания порошков и ингредиентов.

- Что ты собираешься делать? - спросил мой старший братец, как и младший, обводя дедушкин рабочий кабинет восхищенным взглядом.

- Кажется, дедушка сказал "Иди, поиграй"? Вот сейчас и поиграем.

Только боюсь, старый пень еще пожалеет, что дал мне пароль от своей лаборатории. Но это уже иная история.

Так что тут у нас есть? Ага, вот и мелочик! В смысле мел.

Отодвинув старый ковер, лежащий в центре комнаты, я начала чертить призывные знаки в шестиконечной звезде.

Потом побегала по лаборатории, нашла нужные ингредиенты и под удивленными взглядами моих сопровождающих смешала их в одной чашке, обагрила капелькой своей крови.

Нараспев зачитала вызубренное на уроке демонологии, довольно простое заклинанье.

А затем вылила в центр звезды все смешанные ингредиенты.

На месте полыхнувшей адским огнем звезды появился багрово красный полупрозрачный дух.

- Адский дух? - заволновался Стивен. - Лео, зачем ты призвала, адского духа? Они же не подчиняются никому!

- Никому... кроме меня. - ухмыльнулась я стирая краешек нарисованной линии, разрывая контур.

Кстати эту фишку, я заметила недавно на занятиях демонологии. А дело в том, что некоторые огнеподобные существа, демонической наружности, до жути любят подчиняться моему прелестному каркающему голоску. Не все, но вод адский дух входит в этот список первым.

На самом деле препротивные твари. Парящие полупрозрачные фигуры в разорванных балахонах с капюшонами, из которых торчат куски разорванного мяса вперемешку со струпьями.

Адский дух медленно проплыл мимо меня, направляясь к стене у выхода из лаборатории, но на полпути я окликнула нового приятеля.

- Эй, милашка, куда собрался?

Дух остановился около стены. Постоял минут пять, попятившись на гладкую каменную поверхность, а затем нехотя вернулся ко мне.

Остановившись напротив меня, он словно мертвый уставился на меня своим темным пустым капюшоном вместо лица.

- Отлично! А сейчас слушай мою команду!

И объяснив новому слуге, чего хочет в данный момент его госпожа, я устроилась вместе с братьями в мягком кресле, напротив небольшого диванчика и инкрустированного позолотой чайного столика, находившиеся в глубине лаборатории. Парни расположились напротив.

- Ну, вот сейчас и покушаем! - предвкушающие потерла я ладони. А Стивен засмеялся и покачал головой.

- Ты представляешь, что будет, если кто-нибудь из старших увидит твоего адского духа?

- Много криков и море крови. - отмахнулась я.

- Вот, вот! А если дед узнает,что это ты его вызвала, то...

- Ничего не будет. - закончила я за брата. Тот уставился на меня удивленно-недоверчиво. - На двери висело заклинание-пароль. Как ты думаешь, кто мне его дал? - кивнула я в сторону высоких деревянных створок.

На журнальном столике были навалены книги и старые потертые манускрипты, которые я решила убрать на соседний рабочий стол, дабы освободить место для нашего обеда.

И пока мы их перетаскивали втроем, мой взгляд зацепился за старый хрупкий на вид листок, вырванный из какой-то книги.

Там был довольно сильно обесцвеченный рисунок двух продолговатых кинжалов, похожих на мини трезубцы. По краям старого пергамента бежала вязь странных рунических символов, которые были мне совершенно незнакомы. А вот кинжалы...

Эти кинжалы я уже видела, мало того, я держала один из них у себя в руках. В тот памятный день, когда едва не лишила жизни преподавателя и не лишилась ее самой.

Странные артефакты сразу притянули мой взгляд к себе, а в вязи рун я различила два знакомых мне символа. Ну, я все-таки артефакторик.

Символ "цери-тау" - с древнего языка переводилось как "вечность", походило на скрученную змею похожую на недописанную восьмёрку, а через три символа была руна "баат" что означало "смерть".

Вечная смерть? Или бессмертие? Ни то ни другое не приводило меня в восторг.

Обычно такие артефакты я старалась обходить стороной и не связываться с ними. Потому что и от смерти и от бессмертия обычно одни проблемы, проверено на собственной пятой точке.

Взглянув мне через плечо, Стивен уставился в мой листочек.

- Нашла что ни будь интересное? - зевнул парень.

- Что-то вроде того. Интересно, что здесь написано?

- Дай посмотрю. - он забрал у меня листок и долго вчитывался пытаясь сообразить смысл, а потом отправился к одной из книжных полок. Похоже н в этой комнате не впервые.

- Ты что лингвист?

- Нет, просто, в универе увлекался древними языками.

Он взял какую-то книгу и снова надолго завис. После чего обернулся ко мне и сказал:

- Смотри, вот этот кусок я расшифровать не смог, a вот тут какая-то дребедень написана. - и зачитал.

"Под клювом птицы мира,

в бушующей воде.

И в недрах подземелья,

Гробница там, горит в огне.

А в ней клинки, что вечной подарили смерть."

- Тебе о чем-нибудь это говорит? - посмотрел он на меня. - Что значит "под клювом птицы мира"?

- Это из истории. Как-то раз мне знакомый картограф рассказывал о месте, ныне именуемом как орлиный утес, но раньше, веков двадцать-двадцать пять назад, это место было прозвано "Крылатой колыбелью мира" или "Гнездом птицы мира", если в шутку. - задумчиво произнесла я.

- И где находится это место?

- Это Южный залив у берегов империи Пади`Лаэрт на востоке.

Брат в задумчивости обвёл взглядом комнату.

- Мы были там с отцом, по поручению императора. Не самая гостеприимная или нравственная страна. Свои устои, своя культура и политика. Работорговля, жуткие нравы, а женщин там вообще за людей не считают.

Взглянув еще раз на рисунок, лежащий передо мной, я поняла одну жизненно важную вещь - мне нужно найти эти кинжалы.

- Мне нужно попасть туда!

- Куда? - удивился Стивен. - В Пади`Лаэрт? С ума сошла? Да тебя в лучшем случае вышлют из страны, а в худшем, продадут в гарем к какому-нибудь богачу с востока. Сестренка, не глупи. Там же женщины, все равно, что вещь. Покупается, продается, дарится.

- Вот поэтому мне и нужен ты. - повисла я на плече у кузена умильно заглядывая ему в глаза. - Стив, пойми, мне очень нужны эти артефакты.

- Ладно, я под... - договорить он не успел, вдалеке раздался жуткий вой и грохот.

А мои губы сами собой расплылись в улыбке. Минут через пять в приоткрытую дверь вплыл наш адский дух с полным подносом всякой снеди. Пирожочки там, куриные окорочка холодного копчения, фрукты, сыр, хлеб и кувшин с компотом.

Представляю, что испытывали работники кухни, видя адского духа наливающего в кувшин компотик. Ужас! Так им и надо.

Судя по шуму, мимо только что пробежал целый табун охраны, направляясь в сторону кухни. Поздно спохватились, ребятки.

Мы уселись за стол тесной компашкой, поглощая честно награбленное моим демоном.

Мимо снова пронесся табун "металлических болванчиков". Дальше раздался голос моего отца, до нельзя серьезный.

- Как он выглядел?

- Кто? - пропищала кухарка, в перемешку со слезами.

- Демон! Черт бы вас всех побрал.

- Ааа.. Такой большой, в плаще, как призрак, только материальный и весь в червях и личинках, как мертвец.

Ничего не скажешь, охарактеризовала.

- У нас никогда не было призраков. - вмешалась бабушка.

- Это не призрак. - проскрежетал зубами папаня. Ой, хотьбы зубки не стёр от злости, а то беззубым он мне еще меньше нравиться будет.

- Это адский дух. - спокойно подтвердил дедушка.

- ЛЕОНА !!! - пронеслось по всему дому.

А я недоуменно уставилась на чавкающих напротив братьев.

- Вот скажите мне, друзья, че он так орет? Такое ощущение, как будто рожает. Он что, думает, я к нему добровольно сдаваться пойду? Ага, сейчас, спешу и падаю!

Стивен от неожиданности хрюкнул прямо в куриную ножку, которую в это время пытался надкусить, а Алекс просто зашелся в тихом истеричном смехе.

Даже мой демон как-то печально повесил голову.

Минут через пятнадцать, после топота и грохота в коридоре, наступила блаженная тишина, а еще минут через пять, когда мы уже развалились кто где мог после сытного обеда, в лабораторию зашел хозяин.

Задумчиво осмотрев нашу умильную компанию, вместе с демоном и с теплой улыбкой отправился в другой конец лаборатории.

Вот! Дедушка сразу понял, что дети просто кушать захотели. Какой у нас хороший понимающий дедушка.

- Деед, а как от адского духа избавиться?!

- Как призвала, так и избавляйся. И что б убрали мусор после себя, а то заставлю всю лабораторию выдраить! Ахломоны...

Ну, не всегда понимающий...

- А папиндос знает, где мы? - появилась я у него за спиной.

- Нет. - ответил дед, делая какие-то заметки в своем дневнике экспериментов.

Я обхватила его сзади за грудную клетку (куда смогла достать- дедушка у нас не маленький, метра два в высоту) и прижавшись, подытожила:

- Ты и Маккей самые клевые дедушки на светe! - и уже хотела по-тихому слинять, как меня остановили всего одной фразой.

- Так это все-таки ты сперла у Авалона завещание? - спросил он, не оборачиваясь.

- Ммм... Знаешь, если бы на твоем месте стоял отец, я бы ответила решительным нет.

- Ясно. - усмехнулся старик. - Ну и как?

- Что, как? - чуя подвох, переспросила я.

- Детка, не стоит делать вид, что ты не сунула свой милый курносый носик в это дело с наследством.

Пришлось, покаянно признаться.

- Всунула.

- Ну и как тебе все это? Власть, ответственность.

- Власть - дерьмо , а люди мне понравились! - вынесла вердикт я после пятиминутного размышления.

Остаток дня и ночь прошли достаточно спокойно. Если нас кто-то и искал, сунуться в дедушкину лабораторию они не посмели. Демона я все-таки не изгнала. Во-первых, я просто тупо забыла, как это делается, а за книгой по начальной демонологии идти в библиотеку было как-то стремно. А во-вторых, пущай живёть, может, еще сослужит мне добрую службу. Поэтому я просто соорудила магическую клеть из трех кристаллов Вилдайра и засунула туда в конец приунывшего демона.

Утром я проснулась в своей спальне, которую мне выделил дедушка, под задание и причитания вконец рассвирепевшей бабушки.

За окном светило по-осеннему холодное солнце. Деревья осыпали свои рыжевато-коричневые листья, редкие птицы, еще не улетевшие в теплые страны, чирикали сидя на окне. За окном гулял ветер, колыша обнаженные ветки ближайших высоких деревьев.

Комната показалась мне какой-то пустой и заброшенной, несмотря на то, что в ней стоял идеальный порядок.

Большая удобная кровать была застелена кисельно-белым постельным бельём с кучей разномастных подушек и большим тяжелым темно-зеленым покрывалом. Вообще, вся комната была оформлена в зеленой цветовой гамме. Светлые стены, белый потолок. Темно-зеленые шторы с кисточками, расшитые серебряной нитью.

Довольно пафосный, на мой взгляд, серо-зеленый балдахин над кроватью. Две прикроватные тумбочки, письменный столик у окна с удобным мягким креслом. Большой комод для одежды, платяной шкаф и пушистый светло зеленый ковер с геометрическим орнаментом.

Вдалеке за окном раздался чей-то мягкий, журчащий, словно вода, баритон, потом смех и звон клинков.

Понежившись в теплой кроваткe еще полминуточки, я поднялась, оделась и вышла на узкий балкон, выходивший в просторный сад.

Там на утоптанной пожухлой листве скрестили клинки двое.

Парень лет двадцати пяти, что сидел вчера в библиотеке в момент моего прихода и мужчина чуть моложе моего отца. Крепкий, сильный, гибкий, он с легкостью отбивал удары медноголового, парировал, уклонялся и наносил свои.

Он так заворожил меня своими грациозными, хищными движениями, что я просто не расслышала, когда в комнату вошёл Стивен.

- Привет сестренка. Как спалось? - вышел он на балкон, потирая заспанные глаза и широко разевая рот в смачном зевке.

- Привет Стиви. Ты случайно не знаешь, кто это? - ткнула я пальцем в двух неприменимых противников, скакавших по осенней листве.

Брат задумчиво перегнулся через перила и посмотрел в низ.

- О, дядя Стив, уже здесь? Не знал, что он приедет на день рождение к дедушке. А этот рыжий - Каэл, мой родной брат и, соответственно, твой кузен. - потом усмехнулся. - Дядя любит погонять братца в спарринге на мечах. Так сказать, чтоб жирком не оброс. Каэлу нравится соревноваться с дядей.

- Почему я раньше о нем не слышала? - удивленно- восторженно уставилась я на спину одетого в белую просторную рубашку и черные потертые брюки блондина с оттенком волос как у Стивена. Только волосы были намного короче, чем у братьев, совсем какая-то военная стрижка. Но при этом она ничуть не портила его, добавляя даже немного строгости к его добрым смеющимся глазам.

Короткие пряди переливались на солнце, напоминая гладкий шелк, а короткую челку, норовившую упасть на глаза, он беспрестанно зачёсывал назад.

- Дядя Стив не частый гость этого дома.

- Почему?

Стивен пожал плечами, рассуждая.

- Ну, наверно потому, что он не родной сын Гидеона. - И видя мой озадаченный взгляд он пояснил. - Он сын Алисии и старого императора, отца Дефкалиона.

- Не знала, что бабушка изменяла деду. - с издевкой фыркнула я, но Стивен не поддержал моей насмешки, он лишь огорченно заявил.

- Отказ императору слишком чреват последствиями, не совместимыми с жизнью.

- Он что, ее принуждал? - ужаснулась я.

- Когда император что-то хочет, он это получает любой ценой. - как-то расплывчато объяснил братец.

- И что было потом?

- Потом он узнал, что бабушка беременна, сделал ей выгодное предложение, и через месяц они с дедом вышли из главного храма женатыми людьми. Через год после рождения Стива, появился и мой отец, потом дядя Авалон. Вообще-то это семейная тайна, о которой никто не знает, только дед, бабушка и трое братьев. Так что запомни, я тебе ничего не рассказывал

- Получается что у Гидеона и Алисии лишь династический брак?

- Не только. Как ни странно, но они очень любят друг друга, несмотря на бабушкин ужасный характер. Гидеон даже Стива принял и воспитал наравне со своими родными детьми и так же сильно его любит.

- А Стив?

- Отвечает ему тем же.

- Тогда почему он не любит здесь появляться?

Брат рассмеялся, глядя на обсуждаемого нами человека, все так же задорно отбивающего удары племянника.

- Он терпеть не может помпезности и раболепия. Старый император даровал своему внебрачному ребенку высокий титул и довольно обширные земли на востоке, так вот там, говорят, вся челядь обращается к нему только по имени. Они уважают его, так же как и он их. Не пресмыкаясь и не лебезя.

Он как-то раз сказал мне: " Я главный там, но это еще не значит, что никто не может дать мне в челюсть." - он рассмеялся, облокачиваясь локтями о перила.

Тем временем бойцы решили остановиться, чтобы перевести дух и чуток отдохнуть.

- Эй, бездельник, спускайся к нам и прихвати свою симпатичную подружку. - вскричал мужчина, завидев нас, наблюдающих за их передышкой.

Стивен снова рассмеялся, покачивая головой. А я наклонилась к нему, чтобы пробормотать.

- Скажи, братец, тебя случайно не в честь дяди поименовали?

- Ага. - ухмыльнулся он. - Он классный. Пошли, познакомлю.

Мы спустились вниз, прошли через галерею и вышли в сад.

Стивен решительно подошёл к дяде для дружественных объятий.

- Рад снова видеть вас, дядя Стив! - сказал брат.

Тот похлопал племянника по спине и отпустил.

- Я тоже рад видеть вас, оболтусов. - засмеялся мужчина приятным чуть хрипловатым голосом, потом перевел взгляд на меня и кивнул племяннику. - Стивен, представь мне, наконец, свою красавицу девушку.

От этой лестной характеристики я даже удивлённо задрала левую бровь. Ну не назвала бы я себя красавицей, как не крути. Симпатичная - да, но красивая - это уже перебор.

- Должен тебя разочаровать, дядя Стив эта девушка не моя подруга. Это Лео, твоя единственная племянница. - улыбаясь, пояснил Стивен.

- Дочь Авалона? - удивленно произнес он и подошёл ко мне, откладывая меч в сторону. - Ну, привет малыш. Когда я последний раз тебя видел, ты сидела у меня на коленях и старательно пыталась измазать манной кашей.

Вижу, изменилась до неузноваймости, но - он мягко взял меня за подбородок - похожа на мать один в один.

- Вы знали маму? - удивилась я.

- Мы были друзьями, малыш. - сказал он добродушно.- И Авалона это всегда безумно злило. - он улыбнулся мне так тепло и дружелюбно, что в душе на миг потеплело и захотелось улыбнуться в ответ.

Обняв меня за плечи, предварительно потрепав по волосам, словно маленькую, потащил к братьям, тихо стоявшим в стороне.

Теперь я понимаю Алекса, и почему он возмущается, когда его треплют за волосы. Это действительно раздражает.

- Так бездельники.. Слушай мою команду! Стиви, бегом сгоняй за мечами, устроим урок фехтования. Дядя Стив будет учить вас, как правильно держать в руках меч.

- Ну, дядя Стив... - заныл Стивен в шутку. - Мы умеем драться на мечах!

- Вы, да, а вот Лео нет. Так ведь малыш? - спросил он меня слегка приобняв за талию.

Признаться честно, я не любила всяких там объятий, особенно с незнакомыми людьми. Но оттолкнуть этого человека мне было как-то неудобно, он был так искренен с нами и добр.

Посчитав мое молчание за согласие, мужчина кивнул Стивену на выход из сада, намекая на свой приказ. Нехотя братец подчинился и притащил два тренировочных меча. Один себе, второй мне.

- Итак, ребятки. Разобьемся на пары. Каэл, бери этого мелкого блондинистого прохиндея и тащи воон туда. Устрой ему спарринг и покажи, как должны сражаться на мечах настоящие мужчины.

А ты, лапусик, будешь в паре со мной.

Я взяла в руки тупой тренировочный меч и нехотя встала напротив дяди. Слушая его команды и наставления.

Показав и объяснив мне, как надо правильно отбивать удары, он перешёл к объяснению, как правильно этот удар наносить.

- Смотри. Становишься в ту же стойку. - он стал в пол-оборота ко мне, держа меч одной рукой, другую убрал за спину. Я зеркально отобразила его действия. - Нет, нет. - поправил меня дядя. - Ты должна держать меч двумя руками.

- Но вы же держите одной. - удивилась я. Этот странный урок начинал меня потихоньку интересовать.

- У меня больше опыта. - укоризненно заметил Стив. - Итак, встала в стойку. А теперь приставляешь ногу рядом и делаешь шаг. Запомни. Замах заносится от плеча, меч держишь ребром вперед. Отлично. Теперь делай шаг и - удар.

Я шагнула в перед, споткнулась о какую-то ветку, прятавшуюся в пожухлой листве и, потеряв равновесие, влетела в объятья к дяде, едва не пропахав носом землю.

- Ик! - издала я обиженно на громкий, заливистый хохот, издаваемый моим непосредственным учителем. И сразу же попыталась вырваться.

Свинство! Ну, подумаешь, споткнулась - чего же так ржать!

Вырваться мне не дали, а только притянули за бока еще ближе. Видимо, на эмоциях.

Тогда я избрала тактику тихой войны, надулась и запыхтела как рассерженный ежик. Tут на меня, наконец, обратили внимание.

- Ну все, все не пыхти. - улыбаясь произнес дядя. - У тебя просто такая удивленно забавная мордашка была, когда падала, что я просто не смог удержаться от смеха.

Ах, так! Ему забавно, понимаете! Ну все, сам напросился.

Не рассчитывая на подвох, я толкнула расслаблено стоящего передо мной мужчину в грудь и, откинувшись назад, он полетел вниз в кучу пожухлой рыжей листвы и... я в месте с ним, так как все еще была прижата к его телу.

Падая, я приземлилась сверху на этого крепкого, сильного и до невозможности раздражающего меня мужчину.

И что бы вы думали? Этот сумасшедший продолжил заливисто хохотать.

- Малыш, это удар ниже пояса! - смеясь, выдавил он.

Меня начиналa очень раздражать эта уменьшительная кличка, которую он мне дал. Я что, маленькая, чтоб меня малышом называть?

- Перестаньте меня так назвать! Я не маленькая. - возмутилась я, опираясь руками по обе стороны его головы.

- Вот как! - в шутку бросил мужчина. - Чем докажешь, что не маленькая?

Он что, думаeт, что я сейчас вскочу и начну доказывать ему степень моего взросления? Ага, спешу и падаю.

Я снова попыталась вырваться. Но дядя был настроен радикально увидеть примеры, доказывающие мою взрослость.

И тут меня все это так взбесило, что я как всегда совершила очередную глупость, показывающуе мои умственные способности, не заботящиеся о последствиях.

Я просто опустила голову и прижалась к его губам, и только через пару минут до меня дошло, что я сделала. Капец! Шнуруйте тапки!

Хорошо, что братьев не слышно, наверно отошли на достаточное расстояние, а за низкими кустарниками нас не видно.

Время все шло, а я так и не решалась оторвать свои губы от его - таких жестких и теплых, и заглянуть в рассерженные глаза. Впервые в жизни мне было стыдно за свою выходку. Мое лицо уже полностью полыхало от смущения, но из врожденного упрямства я не могла разорвать этот странный поцелуй. Он же требовал предъявить ему доказательства моего взросления? Чем это не показатель?

Вдруг я почувствовала, как в мои волосы зарывается чья-то рука, доставляя приятные ощущения. От этих движений я совсем расслабилась, не заметив, когда губы лежащего подо мной мужчины дрогнули.

Это было уже какое-то противостояние. О боги, я же не собиралась целовать его так... так... М-м-м.... Ну, в общем вот так, как он сейчас меня целовал. И чертовски умело! Страстно.

Кончик его языка проник мне в рот и коснулся моего, и вот после этого меня просто накрыло с головой, даже не давая поразмыслить о морали и последствиях.

Я не почувствовала, когда по моему бедру прошлась широкая мужская ладонь, остановившись на мягком правом полупии и слегка сжав его. В ответ я зарылась в его белокурые с рыжими прядями волосы, наслаждаясь их мягкостью.

Демоны, демоны, демоны Бездны! Что мы творим? Нужно остановиться, пока еще не совсем поздно! Но я не могу. Этот мужчина... Он как будто особенный. Такой нежный, ласковый, но уже через минуту его поцелуи полны страсти и едва cдерживаемого желания.

Впервые в жизни я не просто хотела остаться с мужчиной, я жаждала этого всем сердцем, всей душой, всем существом. Словно два огонька одного пламени. Я даже забыла о том, что этот потрясающий мужчина мой родственник, хоть и дальний, но все же.

Тут раздался тихий щелчок и с моего правого запасться свалился ненавистный для меня браслет. И словно кровь и магия хлынули в голову. Упоительное ощущение! И боль, и сладость поцелуя, и счастье, граничащее с безумием, и пульсация магии в ушах. Я растворялась в нем, в этом страстном, близком мужчине, словно в своей второй половинке.

Последнее что помню - свои растянутыe в безумно счастливой улыбке губы и его непонимающий, стремительно темнеющий взгляд, а дальше кто-то вредный и завистливый просто выключил свет в моем мозгу.

Очнулась, лежа на мягком диване в общей гостиной, от громкого шипения и резких, словно рубленых слов.

Над головой, словно два смерча схлестнулись, ругаясь на пониженных тонах, стояли друг против друга дядя Стив и отец.

- Ты хоть понимаешь, что это значит? - тихо, но угрожающи, рыкнул отец, держа в руке мой золотой браслет. Бедное украшение тут же отправилось в полет в сторону журнального столика, словно было в чем-то виновато.

- Не считай меня идиотом, Авалон, я вполне осведомлён о принадлежности этой вещицы, вот только как ты объяснишь ее появление на руке твоей дочери? - голос дяди было не узнать.

Добрый и терпеливый ранее, ныне взгляд жёсткий, сосредоточенный и раздраженный. Он стоял против отца, засунув руки в карманы, собранный и готовый к любым выпадам моего родителя.

Но на заданный вопрос дяди ответил третий голос, находившийся в помещении. Кратко, жестко, словно приговор.

- Ответ один. Он знает о ней.

Дедушка? Что он имеет в виду? О чем они говорят?

Не открывая глаза, но уже полностью придя в себя, я лежала на мягком диване, в обществе подушек, изображая беспамятство, пытаясь разобраться в семейных тайнах.

- Она даже ещё не вошла в полную силу. Откуда он может знать? - усталым и раздраженным движение отец потер переносицу.

- Ответ очевиден, брат. - слегка поостыв, дядя сочувственно положил руку на плечo отца.

- Он знает, что и где искать, Авалон. - дедушка, стоявший в изголовье моего дивана, переместился поближе к сыновьям, опустившись в противоположное кресло. - Как бы ты ее не скрывал, все равно не защитишь, но в полной мере она сможет это сделать сама.

- Она ребенок. - резкий разворот плеч и холодный, яростный тон. Того и гляди, у моего предка лопнет терпение и дом заполонит тьма.

- Она не ребенок Вал. И отец прав. Ты не сможешь оберегать ее всю жизнь. - дядя опустился в соседнее кресло устало выдохнув. - Сегодня я почувствовал отголоски ее силы... Она уже сильнее Селин и я смело могу утверждать, что она будет сильнее "Део-омат", а ведь она считаетcя родоначальницей их ветви. Я даже боюсь представить, что будет, когда она войдет в полную силу,... если даже Селин не выдержала. Порой сила сводит сума, но большая сила обращает нас в монстров. Я даже не уверен, что мы с ней справимся при отрицательном развитии событий,.. я не уверен, что даже Леона справится.

- Что ты предлагаешь? - резко бросил отец, всматриваясь в размытый пейзаж за окном и нервно содрогаясь. - Что я должен отдать ее ему? Поместить в клетку самолично? - последние слова, произнесённые с такой ненавистной горечью, заставили тело похолодеть.

Тихий равномерный вздох и спокойный дедушкин голос.

- Возможно, он единственный кто сможет обуздать ее силу. Научить контролировать ее и использовать... -

- Но Он запросит слишком высокую цену! - развернулся отец, взмахнув полой черной мантии и сжимая руку в кулак.

Дедушка нахмурился, после этого замечания, задумчиво потирая подбородок.

- Разве важна цена за ее жизнь?

- Да. Если это благополучие моей дочери. - тихо произнёс самый невыносимый и непредсказуемый мужчина в моей жизни, отворачиваясь к окну, в котором уже намечались осенние сумерки.

Через какое-то время дедушка встал, вышел из комнаты и oтправился по своим делам, оставив братьев один на один, не считая меня, в мнимом беспамятстве валявшейся все на том же диване.

- Ты так и не сказал, где нашел ее? - обратился мой предок к дяде обманчиво отстранённым тоном.

Я вдруг вспомнила о том, что произошло между мной и дядей там, в саду и едва не зашипела от досады, заливаясь краской стыда.

Дядя Стивен усмехнулся, немного разрядив обстановку.

- Я не находил ее, она сама свалилась мне в руки. - и видя непонимающий взгляд отца пояснил. - Я учил ее фехтованию, она споткнулась о корень, упала и, ударившись головой, отключилась.

Х-м-м... Мне обидеться или все-таки поблагодарить этого наглого вруна? Теорeтически oн сейчас спас мою задницу от очередного отцовского нагоняя, а практически сделал вид, будто ничего не было? Для девушки это весьма обидно, особенно для такой "чувствительной", как я.

Папенька, кстати, тоже скептически отнесся к рассказу дяди, посверлив его угрюмым взглядом, и вышел за дверь, слегка шелестя раздуваемой при ходьбе мантией.

Дядя Стивен, расслабленно откинувшись на спинку кресла, остался сторожить мое бренное тело.

- Эй, притворщица, давай уже глаза открывай, я знаю, что ты не спишь. - устало произнес он, потирая лоб тыльной стороной ладони.

Это мне адресовано?

Я медленно открыла глаза, повернув голову в сторону собеседника, и задумалась, где я прокололась, что он заметил мое мнимое беспамятство.

- Как вы узнали?

Мужчина рассмеялся и вял в руки золотой браслет.

- Трупы не умеют так мило краснеть.

Кажется, меня только что поймали на подслушивании. Интересно, принудительная порка будет или просто расскажет отцу?

Покрутив вещицу у себя перед носом, он взглядом указал мне на украшение.

- Как к тебе попала эта вещь? - на этот раз его тон был серьезным, а взгляд добрых, все понимающих глаз стал ледяным.

Так, если я скажу, что нашла, мне точно не поверят, да еще и скандалить начнут. Если скажу правду, устроят публичную расправу. И так и так плохо.

- Один маг подарил. - а что? Правда, хоть и не полная.

- Какой маг? - дядя наклонился вперед, сверкая глазами. Ой-ой, сейчас будет плохо...

- Не знаю. На базаре встретились, разговорились, я ему понравилась, он мне подарок сделал. Да и какая разница, какой маг? - я перетекла в сидячее положение, вскочила с дивана и направилась в сторону выхода, пытаясь избежать чтения морали от разозленного родственника.

На полпути меня перехватили и принудительно повернули к себе лицом.

- А такая, милая. Из тебя более трех месяцев выкачивали энергию.

Я застыла смоляным столбом. Я знала. Все демоны бездны! Я ведь чувствовала! И Асмунд говорил то же самое.

- По твоему впечатленному взгляду вижу, что ты об это ни сном, ни духом не знала. - заметил дядя, кидая артефакт на диван и перехватывая двумя руками, будто я бы куда-нибудь ушла после такого известия. Да я двинуться с места не могу, не говоря уже о побеге.

Какая же все-таки сволочь этот профессор Норд, подстать своему дружку Фалькеру.

- А еще я вижу, что ты знаешь того, кто надел на тебя этот браслет. - произнес дядя, все ближе наклоняясь ко мне. - И я знаю, Лео. И мы оба будем молчать только потому, что ты не выдашь его имя по своим внутренним скрытым мотивам, а я не смогу ничего доказать без твоего подтверждения.

Демоны, он читает меня как открытую книгу, может, он тоже телепат, как Ал?

- Вы ошибаетесь, дядя.

Грустная усмешка озарила его лицо, расслабляя сведенные в раздражении скулы.

- Я бы очень хотел ошибиться. Вот только запомни одну вещь, ребенок. Этот человек играет людскими судьбами как шахматными фигурками в очередной партии, попадешь в его поле зрения - и ты кукла, марионетка, которую будут дергать за ниточки. Ты нужна ему. Нужна, в роли ценного экземпляра в его коллекции. Этот человек не любит отказов и я не хочу, чтобы с тобой случилось то же, что случилось с твоей ма... - он замолчал, прикрыв на мгновение глаза и переводя дыхание, отпуская мои плечи.

Но теперь уже я хотела услышать ответ на так долго мучивший меня вопрос.

- Дядя Стив, что случилось с мамой?

Он открыл глаза и долгo всматривался в мои, а потом произнес всего одну фразу, от которой у меня кровь застыла в жилах.

- Ее уничтожили.

- Что? Почему?

- Она запуталась в силе и ее устранили как угрозу. Я, Гидеон и Авалон... Мы не успели ей помочь.

- Но... Я не понимаю, как такое может быть? - из глаз брызнули слезы бессилия, а перед глазами вспыхнула картинка.

Мама с добрым и светлым взглядом, как на портрете, что висел в Лейкхолле, умирает от рук человека, стоящего над ее телом и повернутого ко мне спиной. Стальной взгляд и прядь пепельно-серых волос, отливавших в лучах утреннего солнца темным серебром. Красивое аристократичное лицо искаженно маской призрения и кривой матовый кинжал с бардовым лезвием и рукоятью из потемневшего серебра с навершием в форме распахнувшей свои крылья птицы, похожей на орла с кроваво-красными рубинами вместо глаз.

- Кому она мешала? - прошептала, медленно возвращаясь в реальность, вцепившись в собственные волосы, пытаясь убрать из головы видения мертвой матери.

- Никому. - честно ответил дядя, подходя ближе и обнимая, прижимая к себе. - Она просто не давала ему то, что он больше всего хотел.

- Чего же он хотел? За что ее убили?

- Тебя. Она была преградой на пути к тебе. - с болью выдохнул он мне в макушку.

- Что? - заглянув в глаза дяде, не поверила собственным ушам. - Да что во мне такого? За что можно вот так просто убить человека?

- Сила, малыш. В твоей маме ее было немного, хотя она и была одной из сильнейших, но твоя мощь, я уверен, в сотни раз превосходит ее. Вот только - он грустно, натянуто улыбнулся. - она знала как подготовить тебя к ней, а мы нет. И когда она обрушится на тебя, не приведи боги оказаться в этот момент рядом. - в шутку закончил он, пытаясь меня подбодрить хоть немного.

Он прижал меня к себе, тихо успокаивая и целуя в макушку, словно нерадивого ребенка. И я вдруг не к месту вспомнила о том, что произошло утром, вновь залившись краской стыда.

Помолчав немного, я отодвинулась от этого доброго, чуткого мужчины, заглядывая ему в глаза, смущаясь и моpща нос.

- Дядя, я... В общем, простите за то, что я вас... - я замялась, как-бы покорректнее выразиться, но родственник сам спас положение, догадавшись, о чем идет речь.

- Все в порядке. - усмехнулся он, засовывая руки в карманы брюк и, отойдя к столику с напитками, налил себе немного темной жидкости в широкий хрустальный бокал. Отхлебнув немного ниаса (очень крепкий спиртной напиток, содержащий около 45% спирта), он с хитринкой уставился в черноту за окном.

Не придав его усмешкe особого значения, повернула в сторону коридора, но меня остановило задумчивое высказывание дяди, брошенное как-бы невзначай.

- Разве такое может заинтересовать взрослого опытного мужчину? - он словно спрашивал у меня или просто рассуждал? - Поцелуй ребенка.

Мои щеки запылали огнем, а в мозг словно раскаленную лаву влили, того и гляди из ушей дым повалит. У меня просто челюсть отвисла от такого пренебрежения.

- Ну, куда уж нам до вас, великих и искусных! - патетично бросила я , не разворачиваясь, и сразу же устремилась к двери.

Нет, я конечно все понимаю, но вслух рассуждать о моих скудных умениях целоваться - это вообще-то наглость! - пылая праведным гневом, неслась по коридору в сторону своей комнаты.

Можно подумать, он великий совратитель женских сердец! Как лапать девушку за ... так ничего, а как целоваться - так уровень мастерства низкий. Мужчины! Все, на следующей неделe пойду давать обет безбрачия в ближайший храм. Думаю, Единый отец меня поймет. Хотя, он ведь тоже мужик. Наверно не поймет. Ну, хотя бы попытаюсь. Хоть пожалуюсь ему, и то легче станет.

А сейчас мне нужно срочно чем-то отвлечься. Чем бы заняться? Давненько я свою почту что-то не проверяла, да и как в Алкридейле идут дела, тоже не в курсе. Проблемы, проблемы, а о своем народе совсем забыла.

Добравшись до комнаты, устроилась в удобном кресле напротив большого зеркала в мой рост и организовала связь с домом. Асмунд еще до отъезда в академию меня научил, как можно временную связь установить, только зеркало большое нужно, а в академии таких не было, вот только сейчас это умение и пригодилось.

Ответил мне старый маг на том конце сразу же после прочтения мной заветного заклинания. В весьма странной одежде, похожей больше всего на пижаму в фиолетовую полосочку, и в смешном ночном колпаке с кисточкой, увидав которую я заливисто расхохоталась. Ну, нe сочеталась эта смешная пимпочка, свешивающаяся магу на лоб, с серьезной старческой физиономией архимага.

Поняв причину моего искреннего веселья, Асмунд великий быстро стащил с себя колпак и бросил его на кровать, воззрившись на меня совершенно возмущенным взглядом.

- Леона, ты хоть знаешь, который сейчас час?

Я быстро взглянула на часы, висящие над камином в моей комнате.

- Полдвенадцатого ночи. - отрапортовала взлохмаченному, вероятно только что вскочившему с постели архимагу и пожала плечами. - Ну и что? Да еще вся столица гуляет.

- Столица может и гуляет, - раздраженно высказался старик, подвигая к зеркалу свое глубокое рабочее кресло. - а мы тут давно уже спим.

- Ну и хорошо. - обрадовалась я. - Поднимай всех. Собираем внеплановый совет!

- Ты с ума сошла? - охнул старик держась за свое левое бедро. - Спят же все, говорю.

- Отлично, внеплановая проверка! - и прерывая возмущение старика, отмахнулась. - Все, Асмунд, не беси меня. У меня и так сегодня день потрясений. Сказала созывать совет, значит созывай! Можешь представить, что мы сейчас на войне и это военные учения... э-э-э... учебный совет, то есть военно-учебный совет. В общем, представляй, чего хочешь, но чтоб все через пятнадцать минут были у зеркала с докладом о проделанной работе. Мне письменных отчетов мало! - кажется, будущий Верховный маг Алкридейла попытался высказать все, что думает о моей мысленной деятельности, но я снова перебила старика. - Так! Приказы начальства не обсуждаются! Все, время пошло!

Магу ничего не оставалось, как тяжело вздохнуть и, качая головой, отправить бедного мальчишку- помощника к членам совета с просьбой о срочном приходе.

Собрались мы через полчасa и то с горем пополам, за это время Асмунд успел накинуть поверх фиолетовой пижамки темно-фиолетовый толстый халат с золотыми звездочками, который я прокомментировала как "миленько", на что мне ответили, что мнением начальства по данному поводу не интересуются, a дальше потащили зеркало связи к большому дубовому столу, за которым собственно и должен был собраться совет.

Первым, как ни странно, прибыл мой заместитель Ник, сильно взлохмаченный после сна и беспрестанно позевавший в кулак, от чего мне тоже захотелось зевнуть, но с верной папкой в руках, видимо там содержался отчет, который он мне готовилcя представить.

Кивнув моему недовольному опозданием участников совета величеству, он уселся в кресло рядом с бухтящим что-то магом и, открыв свою папочку, принялся изучать материал.

Далее явились жутко раздраженный, но бодрый Сайлос, при полном параде, разве что верного меча на поясе не хватало, и запахивающая на ходу полы своего длинно изумрудного халата, Гереда с длинными распущенными волосами ( явно не успела собрать их, а может просто забыла), со стопкой листков в руке.

Она добралась до ближайшего с краю стула и бухнулась в него, обводя всех растерянным взглядом. Что называется, прийти пришла, а мозг дома забыла.

Рядом с растерянной женой на стул опустился и капитан Сайлес, бросая в мою сторону отнюдь не добрые взгляды. С капитаном мы долго играли в гляделки, пока его не отвлекла какая-то потерянная Гереда.

Ровно через семь минут в дубовую столовую Асмунда ввалился Дарт - как ни странно, бодрый и возмущенный, что в очередной раз отрывают от его научных изысканий с какими-то глупостями. Как оказалось, он еще даже и не ложился спать, опять что-то химичит у себя в лаборатории.

В это время Асмунд, скооперировавшись с капитаном, перегнувшись через Ника строили планы мести начальству, то бишь мне, а Ник едва сдерживался от смеха.

- Так, а ну отставить заговоры! Докладать по существу! Где? Когда? И почему? - рявкнуло мое величество и все сразу впились в меня удивленно-кровожадными взглядами. Как минимум два удивленных, остальные кровожадные.

- И вообще я не довольна вашими сборами. - откровенно поделилась с ними. - Будь мы на войне, нас бы уже разбили, завоевали и еще боги знает, что могло случиться за это время. Ладно, об этом потом, а сейчас хочу получить доклад в полном объёме и в устной форме. Ну, кто первый даст мне повод на него наорать? У меня сейчас такое отличное настроение!

Первым с докладом как всегда вызвался Ник, но прицепитьcя к нему мне так и не удалось, повода не было. Координировал он ребят хорошо, проблем никаких не возникало. И тому был итог.

Он похоже вообще за всех решил отчитаться, поcкольку Асмунд на меня до сих пор дулся, капитан усердно строгал какой-то деревянный колышек (видимо, чтоб потом воткнуть мне его прямо в сердце), Гереда все не могла никак собраться с мыслями, а Дарт откровенно филонил, занимаясь всем чем угодно, только не делами совета. Поэтому всех пришлось спасать именно Нику, как самому ответственному и собранному.

- Мы завершили пoстройку жилых кварталов. Ваше предложение пришлось как нельзя кстати, Леона. Благодаря сотрудничеству с гномам в кратчайшие сроки закончили с жилой частью городa , и порадовали гнoмьего правителя еще одной партией Арнгейра.

- Отлично. Перепись населения провели?

-Да. Те артефакты, которые ты нам прислала, очень помогли сэкономить время и упростить создание архива и базы данных.

Артефакт, о котором шла речь, я изготовила еще на пятом курсе магического университета, как домашнюю работу на применение магии крови, но так ни для чего и не приспособила.

Тоненькая папка, темно-бордовая и отделанная золотым тиснением с несколькими листочками внутри. И когда на нее капали кровью человека, в этой своеобразной тоненькой книжечке появлялись все данные обладателя крови. Имя, год и место рождения, кто родители, сколько лет, место проживания и так далее, вплоть до домашних животных, и личное генеалогическое древо. Что было очень удобным в этом артефакте, вся информация менялась вместе с человеком. Возраст людей менялся постоянно, к тому же человек мог сменить место жительства. Вот и цифры на бумаге менялись соответственно, а когда человек умирал, обложка гасла и из бордовой превращалась в черную.

Поэтому я предложила Нику использовать придуманный мной артефакт. Чтобы собрать все данные о наших жителях. Мы решили завести такую на каждого человека. А что, подходишь, уколол палец, капнул капельку крови на обложку и никаких тебе долгих муторных вопросов, да еще не факт что правду могут сказать. А так можно, если понадобится, посмотреть, платит ли данный человек налоги, или есть ли у него в данный момент работа, сколько детей и так далее. Жаль, что таким же образом нельзя узнать, говорит ли человек правду или врет, нам бы это в суде пригодилось. Но, увы, тут артефакты другого уровня и сложности нужны.

-Как наша казна?

- После торговли с гномами достаточнo полна, что бы позволить себе небольшие излишества. - приятно улыбнулся Ник, расслабленно откидываясь на спинку стула, и зачитывая мне точные данные. Не знаю, на какие излишества он намекал, но на эти деньги у меня имелись другие планы.

- Хорошо. Что у нас с урожаем?

-По большей части уже собран, хотя уже пришли ветра, того и гляди снег выпадет, но вот на острове деревья и урожай все так же продолжают цвести и плодоносить. Я до сих пор понять не могу это место. Там круглый год будет лето? А кладовые полны сверх меры.

- Нет.- усмехнулась, видя замешательство Ника. - Там просто климат мягче. Снег выпадет и там, но сильных ветров не ждите, у вас еще где-то месяца два на сборы остатков урожая, потом наступит зима и там. За это время я хочу, чтоб все жители переехали в наш новый дом. - в моем взгляде вдруг промелькнул страх и пропал раcтварившись в очередной браваде.

Не знаю, заметил ли кто-нибудь из них, но раз на меня в скором времени может начаться охота, я хочу подстраховаться заранее, ибо хороший способ надавить на меня - это причинить боль моим людям, а "Северная Жемчужина" недосягаема как в магическом плане, так и в физическом, она словно окружена невидимым энергетическим полем, и подпитывается напрямую от источника. А мы пока так и не способны отразить натиск противника в открытом бою.

- Ник, я хочу, что бы ты занялся переездом всех жителей Алкридейла на остров. Если люди воспротивятся, скажи, что это мой приказ.

- Думаю, что люди не будут против, - и увидев мой задумчивый взгляд пояснил. - последнее время они все ваши задумки встречают если не на ура, то по крайней мере со стойкой покорностью.

- Это успокаивает. А то я все жду, когда они бунт начнут подымать. - в шутку бросила, рассмеявшемуся вместе со мной Нику.- Ах да, еще я хочу, чтоб каждому, кто не в состоянии сам добраться до нового дома, вы обеспечили помощь. А так же выплати каждому жителю десять золотых, мешок пшена и мешок картофеля на человека. Надеюсь, в домах есть все необходимее для жизни? Как мы и договаривались?

- Конечно, ваша светлость. Простая, но добротная мебель, постельное белье, матрасы, подушки, небольшой набор глиняной и оловянной посуды. Все вещи первой необходимости.

- Хорошо, тогда на оставшиеся деньги закупите у соседних государств хороший скот, птицу, овец и свиней, коз, и раздайте на семью по одной корове, пяток кур, да петуха, и на выбор четырех овец, или же свиней в том же количестве, либо коз. Кому что понравится больше. И последнее, объявите, что на год все освобождаются от налогов. Думаю, пока люди не встанут на ноги, не имеет смысла брать с них оброк, их и так обобрали донельзя.

- Боюсь, если мы воплотим ваши задумки в жизнь, то наша казна совсем опустеет. - усмехнулся, поблескивая добрыми серыми глазами, мой заместитель.

- Не боись. Снова наполним. У меня тут пару идеек уже появилось. Тут мне король цвергов самолично целую петицию написал, дескать, как так мы с гномами торгуем, а с ближайшими соседями дел никаких не ведем, некрасиво, непорядок. Короче, мужик сам напрашивается на политическое общение, так почему бы не уступить - посмотрим, что они смогут предложить, а так хоть казну наполним.A с гномами так и сотрудничайте, мы тогда город за несколько месяцев весь и достроим. Как они, кстати, к нашем крылатикам отнеслись?

- Стоически. - поделился капитан все больше и больше вникая в суть нашего разговора. - Особого трепета не было, но и без диких криков тоже обошлись.

- Отлично.

- Кстати, забыл спросить насчет тех жителей, которые занимаются земледельческими работами? - спросил Ник, делая пометки у себя в папке. - Что с ними делать?

-Ну, дайте им поля поближе к городу, не на острове, но не так далеко, пускай и дальше занимаются своей работой. Это все, вопросы есть?

- У меня. - встрепенулся, засыпающий в это время друг и по совместительству главный инженер. - Что дальше строим? Предлагаю забацать главную резиденцию, замутим что-нибудь монументальное!

- Нет, Дарт, дальше мы будете строить и оборудовать школы в каждом районе. Они должны быть достаточно вместительные и просторные. Ничего вычурного, как ты любишь. - заранее предупредила этого олуха. - Все в сдержанном классическом стиле. Добротно и уютно. Типовой проект представишь мне на рассмотрение завтра к вечеру,.

- Но.. -попытался встрять этот лоботряс, но был жестоко прерван.

- Завтра к вечеру, Дарт! И не позднее. - отчеканила непререкаемым тоном и повернулась снова к Нику.

- Как у нас дела обстоят с бродяжничеством и преступностью? - как говорится, в каждом огороде есть свой камень, а то и несколько. До меня не раз доходили слухи о беспределах, творящихся в городе и на его окраинах, еще до моего вступления во власть.

- Бродяжничество полностью искоренили. По вашему приказу все бывшие калеки, немощные и просто люди, не имеющие куска хлеба и крыши над головой, были поставлены на временное довольствие за счет казны, при выделении им временной жилплощади, пригодной для жизни. - пояснил он предвидя мой очередной уточняющий вопрос.

- Очень хорошо Ник. - признаться, эта новость меня очень порадовала. Все эти люди воспринимались мной, как одна большая семья и каждый из них был мне по-своему дорог, а значит, не один из них не должен был чувствовать себя обделенным моей заботой и вниманием. - Приспособьте их к посильной для них работе. Я хочу, чтоб они сами смогли заработать себе на кусок хлеба в дальнейшем. Кстати, насчет калек. Мы можем им помочь в восстановлении их здоровья и жизнедеятельности? - взглянула в лицо старому магу, адресуя вопрос ему как представителю магического сообщества Алкридейла, но ответил мне мой первый помощник.

- В этом уже нет необходимости, Леона. Как бы это не естественно звучало но при нашем... - он замялся не зная как описать то, что произошло с людьми моей страны. - перерождении, не только добавилась сила и новые умения, но и восстановились все функции жизнедеятельности организма. К примеру, один мой знакомый был глух на правое ухо, a после произошедших изменений слух восстановился полностью.

- Хочешь сказать, что у нас абсолютно здоровый народ? - усмехнулась, подпирая ладонью правую щеку и вытягивая вперед ноги, слегка затекшие от долгого сидения в одной позе. Да, озвученное Ником было весьма невероятным заявлением. В которое верилось с трудом.

- Я не берусь утверждать о нашем абсолютном иммунитете и в дальнейшем, но то, что сейчас в Алкридейле нет ни одного жителя с ограничениями по трудоспособности, подтверждаю, ибо сам был свидетелем. - ни с того ни сего, смутился мой помощник.

- Ладно, уговорил, а что с преступниками?

Тут в разговор в ступил молчавший доселе капитан.

- После твоего письменного приказа, я и мои ребятки, под руководством капитана Бьерна, перешерстили все местные гадюшники и отловили всех местных "дельцов". Признатьс,я народу набралось немало. Но многие признались, что обзаведясь новыми пернатыми конечностями, не жаждут и дальше вести асоциальный образ жизни. Поэтому с вашего позволения я отпустил "раскаявшихся" и пока не пожалел. Ребята действительно начали добиваться всего честным, законным трудом, хотя я и присматриваю за ними на всякий случай. Сложнее пришлось с теми, кто не видит смысла в жизни без убийств и нарушения закона. Таких набралось аж двадцать шесть человек и шестеро из них имеют повышенную оперяемость - имеют крылья.

С бескрылыми я уже в принципе разобрался. Отправил их всех на тесную воспитательную беседу к Асмунду для корректировки воспоминаний и выдворил за пределы наших земель. Но вот эти шестеро беспокоят меня в первую очередь.

- Держите их пока в застенках, у меня на их счет кой-какие мыслишки имеются. Посмотрим, что из этого выйдет, но мне пока не до них. Кстати, а что вы сделали с бывшим наместником? - Перевела удивленный взгляд на мага. - Что-то давненько я о нем ничего не слышала.

- Да сидит за решёткой, что ему там сделается. На хлебе и воде. - фыркнул старик, потирая бороду. - Хотели сначала повесить на потеху народу, но потом решили не опускаться до его уровня. Вот теперь устраиваем ему принудительную диету. Хотя люди очень расстроились, что казнь отменена. - посетовал маг.

- Правильно, держите его там. Я и на его голову какую-нибудь пакость придумаю. - кровожадный оскал моей улыбочки заставил усмехнуться каждого члена совета. Сомнений ни у кого не было.

После небольшой разрядки окончание нашего собрания прошло в менее напряженной форме общения.

Гереда сразу поделилась своими достижениями в области образования нашего народа, сообщив, что почти все население смогло усвоить общий курс учебной программы, составленный нами. Мной, Гер и Асмундом. Теперь она хотела сделать новую учебную программу и расписание, для обучения подрастающего поколения.

Асмунд при этом сразу открестился тем, что, дескать, уже набрал себе горе-учеников и ему некогда с этим возиться. Свой план обучения бы составить. Придется снова нам с Гередой, мозг ломать.

Ник получил от меня задание связаться с цвергами, узнать, прибудет ли от их двора посол на день рождения моего деда. Хотелось бы потолковать с ним незамедлительно о будущих торговых соглашениях.

Дар по ходу дела получил задание озаботиться местом создания детских учреждений, где бы могли оставаться дети, не достигшие возраста поступления в школу. Где бы они смогли играть, развиваться и получать первые знания под присмотром ответственных людей. Гер должна была найти и подготовить нужных людей.

Затем проскользнула такая мысль, что не плохо бы озеленить наш новый город и обустроить парк - с прудом и большими круглыми фонтанами, аллеями и витыми лавочками, благо, место позволяло все это разместить. И построить каменные мостовые.

Впоследствии зашёл разговор о том, что хорошо бы построить здание будущего магического учебного заведения. И Дарт получил новую почву для применения своих талантов архитектора.

Асмунд все сокрушался, что обучать будущих магов ему негде. Сошлись на том, что выстроим из Арнгейра магическую башню для будущего магического управления и на его территории построим "Магический Колледж", a в довершение вокруг Колледжа выстроим еще один жилой квартал для будущих магов и их семей.

В центре парка решено было выстроить Большую Городскую Библиотеку, с тремя этажами: общеобразовательного и художественного направления, магического и третий этаж планировалось сделать закрытой секцией, для книг особой тематики, не предназначенных для общего пользования. Чуть дальше планировалось поставить небольшое хранилище-музей. Не знаю, зачем оно понадобилось Дарту, но он категорично заявил, что музею быть. Вот только мой дорогой друг забыл, что его еще наполнить чем-то надо.

Под музеем должно расположиться хранилище, для чего нужно тоже не представляю, но друг настоял. Ну, надо так надо. Чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не плакало. С другой стороны парка Гер предложила построить большой театр, мотивируя тем, что культурная жизнь нашего города тоже очень важна.

Она даже предложила основать "Школу искусств", но я напомнила ей, что у нас и учителей-то таких нет, на что женщина усмехнулась и заявила что это, дескать, не проблема - она поговорит с парочкой своих знакомых и займётся этой стороной вопроса.

В противоположном конце города от магической башни наметили строительство Института естественных, экономических и технических наук, дав этому будущему высшему заведению простое название на древнем языке "Алстер" - переводится как разум, мудрость.

Во главе этого монументального проекта я давно уже планировала поставить Геред, да она и сама это чувствовала.

Без дела остался только капитан Сайлес, но у него и так былo обширнoe поле для деятельности. Признаться, я даже не знала, как подойти к его сфере, да и с чего начать. Ну не сильна я в военном деле, а капитан тоже не всесилен. Тактика, стратегия, хитрости, уловки, для меня это лишь названия.

Уже в самом конце нашей беceды Ник рассказал о том, что с ним связывался коммин Маккей, встревоженный пронёсшимся среди горцев слухе о нашей изоляции.

Дед пытался узнать, все ли у нас в порядке и в чем причина временного закрытия наших границ? Ник постарался как можно вежливее объяснить старому коммину, что не вправе разглашать подобную информацию и что на этот счет ему лучше потолковать с внучкой.

Дед обеспокоенно нахмурился, но спорить с моим верным заместителем не стал. Попросив, что бы я как можно скорей связалась с ним.

Так же Асмунд присоединился к его рассказу, сказав, что с ним связывался Главный шаман северных хельдов - Кронфер. Король Хальфданг так же в недоумении относительно прекращения товарoоборота между нашими странами.

Архимагу ничего не оставалось, как наврать Главе шаманской гильдии о якобы посетившей нас эпидемии, дескать, боремся, как можем, но пока никаких результатов. Так что пока к нам простым людям лучше не соваться. Заразить могем, по самoе "не балуй".

На едкое замечание Кронферна о наших торговых сотрудничествах с гномами совершенно с каменной, но честной физиономией, уверил шамана, что на гномов болезнь не действует. Иммунитет.

Тот сделал морду тапком и сочувственно покивал, совершенно не веря в наши сказочки.

Ладно, свяжусь потом с Хальфдангом через Астридс и сама с ним потолкую на эту тему. Не хотелось бы терять такого весомого союзника, а дедушка и так все поймет, он у меня сообразительный дядька.

На этом наше полуночное совещание закончилось и все с постными минами, но внутренне удовлетворенные, отправились по домам спать. А Дарт пошёл, ваять свой очередной шедевр. Интересно, он вообще хоть когда-нибудь спит?

Рассеяв заклинание связи, я наведалась на местную кухню, похрямкать, потом прошлась до комнаты мелкого братца, но тот уже блаженно спал в огромной двуспальной кровати с тяжелым навесным балдахином и в куче разномастных подушек. Он казался таким маленьким и забавным на этой не по размеру большой кровати, утопая в пуховом одеяле.

Там я неожиданно встретила бабушку. Старая герцогиня сидела на краю постели и с нежностью вглядывалась в мальчишеские черты. Как странно было видеть на лице этой жесткой, волевой и неприменимой женщины, столь теплые чувства.

Улыбнувшись, тихо вышла из комнаты, прикрыв за собой дверь. У каждого из нас есть правo на личное, но я рада за Алекса, давно уже понятно, что семья приняла его как своего и больше не нужно переживать по этому поводу.

Завалившись к себе, я еще долго строила планы дальнейшей работы. Каникулы - это отличный повод вплотную заняться накопившимися делами.

Утром, сбежав с традиционного семейного завтрака, и по ходу дела отвертевшись от организационной подготовки к дедушкиному празднику, которым занимались все женщины нашей семьи, то бишь, бабушка и тетя Амелия, я отправилась в единственный в столице Работный дом.

Место, где можно было оставить вакансию работодателя или получить справку о предоставляемой работе.

Довольно убогое местечко, толпы народа и довольно неприятный запах плесени. Хм, вот уж не думала, что у нас в стране такая безработица. Административное здание в три этажа, серые обшарпанные коридоры, шум, гам.

Постучавшись в единственную дверь, к которой не примыкала вереница очереди, вошла в довольно затхлый кабинет местной канцелярии.

- Хочу подать заявку на вакансию... - сообщила тощему очкастому индивидууму скучной наружности, плюхаясь на стоящий перед ним стул, потом подумала и добавила. - на вакансии. Короче, мне нужны люди для работы.

Очкастый индивид, словно очнувшись от забытья, сразу засуетился, схватив перо и бумагу, и с обожанием любимой гончей воззрился на меня, готовый слушать и записывать все, что я скажу.

Кажись, с вакансиями у них тут напряженка, раз он так радуется моему приходу, значит можно понаглеть.

- Для какой работы вам требуются люди?- вопросила "человека-гончая".

- Мне нужны квалифицированные учителя, естественных наук и технических специальностей. Возможно, пожилые ученые, или только что окончившие обучение ребята.

Все что я говорила, он старательно штудировал, не отрываясь от дела.

- По каким специальностям, давать отбор?

Видать, он не понял меня с самого начала, пришлось повторить для особо не "одаренных".

- По всем.

- Сколько, человек отобрать, для прохождения собеседования?

- А давай всех.

- Сколько всего мест?

- Сколько понравятся столько и будет. - емко припечатала, "очкастой-гончей".

Ну откуда я знаю, сколько человек мне понадобится, может вообще ни один не подойдёт.

- Какова заработная плата?

- Высокая.

- Место работы?

- Другая страна.

На этом месте мой собеседник поднял голову и удивленно уставился на меня, поправляя свои полукруглые окуляры.

- Могу ли я узнать какая страна?

- Нет.

Ты чего мужик, обалдел? Щас, я тебе все тут выложу на блюдечке с голубой каемочкой.

- Особые условия?

- Те, кто не побоятся сменить место жительство и возможно навсегда осесть в другой стране.

Потом подумала и добавила.

- Да и вот еще, помимо учителей, я бы хотела еще пообщается с магами разных специализаций, а так же лекарями и целителями, учителями музыки и искусств. Условия такие же.

- Как скажите мисс. В котором часу назначить собеседование?

- Сегодня в десять. - как раз успею подготовится.

- Место для прохождения собеседования?

- Ммм.. - задумчиво потёрла, правую бровь. - вот хоть убейте, не помню название улицы. Вы знаете, где находится городское поместье Герцога Дрейкера?

- Да-а-а. - сразу как-то изменился в лице мужчина.

- Вот там и устроим собеседование. - озарила, местное помещение своим ослепительным оскалом.

- Боюсь даже спрашивать... А кто устраивает собеседование?

- Я. - гордо выпрямленная спина и тридцать два моих белоснежных зуба. Магия творит чудеса, даже в лечении зубов.

- А кто вы?

Недоуменный взгляд в сторону бедолаги, и тихий вздох.

- А вот это вам знать не положено!

- А к кому мне посылать работников?

- Если что, пусть спросят Лео. Не ошибутся. - с этими словами, встала со стула и направилась к выходу, напоследок игриво подмигнув мужчине.

Вернувшись домой, я сразу оккупировала общую гостиную и начала кропать подробный план собеседования. Подобный кастинг проводила впервой, так что готовой надо быть ко всему.

В одиннадцатом часу меня навестила мисс Малия - экономка, которая возвестила о приходе гостей.

Устроившись на диване поудобнее, барским жестом махнула в сторону двери и кивнула.

- Запускай.

Но довольно сообразительная экономка на этот раз, отчего-то замелась не зная как поступить.

- Что, всех? - от удивления ее глаза стали похожи на чайные блюдца.

- А что, их там много? - озадаченно почесала левую бровь, а потом, не выдержав, вскочила и помчалась к главным дверям.

Толпа людей разного возраста и пола заставила меня озадаченно замереть на крыльце. Да уж, я ожидала человек двадцать, а тут почти под сотню. Охрана поместья вообще в осадок выпала oт такого количество народа, толпившегося во дворе перед парадными крыльцом

Сзади раздался удивленный голос тетушки, пришедшей полюбоваться на сие безобразие в обществе старой Герцогини.

- Лео? Что здесь происходит?

Демоны! Кажется, я попала. Хорошо, что кроме бабушки и тети из родственников больше никого дома не было. Меньше знают, крепче спят.

- Э-э-э... Устраиваю кастинг учительского состава. - максимально честно, ответила тете. Не люблю я ей врать.

- Зачем? - возмутилась старшая Герцогиня Дрейкер, перекрикивая шум и гам во дворе.

- Решила заняться сообразованием. - а вот ей мне не стремно наврать с три короба. - Все, не мешайте мне! - с этими словами повернулась к бушующей толпе и , перекрикивая шум, спросила первое что пришло в голову.

- Мне нужен помощник-секретарь на один день, оплата соответствующая, есть желающие?

Поняв, что с этой толпой мне одной не справиться, я решила выделить одного человека в помощь себе любимой. Только что-то желающих не оказалось, и правильно - все ж рассчитывали на постоянную работу, а нe на одноразовую, вот только они похожe не соображают, что получат эту работу далеко не все.

Ладно, нет, так нет. Возьму в помощь Малию, не хотелось бы ее от работы, конечно, отрывать, но что поделаешь.

Бабушки с тетей уже не было. Видать, махнули на полоумную меня рукой, да и отправились пить чай. Едва пройдя пару шагов, я услышала чей-то голос.

- Мисс Лео, я могу исполнить обязанности вашего секретаря.

Развернувшись обратно, встретилась взглядом с высоким но неимоверно сухим мужчиной средних лет, с короткой но аккуратной стрижкой, одетым в длинныe классическиe штаны кошмарного коричневого оттенка, хоть и с иголочки, белую рубашкy c жабо в тон к брюкам и короткий приталенный жилет того же кошмарного цвета что и брюки, застегнутый на все пуговицы.

Мужчина поправил на своем длинном тонком носу полукружья очков и взглянул на меня прямым, честным, немного чопорным взглядом.

- На какую должность вы претендуете? - спросила не глядя.

- Должность учителя пения, мисс. Или музыки, или танцев, математики, иностранных языков, геометрии, астрономии, химии, географии, законоведения...

- Хватит, хватит. - остановила, этого мастера "очумелые ручки", пока его ближайшие соседи не побили. Он походу тут нарасхват. Всех достать успел своей педантичностью. - Ну, пошли, "учитель пения". - и махнула в сторону парадной двери. - Остальным, просьба подождать. Вас пригласят, когда сочтут нужным.

И в сопровождении мистера "я все могу, я все умею", отправилась обратно в приготовленную для этого случая гостиную, на ходу бросив прислуге, чтоб принесли мне чая.

Придя в комнату, я демонстративно подвинула одно из тяжелых кресел ближе к дивану и ткнула в него пальцем со словами "Садись!", усадила туда моего незапланированного помощника и плюхнулась на диван рядом с ним.

- Как звать тебя, "учитель пения"?

- Сэр Джонатан.- кратко представился мужчина лет на десять моложе моего отца. Я только хмыкнула, настолько забавно он смотрелся, мне, признаться, такие экземпляры в жизни еще не попадались.

- Семья, дети есть? - проявила свое врожденное любопытство.

- Старший брат. Сэр Аиндор. - предельно честно ответил мне он, не отводя взгляда.

- Девушка есть? - ухмыльнулась, откидываясь на мягкие подушки. Ну раз он такой честный... Сам напросился. О! Кажется, мне удалось смутить, нашего мистера совершенство.

- Нет. - кратко ответил мужчина и вновь поправил очки, но его заалевшие скулы выдали хозяина с головой. - Я не связан ни с кем подобного рода отношениями. - сжатые кулаки, слегка приподнятый нос, спокойный взгляд. Хорошее самообладание. - Мисс, с кем я имею честь разговаривать?

- Леона Лэйк. - просто и кратко, и можно приступать к делам, вряд ли он вообще знает, кто я такая.

Мужчина вдруг вскочил с кресла как ошпаренный и, встав передо мной по стойке смирно, чинно поклонился.

- Прошу прощения, что сразу не узнал вас, ваша светлость! - спокойным тоном произнес он, хоть и слегка взволнованным. А я опешила на мгновение.

- Вы знаете кто я?

- Леонерис, Герцогиня Лэйк. Дочь Герцога Авалона Лэйка.

Класс. Интересно, он все мое генеалогическое древо наизусть знает? Жаль, нет времени расспросить.

- Ладно, садитесь уже. - махнула рукой на соседнее кресло, но странный мужчина продолжал стоять как вкопанный, вытянувшись во фрунт. - Чего стоим, кого ждем?

- По этикету мне не положено сидеть в вашем присутствии, ваша светлость. - пояснил он, видя мое нарастающее раздражение.

- Так, мужик, не беси меня, а ну быстро сел. - после прямого приказа он, всё-таки недовольный нарушением этикета, примостил свое седалище в кресло. Отлично, дрессируется, обучается, значит общий язык найдем.

- Задача такая, проводим собеседование, отбираем нужные кадры, а после ты получаешь свою зарплату и свободен на все четыре. Все понятно?

Быстрый кивок собеседника и я отправляю своего помощника за первым кандидатом. За дверью их, оказывается, собралось уже столько, что если мы до вечера не управимся, будет мне большой скандал, в виде моего истеричного и жутко злого папочки.

Первый десяток испытуемых меня вообще ничем не зацепил, а Джо, как я его в шутку окрестила, действительно оказался очень умным, разносторонне развитым и одаренным человеком. Прям детектор знаний. Отсеивал наших испытуемых как шелуху, когда понял, какие именно люди мне требуются и по каким характеристикам. Классный мужик, работает как заведенный вот уже битый час и даже пить не попросил, скрупулёзно и тщательно проверяя каждого кандидата, я вот уже целый литр чая выхлебала, служанки не успевали мне его приносить.

- Какой вы, говорите, институт заканчивали? - и цепкий взгляд над очками половинками, нацеленный на очередного бедолагу. Мужчину лет тридцати, довольно представительного, образованного и с хорошим опытом.

- Столичный Институт Естественных наук, по специализации лекарь.

- Отлично, вы свободны. - и вот так уже битый час. Я уже начала сомневаться в его супер способностях к знанию людей.

- И чем тебе не угодил этот мужик? - уже внаглую развалившись на диване, наблюдала за ходом собеседования. - По-моему, он ничего и опыт большой...

- ... и нервы не в порядке. - закончил за меня в конец осмелевший секретарь. - Но если вам нужен жестокий самодовольный психопат, я тот час же верну его обратно. - покладисто проинформировал Джо.

- Ладно, твоя взяла, давай дальше. Следующий!!! - вот так я и валялась на диване, издавая лишь одно единственное слово - Следующий! Чего там застряли?!

В двери робко вошла довольно молодая женщина.

- Аэлин Лэвэл. - представилась она, присаживаясь в кресло, стоящее перед нами. Довольно симпатичная, с мягкими, плавными чертами лица и русой замудренной причёской. То ли причудливая коса, то ли нет.

Джо скрупулёзно записал ее имя, как делал до этого с каждым кандидатом.

- Мисс Лэвэл, на какую должность вы претендуете? - обратил на нее свой взгляд этот сухарь.

- Я маг флорист, могу стать учителем или работать по своей специальности. - мягко улыбнулась девушка года на четыре старше меня. Не знаю, почему, но она мне понравилась сразу. Не из-за ее смазливой мордашки, нет. Было в ней что-то еще. Что-то теплое, доброе, застенчивое. Аура покоя витала вокруг этой магессы. И я решилась.

- Отлично, вы приняты! - улыбнулась я ей своей фирменной улыбкой - оскал в тридцать два зуба.

- Но я еще... - возразил мне секретарь, недовольно поворачиваясь в мою сторону.

- Заткнись, дурак. Ты в магии все равно ничего не понимаешь. Девушка, вы приняты на должность Заведующeй кафедры флористики. - женщина после этих слов удивлённо распахнула свои фиалковые глаза. - Вы ,кстати, как относитесь к переездам? Дом, семья есть?

- Нет. - ответила она на автомате. - Я сирота.

- Вообще офигенно! Ой, простите, я очень скорблю по вашим родителям. Завтра с вещами жду вас тут. Вам, кстати, сказали, что работать вы будете в другой стране? Вы согласны?

- Да.

- Отлично, зарплату обсудим на месте работы, но уверяю, она вас удовлетворит. А сейчас можете быть свободны. И позовите, пожалуйста, следующего.

Девушка все так же ошарашенно попрощалась с нами и вышла за дверь, а мой возмущенный помощник устроил мне показательный скандал.

- Вы не дали мне даже и слова вставить. - выговаривал он мне. - Она через- чур не уверена в себе, разве можно брать на работу такого специалиста?

- А ты чванливый сухарь, но это же не мешает тебе оставаться самым умным. - возразила ему, радуясь, что у меня теперь есть потрясающий маг флорист. За урожай и посевы теперь можно вообще не волноваться.

Дальше нас посетили еще два кандидата, по тем или иным причинам не понравившиеся Джо, признаться честно, мне они тоже не понравились. Один наглый и нахрапистый, а другой хитрый и хамоватый.

После них в комнату вошёл довольно пожилой мужчина. Джо решил даже не рассматривать его кандидатуру по причине возраста, но я цыкнула на этого самоуправщика и он временно утих.

- Ваше имя, почтенный? - обратилась я к нему.

- Нрон Тайрус. - старчески кряхтя, он уселся в кресло.

- На какую должность претендуете?

- Да на любую. - вздохнул Нрон, а потом пояснил. - Работы нет никакой, а кушать ведь что-то надо. А и не берут особливо, говорят старый слишком.

- Боюсь, мы не можем вам... - опять влез этот крендель.

- Если ты сейчас не замолчишь, я тебе точно язык отрежу. - обращаясь уже к Нрону спросила - Скажите, что вы умеете? Или кем работали до этого?

- Могу детишек математикe учить, так-то я раньше библиотекарем работал, довольно много разных наук знаю.

Походу мне сегодня везет.

- Как вам должность Главного Библиотекаря и заведующего городским архивом?

Старик вдруг рассмеялся на мои слова.

- Шутки шутишь, дочка?

- Да нет, вообще-то вполне серьезно. И обратив на его вытянувшееся старческое лицо, пояснила. - Работа довольно ответственная, хоть и интересная. Осилите?

-Дык, почему бы не осилить. - усмехнулся старик.

- Отлично, завтра жду вас тут. Как вы, кстати, к смене места жительства отнесётесь?

- Нормально. - хмыкнул мужчина поблескивая задумчивым взглядом.

- Тогда ждем завтра.

Когда старик вышел из комнаты, Джо снова повернулся ко мне.

- Вы чересчур полагаетесь на первое впечатление, так нельзя.

- Ох, Джо! Ну, разве ты не заметил опыт и мудрость в его глазах?

- Да, но он стар, и никто не знает, сколько ему осталось. - произнес мужчина утыкаясь в свой свиток.

- Для моего народа это не проблема. - произнесла, и только потом подумала, что и кому говорю. Я знаю этого человека без году неделя, а уже открываю ему тайны Алкридейла?

Слава всем богам, он пропустил мимо ушей мое последнее замечание.

Следующим в комнату вошли сразу пятеро ребят примерно одного возраста.

- Терин, Рад, Фарадей, Нэйм и Силк. - представились они, и Джо попытался тут же выгнать из комнаты четверых, лишних. По стилю их одежды я сразу определила, что они маги, а по возрасту, что совсем недавно закончили обучение.

Ребята воспротивились такому повороту событий и я решила разрешить им остаться и пройти собеседование вместе.

- Нам сказали, что вы набираете учителей в школу магии. - выступил вперед самый старший из них, кажется его звали Терин.

- Ну, допустим. - улыбнулась я. - Хотите попробовать?

- Почему бы и нет. - сверкнул белозубой улыбкой эбеновый Фарадей, проводя рукой по совершенно гладкой макушке. Он что, мне глазки строит? Наверно показалось.

- Ну, ребятки, должна вас расстроить, но мне не очень нужны вчерашние студенты. Не то время.

- А ты не смотри на наш внешний вид, мы не так молоды как выглядим, да и опыта у нас достаточно. - в ступил в разговор, длинноволосый рыжий парень по имени Рад, похожий оттенком волос на солнышко и весь в веснушках. Симпатичный, небось, не одна девица от такого голову потеряла.

- Ваши магические звания? - деловито поинтересовался Джо.

- Мы все давно уже мастера. А Терин и Фарадей три дня назад еще и магистрат защитили. - подошёл ближе темноволосый и синеглазый Нэйм.

- Вот как? - удивилась еще больше. А по виду не скажешь. Одно ясно, ребята очень одаренные, раз смогли достичь мастеров в своем возрасте. Вот только что-то темнят ребятки.

- Объясните мне, зачем вам, таким молодым и красивым вдруг рваться обучать подрастающее поколение? - мне вдруг показалось это странным.

- Почему бы и нет. - сказал мне Терин, глядя прямо в глаза.

Все страннее и страннее. Что у них на уме?

Видя мое все возрастающее недоверие к ним, один из них, пожалуй самый младший, от того и более импульсивный, вдруг произнес довольно странную фразу.

- Мы такие же, как и вы, крылатые.

От этих слов у меня все внутренности похолодели. А сердце в пятки убежало, потом прибежало и опять убежало, на этот раз с концами.

- Джо? Не хочешь сделать перерыв? - спросила я помощника. Похоже, фраза, произнесенная Силком, не сказала ему ничего интересного, поэтому он не обратил на нее особого внимания.

- У нас еще семьдесят три человека стоят за дверью. Хочу ли я сделать перерыв? Нет, не хочу.

- Тогда его сделаю, я, а ты продолжай собеседование. Скоро вернусь. - как-то нервно хихикнула и потопала к выходу из комнаты, поманив ребят за собой.

Затащив их сад, я набросилась на всех скопом.

- О чем вы, вообще, таком говорите?! У меня нет никаких крыльев.

- Это пока. - вступился за Силка Терин. - Но вы из высших. Мы чувствуем высших. Вы носитель крови Диомат, последний потомок этой ветви.

- Мы, и еще несколько наших друзей, - изгои. - тряхнул рыжей гривой Рад. - На нас идет охота. Если вы не приметe нас в свой Луард, дав свое покровительство, "осеняя крылом Луарда", нас уничтожат. Боюсь, без "данрад" мы никто.

- Тонатос, Эрбина отвернулись от нас, идя на поводу нашего прежнего Данрада. - тяжело и обреченно вздохнул Нэйм. - Вы единственный оставшийся "наследник древних" и наша надежда.

Ох! Тресните меня чем-нибудь по голове, а то мозг информацию переваривать отказывается. Хрен те знает что и с боку бантик.

- Стоп, стоп... А теперь все замолчали и послушали меня. Ребят, я совершенно не понимаю, о чем вы мне сейчас расказываете. Я вообще уже запуталась в собственной жизни. Давайте так, сейчас мы пойдем в библиотеку и там спокойно побеседуем, вы мне расскажите обo всеx этих ваших "данрадах" и "луэрдах"...

- Мы не можем здесь надолго оставаться. Это дом одного из прихвостней Дарнада. - покачал головой Терин.

- Эй! Вообще то это дом моего дедушки, так что проявите уважение. - после этих слов они почему-то дружно скисли, как молоко по утру.

- В порту есть забегаловка, называется "Счастливый улов", мы можем там встретиться и все обговорить - предложил Фарадей, поблескивая своей эбеновой кожей в лучах осеннего солнышка. - Сегодня в полночь.

- Хорошо я приду.

После ухода ребят я не смогла сразу вернуться в гостиную, наплевав на собеседование и отправившись обдумывать случившееся в свою комнату. Там меня и нашел Джонатан уже под вечер со списком всех тех, кого почитал достойными вакантных мест. Таких набралось всего тридцать восемь человек из сотни. Видать, жесткий он отбор им устроил, но меня это почему-то волнует сейчас меньше всего.

- Ваша светлость? - обратил на себя мое внимание Джо. - Я получил расчётные за работу от вашей экономки и наверно, должен с вами попрощаться.

- Всего доброго, Джонатан, - словно во сне произнесла я на автопилоте.

Но минут через десять, очнувшись от сумбурных мыслей, понеслась вслед за мужчиной по коридору.

- Джонатан! Предлагаю вам место постоянного личного помощника и свой мерзкий пакостный характер в придачу!? Обещаю хорошую зарплату. - и остановилась напротив этого чопорного, но так понравившегося мне мужчины.

Джонатан вдруг слегка улыбнулся, впервые за все время нашего знакомства.

- Я думаю, мы найдем общий язык с вашим характером, миледи. - кивнул он, одарив меня скупой улыбкой.

- О, Джонатан, вы даже не представляете, на что соглашаетесь! Будете моей тенью, никаких выходных, праздников или отпуска, работа двадцать четыре часа в сутки. Уверены, что не желаете отказаться?

- Более чем уверен, миледи.

Я усмехнулась, заметив скрытый задор в глазах стоящего передо мной мужчины.

- Тогда жду вас завтра, рано утром, со всеми пожитками. Основную часть ваших вещей мы отправим в мой дом вместе с людьми, которых мы сегодня отобрали, там вам организуют отдельные апартаменты, но самое необходимое оставьте при себе - еще неизвестно, куда меня может занести судьба в очередной раз.

Вечером за ужином, бабушка в очередной раз жаловалась отцу и деду о моем совершенно невозможном поведении, тетя Амелия тихо посмеивалась, глядя на то, как я морщу нос и закатываю глаза от очередного бабушкиного наставления. Стивен уже смеялся в голос, едва не падая со стула. Дядя Стив и дядя Орион обсуждали политику, какого-то нашего дальнего соседа в отношении империи. Каэл вовсю развлекал моего мелкого братца историями из своей жизни, а Стиви их отменно комментировал, да так что старший брат становился красным как рак, а Алекс громко смеялся, за что тут же получал от бабушки очередной нагоняй. Можно сказать, все были довольны.

После ужина я зашла в библиотеку за какой-то книжкой, размышляя, как же мне найти забегаловку с нужным названием, ведь столичный порт очень обширный район. И она может быть где угодно, когда наткнулась на отца, изучавшего какой-то документ, сидя за широким писменным столом. Задумчивый, сосредоточенный, красивый, настоящий мужчина. Моя загадка. Человек, способный причинить мне самую невыносимую боль. Так приятно было просто смотреть на него во время работы. Интересно, мама точно так же не мoгла отвести от него взгляда?

Вспомнились его слова, сказанные вчера "...благополучие моей дочери". Всем сердцем мне хотелось верить, что он любит меня, хоть и по-своему. Захотелось вдруг прижаться к его сильной спине или спрятаться в его объятьях.

- Что такого примечательного ты нашла в моем облике? - холодный голос, разрушивший минутное очарование, заставил зaкатить глаза к потолку.

- У тебя картошка ко лбу прилипла. - рыкнула, раздраженная и смущенная одновременно из-за, того что меня застали за столь личным занятием. - Вот стoю, любуюсь. - само собой, я не смогла нe сказать очередную гадость и как можно громче пошлепала босыми ступнями по белому мрамору, в сторону южных полок с книгами. Xоть мне эта задумка с отсутствием обуви и начинала не очень нравиться, все таки мрамор довольно холодный, не смотря на то, что находится в помещении, но сейчас уже принципиально не пойду обуваться.

- У тебя что, обуви нет? Почему ты босиком?

- Почему, почему? Вот чтоб ты спросил. - пробурчала, приплясывая от нетерпения и холода, разыскивая одну очень нужную мне книгу.

Скрипнула ножка кресла по полу, а я даже не обратила на это внимание, ну мало ли, может ему мое присутствие не понравилось. Ничего, потерпит. Да где же она?

Неожиданно мое бренное тельце подняли в воздух, я даже заорать не успела, как меня куда-то на руках потащили. И хорошо, что не заорала, такой момент спугнуть было бы просто кощунством.

Великий темный маг, гроза всей империи самолично пёр меня на руках... видимо в сторону моей комнаты.

Попадавшаяся на нашем пути обслуга поместья была, мягко говоря, в шоке, а уж я и подавно. Немного отойдя от шока, я решила воспользоваться моментом и воплотить мечту детства. Обвив обеими руками крепкую мужскую шею и наклонившись, вдохнула самый притягательный в мирe для меня запах.

- Слушай, а можно как-нибудь потом еще раз повторить услугу "проезд до комнаты на руках собственного предка"? Я заплачу не маленькие деньги, между прочим. Что, нет? Блин, какая досада!

- Денег не хватит. -съязвил этот вечный кусок льда.

- Так я у папика займу, он у меня чувак понятливый! А главное, богатый!

"Чувак" остановился над моей постелью и опустил меня на мягкую перину. Но уйти я ему не дала , мне вдруг показалoсь, что если он уйдет сейчас, я больше никогда его не увижу. Поэтому, вцепившись в его ладонь, едва ли не умоляющим голосом прошептала.

- Останься.

Холодный цепкий взгляд прошёлся по мое лицу и остановился на глазах. Мы словно целую вечность смотрели друг другу в глаза.

Проведя большим пальцем по моей щеке, он наконец ответил, как всегда надменно.

- Меня ждет работа. - и ушёл, не оборачиваясь.

Конечно! Работа. Работа важнее, чем я, чем Алекс. Ну ладно я, но последнее время не раз замечала, с какой надеждой мелкий смотрит на него, разве он нe видeт этого? Разве нельзя уделить нам хоть капельку своего драгоценного времени? Стирая со щеки злые слезы, я выбралась из постели и, натянув плащ с капюшоном поверх формы, решила пораньше выйти из дома, что бы не опоздать на встречу.

Таверну нашла через час, да и то с огромным трудом и не без помощи местных выпивох. До встречи оставалось еще полчаса, поэтому я решила подождать ребят внутри.

Выбрав самый дальний от входа столик, заказала для вида местного пойла и стала ждать. Народу было много, довольно шумного. Матросы, рабочие и просто любители нажраться до поросячьего визга.

Первым в мое поле зрения попал Силк со своей искрящейся в темноте блондинистой шевелюрой.

Нет, не ошиблась, волосы у этого парня действительно сияли множеством электрических разрядов. За ним появились и остальные четверо.

Тихо присев за мой столик, они заказали по кружечкe пива и подождав, пока разносчик доставит заказ, откинули с лиц глубокие темные капюшоны.

- Ты хотела поговорить. - напомнил Терин.

-Да. Для начала я бы хотела услышать причину, по которой за вами охотятся? Кто за вами охотится, люди?

- Нет, такие же, как мы, крылатые. Фениксы. - посмотрел на меня Нэйм.

- Что? - не поверила своим ушам. - Фениксы? Это из какой сказки?

- Это не из сказки, а из кошмара, в котором хэппи-эндов не бывает. Очнись, Лео, фениксы - одни из наиболее сильных представителей древних рас. Мы все дети одного пламени. Кто-то сильней, кто-то слабей.

- Разве ты не знаешь, представителем какой расы являешься? - удивился Силк.

- Представителем расы? - мой нервный смешок был похож на истеричный. - Еще сегодня утром считала себя человеком.

- Вы феникс, хотя еще и не вошедший в полную силу. Теперь я это отчетливо чувствую. - окинул меня пристальным взглядом Терин.

- За что вас изгнали? И что такое "данрад"? И откуда вы вообще обо мне узнали?

- Нам сказали. - настороженный взгляд всех троих и слова Фарадея. Последовал резонный вопрос.

-Кто?

- Духи "идиома".

- Это еще что за...? - выругаться мне не дали, хотя очень хотелось. Сложившаяся ситуация начинала меня пугать все больше и больше.

- Особое место, где иногда могут появляться духи умерших предков.

- Данрад - что это?

- Так на нашем языке именуется Владетель древней силы. - разъяснил мне солнечноволосый и сероглазый Рад. - Изначально их было двадцать фениксов. Сейчас всего трое. Тонатос, Эрбрина и... Дефкалеон.

- А где же остальные? - полюбопытствовало мое "древнейшество".

- Мертвы. Их луарды порабощены. Луард - это клан пламени. Особая ветвь древней крови, изначально. Хотя сейчас они уже перемешались и где какая кровь не разобрать. - заодно пояснили мне, очередное непонятное слово.

- Борьба за власть. - кратко ответил Терин, как будто это все объясняло. Вот если кому и понятно, то только не мне. И тут до меня кое-что дошло, кое-что, что я упустила немного раньше.

- Дэфкалион? Император Дэфкалион? Он же человек.

- Он феникс, - особенно зло произнес Нэйм. - Наш, бывший Данрад. Очень могущественный, поэтому остальные Данрады опасаются его и всеми силами пытаются держаться на расстоянии.

Ты хотела знать, почему нас изгнали?

Хороший вопрос, ответ на который мне очень хотелось бы узнать.

- Мы не захотели предавать своих друзей, неугодных Данраду. - голубые глаза Силка пылали праведным гневом и внутренней решимостью. - Отказались убивать по его приказу, за это нас заклеймили "отступниками". Обычно неповиновение данраду карается смертью, но мы успели уйти, а после присоединились к таким же, как мы. Обычным фениксам, уставших от тирании их владык. Наш ковен возглавляет Нерея - она не из высших, но многое знает. - какой же он все таки мальчишка, хоть и с чертами молодого мужчины. Может быть, фениксы взрослеют позже людей?

- Это, конечно, все очень плохо или хорошо, смотря с какой стороны посмотреть. Но что конкретно вы хотите от меня?

- Дух сказал, что ты очень сильна и можешь стать очередным Владетелем. - мальчишка все никак не мог оторвать от меня своих поблескивающих от волнения серебристо-голубых глаз. - Возьми нас в свой луард.

- Да у меня и луарда своего -то нет... - и тут меня словно ветер в плече пихнул, я даже обернулась, нет ли кого за спиной.

- Я подумаю. - снова толчок в спину. Да хто ж там такой неуемный...

- Хорошо, я согласна.

Ребята одновременно просияли как начищенный до блеска тазик. Чувствую, что нашла на свою задницу очередные неприятности.

- Надо поскорее совершить обряд инициации. - улыбнулся своим сотоварищам Силк. - И ребят поскорей обрадовать. Нэрея будет особенно рада. Представляете, больше никакого бегства и постоянных драк с Охотниками Тиамис. Мы сможем построить свой собственный дом! Может, проведем обряд прямо здесь?

- Нельзя, - качнул головой Терин, остужая пыл Силка. - Дефкалион почувствует выброс силы. А Лео еще не готова к открытому противостоянию императору.

Ну, хоть одна у них положительная сторона имеется - здравомыслие.

- Нам нужно место для проведения ритуала. - обратился ко мне Терин.

- Где ваши друзья? - немного поразмыслив над сложившейся ситуацией, пришла к выводу, что раз они теперь часть моего народа, нужно отправляться домой.

- В Дримосе - это довольно сильное и политически устойчивое княжество с обширными территориями. - скрупулёзно объяснял мне рыжик. - Там у меня живет один знакомый, он помогает нам скрываться.

Это довольно далеко от столицы, сообразила я, но вот от Геллеониса не так сильно. Всего лишь надо пересечь долину Альвоф, либо же обойти их и пройти через Фирендар, захолустный городок на границe империи и Заграбским хребтом, но там есть очень серьезный шанс нарваться на горные племена Орков, а это далеко не самые мирные представители своей расы. Горники пострашней Степных Шакалов будут - кочующих с места на место на территории Обширной пустоши. Да и времени в обход они больше потеряют, чемесли напрямик, через земли Альвоф.

- За сколько вы бы смогли добраться до Геллеонисa? - обратилась я к ребятам, но ответил мне Терин.

- Геллeонис? - он нахмурил брови, но все же ответил. - Это тот, что считается городом магов? Дней за пять, если напрямик, максимум за неделю.

- Хорошо. Тогда до встречи через неделю в Геллеонисе. Я буду ожидать вас в таверне, Танцующая сова - это студенческая забегаловка, поэтому никто нам там не помешает. Студенты по большей части сейчас разъехались по домам на каникулы.

На этой тревожной ноте наш разговор подошёл к концу и вернувшись домой, я сразу легла спать. Утром поднялась еще зaтемно и, собрав все необходимые для меня вещи, я прошмыгнула в дедушкину лабораторию.

Там, среди всевозможного барахла, валявшегося на деревянных подвесных полках, я заметила наконец то, что искала, а именно - портативный портал многоразового использования, сконструированный дедушкой, но еще не опробованный.

- Отлично. - схватила я полудрагоценную загогулину, больше похожую на пирамиду из золота, отделанную драгоценными камнями.

- Надеюсь, ты не делаешь того, о чем я подумал? - раздался тихий укоризненный голос в полутьме лаборатории. Ох, вот только этого мне сейчас и не хватало.

- А если это именно то, о чем ты подумал? - повернулась к нахмуренному деду, пытаясь сообразить, как же не вызвать его гнева моим хамским поступком по отношению к его личной вещи.

- Тогда я буду очень огорчен. - прогудел старик, проходя к уютному диванчику, на котором совсем недавно мы с Стиви и Лексом пили чай. - Зачем тебе мой портативный портал? - посмотрел в мои смущенные глаза Гидеон.

Интересно, как он узнал, что я пробралась в его кабинет? Может, охранок понаставил с прошлого раза?

- Дедушка, прости, но мне сейчас очень нужно твое изобретение. - пришлось признаться, куда направляюсь, опустив причину столь поспешного решения.

- Отец знает, что ты уезжаешь? - посмотрел он строго, превращаясь из милого доброго старика в ректора одного из сильнейших учебных заведений страны.

- Нет. Прошу, не говори ему, что видел меня и о том, куда я направляюсь. - посмотрела на деда с жалостливой моськой. - Скажи, что я срочно уехала в Академию и скоро вернусь

Дед окинул меня напоследок усталым тяжёлым взглядом и кивнул головой в сторону выхода. - Иди, так уж и быть, я пока помолчу, но не вздумай вляпаться в неприятности, иначе спасать тебя от гнева Авалона уже будет некому.

Благодарно чмокнув деда в морщинистую щеку, я поскакала на выход. В холле меня поймала Маллия, возвестив о приходе моего помощника. И чего он так рано приперся? Теперь придется его брать с собой.

Выйдя в коридор я увидела Джонатана всего с одним вещевым мешком в руках. Мда.. Не густо у моего помощника с вещами-то.

- Я готов приступить к работе, ваша светлость. - чопорно и в своей манере возвестил мой личный секретарь.

- Отлично, Джо-Джо, пошли. - схватив его за руку , потащила его на крыльцо - - В котором часу должны собраться отобранные вчера тобой люди?

- Эээ.. Они уже тут, миледи.

Я вдруг остановилась как вкопаная, обозревая кучку не выспавшегося, раздраженного народа в предрассветной туманной хмари. Кажется, еще и дождь собирался пойти с минуты на минуту.

Холод-то какой собачий!

- - Ну ты и зверь, Джо-джо. Зачем ты их в такую рань поднял? Да еще эта погода мерзкая. - спросила своего помощника, посильнее запахивая и застегивая академическую куртку.

- Самые важные дела делаются с утра! - важно процитировал мне чью-то поговорку этот самодовольный голубь.

- Это кто сказал? - удивленно повернулась я в его сторону.

- Я! - ох, сколько пафоса в этом единственном слове.

- Кто бы сомневался... - пробурчало мое величество и повернулось к народу. - Так, господа мои хорошие, слушаем и запоминаем, - спустилась я к ним по ступеням. - Сейчас мы дружной толпою выходим из города и идем в сторону ближайшего чистого поля.

- А там что? - уточнил какой-то зарвавшийся очкарик.

- Гонять вас буду! - рявкнула я в сторону особо непонятливого. - А то вы все дохлые какие-то, а мне нужны люди с хорошей физической подготовкой! - на ходу издевалась я над ними. Лица шедшей за мной толпы давно уже вытянулись в полном недоумении.

Ну что ж, господа, привыкайте - будущий руководитель станет вашим главным кошмаром и большой головной болью. Этого у меня не отнять. Эх, как же я люблю себя!

Минут через сорок, когда мы наконец вышли из главных городских ворот и отошли от стен города на приличное расстояние, приказала всем остановиться, после чего достала дедов портал и стала его настраивать. Сразу большая часть группы, то бишь маги потянули своими любопытными носами в мою сторону.

- Это же портал Дрейкнар. - встрепенулся дядечка лет сорока, стоящий в первом ряду, поправляя неряшливые на вид очки.

- Он самый. - безразлично подтвердила я ему.

- Но он же есть только у архимага Гидеона, его непосредственного изобретателя, причем в единственном экземпляре!

- Правильно. - согласилась я, разбираясь в настройках этой довольно сложной конструкции. - Вот дедулька мне его и одолжил, .. на время.

У мужика на лице такое изумление появилось, что я не удержалась от смешка. Минут через десять артефакт был готов к работе, оставалось его только активировать.

- Так, господа - повернулась я к моим будущим учителям и работникам. - Надеюсь, никто из вас расизмом не страдает? Нет? Вот и хорошо. Тогда запахните свои плащи посильнее, ибо там, куда мы сейчас попадем, давно уже лежит снег.

С этими словами я активировала дедушкин "агрегат". Появилась большая серебристая воронка, постепенно увеличивающаяся в диаметре. В ней как в зеркале отразился чистый, еще не топтаный двор, сплошь усыпанный снегом и ватага крылатой ребятни, играющая в салочки.

Завидев пришельцев, выходящих из здоровенной магической дыры, они с визгом разбежались кто куда, неуклюже размахивая своими белоснежными крылышками.

Из ближайшего к нам дома неожиданно вышел высокий статный мужчина с парой пепельных "леталок". Завидев людей, он застыл в напряженной позе, готовый к нападению, но увидев меня, последней выходившей из портала, радостно улыбнувшись, пошёл навстречу.

- Рад снова видеть вас, ваше величество.

- Привет, Берси. - ухмыльнулась молодому мужчине, с которым мы дружно бегали от Сайлеса, причем подбила его на это кощунство именно я. - Не знаешь, где сейчас Ник?

- Господин Дейбр сейчас на острове расселяет оставшихся наших людей, проверяет, что бы никто не в чем не нуждался. Бьерн сказал, что он к обеду только появится.

- А ты почему с семьёй еще не перебрался в новый дом? - я посмотрела на прятавшуюся по углам ребятню.

- Так я же теперь заместитель капитана Бьерна. - усмехнулся мужчина, немного смущенно подергивая длинными мощными крыльями от столь пристального внимания множества любопытных глаз, а затем важно заметил. - Меня сам командир Сайлес назначил! Он, кстати, тоже сейчас на острове вместе с госпожой Сайлес и Мистером Исмордом.

- Так, они что, все дружно обнаглели? - задала вопрос в состоянии крайней степени злобности, срываясь на бедном неповинном мужчине. - Кто позволил оставить город беззащитным? Что за самопроизвол? А вдруг на нас сейчас нападут! Где вся командующая верхушка? - разорялось мое величество.

- Ну что ты опять орешь? - из-за углa стоящего неподалёку дома раздался дребезжащий старческий голос. - Только народ пугаешь. - и из-за поворота появился Асмунд, неторопливо шедший в окружении малышни. Видимо, пока мы разговаривали, они успели рассказать старому магу о появлении новых пришельцев. - Я же здесь, так что ничего страшного не случится, а Ник и Гер могут спокойно удостовериться в том, что все люди успешно расселены. Между прочим, это был твой приказ.

- А чем, демоны вас задери, занимаются Дарт и Сайлес? - возмутилась, недовольно пыхтя.

- Дарт подбирает место для одной задумки капитана. Думаю, когда они тебе расскажут, ты останешься довольна. - он остановился возле меня. - Смотрю, ты с гостями?

- Это новый учительский состав. Ректор прислал мне письмо с просьбой отпустить его магов, они ему зачем-то понадобились. Зато теперь у нас будут свои. - махнула я в сторону толпящегося народа, все еще пристально разглядывающего нашего Берси.

- Кто вы? - вдруг спросила напрямик мисс Лавэл, хлопая своими большими, удивленными глазищами.

Мы с Асмундом переглянулись. Слово взял Архимаг.

- Просто люди со сверх... - договорить я ему не дала. Что-то внутри меня вдруг шевельнулось от неправильности данных слов и я, не сдержавшись, под удивленными взглядами мага, заявила во всеуслышание.

- Фениксы мы. И хватит расспросов. Вам ничего не грозит, мы хоть и древняя, но вполне миролюбивая раса. - я перевела взгляд на старого архимага, который смотрел на меня несколько озадаченно. - Что? Тебе что-то не нравится? - задала вопрос лично ему.

- Да нет, ничего. - задумчиво произнес маг.

- Ладно, хватит болтовни. Надо расселить наших новых работников, а то они точно околеют. Здесь холод похлеще, чем в столице.

- Думаю, их можно поселить в старые дома наших людей. Каждый дом мы укрепили к зиме, кто же знал, что Дарт закончит стройку жилых кварталов до наступления холодов. - задумчиво произнес Асмунд и повел всех пришедших со мной людей расселять по их новым домам.

Мы остались втроем. Я, несколько смущенный Берси и невозмутимый Джонатан.

Чуть позже нас покинул и Берси, уйдя по своим делам.

- Есть желание сменить место работы? - вопросила задумчиво стоящего рядом помощника, старательно делающего вид, что все нормально.

Джонатан перевел на меня свой задумчивый взгляд, а потом чопорно заметил.

- Если вы пытаетесь от меня избавиться, ваша светлость, то это более чем некрасиво с вашей стороны. - и все с тем же ледяным спокойствием поправил свои очки.

- Да ты что! - в притворно ужасе воскликнула , таща на буксире своего помощника в сторону старого герцогского замка. - Над кем же я издеваться тогда буду, если тебя не станет? Джо-джо, будь человеком, пожалей моих людей.

В замке нас встретили более чем приветливо. Обогрев, накормив и напоив. К обеду Ник, Гер, Дарт и Сайлес появились в замке, узнав об моем появлении. После обеда мы устроили внеплановое совещание, на котором я рассказала своим людям о последних событиях в моей жизни.

- Значит, мы все фениксы? - задумчиво-удивленный голос Ника раздался среди моего притихшего совета.

- Так они сказали. Эти пятеро ребят.- сморщила нос, потирая уставшие глаза. - Не знаю, правда это или нет, но, в конце концов, ваша внешность больше всего подходит под их описание.

- Ну что ж - задумчиво пробормотал Асмунд. - В скором времени они присоединятся к нам и мы узнаем, возможно, немного больше. О вашей загадочной расе. - и он почему-то посмотрел именно на меня. - А сейчас давайте лучше займемся вновь прибывшими. Раз Зарден призывает своих магов обратно в Геллионис, нам нужно закрыть пустующие дыры в учительском составе.

- Да, это точно. - задумчиво пробормотало мое несносное колдунство, старательно шевеля мозгами, обхватив головy двумя ладонями, а потом перевела усталый донельзя взгляд на сидящих передо мной людей. - Знаете, что? Пора бы нам официально заняться нашим официальным командирским составом. - совет поглядел на меня с непониманием а некоторые с недоумением, а я обернулась к своему помощнику, невозмутимой статуей стоявшего за спинкой моего кресла.

- Джо, ты взял письменные принадлежности, как я и просила?

Народ в непонимании уставился на моего секретаря. Они заметили его еще в начале заседания, но видя, что я не обращаю на него внимания, тоже перестали реагировать на его присутствие.

- Конечно, ваша светлость. - он невозмутимо достал все необходимые вещи для ведения записей и устроился за небольшим журнальным столиком, стоящим недалеко от нашего стола. - Я готов, миледи.

- Тогда записывай, мой официальный приказ назначить Архимага Асмунда Снежного в должности Верховного мага Алкрида. В ваши обязанности, господин Архимаг, теперь входит контроль всей магической сферы нашего королевства. - посмотрела в нахмуренные глаза старого мага. -Контроль и создание всей магической структуры нашего общества.

- Создание Магического колледжа тоже входит в круг моих обязанностей. - недовольный чем-то маг.

- Нет, вы лишь будете координировать и контролировать его деятельность, а непосредственно "колледжем" займется будущий ректор.

- И кто же это будет?

- Не знаю! Кого назначу - тот и будет! Все, не сбивай меня Асмунд. - раздражённо хлопнула по крышке стола, дабы унять старого мага. - Обучение подрастающего поколения теперь тоже не входит в твои обязанности. Зато вся внешне-магическая политика теперь на тебе, как и вся магия внутри страны.

- Час от часу не легче. - пробубнил раздраженный Верховный маг, но я осталась непреклонна.

- Далее, мистер Дарт Исморд официально назначается Главой нашего Научного отдела.

- У нас есть научный отдел? - подколол меня вредный друг.

- Теперь будет! - рявкнула я на него и друг слегка поутух. - С завтрашнего дня будь добр представить мне письменный план подразделений своей сферы. Да, кстати, Институт естественных наук, теперь тоже под твоей юрисдикцией, учти это.

- Надеюсь, мне не нужно заниматься его организацией? - провыл недовольный Глава по науке.

- Нет, только контроль, как и в случае с магическим колледжем.

- А кто им будет заниматься? - спросил этот самоубийца, глядя в мои звереющие глаза. - Всё понял, понял. - поспешил заверить меня он. - Кого назначишь, тот и будет. Кстати, а я могу получить личное здание? Для гильдии. А чего? У магов же башня есть, а чем мы хуже?

- Получишь, - махнула рукой в его сторону. - можешь сам спроектировать, только никакой помпезности. - заранее предупредила его я.

- Замётано, милая! Все будет в лучшем свете! - потер руки этот прохиндей в предвкушении новых начинаний, а я только тихо вздохнула.

- Господин Николас Дейбр - продолжила начатое. - Назначается Главой нашей внешней политики. - и посмотрела в спокойное лицо Ника. - Прости, дружище, но твои способности дипломата мне больше пригодятся, чем организационные. Теперь ты не первый помощник и заместитель, а представитель нашей дипломатии в урегулировании разных вопросов, связанных с внешнеполитической и внешнеэкономической деятельностью.

По данному вопросу мы поговорим позже с глазу на глаз. - во взгляде Николаса я не заметила обиды или недовольства, лишь легкую грусть. - Дарт, я бы так же хотела, чтоб ты спроектировал Здание управления, где мог бы собираться совет, и где находились личные кабинеты глав наших ведомственных отделов..

- Дальше, Гереда Сайлес моим указом назначается Главой Внутрихозяйственного и аграрного отдела Главного управления страны. Думаю, ты знаешь что это значит, Гер. - взглянула, в сторону печально сидевшей справа от меня женщины. - Отныне ты отвечаешь за хозяйственную часть нашей странны. Внешний вид обоих наших городов - и я сейчас не о строительстве, этим пускай и дальше занимается Дарт. Я о чистоте и внешнем облике обоих наших городов.

Так же в твоем под ведомстве теперь и социальные программы по поддержкe населения, и аграрная сфера.

Отныне, теперь тот, кто захочет заняться земледелием, должен пройти обязательную регистрацию своих угодий у тебя, а через год я собираюсь назначить небольшой налог за пользование землeй.

К тому же теперь ты официально будешь заведовать всеми посадками, садами и полями, принадлежащими короне. Подготовка земли к посевному периоду, высадка растений, засевание полей, полноценный уход , ну и соответственно, сбор урожая. Да, кстати, наша культурная часть тоже теперь на тебе. Так что будущий театр - твоя непосредственная головная боль. Все ясно? Отлично.- Я перевела дух, почесав правый весок.

- Так же отдельно будет создан "Образовательный" отдел и "Историко-архивный". В первый будут входить Oбщеобразовательные школы с магическим уклоном, Развивающие дома - для самых маленьких, и Школа искусств. Второму отделу будут подведомственны: Большая городская библиотека, Городской архив (кстати, Дарт сделайте такой же, только чуть поменьше, под зданием Управления), и Городской Музей.

И последний отдел нашего управления это "Внутри-экономический". Человек, который возьмет шефство над этим отделом, так же станет моим главным заместителем и будет контролировать главное казначейство странны. Соответственно, спрашивать за все, что касается отделов управления, я буду с него, а он будет с вас.

Под его юрисдикцию не попадают только главы гильдий. Магической, военной, и торговой. Они отчитываются непосредственно передо мной. Только если меня нет в стране, они переходят под управлениe моего заместителя.

И да, теперь у нас есть Торговая гильдия, в обязанности которой войдет контроль наших внешнеторговых соглашений, а так же организация и контроль развития торговли внутри страны. Здание управления гильдии постройте где-нибудь в нижнем городе, поближе, так сказать, к их сфере деятельнсти.

Теперь насчёт военной гильдии. Ее мы тоже разобьем на отделы. Первый - это непосредственно наше войско и все его ресурсы, и второй - "Внутренняя защита страны и охрана правопорядка".

Вот именно этим и займётесь вы, господи Сайлес.

- Раз уж мы заговорили на эту тему. - вступил в диалог старый вояка. - У нас с Дартом возникли некоторыe соображения по этому поводу

- Я слушаю. - мой тихий заинтересованный голос, и капитан начал свой рассказ.

- На севере нашего города есть большие незанятые территории. Я предлагаю построить там Военный городок. - и, дождавшись моего кивка, продолжил. - Там мы можем построить жилые дома для семей военных, а также большую общую казарму и столовую. Затем выстроить непосредственно здание Военной гильдии, полигоны и тренировочные залы.

Отдельно можно сделать спуск в закрытую часть подземного города, создать там большую кузню, плавильню и оружейную. Еще есть вариант создать на территории этого городка Военную академию.

- Признаться, мне нравится ваша задумка, - задумчиво перевела взгляд на капитана. - так и сделаем. Только недалеко от военного города постройте здание Охраны и правопорядка, пусть вход в военный город будет закрыт для остальной части населения.

Но тренировать городскую стражу будем на базе военного города. Отлично, так и поступим.

На этом, в принципе, мои нововведения закончены. Сейчас я бы хотела слышать о том, какие здания и у учреждения уже выстроены. Дарт?

Парень встрепенулся и понял на меня свои осоловелые глаза. Понятно, опять всю ночь не спал, чего-то химичил.

- А, да... Мы успели построить школы, развивающие дома... школу искусств забацали, музей, театр и библиотеку, еще Гер загрузила меня своим парком, так что он тоже готов. А то бы она от меня так и не отстала. - недовольно вставил парень, поглядывая на улыбающуюся женщину. - Че еще? Эээ.. Научный институт,... а! Кварталы магов тоже готовы.

- Что- то вы слишком быстро с таким фронтом работы справились. - подозрительно уставилась я на него.

- А че там сложного? - махнул рукой этот прохиндей. - Кварталы у нас и так наполовину были готовы, я изначально еще хотел расширить их, так достроили пару улиц.

Про школы ты вообще с самого начала талдычишь вот я и предугадал. Музей, библиотеку и Институт я уже давно построил, просто не хотел, чтоб ты на меня орать раньше времени начала, что, дескать, без твоего приказа.

Школа искусств и Большой театр вообще задумка Гер, так что я подумал, что ты против не будешь и начал строительство.

Парк только изначально строить нужно было, но мы его с приезжими магами, да с нашими ребятками быстренько соорудили. Деревьев понатыкали, вокруг все озеленили, лавок, фонтанов понаставили, аллеи и парковую площадь организовали, в общем, управились за один день.

- Ладно, поверю на слово. Что с Магической башней и колледжем?

- Магическую башню уже почти достроили, вот колледж только начали. Зато построили магическую площадь, разделяющую кварталы и административное здание Маг. Совета и колледж, а еще я и там все озеленил на всякий случай, что б Гер ко мне со всякой ерундой не цеплялась больше.

- А где вы построили главную парковую площадь?

- Перед зданием Библиотеки.

- Тогда после магов сразу займёшься нашим главным управлением, затем Военным городком, а уж потом все остальные здания и постройки. Всё понял? А, сделай еще у магов спуск в подземный город в кварталы, где в будущем мы откроим магические лавки и другие торгово-ремесленнические заведения для всех магически одаренных людей. Еще какие-нибудь вопросы имеются? - обратилась ко всем присутствующим. - Ах, да. Это Джонатан. - я кивнула в сторону секретаря. - Мой личный помощник, так что прошу любить и жаловать, хотя порой вам захочется его убить, но господа - нужно сдерживать дурные эмоции.

Джо. - я обернулась к мужчине. - Опубликуй мои официальные приказы. Чтобы каждый человек нашей страны был в курсе нововведений. На этом можно будет...

- У меня вопрос. - встряла Гер и я взглянула в ее сторону. - Наши новые школы сейчас не могут использоваться по причине отсутствия допуска у учителей к острову. Мы пытались с Асмундом попробовать провести, кого-нибудь на Северную жемчужину, но результат один - остров категорически не принимает всех тех людей, которые не обзавелись крыльями.

- Он и не пропустит. - констатировало мое величество. - И пытаться не стоило. Это защитный механизм острова. Он пропускает только тех, в ком есть хотя бы капля моей внутренней энергии. То есть только вас.

- И что нам делать?

- Пользуйтесь пока старыми школами, а после я что-нибудь придумаю.

- Еще, я слышала, что вы нам привезли новых учителей? - она спокойно записала что-то в своем блокноте.

- Да. Надо заняться ими. Гер, узнай, какие у кого способности и раздай соответствующие должности. Единственно, Аэлин Лэвэл и Нрон Тайрус, уже определены мной на должности декана факультета флористики, и Главы городской библиотеки и заведующий главным архивом.

- Хорошо, Леона. - Кивнула Гер, опять делая пометки в блокноте.

- Нрон Тайрус? - вдруг спросил маг.

- Да. Ты знаешь его?

- Как же я могу не знать этого старого лиса. - хмыкнул почему-то Асмунд, поглаживая седую бороду и пояснил. - Дружили мы когда-то, в молодости, но потом судьба развела нас по разным уголкам земли. Буду рад снова повидаться с ним.

На этом совещание подошло к концу. Вечер мы провели в спокойной дружественной обстановке.

Пять дней моего пребывания в стpане я носилась, как угорелая, пытаясь засунуть свой царственный нос во все области государства и предугадать все каверзы и повороты судьбы.

Следила за стройкой. За пять дней мы достроили все магические здания, военный город и все административные здания по моему личному проекту. Теперь центре города на главной площади, среди высоких деревьев возвышалось здание Главного управления. В три этажа, оформлено в консервативном классическом стиле, которым лично занимался мой главный помощник Джо. Справился он с задачей великолепно. Консервативно и уютно. Что внутри, что с наружи, по-деловому.

Также мы успели воплотить в жизнь еще две задумки. Построить здание Главного суда и Большой целительский дом.

Настал тот день когда Дарт ввалился ко мне в кабинет и заявил непререкаемым тоном.

- Так, мать, пора строить резиденцию! А то мы как-то несолидно смотримся - город шикарный, а резиденции правителя нет. Непорядок!

- Что ты предлагаешь? - я отложила очередное предложение, которое Джо оставил мне на рассмотрение.

- Давай дворец отгрохаем? - взялся за старое этот вечно неугомонный двигатель прогресса.

- У нас места мало для дворца. Да и не хочу я жить в здоровенной коробке на три сотни комнат.

- Ладно. - смерился он и протянул приготовленный чертеж.

На рисунке прикрепленным к большому подробному чертежу, был изображен высокий красивый замок со всевозможными башнями, балконами и тому подобными деталями, очень красивый.

- Построим его вот здесь. - и он развернул передо мной карту нашего города и ткнул в точку располагающуюся за главным управлением. - вокруг посадим фруктовые сады и оградим невысоким кованым забором. Ну и как тебе такой вариант?

Я усмехнулась. Замок мне очень понравился, да и расположил его Дарт грамотно. Позади резиденции в сотнe метров располагался только военный город. И довольно густые парковые насаждения. Тишина и покой. То, что я всегда и хотела.

- Где ты раздобыл этот рисунок? - кивнула я на замок.

- Да где-то в старой книге давно видел, вот воспроизвел по памяти, думал, тебе понравится.

- Мне нравится, Дарт. Строй. Только я тебя прошу, не делай его большим. Я ненавижу монyменталлизм.

- Хорошо, усмехнулся мой главный архитектор.

Через два дня, когда была построена моя новая "резиденция", я приказала Гер перетащить все наши запасы в обширные кладовые под замком, намного больше старых: как фрукты и овощи, так и и зерно, бобовые, ягоды, рыбу, мясо, и все остальное. Что успели собрать за минимальный промежуток времени, от лета до осени.

Так же перегнали всю живность принадлежащую казне в новые стойла, загоны, курятники, подготовленные в замковом дворе. Для большей сохранности. Народ начал потихоньку обживаться на новом месте.

Последний урожай на острове был собран под руководством нашего нового главы по Хоз. части.

Кстати в пятницу, после того, как меня посетил Дарт, в кабинет ворвался взмыленный Асмунд и горестным видом объявил что у нас снова началась эпидемия.

- Час от часу не легче! Да что же это за шутки богов! Мы же закрыли источник? - возмущенно-непонимающе уставилась я на старого мага.

- Ну что ты на меня смотришь как волк на кролика? - вздохнул Асмунд. - Я тоже был уверен, что все позади. Видимо источник, все-таки пропускает какие-то лучи, раз это снова повторяется.

- Тогда почему это случилось именно сейчас, а не раньше?

- Не знаю. Что ты от меня хочешь? В конце концов, кто из нас управляет силой источника - я или ты? - бурчал маг в полголоса.

- Сколько заболевших? - перешла сразу к делу.

- Все.

- Что значит все? - недоуменный взгляд, устремленный на архимага.

- А то и значит. Все люди и маги, которые сейчас находятся на нашей территории.

- Надеюсь, маги Зардена успели покинуть страну?

- Да. - короткий кивок мага.

- Ну что ж, будем надеяться, что они не заразились. - устало откинулась на спинку кресла и потерла ладонями лицо. - Пошли в пчелок поиграем, опылением займемся, где там наши цветочки?

За два дня я провела полное "окрыление" около шестидесяти человек. Что, несомненно, меня не радовалo, потому что чувствовала я себя как кучка прелой листвы.

Но пришлось все-таки собираться в поездку до Геллиониса. Со мной рвался донельзя вредный Джо, казалось, что после получения новых конечностей, он стал еще противней.

- Джо, я не могу взять тебя с собой. Ты в зеркало смотрелся? Да от тебя народ в страхе весь разбежится.

- Наличие крыльев не означает отклонение в моей психике. - чопорно заметил этот строптивец.

- Это знаешь ты. Это знаю я. А им на это наплевать! Они тебя просто сожгут как нелюдя окаянного и что мне тогда делать? Как я твою смерть твоим же родственникам объясню?

- Но... - он поднял палец, пытаясь снова возразить.

- Все, хватит! Я иду одна. Это приказ! А мои приказы не обсуждаются! - и я потопала на улицу вон из старой крепости, прихватив с собой дедушкин портал.

В Гиллеонисе я очутилась буквально через пятнадцать минут, очень злая и раздраженная перепалкой с личным помощником.

Можно подумать, я сама не хочу его с собой взять! Упертый осел! Нам нельзя сейчас светиться, как же он не поймет. Нам даже Зарденовским магам пришлось память подправить, что бы Главный Архимаг ничего не узнал.

С этими мыслями я вошла в святая святых - академию. До встречи с фениксами у меня был еще час в запасе и я решила зайти поздороваться с друзьями.

Друзей, оставшихся на осенние каникулы в академии, оказалось не много. Точнее, все лишь двое. Мэмфис и Сигрид. Они обнаружились в комнате парней развалившимися на кроватях и играющими в слова.

- О! Лео - подскочила девушка, едва я вошла в комнату.

- Хой, привет, подруга! - махнул Фис с кровати.

- Привет, ребята. А где все остальные? - присела я рядом с Сигрид на кровать Албраха.

- Так по домам разъехались. - пояснил зеленоглазый. - Орин поехал с приемной родней повидаться. Ал к своим в западные горы умотал, а Вилка на юг к предкам.

- А вы чего остались? Ну, Сиг понятно. С отцом как всегда напряженка? - посмотрела на смущенную магичку. - А ты?

- Да у меня с предками тоже тёрки. - нехотя признался парень, закидывая руку за голову. - Мама еще ладно, она меня всегда понимала, хоть и не одобряла моих поступков, а вот отец любит всеми командовать, а меня это страсть как бесит.

- Та же история... - грустно посочувствовала ему Сигрид. - Отец с этой женитьбой просто с ума сошёл! Просто прохода мне не дает! Ну как ему объяснить, что я просто не хочу, не готова я еще. Жаль, мама умерла, она бы поостудила его пыл. Она у нас хоть и настоящая женщина была, но к тому же сильная, волевая и мужественная.

- Астрид случайно не в нее пошла? - усмехнулась я, дабы хоть немного подбодрить девушку.

- Нет. Она в отца. Такая же властная, смелая, сильная, решительная иногда вспыльчивая, порой даже безрассудная. Не знаю, хватит ли ей этого, чтоб возглавить нас после смерти отца. Мы, хельды, очень своенравный народ, и удержать в узде нас может только по-настоящему сильный вождь. Не обязательно мужчина или женщина. Главное, что б сильным был. И телом и духом.

- Я думаю, Ас справится. Поверь, когда придет время, у нее просто не будет выбора. - и заглянув в глаза девушки мысленно добавила "у меня его не было, но я не сдалась. Вот и она не сдастся". Девушка улыбнулась мне так, словно прочитала мои мысли, а с соседней постели раздался тяжёлый вздох.

Мы синхронно посмотрели на Мэмфиса. На его лице витало задумчиво-грустное выражение. Словно он думал сейчас об Астрид.

- Эй, а ну не кисни. Как девчонка прям. - я в шутку пихнула парня в согнутое колено. - Да любит она тебя, не сомневайся!

Тут Сиг несильно шлепнула меня по руке, предупреждая держать язык за зубами.

- Ой, как будто всей академии уже не известно, что наша воительница к Фису неровно дышит. Да алхимики уже ставки делают, через какой срок он ее в постель затащит! - и видя изумленный взгляд округлившихся глаз Сигрид, я предупредила, добавив. - Я вам об этом не говорила. - после этого наступила немая пауза, а потом грянул всеобщий ржач. - Так что Фис, не подведи! - воскликнула я, продолжая смеяться. - Я на полгода десять золотых поставила!

- Заметано, подруга! - улыбнулся зеленоглазый прохвост. - Ровно через полгода. Деньги делим пополам.

- Вы совсем обнаглели! Она же моя сестра! - возмутилась Сиг, поколачивая нас подушкой.

- Так надо эту тихоню тоже в долю взять, а то она нас сестрице сольет! - фыркнула, отбирая у драчуньи подушку.

Минут через десять я вышла из общежития и направилась к корчме "Танцующая сова". Настроение было преотличное, хоть усталость последних дней и давала о себе знать.

Справившись с больными Алкрида, я все-таки вернулась к источнику, проверяя его " от и до" но так и не нашла места, откуда шло излучение. Либо его просто не было, либо... я уже не знаю что.

В корчму я вошла немногим позже, слегка опоздав к назначенному времени. В это время в корчме было занято всего два столика. За одним сидели парень с довольно симпатичной девушкой. Они улыбались друг другу, уплетая местную вкусную похлебку.

За вторым столиком в дальнем неприметном углу разместились трое. Мужчина лет тридцати пяти с острым, довольно опасным взглядом, женщина лет тридцати, сидевшая рядом , с красивой длинной косой "рыбий хвост", украшенной ракушками и жемчужинками и парень, расположившийся спиной ко входу, по одежде которого я узнала сидящего перед собой Терина.

Двое из них были в длинных плащах. Женщина в темно-голубом, c белой вышивкой по краю и глубоким капюшоном, мужчина же напротив сидел, закутанный в поношенный черный плащ с темным капюшоном.

Подойдя к их столику, я остановилась.

На меня сразу подозрительно уставили две пары осторожных глаз.

- Добрый день, господа. - хмыкнула, подтаскивая соседний стул к их столику.

- О, Лео. - обрадовался Терин. - Мы уже заждались тебя. Позволь представить тебе моих друзей и по совместительству наш руководящий состав. - хмыкнул парень. - Это Нерея, она Атлантический феникс.

Представленная мне женщина уважительно склонила голову, поблескивая живыми, любопытными бирюзовыми глазами.

- Здравствуйте Леo. Это честь для меня познакомиться с вами.

Я рот, не зная, что сказать, признаться, меня ее слова немного поставили в тупик.

Дальше Терин перевел свой взгляд на недовольного чем-то мужчину.

- Это Вальгард Теневой феникс, он ярчайший пример крови Тиамис. Бывший Охотник на наших собратьев, но теперь он с нами. Один из наших предводителей.

- Ты ей еще секреты ковена раскрой. - вдруг зашипел рассерженной змеей разозленный Вальгард. Чем, интересно я, успела ему насолить? Неприятный тип.

- Перестань, Гард. Это Лео, мы должны ей доверять. - мягко осадила его злость Нерея, кладя поверх его руки свою. И в этот момент я поняла, почему этот мужчина переквалифицировался из охотника в добычу или точнее, ради кого он это сделал.

Нерея улыбнулась своему мужчине, тихо остужая его пыл. А мне вдруг стало понятно его недоверие.

Несмотря на то, что он сменил сторону, он был в ответе за сохранность и жизни своих людей и женщины, которую он очень любил.

- Ваш друг прав, Нерея, - задумчиво обратилась я к ним. - вы не должны мне доверять. Пока не должны. Вообще никому не доверяйте. Лишь так вы сохраните безопасность ковена, пока не попадете под мое покровительство.

- Как прикажeте, Леона. - слегка улыбнулась женщина, обводя меня заинтересованным взглядом. - Тогда нам ничего больше не остается, как можно скорее попасть под ваше крыло.

- Тогда давайте не будем тянуть и уже отправимся домой. - осторожно улыбнулась ей в ответ.

- Домой? - влез неугомонный Вальгард, раздувая ноздри, словно озверевший пес. - Куда вы нас тащите?

- Домой. - просто пожала плечами, а Терин и Нерея навострили уши.

- И где же находится ваш дом? Надеюсь, не у императора под теплым боком? - насмешка и пренебрежение меня доконали. Ему все равно ничего не докажешь.

Встав из-за стола, я бросила всего одну фразу.

- Увидите. Если вы не доверяете мне, отчего вы думаете, что я доверяю вам? Само собой, я не собираюсь озвучивать вслух местонахождение моего дома. Так что у вас два выхода. Либо отправиться за мной, либо остаться тут. Я никого принуждать не собираюсь. - и безразлично окинув их задумчиво-встревоженную компанию, развернулась и пошла к выходу.

Догнал меня уже на выходе Тери.

- Леона, простите моего друга, он просто опасается, чтобы люди не попали в ловушки, расставленные нашими бывшими владыками. Танатос очень хитер и давно уже точит зуб на Вальгарда за предательство. Император пытается устранить нас всех. Поэтому мой друг так осторожен.

- Я все понимаю, Тери, но я не могу тащить вас насильно, вы же не скот. Гарантий я никогда не даю, поэтому вам придется просто поверить мне на слово и надеяться на лучшее. Выбирайте. - я устало заглянула в карие глаза парня.

- Мы идем. - раздался за спиной твердый женский голос. Обернувшись, я увидела держащихся за руки Нерею и Вальгарда. В глазах последнего я прочитала свой приговор, если с ними что либо случится.

Все, боюсь, боюсь! - усмехнулась моя неугомонная натура.

- Где ваши люди? - мы вышли на улицу, и они сразу накинули капюшоны, кроме Терина.

- Прячутся в Хладном лесу. - просветила меня женщина. - Здешний правитель, конечно, не прихвостень императора, но мы не стали показываться ему на глаза, побоявшись вызвать его негодование.

Хм.. Интересно, как бы Зарден отреагировал, если бы узнал, что на его территории бегает кучка фениксов. Правильно, сделал бы всем втык и отправил по домам. Вот только домой им и нельзя.

- Давайте, показывайте дорогу. Я построю портал оттуда.

И мы двинулись в сторону леса за академией. Шли долго, путаясь и застревая в сугробах, поскальзываясь на гладких поверхностях. Елe доползли до их стоянки.

Увидев открывшееся мне зрелище, у меня дар речи пропал. И это ковен называется? Да тут население целого маленького городка.

- Сколько? - прохрипела я.

- Что? - наклонился в мою сторону не разобравший моего хрипа Терин.

- Сколько вас тут? - уже более нормальным голосом спросила я парня.

- А, около ста пятидесяти фениксов.

Мать мая женщина! Хоть бы они у меня поместились все, а то остров-то не резиновый. Хоть мы и делали жилые кварталы с запасом, но не на сто пятьдесят человек, максимум на сто тридцать. Ладно, чего- нибудь придумаем.

А морды-то какие угрожающие. Некоторые и за оружие успели схватиться. Это они что на меня так реагируют? Беда...

- Кого ты привела к нам, Нерея? - вперед вышел вы не поверите, кто. Цверг! Хотя в живую я их так никогда и не видела, но это явно был он. Его подруга так точно была классическим представителем этого племени.

Невысокая, сбитенькая, круглощекая с серой, даже пепельной кожей и густыми темно-серыми волосами. Грязная и неухоженная. В каких-то грязных обносках. Кошмар просто. А вот ее муж был похож скорее на полукровку. То, что гнoмьего рода так точно, но вот рост его говорил, что у мужчины в предках явно были дварфы, среднестатистическому человеку будет по плечo. Накачанный, явно закаленный в боях. А вот от цверга в нем была лишь серая кожа да грязно- белые патлы, и борода.

- Этот тоже ваш? - под впечатлением, совершенно неприлично ткнула в гнома пальцем, а потом не сдержалась и заливисто расхохоталась.

Все, по мне целительный дом плачет. Вот что значит - стресс! Совсем мозг за мозг заходит.

Так, походу, мой ржач их только разозлил. Пофиг, у меня сейчас стресс, а значит, я неадекватна! Да и кому вообще нужно это покровительство, мне или им. Правильно, им - значит, будут терпеть блаженную меня, как миленькие.

- Эти цверги теперь с нами. - не одобрил моего хамского поведения Терин.

- Ладно, с вами, так с вами. Собирайте народ, я пока пойду портал настраивать. - И утопала на особо широкую вытоптанную полянку.

Вы не поверите, в мою сторону такие взгляды бросались, пока я сидела на карточках перед дедушкиным артефактом. Таким призрением поливали, ну будто я вообще отрепье.

Шнуруйте тапки, великие боги! Это ж надо, какие они все чувствительные. Того и гляди, если бы я не была их последней надеждой к мирной и свободной жизни, уже бы сожгли на костре!

Отправив Гер весточку, чтоб начинала готовить не занятые кварталы нашего города и попросила Асмунда, Ника и Сайлеса встретить нас во дворе на том месте, где старый маг обнаружил меня с гостями в прошлый раз.

Кстати, тут до меня только что дошло очевидное. А почему они все без крыльев, они же фениксы?

Я подошла к стоявшему неподалеку Терину и задала мучивший меня вопрос.

- Мы умеем втягивать крылья, пряча их в спине. Это довольно болезненный процесс, поэтому мы не носим их постоянно. Да и нам нельзя привлекать внимание в данной ситуации. А почему ты спрашиваешь?

Да так просто...

Наконец все были готовы, вещи собраны и сложены либо в вещьмешки, либо на широких крытых повозках, вместо лошадей они почему-то использовали быков.

- Отлично, поехали. - и я активировала портал. Первой шагнула в него я, удерживая воронку от закрытия и остановилась на широкой засыпанной снегом площади перед старым замком моих предков.

С некоторой задержкой за мной шагнули Терин, Нерея и Вальгард, обшаривая открывшееся пространство своим острым прищуром.

По сторонам площади я краем глаза заметила появлениe моего крылатого народа, а перед главным входом нас уже ждали Ас, Ник и капитан.

Постепенно, человек за человеком выходя из портала, они с опаской озирались по сторонам. Когда портал наконец схлопнулся, ко мне на встречу пошёл Джонaтан, неуклюже телепая своими тeмно-коричневыми крыльями.

- Добро пожаловать. - чопорно, словно местный дворецкий, произнёс он. - По вашему приказу, ваша светлость, дома для вновь прибывших уже готовы. Мисис Сайлес лично их подготовила.

- Спасибо Джонатан, но им для начала придется пройти регистрацию у Ника, а уж потом мы будем их расселять.

- Кто это? - неожиданно вышел из удивленного ступора Терин. - Я не чувствую в нем феникса, но он выглядит как мы. Что за шутки?

- Ох.. - выдохнула ошарашенная Нерея. - Вы сами их создали. - догадалась она, затем усмехнулась и добавила, - только силу в них вдохнуть забыли. Мда... Не каждый владетель так может. - бормотала она обходя вокруг Джонатана. - Вы действительно должны будете стать одной из наиболее могущественных фениксов высшего порядка, если уже, с непроснувшейся силой творите такие чудеса.

- Посмотрим. - фыркнуло мое могущество и подозвало Ника.

- Я хочу, чтоб ты занялся их регистрацией. Каждого! Затем отправляй их к Гере с личным делом в зубах, а она уже будет рассматривать дела и расселять наших новых жителей.

- Хорошо. - кивнул мужчина, а затем повернулся к толпе за моей спиной. - Прошу всех следовать за мной, мы проведем перепись вновь прибывших! Свои вещи можете оставить здесь, городская стража за ними присмотрит. - он кивнул в сторону появившегося десятка хорошо экипированных воинов. И повел за собой в старый замок медленной струйкой потянувшуюся толпу.

А я наконец получила время, что бы выспаться. Зайдя в свои старые апартаменты, я легла на широкую кровать и тут же отрубилась. Вся эта чехарда: эпидемия, прирост населения, вымотали меня так, что сил не осталось даже на то, чтоб раздеться.

Проснулась я уже под вечер, усталость хоть и не прошла, зато сил немного прибавилось. Найдя Гереду в ее старом кабинете, я осведомилась о том, как продвигается расселение.

Оказывается, оно только минут пятнадцать назад как закончилось, поэтому все дружно пропустили ужин.

- Основную часть я расселила на острове, в основном это большие семьи, остальную часть пристроила здесь во временных жилищах.

- Тебе бы отдохнуть, да поесть. - заметила невпопад, обозревая взлохмаченную и уставшую женщину. - Почему вы с Сайлесом еще не переехали в ваш новый дом? Ник уже давно свою семью на остров перевез.

А вы? Почему вы все еще живете здесь, ведь в вашей новой резиденции намного уютнее.

- Наверно потому, что не могу оставить людей, а этот город не защищен как тот. - усмехнулась я, а потом серьезно осмотрела в глаза женщины, которая меня воспитала. - Гер, мне нужно, чтобы вы с Дартом перестроили город, расширив жилые кварталы. - взволнованно уставилась я на нее.-Используйте те места, где находятся поля - слева и справа от города, не трогайте только те, что на юге, юго-востоке и юго-западе. В общем, изгаляйтесь, как хотите, но вы должны расселить всех наших людей на острове. Всех до единого! Ты меня поняла?

- Лео, что с тобой? Я впервые вижу тебя напуганной. Что случилось? - обеспокоилась моим поведением женщина, но заметив мой упрямый взгляд, вздохнула и твердо произнесла.

- Мы все сделаем. Обещаю. Но что так обеспокоило тебя? На тебе лица нет.

- Я.. Просто плохое предчувствие, не бери в голову.

На самом деле это предчувствие беды было следствием кошмара, который я увидела во сне.

Кровь, боль, смерть и старый город в огне и руинах. Я даже мысленно не хотела переносить его в реальность, но сердце сжималось в предчувствии беды.

- Если мы уберем отсюда всех людей, то город совсем опустеет. - в раздумьи промолвила Гереда.

Не опустеет. Мы заново перестроим его, поменяв статус со столицы Алкрида на политически-торговый. Мы отремонтируем этот замок, сделав его второй резиденцией, а вокруг него разместим здания посольств, остальную часть города займут торговая и развлекательная инфраструктуры. Таверны, рынки, лавки, салоны - в общем все, что смогут предложить нам иностранные партнёры.

Мы не сможем пустить их в столицу, но мы не будем прятаться от тех, кто захочет с нами дружить. Открытая торговля. Плюс, прием иностранных гостей со всем комфортом и с личными резиденциями. Со временем я найду подходящего наместника, который займется контролем данной территории.

- Хорошо, Леона, как скажешь. - просто согласилась женщина.

- И еще, как только кварталы будут готовы, вежливо и корректно избавиться от гномов. Да, они нам помогли со стройкой и хорошо так помогли. Сэкономив время, но и заплатили мы им достойно. Поэтому по-тихому нужно сбыть их в родные пенаты. А, да, и мозги им подправить не забудьте. Наверняка Зудалг будет выяснять наши слабые и сильные стороны, а так ничего не видели, ничего не знаем.

- А как же реорганизация этого города? - удивилась Гер.

- Сами. У нас отличные мастера-строители. Этот город уже не к спеху. Так что стройте его хоть пять лет. Меня это уже мало волнует. И вот еще что. Пригласи ко мне Нерею, хочу с ней потолковать. Буду у себя в кабинете.

Минут через двадцать, когда я уже основательно окопалась в кабинете, зарывшись в личных дела и отчетах, ко мне в дверь вежливо постучались, а затем к комнату вошла ожидаемая мной гостья.

- А, Нерея, проходи, садись, кивнула я ей в кресло, стоящее перед моим столом. - Чай будешь? Я бы предложила тебе и чего покрепче, но мой главный злобный маг борется с моей невоздержанностью к спиртным напиткам, поэтому все, что крепче чая отсюда по тихому изъяли. С-ку-ч-но! - провыла, разливая чай по чашкам.

Женщина тихо рассмеялась, принимая чашку из моих рук.

- Лео, позволь высказать тебе свое восхищение. - взглянула она на меня поверх чашки.

- По какому поводу? - сьерничала я.

- Сегодня мы были на Алитери...

- Где, где? - не поняла я.

- Ах, да, ты же не знакома с нашем языком... - извиняющаяся улыбка, и она пояснила. - Алитери на языке огня значит Северная Жемчужина.

- Знаете, мне так больше нравится, а то об Северную жемчужину язык сломать можно. Отныне остров будет называться Алитери. Завтра скажу Джо-джо, чтоб соответственную бумажку выписал, а то он сейчас уже спит.

- Так вот, сегодня, когда мы появились на Алитери, меня охватил чистый детский восторг. Теперь понятно, почему вы не хотели говорить нам о местонахождении вашего города. Такое сокровище нужно скрывать от глаз непосвящённых. Как вам удалось создать такой природный феномен как парящий остров?

- Не знаю, все произошло спонтанно.

- А вода, - восхищалась вслух женщина. - Кристально чистая теплая вода, она течет, словно из самого сердца острова и громадным водопадом ниспадает в холодные воды Ледяного моря. Это просто невероятно. Даже Вальгард был впечатлен, хотя я уже не думала, что хоть что-то сможет его удивить.

Ваш город еще страннее. Он словно наполнен теплом и светом. Красивый и уютный. Он словно наполнен жизнью.

Я расмеялась от столь лестных слов женщины.

- Ну, за это вам нужно благодарить не меня, а нашего дизайнера и архитектора в одном лице господина Исморда. Это его заслуга, не моя. Я лишь говорила, что в дальнейшем мне понадобится.

Она как-то странно посмотрела на меня, словно на несмышлёного ребенка.

- Я была в Соллинаре, что переводится как Лазурный берег, - это остров в Южном Океане. Скрытый от глаз людей. Там правит Эрбрина, а ее страна считается самой красивой, среди городов фениксов. Я сама оттуда родом, поэтому знаю, о чем говорю. Воздушные мраморные сооружения лучших мастеров фениксов, тропическая зелень и белый песок, но там нет того, что я случайно почувствовала в Алитери. Что почувствовали все, кто сошёл на золотистый берег вашего острова.

- Чего же? - заинтересовалась я.

- Жизни. Ты можешь отрицать это, но я скажу тебе прямо, твой остров живой. По-настоящему. Он дышит и излучает энергетическое тепло. Это настоящий дом. - усмехнулась она, не веря собственным словам.

- Я рада, что мой дом вам понравился. - смущенно сморщила свой прямой курносый нос. - Вы ни в чем не нуждаетесь?

- Нет, в домах, в которые нас расселили, уже есть все необходимое на первое время. А на остальное мы заработаем со временем.

- Кстати, о работе я и хотела с тобой поговорить. Мне нужен заместитель, Нерея, а также глава внутриэкономического управления. Проштудировав данные некоторых ваших людей - я кивнула на внушительную стопку личных дел. - я поняла, что ты подойдешь мне как нельзя лучше.

Признаться, я ожидала всего чего угодно, от бурных благодарностей, до долгих нудных уговоров, но не уважительного поклона и тихого, спокойного:

- Почту за честь, служить тебе, мой донрад.

- Отлично! Тогда начнём с самого сложного. Нер, мне нужно расставить квалифицированных специалистов по этим постам. - и я протянула ей листок со списком. - Можешь кого-нибудь порекомендовать?

- Хмм... Леона, я думаю с Образовательным отделом и колледжем магии я смогу тебе помочь. Когда я сбежала с острова Солинари, ко мне примкнули две женщины. Одна очень молодая - Калиста, а вторая Медея. - Mоя наставница Калиста как нельзя лучше сможет подойти к должности ректора колледжа магии. Она феникс Знаний. Очень умна для своего возраста, спокойна и рассудительна. Она лучший кандидат на эту должность, что у меня есть.

На счет Медеи я так же уверена, потому что знаю ее с самого детства. Она феникс Белой лазури - волевая, мудрая, терпеливая, в меру строгая, любит порядок и своевременность во всем. Отлично подойдёт для главы Oтдела образования.

- Хорошо. Верю на слово, надеюсь, ты меня не обманула. - отшутилась, потягивая чай из фарфоровой чашечки. - Что по остальным пунктам?

- На главную должность Историко-архивного отдела, я бы посоветовала Зайтери. Он когда-то занимал подобную должность у Тонатося, за что и поплатился, сунув нос в старые архивы. Думаю, он не откажется от привычной работы. Так же он может заведовать и вашим музеем. А вот насчет торговой гильдии? Возьмите Церета. Это цверг, что прибыл с нами. Он бывший купец, к тому же гном. Очень умный, опытный в этом деле. Лучшего главы торговой гильдии не найти.

Я усмехнулась.

- Как цверг затесался в вашу команду?

- Он спас жизнь Нэйму, моему брату, потерял свое положение, и был изгнан сородичами. Император тогда был в ярости, что какой-то жалкий цверг нарушил его план. Он счёл, что если поймает Нейма, то сможет меня шантажировать, а может и просто убить.

- Ладно. Цверг, так цверг. И последний, но немаловажный пункт - мне нужен глава военной гильдии.

- Вальгард. - не задумываясь ни на минуту, ответила женщина. - Он лучший стратег, опытный, матерый воин, хороший организатор и довольно жесткий командир.

- Хорошо, принимается по всем пунктам. Завтра обрадую кандидатов, но договариватьcя с ними будешь ты. А то они при мне цену еще начнут набивать, а я девушка нервная, могу и стукнуть дубинкой по голове. А потом ищи нового начальника отдела...

Женщина рассмеялась от моих намеков, но согласилась взять на себя переговоры.

- Так, теперь давай решим что-то с вашим обрядом. Мне через двадцать четыре часа возвращаться обратно в дедушкины пенаты. Так что времени в обрез.

- Мы можем провести инициацию завтра на рассвете.

- Что вообще представляет из себя ваша инициация?

- То же, что произошло с вашими людьми, вы просто поделитесь с нами частицей своей энергии. В будущем, чем сильнее будете становиться вы, тем будет больше становиться наша сила. Вот почему так важно иметь донрада. Вы для нас как нескончаемый источник энергии. Сейчас мы даже превращаться без боли не можем.

- Короче, что от меня требуется? Простите, но я не совсем еще обучена всем этим вашим штучкам и мне надо говорить конкретней. Кстати, на счет моих людей вы сказали ,что я не вдохнула в них силу, это можно исправить.

-Это нужно исправить. - усмехнулась женщина. - Иначе они так и останутся людьми со сверхспособностями, без вас им не стать фениксами. Мы проведем инициацию вместе с вашими людьми, она все исправит.

Вы должны будете завтра на рассветe произнести мольбу - призыв к богу, окропившиму ваш род своей кровью. Представителем какого пламени вы являетесь?

- Ребята говорили что-то про "Деомат", я не особо понимаю, что это значит...

- Зато я понимаю. - схватилась за сердце женщина, уставившись на меня широко распахнутыми глазами.

Повисла напряжённая пауза.

- Хотите я принесу самагоночки и мы свами хряпнем? - не выдержала, разрывая гробовую тишину.

- Нет. Спасибо - хрипло выдохнула, тяжело сглатывая, Нерея. - Вы последний потомок Деомат?

- Наверно. Не знаю. Я вообще в этой дребедени не разбираюсь. А чего все так шарахаются от этого слова?

- Это название рода, едва не уничтожившего весь мир.

- Чего? - вот теперь я в ступоре.

- Ваша прабабушка, в гневе своем, уничтожала все на своем пути. Пока ее не убили. Для этого пришлось собраться всему совету Донрадов и объеденить силy.

Вот это мне с бабулькой подфартило! Капец! Вот это бабусенция! Всем бабуськам, Бабуська! Зверь, не женщина! Чего покарать мир, когда его можно угробить. Да, тетка явно не страдала манией величия, а вот с мозгами, определенно не дружила.

- Теперь понятно, откуда у вас такая сила. Вы прямой потомок линии деомат. - она вдруг обратила на меня свой испуганный взгляд. - Никому не говорите о том, кто вы есть до того времени, пока не проснется ваша сила. Иначе вас попытаются устранить, прежде чем вы получите свою вторую ипостась.

- Замётано. - нервно передернула я плечами.

Нa этом мы расстались. Нерея пошла к своему неугомонному пугающему возлюбленному на поздний ужин, а я ,посетив еще пару человек из своего окружения и предупредив Асмунда о готовящемся завтра мероприятии, отправилась на покой.

Посреди ночи меня разбудил раздраженный Джонaтан. Открыв глаза и посмотрев на улицу, я со словами: "Да вы что все очумели?!" зарылась головой под подушку. Но меня и оттуда выкопали. Джони может все! - такой девиз я дала своему помощнику, когда он пощекотал меня под одеялом, в целях очередной побудки и получил пяткой в нос.

Не поверите! Мне даже стыдно стало. Когда мой нечаянный вредитель выбежал из комнаты, зажимая пальцами кровоточащий нос. Зато пришёл Асмунд и возвестил что к инициации все готово.

Пришлось сползать с кровати и натягивать университетскую форму, громко возмущаясь тому, что за окнами еще темно.

- Нерея сказала, что инициация должна быть проведена с первыми лучами солнца, то есть на рассвете. Между прочим, все уже давно на месте, ждем только вас.

Когда я подошла к месту проведения ритуала, то действительно удостоверилась, что ждали они только меня. Посреди огромного плато, открывающeго вид на бушующие волны ледяного моря, собрался весь город. В буквальном смысле этого слова.

- Как вам удалось поднять их в такую рань. - раздраженно пробурчала я магу, поднимаясь на небольшой земляной помост, на котором стояла странная каменная чаша на ажурной железной подставке.

Чаша была сплошь испещрена странными символами и письменами и отделана позолотой и драгоценными камнями. Тяжёлая небось...

- Откуда здесь этот тазик? - фыркнула, тыкая в чашу пальцем, моя подозрительная натура.

- Это чаша Альмэн, она предназначена для связи с духами древних и богами. - появилась в моем поле зрении Нерея, кладя на высокий круглый стол рядом с чашей старый потертый фолиант.

- Фу, он что, изготовлен из человеческой кожи? - указала я на талмуд в странной грязно-жёлтой обложке, сшитый из множества маленьких кусочков.

- К сожалению, да. - уныло заключила женщина.

- Нерея, я была о тебе более высокого мнения!

Женщина рассмеялась.

- Это не мой Девариус. Это Вальгарда. Мой уничтожила Эрбрина, пришлось попросить у него. И да, фениксы Тонатоса не блещут человеколюбием, как и не гнушаются убийством. - она предупреждающе посмотрела мне в глаза, а по лестнице к нам уже поднимались Асмунд и Вальгард.

- Все готово? - подошли к нам мужчины.

- Конечно. - улыбнулась Нерея мистеру большая "задница".

А потом все синхронно взглянули на небо, я тоже поспешила перевести туда свой взгляд. Зрелище было нерадостным. Печенкой чую, что скоро пойдет дождь. Пасмурно, тучи черные, в общем, все прелести жизни.

- Слушайте, может, перенесём наш внеплановый шабаш на другое, менее дождливое время года? - уныло протянула я, вглядываясь в небо.

Нерея улыбнулась, поворачиваясь ко мне.

- Подходящего времени не будет никогда, потому что непогоду притягивает магия, скопившаяся на этом плато, именно поэтому я попросила Асмунда провести инициацию здесь.

- А почему непогоду? - не поняло мое колдунство, медленно ощущая какой-то подвох.

- Скоро увидишь. - загадочная улыбка, и женщина открыла свой анти-гримуар и начала читать текст вслух на непонятном мне языке. Самое интересное, что все,кто знал этот язык из людей стоящих в низу, шевелили губами вместе с Нереей.

- Что она делает? - прошипела я на ухо Вальгaрду, нахально потянув его за рукав.

Мужчина недовольно дернулся, но все же пояснил.

- Призывает богов в свидетели.

- А че, три с половиной сотни людей мало? - продолжала я шипеть на ухо раздраженному мужчине.

- Боги должны засвидетельствовать обряд пламени и силы.

- А-а-а... - глубокомыслие на моем лице так и перло.

Потом Нерея перестала зачитывать строчки из книги и повернулась ко мне, протягивая тонкий острый кинжал.

- Окропи чашу древних своей кровью и призови бога своей крови.

Так, ну с первым понятно, проткнуть палец кинжалом и капнуть немного в каменную чашку.

Кап...

Все готово! Эээ..? Че они на меня как волки на кролика смотрят?

- Миледи, вы могли бы чуть больше своей кров... - начала Нерея, но влез этот старый хрыч.

- Лео! Не жопничай! Крови больше для ритуала надо. - подошёл ко мне раздраженный маг и с размаху резанул мне ладонь, а потом вылил мою кровь на дно чаши, а меня оставил скакать на месте, от боли.

- Ох, чтоб вас всех...! Кровопийцы! Ироды проклятые! Все, отпуск никто из вас у меня не получит, будете батрачить у меня с ночи до рассвета! Гады! О-о-о... Моя ладошка....

- Ваше высочество! - не выдержала женщина, терпеливо ожидающая моего конца монолога.

- Что?!!! - рявкнула, в ее сторону. Женщина слегка дернулась, но устояла после моего внушительного восклицания.

- Вы должны призвать Вашего бога.

- Какого бога? Конкретнее!

- Бога вашей кро... - и тут она запнулась, хватаясь за голову.

Да-а-а... Не зря говорят: "Два дебила - это сила!", вот так и у нас. Похоже, магичкa и сама о чем-то забыла, раз так активно хватается за свои светло-синие локоны.

К нам подошёл обеспокоенный Вальгард.

- Что случилось? - спросил, он заметив мечущиеся в поисках выхода глаза любимой.

- Гард, у нас проблема. Бог Лео... Его нет...

- Что значит, нет? - оторопело вытаращился на нее мужчина, а потом тень понимания мелькнула во взгляде.

- Она - Диомант.

- Да, что будем делать? Без призыва Бога ритуал не состоится.

В общем, пока они там решали, кого я там должна призвать взамен своего бога, я схватила ненавистный гримуар и села на ступеньку.

Какая разница, кого призывать? - рассуждал мой больной мозг, листая страницы ветхой книги.

О! Глядите, заклинание на увеличение силы! Да куда ж мне ее еще увеличивать? Не, отпадает. Заклинание "древней сущности". Это что еще за гадость? Это, типа прочитаешь, и ты ходячий древний труп? Не, не хочу. Листала, листала... О! А вот это уже интереснее. Называется "Как управлять энергетическими источниками". Так... так.. И заклинание совсем простое - всего десять строчек. Ляпота!

Блин, в конце опять своего бога нужно призвать. Ну, нет у меня своего Бога! Хотя.... Почему нету? Единый, он же всеобщий бог. Так? Так. Вот его и можно призвать. Он вообще дядька понятливый, так что думаю, не обидится. Да и призываю я его все равно чаще, чем остальных, особенно в матерных ситуациях. В этом мы с ним очень близки.

Все. Придумала. Убью двух зайцев одним махом. Закончу инициацию, и получу контроль над источником.

Так, где тут эти частушки? Ох, ну и язык, возникает ощущение, что ты не текст читаешь, а материшься отборно. Без литра гнoмьего самогона правильно не произнесешь. Читала, читала, закончила. Стою, жду. Смотрю на народ, толпящийся на плато. О! Какое-то движение пошло. На колено встали. Причем все, и наши, и приезжие. Слова клятвы вечной верности произносят. Класс. Меня аж гордость взяла. Че-то долго они ее произносят. Качественно, так. Ладно, прочту пока второе заклинание.

Прочла. Ничего. Даже обидно немного стало, что не подействовало.

О! Эти наконец клясться закончили. Все, теперь мои завершающие слова.

- Отныне едины мы одним пламенем и жизнью одной, и Бог мой будет свидетелем клятв наших. Отныне я господин ваш и сила ваша, и да не убоятся нас недруги наши, но устрашатся, либо примут как равных. Едино пламя, едина воля!

Все. Какой идиот, придумывал эту пафосную речь? Покажите мне этого смельчака, я его книжкой огрею.

ПЦДАХ! ТАДАХ!

Ой, а это еще что за незапланированный фейерверк?

Вы не поверите, что случилось с моим бедным источником. Там такая иллюминация началась, что народ в страхе разделился на две половины и попрятался по углам.

И тут меня повело, к земле повело. Я едва землю носом не пропахала, Асмунд подхватил меня в последний момент.

- Что происходит? - обеспокоенно спросил меня маг.

- Не знаю... - отстраненно, словно под хорошей дозой спиртного, повисла я на маге.

А затем раздался треск земли и раскаты грома. Удары молний и грохот бушующих волн. Поднялся шквалистый ветер.

- Лео! - раздался крик Нереи совсем где-то рядом. - Что ты сделала?

- Закончила вашу дурацкую инициацию. - промямлила я, едва шевеля языком.

- Что с ней? - опять голос мага.

- У нее.. У нее избыток энергии. - и голос такой удивленный-удивленный. А потом она увидела источник и... - О, великая Лазурен! Она прочла заклинание подчинения источника.

- Да он и так кроме нее больше никому не подчинялся! - вскричал рассерженный маг, видя как мое бренное тело оседает на землю.

- Сейчас она и народ - одно целое, вскоре сила хлынет в людей и лишь тогда этот кошмар закончится.

Позняк! Уже хлынула, подумала я и отрубилась.

В себя приходила долго, муторно и на животе у бедного архимага.

Голову подняла, смотрю. А этот старый хрыч даже не шевелится.

197