Петра Владимировна Чиликина - Кольцо подземного короля

Кольцо подземного короля 643K, 124 с.   (скачать) - Петра Владимировна Чиликина

                                           Петра Чиликина.

                                           Кольцо подземного короля.

ГЛАВА 1.

Сильный снегопад шел плотной стеной, заслоняя все на своем пути. Высокая фигура в темном плаще с трудом пробиралась по снежному покрову, проваливаясь в сугробах по колено. Ворча и чертыхаясь, путник пробирался все дальше и дальше к своей цели. Цель – маленькая избушка в глухом лесу. Наконец, путнику удалось добраться до избушки, в единственном окне которой едва теплился свет масляной лампы.


Остановившись перед дверью, путник сильно постучал кулаком в дверь, состоящую из трех сколоченных между собой досок. Через какое-то время к двери кто-то подошел и спросил насторожено.


– Кто там?


Путник устало выдохнул.


– Это я. Крист. Открывай, Тимас.


Хозяин избушки тут же залязгал запорами, спеша открыть дверь. На это у него хватило каких-то пара секунд, и вот дверца распахнулась, пропуская Криста внутрь избушки.


Крист вошел в теплое, жарко протопленное помещение. И скинув с плеч плащ, покрытый толстым слоем снега и ледяными каплями, на пол, прошел к столу, вздохнув устало опустился на лавку.


Он был довольно высоким, худым эльфом, его длинные светло-рыжие волосы собраны в высокий хвост. Был не красив, но довольно умен.


Переведя дыхание, Крист посмотрел на не высокого, толстенького человечка, суетящегося вокруг него с тарелками и кружками, стараясь выставить на стол все и сразу, дабы накормить и напоить уставшего гостя.


– Что привело тебя в эти края? – спросил толстяк, усаживаясь напротив Криста. – Не часто ко мне в эту глушь заглядывают гости, да еще и в такую миленькую погодку.


Окинув взглядом еду, расставленную перед ним, Крист взял в руки ложку.


– Я пришел, что бы сообщить тебе, что лорд Морнамир прощает тебя и призывает к своему двору. Он просил передать, что совершенно перестал на тебя злиться и забыл прошлые обиды.


Хозяин избушки от радости даже затрясся.


– Неужели?! В самом деле?! Лорд Морнамир прощает меня!!!


Эльф кивнул, хлебая мясную, горячую похлебку.


Толстяк продолжал причитать.


– И я могу покинуть это проклятое место и вернуться в роскошный замок лорда?


– Да. Мы можем выдвигаться прямо сейчас.


Тимас, подорвавшись с места, стал довольно проворно бегать по маленькой комнатушке и собирать свои вещи. Брал он только самое необходимое. Какие-то книги. Мешочки, баночки, склянки и пузырьки.


Крист едва успел доесть свой суп, а толстяк был уже готов.


– Все, мы можем отправляться в путь.


– Моя лошадь где-то там, в маленькой конюшне… – начал, было, эльф.


– Она нам не нужна. – бесцеремонно перебил его бывший изгой. И взяв в руки жезл, очертил им впереди себя окружность и прочитал какое-то заклинание. В воздухе завертелось золотистое свечение, и открылся портал. – Идем, лорд Морнамир ждет меня!


Крист вскочив с лавки, схватил с пола свой плащ и шагнул следом за толстяком сквозь окно портала в просторный холл замка. Едва он успел перейти через границу портала, как окно за его спиной захлопнулось.


– Хе-хе-хе! – противно засмеялся толстяк. – Если бы ты не успел, то остался бы без ноги.


Рыжеволосый эльф гневно глянул на колдуна и сказал, стиснув зубы:


– Ты каким был, таким и остался.


Толстяк щелкнул пальцами, и его жалкое рубище мгновенно преобразилось в шикарный бархатный костюм с серебряной отделкой.


– Идем, не стоит заставлять лорда ждать. Мой господин ждет меня.


– Не обольщайся. – холодно произнес Крист, начиная движение по ярко освещенному холлу. – Лорд вызвал тебя только потому, что сам не в силах справится, и ему нужна помощь, такого вот колдуна, как ты.


– Хех, значит, лорд нуждается в моей помощи? – криво усмехнулся колдун, и его хитрые глазки блеснули алчностью. – Это превосходно!


– И не вздумай что-то затеять. – эльф приставил к горлу Тимаса кинжал. – Я буду следить за каждым твоим шагом.


Пальцем, отодвинув от своего горла кинжал, толстяк усмехнулся.


– Хех, не вздумай только мне угрожать.


– Я не угрожаю, я предупреждаю. – Крист медленно убрал кинжал и пошел следом за толстяком, сверля пронзительным взглядом его спину.


Преодолев огромный светлый холл, они прошли по длинному коридору и поднялись по маленькой потаенной лестнице вверх на второй этаж и оказались в большой, затемненной комнате. В глубине стоял трон из серебра, украшенный тонкой резьбой и бриллиантами. На троне сидел высокий эльф, в светлых одеждах из голубого и синего шелка. Лицо его было скрыто тенью и лишь глаза, поблескивали светло-стальным отблеском.


Тимас тут же кинулся к подножию трона и стал целовать край одеяния лорда Морнамира.


– Мой господин, я так счастлив, я так рад, что вы удостоили меня своим прощением! Я…


Лорд Морнамир медленно шевельнул рукой, и толстый колдун замолчал.


– Это не совсем так. – лениво произнес лорд Морнамир. – Я еще не простил тебя. И ты в любой момент можешь вернуться в свое обиталище.


Толстяк судорожно сглотнул слюну, облизнул губы.


– Что я должен делать, что бы заслужить ваше прощение?


Лорд Морнамир сделал жест рукой, призывая Криста подойти ближе.


Тот подошел к трону, но не пал перед ним, а лишь выгнул бровь дугой.


– Я слушаю тебя, брат.


Лорд Морнамир протянул брату маленький ключик.


– Открой вон тот ларец и подай его мне.


Крист послушно взял ключик и подошел к большой резной шкатулке, вставил ключ и повернул два раза. Раздался щелчок, и шкатулка медленно открылась. Взяв в руки шкатулку, Крист передал ее лорду Морнамиру.


Лорд взял шкатулку и поставил ее рядом с собой на столик, в следующий момент он извлек из нее еще одну шкатулку и, открыв ее, медленно растянул губы в улыбке, глядя на то, что лежало в ней. Это был портрет молодой и прекрасной девушки.


– Мальва. – вымолвил лорд Морнамир и, вскинув глаза на толстяка, продолжил. – Что ты знаешь о ее место положения? Где она сейчас?


Тимас в замешательстве посмотрел на Криста, а тот, усмехнувшись, отошел в сторону и отвернулся, с ехидной усмешкой на губах.


– Мальва? Это внучка волшебника Тираха?


– Да. – ответил лорд Морнамир. – Внучка волшебника Тираха.


– Так она же, вроде как умерла?


– Что ты за колдун такой? – рассмеялся Крист. – Совершенно не следишь за новостями из мира магии и колдовства!!!


– Тише, тише Крист. – сердито одернул его Морнамир. – Не стоит забывать, что Тимас находился в изгнании с наших земель.


– Вы правы, мой господин. – склонил голову Тимас. – Я находился столь далеко, что новости до меня совершенно не доходили. И последнее, что я знаю о внучке Тираха, это то, что она удалилась в свой замок в дальних землях, а потом, вроде, как бы умерла.


– Нет, Мальва не умерла. – ответил лорд Морнамир, откидываясь на спинку кресла и любуясь портретом Мальвы. – Она подвержена сильнейшему заклинанию, наложенным на нее магическим двойником. И вот уже как год прошел, а волшебник Тирах все никак не может найти средство, что бы снять заклинание с внучки. На днях до меня дошли слухи, что отчаявшись, волшебник пообещал отдать Мальву замуж за того, кто сможет разбудить и вернуть ее к жизни. Плюс ко всему, он дает более, чем щедрое приданное. Это южные земли и приличный кусок морского пути на побережье. И несколько миллионов латанов. Да еще и у красавицы Мальвы имеются свои владения. – Хищная улыбка появилась на лице лорда Морнамира.


Крист искоса посмотрел на брата.


– И что из этого? Тебе-то что за дело, до дел волшебника и его внучки?


Лорд Морнамир бережно положил портрет Мальвы в шкатулку.


– Я решил жениться на Мальве.


– Что?! – вскричал Крист. – Как это жениться?!


– Я так решил. – ответил лорд Морнамир.


– Ты не можешь жениться на Мальве!


– Это еще почему?


– Она не эльфийка!


– И что? Тирах ясно сказал, что отдаст внучку в жены тому, кто вернет ее к жизни. И этим кем-то буду я.


Крист стиснув зубы, прошипел.


– Зная крутой нрав волшебника, я не думаю, мой любезный брат, что он отдаст Мальву замуж, за тебя, зная, что ты уже женат.


Лорд Морнамир, задумчиво глядя в окно, произнес.


– Уже нет… уже нет.


– Что ты имеешь в виду? – насторожился Крист. Тимас решил не вмешиваться в разговор братьев и скромно стоял в сторонке.


– Ничего. – грубо ответил лорд Морнамир и скрестился взглядом с братом. – Знай свое место, Крист.


Крист отошел в сторону и, глядя через плечо, ответил брату.


– Я-то знаю свое место, а вот ты, братец, похоже, начинаешь забываться.


– Пошел вон. – ответил лорд Морнамир, оскалив в хищной усмешке белые зубы. – Если будешь нужен. Я позову тебя.


Крист, не удостоив ответом, покинул комнату. В груди все клокотало от охватившего его гнева, он быстро сбежал по лестнице вниз и вышел на улицу.


Тимас стоял и смотрел себе под ноги, делая вид, что ему все равно, но в душе он радовался, что братья поссорились. Он очень сильно недолюбливал младшего брата своего хозяина и в тайне мечтал, что бы они рассорились вдрызг. И уж тогда… тогда он перестанет разыгрывать послушного, робкого слугу. А сейчас, сейчас он боялся Криста, который любил своего старшего брата, заменившего ему отца.


– Тимас. Подойди ближе. – ласково подозвал лорд Морнамир с улыбкой.


Вздрогнув, колдун подошел к трону ближе и робко поднял глаза на своего хозяина. За триста лет своего изгнания, он ожидал, что лорд Морнамир постареет хотя бы на несколько лет, но лорд не изменился, он был все так же молод и красив.


– Я тебе приказываю, найди способ разбудить и вернуть к жизни Мальву. Скажи мне, что я должен делать, что бы она пробудилась ото сна.


– Я не знаю. Я должен подумать и…


– У тебя три дня. – улыбнулся лорд Морнамир, откидываясь обратно на спинку кресла и закрывая глаза. – Три дня. Не больше и не меньше. Если через три дня, ты не найдешь способ пробудить Мальву, то можешь вернуться в свое обиталище на краю ледяных земель… навечно.


– А если… если я найду способ пробудить Мальву?


– Тогда тебя ждет щедрая награда.


– И что же я получу? – спросил колдун.


Лорд Морнамир резко открыл глаза.


– Жизнь!


Сэр Деймон, протискиваясь сквозь толпу, краем глаза следил, чтобы никто не наступил на Вольфа, который следовал за ним по пятам, едва успевая уворачиваться от снующих туда – сюда магов, волшебников и колдунов.


– Интересно, с чего они набежали в Латанию? – спросил сэр Деймон у Вольфа, когда им, наконец, удалось выбраться на свободный участок небольшой улочки, выходящей на главную площадь Латании. – Неужели, стране опять грозит какая-то неприятность?


Вольф чихнул, потому что мимо бодро прошел какой-то маг пропитанный духами настолько, что аж глаза ело, и отрицательно покачал головой, показывая, что понятия не имеет, от чего в Латанию съехалась вся магическая братия.


Сэр Деймон свернул к маленькой лавочке и зашел в нее. Здесь продавались различные магические атрибуты и все для зельеварения. Внимательно осмотрев прилавки, сэр Деймон попросил милую на вид старушку.


– Будьте так любезны, мне две каменные ступки и пучок омелы.


Пока старушка заворачивала покупки, сэр Деймон, как бы невзначай, спросил.


– Вы не знаете, для чего в Латанию съехалось такое количество магов, колдунов и волшебников? Неужели магический совет переехал в замок Ластера?


– Не знаю, молодой человек. – ответила хозяйка, пожимая плечами. – Я сегодня утром сама удивилась. От такого скопища магических каст. Кого тут только нет. И колдуны, и маги, и волшебники, разных возрастов. Но что интересно, только одни мужчины, женщин – волшебниц среди них не наблюдается.


Сэр Деймон непринужденно рассмеялся.


– Полагаю, король решил призвать магов и колдунов на службу в армию.


Хозяйке шутка пришлась по душе, и она рассмеялась, протягивая сэру Деймону его покупку.


– Было бы замечательно. А-то эти дармоеды только штаны просиживают в своем совете. Вспомнить хотя бы тот случай, когда Галактий решился вновь напасть на нас. Они же в миг все разбежались, из всего совета, против Галактия решили выступить только верховный маг Кондел, леди Фибиан и Тонхирод. От Тасу на подмогу пришел волшебник Шим. Если бы тогда Велес не вернул свои силы, то нам бы точно пришлось бы туго.


Сэр Деймон улыбнулся, кивая. Расплатившись с хозяйкой, он вышел из лавочки и, зажимая подмышкой свой сверток, посмотрел на толпу. Чтобы вернуться домой, ему и Вольфу нужно вновь пересечь площадь, а толпа становилась все больше и больше.


– Мда. Нужно искать другой путь. – сэр Деймон осмотрелся по сторонам. Поднял голову вверх и улыбнулся. – На крышу.


Деймон одним легким прыжком запрыгнул на крышу одного из домов и помчался в обход заполненной площади. Вольф ловко последовал вслед за хозяином.


– Так будет гораздо быстрее. – довольно проговорил сэр Деймон, перепрыгивая с одной крыши на другую.


С крыш было хорошо видно, что представители различных магических отраслей снуют вокруг здания магического совета, расположенного напротив резиденции короля Ластера. На балконе дворца, Деймон увидал короля, рядом с ним находились два высоких мальчика, один был его сын, наследник престола Ленни. А второй, второй был Арсидис!


Довольная улыбка скользнула на губах сэра Деймона.


– Вот кто мне поведает секрет скопления магического люда.


Преодолев заполненную площадь, сэр Деймон спрыгнул с крыши на землю, покрытую снегом. Белый волк последовал его примеру.


– А сейчас домой. – сказал сэр Деймон и неспешно пошел по узкой улочке уводившей его к выходу из города.


Вернувшись в свой замок, Деймон был слегка удивлен, гостей он, собственно, не ожидал, а следы маленьких ножек на снегу, указывали на то, что кто-то пожаловал к нему. И он уже догадывался, кто бы это мог быть.


– Сэр Деймон!!! – радостно заголосили гномики, стоило ему только переступить порог замка и закрыть за собой дверь. – Мы приехали!!!


Счастливые Одди и Эмми, ловко прыгая по ступеням лестницы, спускались вниз. Вольф посмотрел на сэра Деймона, а сэр Деймон посмотрел на Вольфа. Они, конечно, были рады, видеть малышей, но им было не понятно, как они вошли, если ворота замка были закрыты.


– Добрый день, Одди, добрый день Эмми. – поздоровался сэр Деймон, снимая свой теплый плащ и вешая его на вешалку.


В холле тут же загорелся свет, и гномики, задрав головы, стали рассматривать потолок с движущейся картой Латании. Восторгу и радости не было предела.


– Мамочка и доктор Свен приехали в эти края по делам. – радостно прыгая вокруг сэра Деймона и Вольфа, малыши поясняли, как они оказались здесь, в замке. – Мы узнали, что вы живете где-то здесь, и решили навестить вас, сэр Деймон!


– Я очень рад, что вы решили навестить меня и Вольфа. Но как вы вошли в замок? Дверь была заперта.


– А мы прошли в кошачий лаз. – ответил Одди и довольно улыбнулся.


Сэр Деймон и Вольф еще раз переглянулись, теперь им было все понятно. Кошачий лаз был в самом низу двери и прикрыт маленькой дверцей, которая, как понял сэр Деймон, не запиралась, что бы кот мог спокойно проникать в замок или выходить на улицу, хотя кота у Деймона не было


– Все понятно. – ответил сэр Деймон, улыбаясь. – Прошу вас, мои дорогие друзья, проходите в гостиную, располагайтесь, а я сейчас вернусь. Вольф проводит вас.


Волк прошел по холлу в сторону больших дверей из массивного дуба, покрытого черным лаком. Гномики бодро потрусили за ним, стараясь не отставать. Толкнув лапами одну из двух половинок, Вольф приоткрыл дверь в гостиную и пропустил вперед себя малышей.


В большом, просторном зале мгновенно загорелась огромная лампа под потолком и несколько десятков светильников висевших вдоль стен.


– Ух, ты!!!– Одди и Эмми с восторгом принялись разглядывать обстановку большой, просто громадной комнаты.


Гостиная была в черных, красных и бордовых тонах. Стены обтянуты дорогой тканью с серебряным рисунком, мебель покрыта черным лаком.


– Как тут здорово! – восхищенно пищали гномики, бегая по гостиной и разглядывая мебель, стены, занавески, стоящие вдоль стен рыцарские доспехи, оружие, висевшее на стенах, картины.


– А у вас, наверное, есть шикарная библиотека?! – кинулся с расспросами Одди, стоило лишь сэру Деймону переступить через порог.


– Да, Одди. – улыбнулся сэр Деймон. – Но я покажу ее как-нибудь в другой раз.


Поставив на столик рядом с диваном серебряный поднос с различными сладостями и двумя крошечными чашечками, сэр Деймон помог малышам забраться на диван и подал чашки и блюдца с пирогом.


– Угощайтесь.


Малыши не заставили себя долго уговаривать и тут же набросились на угощение, как и все дети в их возрасте.


Сэр Деймон неспешно пил чай, посматривая на малышей, размышлял чем-то своем. Вольф, растянувшись напротив жарко горящего камина на меховой шкуре, с наслаждением грыз большую кость.


Деймон сам не знал почему, но ему не давала покоя увиденная толпа магических представителей сегодня на главной площади города. Что бы это могло значить? Почему они собрались в Латании? Может, в самом деле, грядет что-то такое, о чем он не знает? Конечно, он, как хранитель равновесия, мог явиться на магический совет и попросить отчета, но ему почему-то не хотелось, чтобы члены правления магического совета знали, что кто. Для всех, он был приезжим иностранцем, сэром Деймоном, который снимает большой замок на холме за городской площадью.


И еще его интересовало, как гномики узнали, что он остановился именно здесь, в этом замке? Он же приехал в столицу два дня назад и никому не сообщал об этом.


– А как вы узнали, что я здесь? – хитро улыбнулся, сэр Деймон, глядя поверх чашки.


– Вас, входящего в этот замок, видела Кенди, она сообщила об этом Венди, а Венди сообщила об этом Фредди, а Фредди сообщил нам. – Затрещали наперебой малыши. – И узнав, что мама и доктор Свен собираются по делам в столицу, мы напросились с ними, что бы навестить вас.


Деймон улыбнулся. А ведь он совершенно забыл, что гномы шныряют повсюду и от этих любопытных созданий ничто не утаиться. Они даже иголку в стоге сена обнаружат. А раз так, то, наверняка, эта парочка должна знать, зачем в столицу съехались волшебники, маги и колдуны.


– Сегодня в городе столько волшебников, магов и колдунов. – сказал он как бы невзначай. И снова посмотрел на гномиков поверх чашки.


– Угу. – кивнули Одди и Эмми одновременно. – Мы тоже были очень удивлены, но потом, мы встретили Арсидиса и Лена, они приехали в столицу вместе с волшебником Тонхиродом.


– А они не сказали, зачем они приехали?


– Сказали. Короля Ластера взволновал такой наплыв в столицу различных магов. Колдунов и волшебников, что он попросил Тонхирода и верховного мага Кондела приехать в замок, что бы успокоить эльфов и убедить их, что никто не собирается нападать на Латанию.


Сэр Деймон улыбнулся, всем было известно, что эльфы Латании были совершенно не пригодны для войн, им бы только петь да танцевать. А свою безопасность они доверяли магическому совету.


– А волшебник Тонхирод, волнуясь, что в его отсутствие Лен и Арсидис разнесут замок в пух и прах, взял их с собой, они очень этому обрадовались. Во-первых, занятия на время отменены, а во-вторых, они могут увидеться с родными.


Деймон кивнул.


– Нужно пригласить их в гости.


– Они будут этому очень рады!!! – с уверенностью заявил Одди, доедая печенье.


– Ага. – подхватила Эмми. – Все равно сейчас волшебник занят и не сможет уследить за ними. А если их не оставлять с ночевкой, то они не разнесут вам замок.


– Да уж. – усмехнулся сэр Деймон. – Не хотелось бы.


Одди и Эмми весело рассмеялись.


Сэр Деймон поставил чашку на поднос и спросил у малышей.


– А Лен и Арсидис не говорили, в чем причина скопления волшебников и прочих?


– Говорили. – ответил Одди, а Эмми только кивнула, так как вгрызалась в большой кусок яблочного пирога. – Оказывается волшебник Тирах, отчаявшись самостоятельно оживить свою внучку Мальву, решил отдать ее замуж за того, кто вернет ее к жизни. Вот они сбежались. Гроб с Мальвой разместили в большом зале королевской резиденции. Лен обещал провести нас туда, что бы мы посмотрели на нее.


Теперь было совершенно ясно, что все эти маги, колдуны и волшебники, разных возрастов и уровней, прибыли с целью жениться на Мальве. Сэр Деймон мог быть спокоен, раз войн не предвидится, то он со спокойной совестью может возвращаться домой, в свой замок и погрузиться в покой и тишину своих владений. Он уже мысленно был там, как вдруг Эмми задала вопрос, которого сэр Деймон от нее совсем не ожидал услышать.


– Сэр Деймон, а вы разве не собираетесь попробовать оживить Мальву?

ГЛАВА 2.

Сэр Деймон посмотрел на малышку, смотревшую на него так, словно он был центром вселенной. Едва заметная улыбка тронула его губы.


– Нет. Нет, Эмми. Я всего лишь сторонний наблюдатель.


– Жалко. – тяжело вздохнула объевшаяся Эмми и поставила чашечку на поднос. – Она очень красивая. И раз, волшебник Тонхирод для нее старый, то вы могли бы на ней жениться.


Одди двинул Эмми в бок локтем.


– Эмми! Что ты бормочешь такое? Вдруг сэр Деймон женат?


Эмми пихнув брата в ответ, огрызнулась.


– А вдруг нет?


И тут же две пары любопытных глаз уставились на сэра Деймона.


Встав с кресла, сэр Деймон взял поднос.


– Думаю, что чая, вы уже напились.


И быстро покинул гостиную. Вольф, хитро глянул на хозяина, и продолжил грызть кость.


Когда он вернулся в гостиную, Одди и Эмми все еще переругивались между собой. Заметив, что сэр Деймон вошел в комнату, гномики тут же перестали спорить и устремили на него глаза.


– Сэр Деймон, а расскажите что-нибудь интересное. – попросила Эмми, устраиваясь удобнее. – Вы, наверное, много знаете интересных историй.


Деймон, усевшись в кресло, призадумался, действительно, за долгие века, длившиеся целую вечность, он многое узнал и побывал не в одной истории, полной опасности и приключений. Пока он перебирал в уме, что бы такое рассказать любопытным малышам, что не выдало бы его сущности, в соседней комнате раздался какой-то странный звук, напоминающий хлопок. Все тут же повернули головы в сторону двери.


– Что бы это могло быть? – приподнял бровь сэр Деймон.


Вольф отрицательно качнул головой и, перестав грызть свою кость, поднялся на ноги и выжидающе посмотрел на хозяина.


Сэр Деймон поднялся с кресла и направился к двери, гномики мгновенно скатились с дивана и побежали следом за ним, шествие замыкал Вольф. Выйдя в коридор, они подошли к соседней комнате, и сэр Деймон рывком открыл дверь. В комнате тут же загорелся яркий свет. Гномики влетели в комнату и осмотрелись по сторонам. Это был кабинет, совмещенный с огромной библиотекой.


– Ого!!! – с восхищением проговорили малыши. – Вот это комната!!!


Сэр Деймон не выразил такого радостного восхищение к собственному кабинету, он внимательно озирался по сторонам. В поисках источника звука, который только что их потревожил. В кабинете все было так же, как и утром, ничего не изменилось. Да и проникнуть в замок через окно никто не мог, и входная дверь была заперта. «Что бы это могло быть?» Думал сэр Деймон, Вольф чихнул, это был явный признак присутствия магии. Глаза сэра Деймона слегка засветились голубым огнем, и он еще раз, сканируя, осмотрел кабинет, все без изменений, лишь на столе, среди кипы бумаг и свитков, едва заметно выделялся порыжевший от времени лист пергамента. Деймон направился к своему письменному столу, гномики ни на шаг от него не отставали. Подойдя к столу, сэр Деймон из целого вороха бумаг и свитков безошибочно взял в руки нужный пергамент.


– Что это? Что это?! – тут же загалдели малыши наперебой, забегая вперед сэра Деймона.


– Я так понимаю, что это послание для меня. – ответил он, разворачивая скрученный лист пергамента.


Но что это? На пергаменте был какой-то бессмысленный набор знаков.


– Что это за шутки такие? – слегка нахмурился сэр Деймон, переворачивая лист пергамента то под одним углом, то под другим, в надежде прочитать послание. То, что это было послание отправленное именно для него, сомнений даже не вызывало, но тот, кто отправил это письмо, обладал весьма странным чувством юмора.


Гномики с любопытством смотрели на сэра Деймона снизу вверх, ожидая от него дальнейших действий. Вольф еще раз чихнул и, развернувшись, пошел обратно в теплую гостиную и, растянувшись перед камином, продолжил грызть кость. Деймон сел на кресло возле окна и продолжил изучать странный пергамент. Одди забрался на подлокотник кресла и заглянул в лист. Вдруг при свете свечей стали проявляться какие-то буквы или символы.


– Ого, какие интересные письмена! – вскричал он, предчувствуя что-то интересное. – Я не знаю такого языка, это не эльфийский и даже не арамийский.


– И даже не язык древних. – ответил сэр Деймон задумчиво. – Это какой-то шифр.


Одди с интересом посмотрел на пергамент, а затем на сэра Деймона.


– Шиииифр? – спросил он, широко распахивая глаза.


– Думаю, что да. – кивнул в ответ Деймон.


– Вот здорово!!! – радостно закричал Одди, подпрыгивая на подлокотнике и, непременно свалился бы на пол, не успей сэр Деймон удержать его. – Это значит, что нас ждет новое, увлекательное приключение!!!


Сэр Деймон строго посмотрел на гномика.


– Какое еще приключение?


– Увлекательное. – неуверенно произнес Одди, глядя в глаза сэру Деймона, и хлопая ресницами. – Полное опасности.


– Вот именно. Полное опасности. – кивнул сэр Деймон. – И почему ты думаешь, что, если пергамент оказался у меня на столе, то обязательно будет приключение? И какое отношение ко всему этому имеете вы, мои милые друзья?


Одди, потупив взгляд, еще раз посмотрел на письмена.


– Никакого, сэр Деймон.


– Это правильный ответ. – довольно кивнул сэр Деймон и улыбнулся. – Еще чая? С шоколадным бисквитом и ягодами.


Одди тут же просиял улыбкой и, спрыгивая на пол с подлокотника кресла, сказал.


– Да!!! Давайте пить чай!!!


Лорд Морнамир сидел в темном зале под балдахином, затеняющего его лицо, скучающе посматривал на песочные часы, стоявшие посередине комнаты. Песчинки медленно, но неумолимо стекали вниз блестящей змейкой, с каждой минутой песка верхней части часов становилось все меньше и меньше. Вот уже последняя песчинка упала на дно стеклянной емкости, и лорд Морнамир не громко произнес.


– Время вышло. Приведи ко мне Тимаса.


Крист, до этого не видимо стоявший в темном углу комнаты, быстро направился к выходу, но не успел он пройти до середины комнаты, как дверь с грохотом распахнулась, и в помещение буквально влетел колдун. Вид у него был возбужденный, глаза горели, а на толстых щеках, покрытых редкой бороденкой, висели снежинки.


– Лорд Морнамир! Я нашел! Нашел средство! – задыхаясь от быстрого бега, прохрипел колдун и, хватаясь за бока, шумно выдохнул. – Средство вернуть!… Вернуть Мальву!…


Лорд Морнамир нетерпеливо махнул рукой.


– Присядь. Отдышись. Я не понимаю твоего хрипа вперемежку со свистом.


Отдышись и расскажи по порядку. Крист, – не поворачивая головы в сторону младшего брата, лорд Морнамир пошевелил рукой, – закрой дверь, чтобы никто, не мог услышать нас.


Крист безропотно закрыл дверь на засов и вернулся в свое кресло возле стены.


Тимас, отдышавшись, выпил два бокала прохладной воды и вытер взопревший лоб своим носовым платком.


– Лорд Морнамир, я думал все это время, размышлял над поставленной целью, я почти глаз не сомкнул, перерывая все свои записи, все книги по магии, посетил двух знаменитых ведьм в лесу смерти…


– Ну и? Что в итоге? – нетерпеливо перебил его лорд Морнамир. – Что я должен предпринять, что бы оживить Мальву?


– Мой господин, что бы вернуть Мальву к жизни, вы должны достать магический серебряный перстень с голубым топазом и надеть его на палец Мальвы.


– И все?


– Да мой господин. Это все.


Лорд Морнамир посмотрел на брата.


– Немедленно распорядись, что бы лучшие мастера изготовили кольцо с голубым топазом, пусть возьмут лучшее золото и лучший камень…


– Нет! Нет, мой господин. – замахал толстыми руками колдун. – Это не то, это все не то!


Лорд Морнамир сердито свел брови на переносице.


– Что значит « не то »? Ты же сам только что сказал, что необходим перстень с голубым топазом и поцелуй.


– Да, именно это он и сказал. – подал скучающий голос со своего кресла Крист. – Только, ты не понял, братец, перстень должен быть магическим.


– Так Тимас его и заколдует. – упрямо стоял на своем лорд Морнамир. – В чем еще проблема? Он довольно сильный колдун.


Крист закатил глаза, закинул голову, посмотрев на потолок.


– О боги! И это мой старший брат! И перстень должен быть не золотой, а из серебра.


Тимас судорожно сглотнув, пробормотал.


– Конечно, наложить заклятье на перстень я могу, но это не значит, что с его помощью будет можно вернуть Мальву к жизни. Дело в том, что нам нужен определенный перстень с голубым топазом. Он уже существует и несколько десятков тысяч лет, покоиться в горах в старинной башне на скалах, на самом краю… Царства Мертвых.


– Что?! – взвизгнул лорд Морнамир. – Что значит у входа в Царство мертвых? Я что, должен отправиться туда в одиночестве?


– Нууууууу…


– Что нуууууу?! Я не собираюсь рисковать собственной жизнью, ныряя навстречу своей погибели с головой, Крист!


– Можешь даже и не мечтать. – отозвался младший брат. – Я не собираюсь участвовать во всем этом мероприятии. Мне моя жизнь дороже, чем какое-то там колечко из недр преисподней.


– Тогда найди мне того, кто сможет достать этот перстень и держать язык за зубами.


Крист подумав, пожал плечами.


– Дураков нет.


Тимас подал голос, выпив еще один стакан холодной воды и окончательно переведя дыхание.


– У меня есть на примете один. Но он, отнюдь, не дурак, но за круглую сумму в короткие сроки добудет все, что требуется. И язык за зубами будет держать.


– Кто он? – заинтересованно спросил лорд Морнамир.


– Папаша Гут. – ответил колдун и посмотрел на лорда Морнамира. – Он довольно известен в своих кругах и репутация у него хорошая. Он еще ни разу не нарушил контракт. Правда берет прилично и половину просит вперед.


– Деньги для меня не имеют значения. Приведи его ко мне, я должен лично с ним поговорить.


– Рискованно, мой господин. Папаша Гут еще тот негодяй. Лучше ему не знать ваше имя.


– А кто тебе сказал, что он узнает мое имя? – спросил лорд Морнамир и хищно усмехнулся, оскалив белые зубы.


Через несколько часов во двор небольшой придорожной гостиницы въехала повозка запряженная парой крепких лошадей и остановилась под навесом. С облучка спрыгнул папаша Гут и направился к входу в гостиницу, по пути стряхивая снег с широкополой шляпы и теплого плаща.


– Мне назначили встречу. – сказал он, едва переступил порог. – Я папаша Гут.


Хозяин гостиницы, тут же засуетился.


– Да, да. Мне было на ваш счет распоряжение. Вот ключ от восьмой комнаты. Это наверху, на втором этаже.


– Знаю, считать умею. – папаша Гут сгреб обветренной рукой большой ключ и направился по лестнице наверх.


Отыскав комнату с номерком восемь, папаша Гут вставил в замочную скважину ключ и повернул два раза. Дверь со страшным скрипом открылась, и папаша Гут оказался в маленькой, но довольно уютной комнате. На столе стоял поднос закрытый железной крышкой, и большой кувшин с каким-то пенным напитком, какой обычно распивали антары. Папаше Гуту тоже этот напиток был по вкусу, он тут же налил себе кружку и залпом выпил ее. Усевшись за стол, он снял крышку и с аппетитом стал есть жареное мясо с овощами, запеченными на огне.


– Кто бы то ни был моим заказчиком, но он знает, что я люблю. – довольно произнес папаша Гут, доедая мясо и выпивая еще пару кружек напитка.


Когда он закончил обедать, дверь в комнату открылась, и вошел высокий эльф в темном плаще с надвинутым на лицо капюшоном.


– Добрый день. Это вы папаша Гут? – спросил эльф вкрадчиво.


– Ну, допустим, что я. – ответил папаша Гут, вольготно откидываясь на спинку стула и ковыряясь в зубах вилкой.


– Очень приятно. – сказал эльф, которому было совершенно все равно.


Папаша Гут кивнул, наливая себе еще кружку напитка.


– Мне тоже приятно, но ближе к делу, у меня каждая минута на счету.


– Это верно. – произнес эльф. – У вас каждая секунда с этого момента на счету.


– Что вы имеете в виду? – насторожился папаша Гут.


– Вы только что приняли яд. – ответил эльф и извлек из рукава своего одеяния пустую маленькую склянку с остатками какой-то жидкости молочного цвета.


Папаша Гут почувствовал, как рука смерти схватила его за горло.


– Ах, ты…


– Не стоит так волноваться. – участливо произнес эльф, убирая склянку обратно в рукав своего плаща и медленно продвигаясь вглубь комнаты. – Рано. Рано еще волноваться. У вас есть неделя. Неделя, чтобы спасти свою жизнь. Очень ценную жизнь для вас и ваших клиентов.


Папаша Гут, стиснув зубы, судорожно вцепился в кинжал, висевший у него за поясом.


– Я тебя сейчас покрошу на мелкие кусочки, мерзкое ты создание!


Эльф проворно отскочил на безопасное расстояние.


– Конечно, вы это можете сделать, но лучше не делайте глупостей. Только у меня есть противоядие, которое спасет вашу жизнь.


Папаша Гут отпустил кинжал.


– Что ты хочешь за него? – спросил он, не спуская взгляда с эльфа, скрывающего свое лицо под капюшоном.


– Сущий пустячок. – ответил эльф. – Пустяковую безделушку.


– Говори, давай уже, что тебе нужно. Я достану это любой ценой.


– Мне нужен перстень с голубым топазом, который покоиться несколько десятков тысяч лет, покоиться горах в старинной башне на скалах, на самом краю… в царстве мертвых.


Папаша Гут бросил тяжелый взгляд на эльфа, ожидающего от него ответа.


– Я понял, тебе нужен перстень Темного Короля.


– Да. Именно он мне и нужен. Сколько времени тебе хватит, чтобы достать его?


– Ты спятил! Его достать практически невозможно. Его охраняют души умерших насильственной смертью! Еще никто не возвращался из башни страха.


– А ты изловчись, ты же не кто-то, а прославленный папаша Гут. – ответил эльф, медленно отступая к двери. – И запомни, у тебя есть ровно одна неделя. Если тебе дорога твоя жизнь, то ты достанешь перстень Темного Короля Луцезора. И не трать свое время на поиски противоядия. Это очень сложный яд, приготовления противоядия займет не один год. А у тебя только одна неделя.


Приоткрыв дверь, эльф покинул комнату. Папаша Гут зарычал, с силой ударяя по столу и разбивая его в щепки.


– Будь ты проклят!!! Я еще доберусь до тебя!!! – опустив голову, он, судорожно дыша, выдохнул. – Но сначала нужно позаботиться о собственной шкуре.


Быстро покинув комнату, папаша Гут спустился вниз и, схватив хозяина за грудки, прижал его к стене.


– Кто это был?


– О ком вы?


– Ты знаешь о ком я. Кто заказывал комнату и ужин? Кто это был?! Отвечай!


Хозяин, заикаясь, пролепетал, дрожа от страха.


– Я не знаю. Мне принесли деньги и записку.


– Кто принес деньги и записку?


– Какой-то мальчишка, светловолосый, на вид ему лет 16 не больше. Одет в лохмотья и весь встрепанный. Он, молча, сунул мне деньги и записку и ушел.


– Ты видел его когда-нибудь раньше? Здесь видел?


– Нет, я не знаю его. Может быть, это бродяжка, или просто мальчик из очень бедной семьи, или же он не из местных. Сейчас в Латанию наехало огромное количество волшебников, магов и колдунов, может это чей-то ученик или слуга… Я не знаю.


Папаша Гут, прищурив глаза, медленно разжал руку, и хозяин сполз по стене на пол.


– Ученик… ага, теперь мне понятно, кто приложил к этому свою руку. – Эльф? Мальчишка был эльф?


– Дддда. – запинаясь, ответил хозяин, напугано глядя на папашу Гута, снизу вверх. – Это был молодой эльф.


Папаша Гут, тихо рыча от злости, покинул гостиницу, громко хлопнув дверью. На улице снег усиливался, поэтому папаша Гут решил поспешить домой. Но сначала, он заедет в одно место, что бы кое-что купить. Быстро сел на козлы, папаша Гут сильно хлестнул лошадей, и они с громким хрипом сорвались с места.


Сэр Деймон уже битый час сидел, рассматривая пергамент, пытаясь понять, что же написано на нем. Гномики тихо спали, прижавшись, друг к другу на диване. Маленькие упрямцы наотрез отказались покидать замок сэра Деймона, пока он не разгадает шифр послания.


– Это они так могут у меня остаться навечно. – по-доброму улыбнулся сэр Деймон, откладывая пергамент в сторону. – Эй, малыши. Просыпайтесь.


Одди и Эмми, нехотя, открыли глаза и сонно посмотрели на сэра Деймона.


– Вы уже разгадали загадочный шифр? – широко зевая, спросил Одди.


– Еще нет. – ответил сэр Деймон. – Но вам друзья мои, уже пора домой.


– Неееееет!!!! – тут же закричали гномики, уцепившись за подушки дивана. – Сэр Деймон, мы останемся тут!!!!!


– Не нет, а да. Вы что, хотите, что бы мама волновалась?


Малыши пристыжено опустили головы. Они совсем не хотели, что бы мама волновалась, поэтому решили, что нужно уходить.


– Вы правы, сэр Деймон. Мама будет очень волноваться.


– Тогда собирайтесь, я отведу вас домой. Где вы остановились на время?


– У маминой тетушки, сестры дядюшки Свена.


Сэр Деймон понятия не имел, где могла жить тетушка мамы малышей, сестра доктора Свена, но согласно кивнул.


– Собирайтесь и вперед, пока снег не начался. Вон, какие черные тучи идут. – сэр Деймон указал малышам в окно на чернеющие на горизонте снеговые тучи.


Одди и Эмми, очень любили смотреть в окно, как идет снег. Радостно запрыгав от предвкушения занятного зрелища, малыши стали канючить.


– Тогда можно мы останемся здесь? А то вдруг, снег начнет идти, пока мы идем домой? Мы же маленькие и ножки у нас маленькие, мы будем идти долго.


Сэр Деймон лично в этом сомневался. Если требовалось, то гномы передвигались с такой завидной скоростью, какой позавидует любой.


– Нет, живо домой. Я отведу вас. Шифр с пергаментом никуда из замка не денется, не волнуйтесь вы так.  Я сообщу вам, когда разгадаю его. – успокоил он любопытную парочку.


И Одди с Эмми со спокойной совестью потрусили вперед сэра Деймона в холл. Вольф, бросив свою кость, поднялся и пошел следом за хозяином.


«Какие же они любопытные», – с улыбкой подумал сэр Деймон, надевая теплый плащ и шляпу.


Гномики, быстро собравшись, помахали Вольфу на прощание.


– Пока Вольф!!!! Рады были встречи!!!!


Вольф кивнул в ответ и посмотрел на сэра Деймона, как бы спрашивая, идти ему с ними или нет. Сэр Деймон едва заметно, отрицательно качнул головой, и волк вернулся в гостиную, чтобы вновь растянуться перед теплым камином.


Деймон в сопровождении своих маленьких друзей, вышел из замка и спустился по лестнице вниз, втроем они прошли по дорожке ведущей к воротам, и дальше по ровной дороге через пустырь к главной площади города. Возле одного из домов, стояла целая толпа гномов разного возраста.


– Ой, наверное, это нас потеряли. – сказала, смутившись Эмми, и сэр Деймон, почему-то подумал, что Одди и Эмми, без спроса ушли из дома.


С неодобрением посмотрев на гномиков, он спросил.


– Так, значит, мама не знала, что вы направились ко мне в гости?


– Нет, мы никому не сказали. – ответила Эмми и посмотрела на сэра Деймона своими ясными глазками и наивно похлопала ресницами.


– Эээээ нет, юная леди. Этот фокус со мной не пройдет. – сэр Деймон строго погрозил пальцем малышке и мысленно прикинул, что сказать мама малышей, если она начнет ему предъявлять претензии.


Но мама, едва заметив своих детей живыми и здоровыми, бросилась обнимать и целовать их. Одди и Эмми, тоже не ожидали от мамы такой бурной реакции, они-то думали, что им сейчас достанется на орехи, по первое число.


– Одди!!!! Эмми!!!!! Где же вы пропадали мои хорошие? Я так переживала. Так за вас волновалась!!! – подняв голову вверх, Милена горячо поблагодарила сэра Деймона. Она сразу поняла, что это он обнаружил ее детей и привел домой.


– Большое вам спасибо, дорогой сэр Деймон!!!! Я даже не представляю, что могло случиться с этими искателями приключений, если бы не вы. Сейчас в городе очень не спокойно. Колдуны, злые маги, того и гляди похитят малышей гномиков, что бы в своих целях использовать магию гномов.


– Все в порядке. – ответил сэр Деймон. – Они все это время находились рядом со мной. А я бы не дал их в обиду. А сейчас, прошу вас извинить меня, но я вынужден откланяться.


Приподняв цилиндр, сэр Деймон развернулся и направился обратно в сторону пустыря.


Милена мгновенно загнала детей в дом, и толпа гномов быстро рассосалась. Подгоняемые матерью, Одди и Эмми, зашли в отведенную им комнату и хитро переглянулись.


– Думаешь, что стоит об этом сообщить Лену и Арсу? – спросила Эмми, усаживаясь на кровать и глядя, как Одди быстро копается в своем рюкзачке в поисках чего-то.


– Обязательно! Они должны об этом узнать. – ответил Одди, извлекая из рюкзака золотую табличку и алмазный карандаш.


– Согласна с тобой братик. – кивнула Эмми и заглянула брату через плечо, наблюдая, как он старательно выписывает сообщение для друзей. Когда он поставил точку, сообщение засветилось и пропало.


– Вот и все. Теперь они об этом знают. – торжественно сообщил Одди.

ГЛАВА 3.


Папаша Гут, скрипя зубами, и, чертыхаясь, пробирался сквозь толпу волшебников и прочего магического сословия. На магическом рынке было практически не протолкнуться.


– Понаехали тут, налетели. – ворчал папаша Гут, проталкиваясь к нужной ему лавке.


Наконец, показалась знакомая ему вывеска, и он с облегчением вздохнул. Толкнув тяжелую дверь, папаша Гут вошел с просторную, но темную лавку. Два окна, выходившие на улицу, были затянуты черной прозрачной тканью, отсюда и создавался полумрак. На многочисленных полках были расставлены склянки, пузырьки, баночки с различными порошками и травами, кореньями.


– Лавандина, ты здесь? – позвал папаша Гут, оглядываясь по сторонам.


В дальнем углу лавки, открылась маленькая дверца и из нее вышла скрюченная, старая одетая в яркие одежды ведьма.


– Гут! – радостно проскрипела она надтреснутым, старческим голосом. – Что тебя привело в наши края? Неужели ты привез мне новых товаров?


Папаша Гут запер входную дверь и, посмотрев в окно, задернул его занавеской из плотной ткани. Затем задернул второе окно, и устало опустился на лавку возле прилавка.


– Нет, Лавандина. На сей раз, я приехал с пустыми руками. Но с огромной проблемой. Мне нужна твоя помощь.


– Что случилось? – спросила старая ведьма, медленно передвигаясь по лавке, зажигая масляные лампы, висевшие вдоль стен. Как только она зажгла последнею лампу, из старой, сгорбленной старухи, она превратилась в молодую, очень красивую женщину, и теперь, дорогой наряд шитый золотом, был как раз кстати.


Усевшись на край прилавка, Лавандина отбросив длинные, черные волосы потребовала.


– Давай, рассказывай, что у тебя случилось? Чем смогу, тем помогу. Ты много мне добра сделал, и я сочту зачесть, помочь тебе.


Папаша Гут спросил у Лавандины.


– Что ты знаешь о кольце с голубым топазом, который находится в башне на краю скалы неподалеку от входа в царство мертвых?


Лавандина округлив глаза, посмотрела на папашу Гута.


– А зачем тебе это кольцо? Это явно не простое украшение. И на пальчике ни одна благородная дама не сможет его носить. Это кольцо сама смерть. Тот, кто оденет его на палец, тот час же падет замертво.


– Значит, я не могу взять его в руки?


– Да. Если Ты коснешься его, хотя бы раз, то, как я уже и говорила, упадешь замертво. Тебе оно это надо? – спросила Лавандина, склонившись к папаше Гуту.


– Надо. Еще как надо. – с горечью в голосе произнес папаша Гут и почесал заросшую щетиной щеку. – Жизненно необходимо.


– Гут, я знала твою мать, я знала твою бабку. И я пообещала им, что присмотрю за тобой. А ты темнишь, ничего путем мне не рассказываешь. Зачем тебе это кольцо?


И папаша Гут, как на духу рассказал Лавандине о загадочном эльфе, о яде в питье и об условии получения противоядия.


Ведьма пришла в неописуемую ярость. Она была готова рвать и метать, но прекрасно понимала, что этим Гуту она не поможет.


– Кто это был?


– Я не знаю. – ответил папаша Гут и скрипнул зубами от досады. – Хозяин гостиницы, мне сказал, что распоряжения на мой счет принес мальчишка, белобрысый эльф, одетый в лохмотья. Я, кажется, догадываюсь, что это был за мальчишка, и позже спрошу с него за все. А сейчас, мне нужно достать это проклятое кольцо.


– Я уже тебе сказала, что если ты дотронешься до него, то умрешь.


– Я слышал.


– И кроме этого, в башне находятся души умерших насильственной смертью, они очень бдительно охраняют ключ.


– Какой еще ключ?


– От сундука, в котором находиться кольцо. Некоторые полагают, что в башне находиться именно кольцо, но это не так. Кольцо находится в большом каменном сундуке в царстве мертвых. И достать его может лишь тот, кто имеет непосредственное отношение к силам тьмы. Демоны, призраки, черные колдуны, некроманты.


– А что дает это кольцо? Власть? Богатство? – заинтересовано спросил папаша Гут, прикидывая в уме, какую выгоду можно получить за это кольцо.


Лавандина ответила с легкой усмешкой на губах.


– Как бы это странно не звучало, но кольцо, находящееся в царстве мертвый, дает жизнь.


Папаша Гут был разочарован.


– И все?


– Все. – ответила Лавандина. – Но, согласись, для того, кому вернут жизнь, это самый дорогой подарок. Тот, кто будет носить это кольцо, ни когда не будет подвержен смерти. Он будет жить вечно. Ну, и плюс ко всему, если верить легендам, то кольцо очень красиво.


– Не думаю, что тот, мерзавец – эльф, гонится за красотой. – прошипел папаша Гут сквозь зубы. – Наверное, чует что-то неладное и переживает за собственное будущее. Зуб даю, что по его подлую душонку целый отряд стоит.


– Гут, тебе не достать это кольцо. – сказала грустно Лавандина. – Ты погибнешь еще в башне, пытаясь добраться до ключа.


– Я погибну в любом случае. Я уже умираю от неизвестного яда. Противоядие есть только у того эльфа. И цена за него – это кольцо.


Лавандина, быстро подошла к шкафу, достала толстую книгу с потрепанными, пожелтевшими от времени страницами.


– Сейчас я попробую помочь тебе, раз ты сам не можешь добраться до кольца, то мы найдем того, кто в состоянии это сделать.


Папаша Гут слегка оживился. Лавандина вернулась к прилавку и бережно положила книгу на черную ткань. Слегка пошевелив пальцами, ведьма прочитала старинное заклинание, и книга быстро стала перелистывать страницы до тех пор, пока сама не остановилась.


– Вот! – торжественно сказала ведьма, ткнув пальцем в совершенно пустой листок. – Вот твое спасение Гут.


Папаша гут заглянул в книгу через плечо Лавандины и разочарованно произнес.


– Но лист совершенно пуст. Здесь ничего нет.


– Ошибаешься. – сказала Лавандина и вырвала лист из книги.


Прямо на их глазах на темном от времени пергаменте, появились какие-то письмена.


– Что здесь написано? – спросил папаша Гут, напрасно пытаясь понять закорючки и значки на непонятном ему языке.


– Я не знаю. Это в состоянии прочесть только тот, кто может достать кольцо из царства мертвых. Только избранный самой судьбой для этой цели.


– А где же мы его найдем? – папаша Гут посмотрел на Лавандину, а она посмотрела на папашу Гута.


– Пергамент сам найдет его.


Зажигая черную свечу, ведьма взяла в руки пергамент и поднесла его к яркому пламени свечи. Пергамент тут же загорелся и, вспыхнув, исчез из руки Лавандины.


– Вот и все. Пергамент нашел, избранного.


– И теперь остается найти его нам. – с досадой в голосе сказал папаша Гут.


Усмехнувшись, ведьма взяла с полки магический шар из черного хрусталя и поставила его на стол. Одну за другой она зажгла пять черных свечей и расставила их вокруг шара в виде пентаграммы.


– Сейчас мы узнаем, к кому попал наш пергамент.


Бросив щепотку какого-то темного, дурно пахнущего порошка на огонь свечей, Лавандина провела ладонью над шаром, слегка пошевелила пальцами. Шар засветился, внутри заклубился темный туман. Когда туман рассеялся, они смогли увидеть большую, просторную библиотеку, на полках шкафах возвышавшихся на несколько этажей вверх до самого потолка стояли книги. Темные стены, темная мебель. Напротив огромного, занимающего всю стену окна, стоял письменный стол, заваленный свитками, листами и тетрадями. Среди всего прочего, папаша Гут заметил тот самый пергамент, который они только что сожгли.


– Да. – ответила Лавандина, прочитав мысли папаши Гута. – Это тот самый пергамент, и он нашел того, кто может достать кольцо из мира мертвых.


Послышались приглушенные голоса, и в библиотеку вошел высокий молодой человек в черном одеянии.


– Он не эльф. – облегченно выдохнул папаша Гут. – Мне уже опротивели эти существа.


– Да, он не эльф. – согласно кивнула Лавандина. – Вероятно, что он или черный колдун, или темный маг. Но кем бы он ни был, именно он избран судьбой найти это кольцо.


И папаша Гут довольно оскалился.


– А как только он достанет это колечко, то я, его у него заберу.


Тут внимание папаши Гута привлекли две крохотные фигурки, пулей влетевших в библиотеку следом за молодым человеком. Крепко зажмурившись, папаша Гут протер глаза кулаками и еще раз уставился в шар.


– И тут не обошлось без этих козявок!!!


– Ты знаешь их?


– Еще бы я их не знал!!! Этот гном, Одди. Он как в каждой бочке затычка. Везде сует свой нос. А раз он и его сестрица здесь, то не стоит даже сомневаться, что и остальные из этой дрянной компании скоро подтянутся. – папаша Гут в сердцах сплюнул на пол. – И теперь, я еще больше уверен в своих догадках, кто причастен в моем отравлении.


И папаша Гут направил тяжелый, полный ненависти взгляд в сторону королевского дворца.


Вернувшись в свой особняк, сэр Деймон снял шляпу и плащ. Вольф вышел ему навстречу и посмотрел заинтересовано.


– Да, Вольф. Я отвел малышей к их матери. Надеюсь, что теперь, она будет следить за ними более тщательно. Из-за исчезновения этих малышей среди гномов началась настоящая паника.


Вольф, казалось, засмеялся, хрипло издавая странные звуки, похожие на смех.


Сэр Деймон сдержанно улыбнулся и направился обратно в библиотеку. Опустившись в кресло, он взял в руки пергамент и еще раз придирчиво пробежал по тексту взглядом.


– Шифр. Это загадочный шифр. И почему я должен его разгадывать? – пожал плечами Деймон. – Словно у меня других дел нет.


Отбросив пергамент обратно на стол, сэр Деймон поднялся с кресла и направился прочь из библиотеки. Вольф пошел следом за ним.


Проходя мимо большого окна с большим витражом, сэр Деймон посмотрел на чернеющее небо. Грозные снеговые тучи сгущались над Латанией, ему стало как-то не уютно.


– Что-то сегодня должно случиться. – сказал он и, передернув зябко плечами, пошел дальше. – Не люблю ждать.


Толкнув массивную дверь, оказался в большой просторной комнате с мебелью из черного дерева, покрытого лаком. Стены, как и везде, были затянуты темной тканью с серебряным рисунком.


Сняв камзол, Деймон повесил его на спинку стула. За его спиной появилось легкое свечение, Вольф зарычал, оскалив зубы.


– Что с тобой? – спросил сэр Деймон.


Волк пригнулся к полу и продолжал глухо рычать, шерсть на его загривке встала дыбом.


Сэр Деймон резко оглянулся. Пергамент с загадочным текстом лежал на прикроватном столике, но уже не светился.


Взяв в руки пергамент, сэр Деймон щелкнул пальцами, и в комнате загорелись лампы, стало светло, как днем. Опустившись в кресло возле окна, он еще раз пробежался по тексту взглядом.


– Думаю, что пергамент упорно желает, что бы я его расшифровал. – произнес Деймон и посмотрел на волка.


Тот уже успокоился и больше не рычал. Он просто с подозрением смотрел на пергамент в руке своего хозяина. Вдруг он дернул ухом и, подняв голову с лап, устремил взгляд в сторону двери.


– Что такое? – спросил сэр Деймон, не отвлекаясь от изучения текста.


Вольф вскочил на лапы и, выскочив из комнаты, потрусил по коридору.


Отложив пергамент на стол, сэр Деймон поднялся и пошел следом за волком. Все ясно, кто-то пожаловал к нему в гости на ночь, глядя да еще в такую погоду.


Вольф уже вертелся у двери и старательно помахивал хвостом.


Сэр Деймон взялся за ручку и широко распахнул дверь. На пороге стоял принц Ленни и его приятель, радужный снип Арсидис. В руках они держали нарядные коробки.


– Здравствуйте, сэр Деймон. – начал Арсидис, улыбаясь от уха до уха. – Мы узнали, что вы снимаете этот особняк и решили проведать вас.


Лен кивнул, подтверждая слова друга.


– Добрый вечер, молодые люди. – вежливо ответил сэр Деймон, отступая в сторону, чтобы мальчишки имели возможность войти в особняк. – Проходите.


Арсидис и Лен, продолжая неестественно улыбаться, вошли в особняк и одновременно протянули сэру Деймону коробки, которые принесли с собой.


– Вот. Это вам, сэр Деймон.


– Благодарю вас. – кивнул Деймон, взяв коробки в руки. – Вольф вас проводит.


Мальчишки, следуя за волком, пошли в гостиную. А сэр Деймон, как гостеприимный хозяин, направился на кухню, чтобы заварить свежего чая.


Поставив коробки на большой стол, он заварил чай и разлил его по чашкам.


– Интересно, откуда они узнали, что я здесь. – усмехнулся сэр Деймон. – А вот о чем сейчас пойдет речь, я, кажется, уже знаю.


Взяв поднос, сэр Деймон вошел в гостиную, поставил его на столик и сел в свое кресло напротив мальчишек.


– Ну, и зачем же вы ко мне пожаловали да еще и в такую погоду?


Арсидис и Лен живо переглянулись и, метнув хитрый взгляд на сэра Деймона, Арсидис открыл, было, рот, но сэр Деймон предупреждающе поднял руку.


– Вот только не надо говорить про визит вежливости. Я хочу слышать от вас только правду и ничего кроме правды.


Мальчишки еще раз переглянулись, что убедило сэра Деймона в правоте своих догадок.


– Ну, кто из вас будет говорить? Время идет. Снегопад все ближе и ближе.


Они в очередной раз переглянулись, и одновременно схватив свои чашки, сделали по глотку. Повисло не ловкое молчание.


– Ну что ж, если вам нечего сказать, то я, пожалуй, откланяюсь. У меня еще куча дел. Допьете чай, Вольф проводит вас до замка.


Волк согласно кивнул и сел напротив мальчишек, ожидая, когда они допьют чай.


Сэр Деймон поднялся с кресла, и тут Арсидис выпалил.


– А правда, что у вас есть магическое послание с неизвестным, зашифрованным текстом?


Лен стиснув зубы, шлепнул себя по лбу.


– Арс, ну нельзя же так вот сразу!


Сэр Деймон широко улыбнулся и сел обратно в кресло.


– Ну, допустим, что это правда. Дальше что?


У Арсидиса и Лена загорелись глаза.


– Здорово!!!


– Лично я, считаю иначе. – ответил сэр Деймон, посматривая на улицу в окно. С каждой минутой грозные тучи приближались, надвигаясь на город. – Если кто-то решил так пошутить, то шутка не удачная.


– А можно нам взглянуть на этот пергамент? – спросил Лен.


– Я думаю, что в этом нет нужды.


– Значит, нет. – проворчал чуть слышно Арсидис и с облегчением вздохнул. Лично он, не очень любил приключения полные опасности.


– Именно так. – ответил, сэр Деймон загадочно улыбнувшись.


– А вы нам потом расскажете, когда расшифруете текст, что в этом послании? – спросил Лен, внимательно глядя на сэра Деймона.


– Если сочту нужным. – сказал сэр Деймон. – И если буду иметь желание расшифровывать этот текст. Не хочу вас подгонять, иначе сложится такое впечатление, что я выгоняю вас, но друзья мои. Погода уже начинает портиться. И вам бы только до замка успеть добежать. Снег уже идет и скоро усилится.


Друзья одновременно посмотрели в окно. Действительно, крупные, тяжелые  снежные хлопья уже начинали падать вниз. На улице стало совсем темно.


Арсидис дернул упрямого Лена за рукав.


– Идем. Сэр Деймон прав, сейчас начнется снегопад, и мы заблудимся в двух домах.


Лен поднялся с кресла, Арсидис поступил его примеру.


– Очень были рады повидать вас, сэр Деймон. – начал Лен, широко и открыто улыбаясь.


– И я был рад встречи. – ответил сэр Деймон, провожая их до входной двери.


Вольф, помахивая хвостом, трусил позади.


В холе Арсидис и Лен надели свои теплые курточки, шапки и шарфы и, попрощавшись, вышли на улицу.


Снег усиливался. Вольф вышел на улицу следом за ними, и все трое побежали по тропинке к воротам замка.


Натягивая капюшоны, Лен и Арсидис быстро бежали по пустырю к площади. Вольф бежал рядом, бдительно осматриваясь по сторонам, чтобы, если потребуется, защитить  от опасности, в виде разбойников или грабителей. Но пустырь они миновали без проблем и приключений. На городской площади было пусто и безлюдно, только снег в свете фонарей падал, занося все вокруг.


Поднявшись по лестнице к дверям дворца, мальчишки потрепали Вольфа по загривку.


– Вольф, спасибо дружище, что проводил нас.


Волк ласково лизнул мальчишек в щеки и, развернувшись, огромными скачками помчался обратно через площадь в сторону пустыря.


Стоя под навесом, Лен и Арсидис зябко поеживаясь, смотрели в след волку.


– А ты заметил, какой интересный потолок у сэра Деймона в холе? – спросил Арсидис, когда они вошли во дворец и, сняв курточки, пошли по пустому коридору в свои комнаты.


– Заметил. – кивнул Лен. – Он двигается.


– Да. И это как мне удалось разглядеть, полная карта Латании и ближайших земель.


– Да. А еще я заметил, что гостиная и все остальное. Гораздо больше, нежели тот особняк, который снимает сэр Деймон.


– Я тоже это заметил. – кивнул в ответ Арсидис. – Интересно, как так возможно?


– Не знаю Арс, не знаю. Меня сейчас больше волнует другой вопрос. Что за шифр у сэра Деймона и что он собирается с ним делать?


Деймон постоял несколько минут на крыльце, посмотрел вслед скрывшимся из виду Лену, Арсидису и Вольфу, закрыл дверь и пошел обратно в гостиную. Неспешно собрал чашки, блюдца, отнес все на кухню, поставил в мойку. Развернувшись, он протянул руку и взял одну из коробок. Потряс ее. Внутри что-то глухо зашуршало.


– Печенье. – усмехнулся сэр Деймон. – Шоколадное.


Раскрыв коробку, он взял одно печенье, и сунул его в рот.


– А я что говорил?


И отправился прочь. Вернувшись в свою комнату, сэр Деймон нахмурился. Пергамент лежал не там, где он его оставил, на столике возле окна, а прямо посередине его кровати.


– Что за наглость. – он удивленно выгнул бровь, и взял в руки пергамент. – Как ты это делаешь? Что тебе от меня нужно?


Повертев пергамент в руках, сэр Деймон положил его на столик возле кровати и направился к письменному столу. Пергамент засветился и оказался прямо перед сэром Деймоном на письменном столе.


– Колдовство, понятно, но кто и зачем мне подкинул этот пергамент? К Дьяволу его! – сэр Деймон схватил пергамент и скомкав его, с силой швырнув в камин.


Но не тут-то было. Не долетев до камина, пергамент обратно вернулся на стол и комком шлепнулся перед сэром Деймоном.


– Так, да?  – Деймон пристально смотрел на кусок пергамента, постучал пальцами по столу, обдумывая дальнейшие действия. – Хорошо. – Пергамент лежал на столе, чуть поблескивая.


Сказав так, сэр Деймон взял в руки толстую тетрадь, открыл ее, обмакнул перо в чернила. Пергамент в мгновение ока, подпрыгнул и шлепнулся перед сэром Деймоном на тетрадь. Отшвырнув его, Деймон продолжил что-то писать в тетрадь. Пергамент еще раз прыгнул на чистые листы тетради, явно проверяя на прочность нервную систему сэра Деймона, но тут же вновь отлетел в сторону.


Как только Деймон вновь склонился над тетрадью, пергамент пулей, со всего маху влетел на стол и спихнул тетрадь в сторону, сэр Деймон едва успел схватить чернильницу, чтобы чернила, не пролились на стол и не залили все вокруг.


– Так, мне это уже надоело! – сэр Деймон встал с кресла и собрался уйти, понимая, что пергамент не даст ему спокойно работать. И в то же время он понимал, что пергамент как бы хочет, чтобы он его расшифровал. – Ладно. Придется заняться этим. Иначе покоя, я так думаю, в собственном замке мне не будет.


Взяв в руки скомканный пергамент, сэр Деймон разгладил его и сел обратно за стол. Несколько минут, он сидел и молча, разглядывал странные письмена, пытаясь понять, на каком из известных ему языков написан тест на пергаменте.


Снег за окном уже разошелся не на шутку.


– Интересно, эти двое успели добраться до замка? – спросил он сам себя, посматривая в окно. На пергаменте слабо засветился один значок. – Что это?


Сэр Деймон прикоснулся к светящемуся значку кончиками пальцев.


– Двое. – повторил он, и значок вновь таинственно засветился. И тут сэра Деймона осенило. – Ну, точно! Это не буквы, это цифры!


Встав с кресла, и прихватив с собой пергамент, он быстро вышел из комнаты и поспешил в свою библиотеку. Окинув взглядом огромные шкафы, битком забитые книгами различных времен и народов, озадаченно посмотрел на пергамент.


– Да, придется, видно с тобой повозиться. Первым делом… – Начал, было, он и тут же замолк, так как еще один значок на пергаменте слабо засветился, а одна из книг, слабо мигнула в ответ.


Широкая улыбка озарила лицо сэра Деймона. – Все ясно. Они связаны друг с другом!


Погасив жестом свет лампы, сэр Деймон произнес.


– Первое.


Одна из книг загорелась в ответ на сигнал, что подал пергамент. Положив пергамент на стол, Деймон взял в руки книгу и быстро пролистал ее. На одной из страниц, он нашел светящееся слово. Схватив листок бумаги и перо, переписал слово.


– Второе. – сказал он, и еще одна книга засветилась во тьме.


Взяв ее в руки, Деймон уже уверенно пролистал страницы и нашел еще одно слово. Переписал его на бумагу.


– Третье. – книга в другом углу библиотеки отозвалась свечением. Переписав нужное слово на бумагу, сэр Деймон озираясь вокруг, усмехнулся. – Я убиваю время зря, но это увлекательно. Четвертое… пятое… шестое!


Сэр Деймон с невероятной скоростью заметался по библиотеке, хватая то одну книгу, то другую и обратно к столу. Поставив последнюю книгу обратно на полку, он сел за стол в кабинете внимательно посмотрел на исписанный лист бумаги и на пергамент.


– Хм, и что же здесь написано, хотелось бы мне знать. Простой набор слов, все спутано и не понятно.


Положив на стол рядом два листа, Деймон стал свидетелем очередного магического действия пергамента. Засветившись, пергамент переставил слова на листе бумаги выстроиться в полнее ровные строки. Как только была поставлена последняя точка, пергамент вспыхнул и сгорел.


– Опять чье-то колдовство. – сказал он и взял в руки лист и бегло пробежал по нему взглядом. – А вот это, уже интересно.

ГЛАВА 4.


Папаша Гут и Лавандина все это время не сводили пристальных глаз с сэра Деймона.


– Ты смотри, умный парень. Сообразил что к чему. – с восхищением присвистнул папаша Гут и довольно прихлопнул в ладоши. – Люблю таких толковых.


– Он избран для этой цели с самого своего рождения. – отозвалась ведьма. – Кольцо взять в руки может только он.


– А как же я его у него отниму? Если только он может взять в руки кольцо? – Папаша Гут насторожился. – Мне же нужно доставить, это чертово кольцо тому эльфу, чтобы получить противоядие.


– Не переживай. После того, как кольцо окажется в руках этого молодого колдуна или кто он там, я не знаю, оно потеряет всю свою смертоносную силу и останется только сила жизни.


Папаша Гут усмехнулся, потирая руки.


– Это ценная информация, думаю, что за нее можно выручить кругленькую сумму на магическом базаре. Там же я думаю найти и противоядие. Спасибо Лавандина. Ты очень выручила меня.


Ведьма довольно улыбнулась.


– Рада помочь, обращайся, если что, ты всегда знаешь, где меня найти.


Папаша Гут нахлобучив на голову капюшон, вышел из лавки старой ведьмы и сгибаясь в три погибели под сильным снегом, с трудом стал пробираться к тому месту, где оставил свою повозку.


Стряхнув с себя снег, он уселся на козлы под навесом, и только было хотел тронуться с места, как к его шее прижалось что-то холодное.


– Привееет. – на распев протянул эльф, скрывая лицо под капюшоном. – Ты достал то, что тебе было положено?


Папаша Гут ответил, ловко выворачивая руку эльфа и сжимая ее с такой силой, что нож выпал и исчез где-то в снегу.


– Привет, привет. – прошипел он, отшвыривая эльфа внутрь повозки. – А вот теперь, мы с тобой, гаденыш, поговорим.


Забравшись в повозку следом за эльфом, папаша Гут снял с брезентовой стены хлыст.


Эльф вскочил на ноги.


– У тебя будут большие неприятности!!!!!


– Они у меня уже начались, как только я принял приглашение отобедать от одного паршивого эльфа. Ненавижу всю вашу эльфийскую братию.


Схватив рукой за плащ, папаша Гут сорвал его с эльфа. Перед ним оказался довольно молодой парень, совсем еще подросток, со светлыми волосами и кристально голубыми глазами. Одет он был в лохмотья.


– Так это ты меня отравил!!!


– Если ты не выпьешь противоядие, то ты умрешь. – предупредил эльф, трусливо прижимаясь спиной к стене повозки. И тут ужас охватил его, когда он понял, что под брезентом холодное железо решетки.


– Не умру. Не переживай. – и Гут хрипло расхохотался. – Найду способ избавиться от яда. И от тебя.


– Убьешь меня? – дрожа, спросил эльф.


– Убить? Нееет. Это слишком разорительно. Я лучше продам тебя на рынке рабов. За такую симпатичную мордашку я смогу выручить парочку тысяч латанов.


– Нет! Ты не имеешь права!!!


– Вы только посмотрите на этого наглеца! – рассмеялся папаша Гут. – Он меня отравил, а теперь еще и про права затянул песню. Что я имею, а что не имею!


– Отпусти меня, я дам тебе противоядие. – нервно облизывая губы, произнес эльф.


Гут выпрыгнул из повозки и, захлопнув дверцу, навесил большой замок и задернул брезент, скрывая от любопытных глаз пленного.


– Я кажется, тебе уже сказал, что не нуждаюсь в противоядии.


– Я дам тебе денег! – вскричал парнишка, тщетно дергая прутья решетки. – Много денег!


Папаша Гут фыркнул, усаживаясь обратно на козлы.


– Денег? А откуда ты их возьмешь? Ты же оборванец.


– Это я так оделся для маскировки! – взвыл эльф в отчаянье. – Я младший брат лорда Морнамира! У него много денег! Очень много!


Папаша Гут с сомнением посмотрел на парнишку, забившегося в угол повозки.


– Лорд Морнамир говоришь твой брат?


– Да, да, да. Морнамир мой старший брат. – он подскочил к решетке и ухватился за нее двумя руками. – Я говорю правду. Мой брат заплатит тебе большие деньги. Отвези меня в замок брата, и сам все увидишь.


Папаша Гут призадумался. Этот мальчишка, подливший яд в питье, если не врет, был младшим братом лорда Морнамира. А это значит, что, наверняка, действовал он по подсказке своего старшего брата. И что это значит? Гут довольно усмехнулся.


– А это значит, что деньжат можно получить гораздо больше, чем я рассчитывал. Ладно, показывай дорогу, где живет твой брат.


Сэр Деймон лежал на кровати в своей комнате и задумчиво смотрел в потолок. Текст, что ему удалось расшифровать, оказался красивой легендой о Мальве, внучке волшебника Тираха. Это именно ее пытаются вернуть к жизни многочисленные волшебники и колдуны всех мастей, съехавшиеся в Латанию. Они ищут способ вернуть Мальву к жизни, перепробовали все, что только можно и нельзя, но все безрезультатно. Дед Мальвы, уже пришел в такое отчаянье, что решил отдать внучку замуж за того, кто найдет способ вернуть Мальву к жизни. Вернуть Мальву к жизни, способно только кольцо Луцезора. Кольцо, находящееся в мире мертвых, а оттуда еще никто не возвращался, и вряд ли кто вернется. Сэр Деймон закрыл глаза, легкая усталость сковывала его тело. Он слишком много энергии потратил, в спешке бегая по библиотеке со скоростью взбесившейся осы. Нужно поспать, или просто подремать, сквозь сон размышлял он, не замечая, как провалился в глубокий сон.


Папаша Гут остановил повозку напротив ворот огромного замка, стоящего на вершине холма за пределами города. Спрыгнув с облучка на землю, он подошел к воротам и с трудом раздвинул их. Ворча и чертыхаясь, вернулся обратно, сел на облучок и повозка въехала во двор. Тут же к ним бросились огромные черные собаки. Парнишка эльф, что-то прикрикнул им и собаки, в миг, успокоившись, вернулись на свои места.


– Хм, теперь я верю, что ты как-то причастен к этому замку. – усмехнулся папаша Гут, заглянув сквозь дырку в брезенте в повозку. – Может твой брат и заплатит мне за тебя кругленькую сумму.


– Заплат, заплатит. – огрызнулся парнишка. – Можешь в этом даже не сомневаться.


Подъехав вплотную к дверям замка, охотник за сущностями спрыгнув на каменные плиты, какими был вымощен огромный двор, подошел к дверям и сильно постучал в медный диск молотком, висевшим на шелковом шнурке. Через какое-то время, к двери кто-то подошел, и открылась маленькое оконце.


– Кто там.


– Это я. Папаша Гут. – представился он.


– Что тебе нужно? – спросил привратник.


– Мне нужно. Что бы лорд Морнамир, заплатил мне приличную сумму, за то, что его братец сидит у меня в повозке.


Из-за двери послышались какие-то странные звуки, а потом топот ног. Через пару минут томительного ожидания, дверь рывком распахнулась, и на крыльцо вышел высокий эльф с длинными, светло рыжими волосами, собранными в высокий хвост.


– Где он? – спросил эльф, пристально глядя на папашу Гута.


– Полегче, приятель. – оскалился папаша Гут. – Ты лорд Морнамир?


– Нет, я его брат. Крист.


– Тоже сойдет. – кивнул папаша Гут и движением головы указал  всторону повозки. – Твой братишка сидит вон в той повозке. И за то, чтобы я его оттуда выпустил, тебе придется заплатить три тысячи латанов. Это раз. Твой братец, подлил мне в питье яд, и за это, придется заплатить еще три тысячи латанов, это два. И еще, я знаю, зачем лорду Морнамиру нужно кольцо из мира мертвых, и за то, чтобы я молчал, придется заплатить еще три тысячи латанов.


Парнишка, сидящий в повозке, едва заслышав голос брата, завопил что есть мочи.


– Крист! Крист вытащи меня отсюда! Здесь воняет, и я хочу домой!


Крист заскрипел зубами от досады.


– Хорошо. Мы заплатим. Отпусти его.


– Я отпущу его, только когда увижу деньги.


Крист развернувшись, пошел обратно в замок.


– Жди здесь. Я скоро.


– Крииииист!!!!!! – донеслось ему вдогонку. – Криииииист!!!!!!


Папаша Гут подошел к повозке и стукнул хлыстом по прутьям.


– Чего орешь? Сейчас вернется твой Крист и принесет деньги. Думаю, что твои старшие братья будут не в восторге от твоего провала. И от того, что пришлось раскошелиться.


В дверном проеме показалась высокая фигура Криста. Быстро преодолев ступени, он спустился по лестнице вниз и протянул Гуту три увесистых мешочка.


– Вот. Здесь девять тысяч латанов. Отпусти его.


Папаша Гут довольно взвесил в руке каждый мешочек.


– Думаю, что тут ровно девять тысяч, или пересчитать монеты? Хотя пересчитывать я могу до самого утра. Я люблю считать деньги. – хрипло рассмеялся он.


Крист хмуро смотрел на него и даже не улыбнулся. А зря, подумал папаша Гут, шутка явно была отменной. Выудив из кармана связку ключей, он, насвистывая, не торопясь подобрал ключ к замку, вставил его и все так же не торопливо повернул.


– Вот и все. Просим на выход, молодой человек.


Парнишка торопливо выбрался из повозки и тут же спрятался за спиной брата.


– Крист, Крист, он что-то знает про кольцо. – сказал он, крепко держась за плащ Криста.


– Это правда? – заинтересовано спросил Крист у папаши Гута, который неторопливо сложил мешочки с монетами в большой кованый сундук стоящий внутри повозки и запер его на три больших замка.


– Правда. – довольно подтвердил Гут, разворачиваясь к Кристу. – И я продам эту информацию на магическом базаре, какому-нибудь старому, очень богатому колдуну, который жаждет пробудить красавицу Мальву и получить от ее деда солидное приданное.


Крист напряженно посмотрел его глаза.


– Сколько ты хочешь за информацию?


– А вот об этом, я буду говорить, только с лордом Морнамиром. – сказал папаша Гут, так же напряженно глядя в глаза Кристу.


– Хорошо. – ответил Крист. – Думаю, что Морнамир тебя примет.


Папаша Гут посмотрел на мальчишку, который довольно прытко сиганул в приоткрытые двери замка вперед всех.


– Исполнитель он не очень. Я бы не доверял ему важную работу.


Крист ничего не ответил и направился к дверям замка по лестнице вверх.


Тихо посмеиваясь, папаша Гут пошел следом за эльфом.


Сэр Деймон стоял посереди какого-то холодного темного зала и осматривался по сторонам. Где он? Как он сюда попал? Что он тут делает? Он же только что был в собственной комнате. Где-то вдалеке раздался крик, призыв о помощи. И сэр Деймон поспешил на зов. Коридоры петляли и путались, паутина и обрывки тканей свешивались со стен и потолка, мешая свободно передвигаться, но он легкими взмахами своей трости сбивал их, и они словно таяли от прикосновения трости.


Впереди едва забрезжил свет, и сэр Деймон знал, что он на верном пути. Выбравшись из темного узкого коридора, он оказался в заснеженном лабиринте. У входа в лабиринт, он увидал невысокую фигурку в алом плаще подбитым белым мехом. Лицо девушки было скрыто, но яркие рыжие волосы выбивались из-под капюшона и шелковым каскадом падали на грудь девушки.  Деймон понял, что кричала именно она. Протянув вперед руку, он хотел было сказать ей, что все в порядке. И что бояться ничего не стоит, что он сейчас выведет ее из этого страшного места. Но тут какой-то шорох привлек его внимание, и он оглянулся. Ветви заснеженных деревьев слегка качнулись, роняя снег, и большая, черная ворона, громко каркая, улетела ввысь.


– Не стоит пугаться, это всего лишь ворона. – сказал сэр Деймон, поворачиваясь к девушке, но, к его удивлению, перед входом в лабиринт никого не было. Лишь на белом снегу лежала красная атласная лента, словно кровавый яркий след.


Он подошел к входу в лабиринт и, нагнувшись, поднял ленту. Стоило ему разогнуться, как целая стая черных ворон с громкими криками набросились на него. Отмахиваясь от них тростью, Деймон, закрывая лицо локтем, тщетно пытался отогнать ворон в сторону. Вороны оттесняли его обратно в темный и мрачный коридор, прочь от лабиринта. Он отошел в спасительную темноту коридора, и вороны исчезли, словно их и не было. Крик о помощи раздался вновь. Кричала та самая девушка в красном плаще. Сэр Деймон скрипнув зубами, выпустил вперед себя молнию, и вышел обратно в сад. Перед входом в заснеженный лабиринт на снегу валялись вороны, видно их убило молнией, подумал Деймон и поспешил к лабиринту.


Но стоило только, ему на три шага приблизится к лабиринту, как с земли поднялись странные существа, страшные, скрюченные, с горящими, как угли, глазами.


– Что это такое? – удивился сэр Деймон, отступая на один шаг обратно в сторону коридора. Он впервые видел таких мерзких существ, хотя уже не одну тысячу лет путешествует по мирам. Но то, что они не дадут ему пройти следом за девушкой в лабиринт, это он уже понял. Но Деймон не привык сдаваться и отступать на полпути. Поэтому, крепко сжав в руке свою трость, он смело бросился в толпу существ, метнувшихся всей кучей к лабиринту, загораживая своими тщедушными телами вход. Завязнув среди серых, дурно пахнущих тел, он отчаянно пробирался к входу в лабиринт, отрывая на своем пути руки, головы и ноги цеплявшихся за него существ, а их с каждой секундой становилось все больше и больше. Скрюченные пальцы тянулись к алой ленте, желая отобрать ее, но сэр Деймон держал ее так крепко, что чувствовал, как его собственные ногти впиваются в ладонь. Но кто-то все же ухватился за край ленты, и с силой потянул на себя. Сэр Деймон рванул руку с лентой вверх, и послышался треск разрываемой ткани… Резко сев в кровати, сэр Деймон тяжело дыша, посмотрел на свою правую руку. В руке был крепко зажат клочок простыни, безжалостно вырванный минуту назад.


– Замечательно. – выдохнул сэр Деймон и положил клочок ткани на прикроватный столик. – Я испортил хорошую простынь.


Встряхнув головой, словно желая отогнать остатки въедливого сна прочь, он встал с кровати и подошел к окну. Снегопад не на шутку бушевал над Латанией.


– Интересно, Вольф успел вернуться домой? – заволновался сэр Деймон за своего верного друга. Следы лап на снегу отсутствовали, что было не удивительно в такую погоду. Отойдя от окна, Деймон вышел в коридор и громко позвал.


– Вольф?! Вольф ты дома?


В ответ ему донеслось глухое ворчание из соседней комнаты. В ней очень любил спать Вольф, растянувшись на полу перед камином на теплом ковре. Все ясно, Вольф был дома. Успел до снегопада и теперь греется. Войдя в комнату, сэр Деймон сел в кресло рядом с камином и спросил у волка, поднявшего и повернувшего в его сторону морду.


– Все в порядке? Проводил детей без проблем?


– Ууууф. – ответил Вольф и кивнул, подтверждая свои слова.


– Вот и хорошо. – сэр Деймон уперся локтем о подлокотник кресла и подпер щеку. – Ты успел вернуться до снегопада?


– Уууууауууу. – ответил, зевая, Вольф и положил морду на лапы.


– Значит, успел. – задумчиво гладя на огонь в камине, произнес Деймон. У него из головы все никак не шел этот странный, полу реальный сон. Яркие, рыжие локоны и красный плащ, существа, настолько мерзкие, что мороз пробегает по коже от омерзения, все это было словно не во сне, а на яву. Огонь в камине жадно лизал поленья, потрескивая, за окном со свистом бушевала метель, швыряя в окно целые пригоршни снега.


– Да, Снежная Ведьма разбушевалась не на шутку.  – задумчиво улыбнулся сэр Деймон, закрывая глаза. – Все ей никак не может успокоиться после того случая с медальоном. Два раза она уже засыпала подъезд к замку такими снежными барханами, что не проехать и не пройти. Снег, кругом снег, лабиринт, лабиринт медленно скрывается под горами снега, погружаясь в его холодные недра.


Крист быстро шел по длинному, пустому коридору не останавливаясь и не оглядываясь, он знал, что папаша Гут не отстает от него ни на шаг. И правильно делает. Замок лорда Морнамира, был полон всевозможных ловушек и потайных комнат-темниц, из которых было выбраться просто не возможно и на зов помощи, никто не осмелится прийти, боясь гнева своего хозяина. Лорд Морнамир был очень злобным и коварным, даже сам Оберон, делал ему на этот счет замечания.


Толкнув одну из тяжелых обшитых железным кованым рисунком дверь, Крист вошел в, казалось бы на первый взгляд, абсолютно пустую комнату.


– Сюда. – сказал он Гуту, дождавшись, когда охотник войдет в комнату, закрыл дверь и запер ее на засов.


– Это еще зачем? – спросил папаша Гут, хмуро глядя на Криста. – Думаешь, что я сбегу?


– Я так не думаю. – ответил Крист, отходя к стене и зажигая несколько тускло горящих масляных ламп. – Это в целях безопасности. Мой брат не любит, когда открыты все двери.


– Хм, он у тебя что, боится открытого пространства? – хрипло захохотал папаша Гут, медленно прохаживаясь по комнате и разглядывая ее скудную обстановку.


Голые каменные стены и пол, пара масляных ламп развешенных вдоль стен, маленькое забранное решеткой оконце под самым потолком и роскошное серебряное кресло, обитое алым бархатом, затканным серебряными цветами.


– Вот тебе наааа. – усмехнулся папаша Гут. – В темнице и такое кресло.


Крист ответил, подпирая спиной стену и разглядывая свои ногти.


– Это тайная комната брата. Здесь он принимает только в редких случаях.


– И этот редкий случай Я?


– Все так. – ответил Крист и с тоской посмотрел на папашу Гута. – Здесь и сейчас будет решаться твоя дальнейшая судьба.


– Это что ты задумал? – оскалился папаша Гут.


– Если та информация, что ты желаешь продать моему брату, его не заинтересует, то ты так и останешься здесь, в этой комнате. А время будет медленно тебя убивать.


– И всего-то? А я-то уж, было, подумал, что что-то серьезное. Можешь не волноваться, та информация, которую я хочу предложить лорду Морнамиру, стоит не одну тысячу латанов. А может даже и больше.


– Будем надеяться, что это так. – ответил Крист и продолжил свое занятие, рассматривание ногтей.


Через какое-то время, в стене открылась маленькая калитка, и в комнату вошел высокий эльф в темном плаще с надвинутым на лицо капюшоном. Важно прошествовав по темной комнате, он опустился в кресло и, закинув нога на ногу, произнес.


– Это ты пожелал меня видеть?


Папаша Гут кивнул, стараясь рассмотреть лорда Морнамира. Но в комнате для этого было достаточно темно, и капюшон загораживал лицо эльфа.


– Да. Я.


– Мне сказали, что у тебя есть важная информация о кольце, находящимся в царстве мертвых. Это так?


– Так. – ответил папаша Гут, не спуская глаз с эльфа. – И я охотно поделюсь ею за некое вознаграждение в виде парочки десятков тысяч латанов.


– Ну, ты и наглец!? – огрызнулся Крист. – Ты и так уже девять тысяч сегодня получил…


Лорд Морнамир приподнял руку, заставляя брата замолчать.


– Я тебя внимательно слушаю. – обратился лорд Морнамир к папаше Гуту. – Но учи, если та информация не будет заслуживать моего внимания, то ты ничего не получишь.


Папаша Гут оскалился в хищной усмешке.


– Уверяю вас, лорд Морнамир, что информация того стоит.


– Тогда говори. – лорд облокотился рукой о подлокотник и подпер щеку.


Папаша Гут, посматривая на Криста, произнес.


– Я знаю, что вы желаете достать кольцо из мира мертвых. Но достать его не так просто. Никто из живых существ не может прикоснуться к нему без потери собственной жизни.


– Это я знаю. – ответил лорд Морнамир.


– Но я выяснил, что есть избранный, тот, кто может прикоснуться к кольцу, не рискуя собственной жизнью. И мало того, после того, как он возьмет в руки кольцо, то вся его смертоносная сила пропадет. И кольцо жизни не будет нести больше смерть!


Лорд Морнамир слегка оживился. Крист тоже оттолкнувшись от стены, подошел к брату и что-то зашептал ему на ухо. Между ними завязался спор, папаша Гут со злорадством отметил, что братья не так уж и ладят между собой. Наконец, лорд Морнамир и Крист пришли к некоему согласию.


– И ты знаешь, кто этот Избранный? – спросил лорд Морнамир  заинтересовано.


– Да, лорд Морнамир. Я знаю, кто это. И даже знаю, где он сейчас находится.


– Так скажи нам. – отозвался Крист.


– Нашли дурака! – хрипло рассмеялся папаша Гут. – Если я сейчас скажу, кто он и где находится, то из этой конуры я никогда не выйду! Нет, мои дорогие лорды, я покажу, где живет Избранный, и как его зовут скажу, но только после того, как вы заплатите мне двадцать пять тысяч латанов и выпустите из этого склепа. И после того, как я получу противоядие.


Лорд Морнамир и Крист переглянулись.


– Ты не доверяешь нам?


– Иногда, я даже сам себе не доверяю. – ответил Гут оскалив зубы. – Так что без обид.


Лорд Морнамир напряженно посмотрел на хитрого охотника и кивнул.


– Хорошо. Заплати ему. – обратился он к младшему брату. – И ступай с ним, пусть он покажет тебе, где живет наш Избранный. И отправь ему приглашение. Я хочу видеть его. Сегодня же!!!


С этими словами, лорд Морнамир поднялся с кресла и быстро удалился из комнаты тем же путем, что и пришел.


Папаша Гут перевел взгляд на эльфа.


– Ну, я жду, когда ты с превеликой радостью выполнишь приказ брата.


Смерив его высокомерным взглядом, Крист процедил сквозь стиснутые зубы.


– Иди за мной.


И отомкнув тяжелые засовы на двери, Крист вышел следом за Гутом и повел его кабинет, расположенный в соседней комнате. Отсчитав пять увесистых мешочков, он положил их перед папашей Гутом на стол.


– Вот. Здесь ровно двадцать пять тысяч латанов. Но если ты посмеешь обмануть нас…


– Полегче, мальчик. – перебил его Гут грубо. – Мое слово крепко, как гранит. Еще никто не жаловался, что я его не сдержал.


– Я на это надеюсь. – Крист сверлил взглядом Гуту и мешочки с латанами.


– Это все хорошо. – папаша Гут похлопал рукой по деньгам. – Но мне бы хотелось получить противоядие.


– Ты его получишь только после того, как я лично увижу избранного.


– Ты прихвати с собой склянку с противоядием. И идем, я покажу тебе, где найти Избранного.


Схватив мешочки с латанами, папаша Гут, резко развернувшись, быстро направился прочь из кабинета, предоставляя Кристу чуть ли не бегом догонять его.

ГЛАВА 5.


Лен задумчиво пожевывая кончик пера, сидел за столом в библиотеке и смотрел прямо перед собой. Ему очень хотелось знать, что же за пергамент такой у сэра Деймона, который вызвал такой интерес у Одди и Эмми. Зная гномиков, Лен ничуть не сомневался, что этот пергамент ключ к чему-то таинственному и загадочному.


В большом не зашторенном окне первого этажа, мелькнула какая-то тень.


– Что это?! – чуть слышно вскрикнул от неожиданности Лен.


– Где? – встрепенулся Арсидис, дремавший за соседним столом над горой книг.


– В окне мне показалось, мелькнула какая-то тень.


Арсидис широко зевая, поднялся с кресла и подошел к окну. На улице было темно, да и крупные, частые хлопья снега, закрывал весь обзор.


– Я ничего не вижу. – сказал Арсидис, всматриваясь в темноту, стараясь хотя бы что-то увидеть сквозь эту снежную занавесь. – Может тебе просто привиделось?


– Я не спал. – ответил Лен отрицательно качнув головой.


Поднявшись на ноги, он подошел к другу и тоже посмотрел на улицу. Никого.


– Но я, же видел, что кто-то промелькнул рядом с окном.


– Думаешь, за нами кто-то наблюдает? – настороженно спросил Арсидис.


– Не исключено. – ответил принц и дернул за витой шнур. Занавеска из плотной ткани тут же закрыла окно. – Так-то лучше.


Арсидис задернул другие два окна, и широко зевая, предложил.


– Может, пойдем по своим комнатам? Спать уже что-то очень хочется.


Лен ответил, усаживаясь обратно за стол и подавив зевок, взял в руки очередную книгу.


– Ты иди. Ложись. А я еще посижу.


Арсидис, широко зевая, вышел из библиотеки в полутемный коридор и тут же замер рядом с дверью. В коридоре кто-то явно был. Первое желание Арсидиса было, это обратно влететь в библиотеку с воплями. Но тут из-за угла вышли три стражника озиона. И Арсидис с облегчением выдохнул.


– Так, двое из вас идите в библиотеку и проследите за принцем. – распорядился он с важным видом. – А ты, иди со мной.


Один из стражников отвесив поклон, спросил.


– Что-то случилось, господин Арсидис?


– Пока еще нет. Но принц видел в окне чью-то тень.


Озион что-то сказал на своем языке двум другим стражникам, и они мгновенно оказались рядом с входной дверью и вышли на улицу, чтобы обойти галерею вокруг дворца.


– Я сейчас распоряжусь насчет охраны для его высочества и вас, господин Арсидис.


И менее чем через пару минут в библиотеку вошли пять высоких, вооруженных до зубов стражников.


– Это еще зачем? – возмутился Лен.


Но стража молча, встала возле окон, держа мечи наготове.


И еще двое, сопроводив Арсидиса до его личной комнаты, на втором этаже, встали возле двери.


Арсидис подкинул в камин пару поленьев и взял еще одно одеяло. Все знали, что от озионов идет страшный холод. Выглянув в окно, Арсидис попытался сквозь снежную пелену рассмотреть то, что увидал Лен, но так ничего и не увидел.


– Ну и ладно. – сказал он забираясь под одеяло и выключая ночную лампу.


Комната погрузилась во тьму.


Папаша Гут и Крист стояли напротив ворот замка на пустыре и молча, взирали на чернеющие темнотой окна.


– А ты уверен, что здесь вообще кто-то живет? – спросил Крист, переведя взгляд с замка на Гута.


– Здесь. Он живет здесь. – ответил тот, прищурившись, рассматривая замок.


– А я так не думаю. – стал спорить эльф. – Вид у этого замка не обжитой. На некоторых окнах вообще нет занавесок и вообще. Последний раз, этот замок сдавался лет сто назад, какому-то старому колдуну.


– Ты посмотри, какой осведомленный! – хрипло рассмеялся папаша Гут. – Все-то он знает, что было сто лет назад! А то, что в замок въехал одинокий парень с волком, который использует всего несколько комнат, это он как-то упустил!


Крист, смерив холодным взглядом папашу Гута, произнес.


– Если замок пуст, то противоядие ты вряд ли получишь.


– Отлично. – протянул тот и приподнял вверх руки. – Если ты мне не веришь, то иди и проверь. Попробуй подойти к замку и сразу поймешь, что там кто-то живет.


– Мне не нужен кто-то. Мне нужен тот, кто сможет достать кольцо из мира мертвых. И я не уверен, что одинокий парень с волком это сможет сделать.


– Иди, иди к замку. Попробуй подойти. – подстрекал папаша Гут. – Или ты боишься?


Крист окатив более чем холодным взглядом хитрого охотника за сущностями, направился к воротам замка. К его удивлению, они были не заперты. Приоткрыв одну створку, Крист прошел на территорию замка и оглянулся на папашу Гута. Тот помахал ему ободряюще рукой, не скрывая злобной усмешки.


– Иди, иди. Не бойся.


Надменно фыркнув, эльф продолжил свой путь. Преодолев расстояние от ворот до крыльца, он, задрав голову, внимательно осмотрел чернеющие темнотой окна. В замке и на сей раз, как ему казалось, никто не проживал. Поднявшись на крыльцо, Крист взялся за дверную ручку. И тут же неведомая ему сила отшвырнула его далеко от входной двери. Пролетев несколько десятков метров, Крист приземлился в сугроб, лицом вниз.


Папаша Гут хрипло рассмеялся, складываясь пополам от смеха.


– Ну что, убедился, что в замке кто-то живет? И не просто кто-то. А владеющий магией.


Крист чертыхаясь, барахтался в сугробе пытаясь встать. Внутри у него все клокотало от гнева. Папаша Гут даже и не пытался помочь ему встать, что злило его еще больше. Наконец, ему удалось выбраться из сугроба на тропинку и подняться на ноги.


– Ну что, убедился? – усмехался Гут внимательно посматривая на окна замка. – Ты наделал столько шума, что меня волнует вопрос, разбудили ли мы обитателя замка?


– Ну и если разбудили, велика беда. – зло огрызнулся Крист, вытряхивая снег, набившийся за ворот куртки.


– Мне что-то не хочется встретиться с огромным волком.


Крист повернул голову к папаше Гуту и спросил с сомнением.


– И огромный волк?


– О! – Гут сделал огромные глаза. – Он просто чудовищно огромен!!!


– Тогда пошли от сюда побыстрее. – и эльф быстро пошел к воротам, прихрамывая на одну ногу. – Утром пришлем ему приглашение в замок.


Забравшись в повозку, Крист подождал когда папаша Гут подойдет и сядет на облучок.


– Поехали в замок брата.


– Минуточку! – возмутился Гут. – Я показал, где живет избранный, так что попрошу дать мне противоядие от той дряни, что влил твой братец, и наши пути на том разойдутся.


Эльф противно усмехнулся, прищурив глаза.


– Я не могу дать тебе противоядие.


– Почему это еще?! – негодованию папаши Гута не было предела. – Мы же, по-моему, с тобой договаривались!!! Я показываю дом избранного, а мне противоядие!!!


– Да. Договаривались. Я этого не отрицаю. Но пока, я этого избранного не видел. А нет избранного, нет противоядия.


– Вот ненавижу я эту вредную расу! – папаша Гут замахнулся на Криста рукой, а тот даже не шевельнулся, лишь смерил холодным, надменным взглядом.


– Поехали в замок.


Гут, шипя и брызгая слюной от гнева, дернул за повод, и повозка быстро помчалась в ночную мглу.


Сэр Деймон резко открыл глаза и прислушался. Он задремал, сидя в кресле согретый огнем в камине, и что-то его разбудило. Какая-то возня на улице. Поднявшись с кресла, он вышел из зала и направился по длинному коридору в холл. На его пути зажигались факелы, развешенные по всему коридору, и тут же гасли за его спиной. Выйдя в холл, Деймон подошел к окну и посмотрел на улицу. От ворот замка быстро отъезжала повозка, запряженная черными, крупными лошадьми.


– Интересно, кто бы это мог быть? – спросил он сам себя, не сводя взгляда с повозки до тех пор, пока она не скрылась из виду. – И что им здесь было нужно?


Отойдя от окна, он отомкнул запоры и, открыв дверь, вышел на улицу, сильный ветер тут же швырнул ему в лицо пригоршню снега. Отвернувшись, он вытер лицо рукой и провел рукой по шелковистой шерсти Вольфа. Волк проснулся следом за сэром Деймоном и, не обнаружив хозяина в комнате, побежал в холл, по его следу.


– Здесь кто-то был, дружище. – сказал он и посмотрел на волка.


Вольф быстро спустился с крыльца и оббежал, обнюхивая прилегающую к крыльцу и воротам территорию. При этом он отчаянно чихал.


– Неужели опять колдовство? – усмехнулся Деймон и вошел в замок. – Ладно, завтра с этим разберемся. Идем спать.


Вольф протиснулся сквозь приоткрытые ворота, и выбежал на пустырь. Он почуял запах лошадей и повозку. Это был не хороший запах. И он Вольфу не нравился, совсем не нравился. Еще раз чихнув, волк оскалил зубы и зарычал, устремив взгляд вслед повозки.


– Вольф! Иди в дом. Я кому говорю? Иди сюда! – звал хозяин, и волк неохотно подчинился. Ему очень хотелось побежать следом за повозкой, и узнать, откуда она приехала. Но ослушаться хозяина он не собирался. Все еще глухо ворча, Вольф развернулся и потрусил обратно к замку. Дождавшись, когда волк войдет в холл, Деймон закрыл дверь и запер ее на замок.


– Идем спать.


Отряхнувшись, Вольф побежал впереди хозяина, помахивая хвостом. Вернувшись в темную комнату, Деймон подбросил в камин пару поленьев и лег на кровать.


– Завтра выясним, кто и зачем пытался прорваться в замок. – Сказал он и закрыл глаза.


Вольф, растянувшись на ковре перед камином, согласно кивнул.



                               Наутро снегопад закончился, и выглянуло солнце. Морозило. Сэр Деймон выпил чашку крепкого кофе и съел пару тостов с маслом. Сидя за столом в кабинете, он просматривал почту. Пара жалоб, два десятка рекламных предложений, приглашения на званые ужины и обеды, на большой королевский бал. Да, что не говори, а эльфы были большими любителями поплясать и вкусно покушать. Рассортировывая корреспонденцию, Деймон отбросил в сторону рекламные листовки и буклеты.


– Так, приглашение от графа Слейторна к ужину. Сегодня. Таааак, герцог Кармионс приглашает на обед. Сегодня.


Вольф подсел к столу и посмотрел на хозяина. В его голубых глазах читался интерес. Прочитав мысли волка, сэр Деймон усмехнулся.


– Да, Вольф. Если принять оба приглашения, то сегодня можно обед и ужин не готовить.


Вольф издал странные звуки, похожие на смех. Взяв пачку буклетов и листовок, он отнес их к камину и бросил в огонь.


– Благодарю тебя, Вольф. – сказал сэр Деймон, продолжая изучать письма.


Отложив в сторону приглашения на королевский бал, он решил подумать над ним. А вот приглашение на обед и ужин, бросил в сторону. Все решено, он не пойдет ни обедать, ни ужинать. Эльфы по большой части были сплетники и так же любопытны, как и гномы, но не выставляли свое любопытство на показ. Прочитав жалобы, он недовольно нахмурился, но дела были не столь важные и можно заняться ими позже.


В дверь постучали. Вольф настороженно приподнял голову и устремил свой взгляд в сторону двери. Раздался еще один стук в дверь. И, вскочив на ноги, волк стрелой помчался в холл. Сэр Деймон, отложив корреспонденцию в сторону, поспешил следом за Вольфом.


– Кто-то к нам пожаловал. Знаешь Вольф, что-то популярны мы в этом городе. Как только мы заселились в этот замок, нам то и дело наносят визиты.


Преодолев холл, он отомкнул запоры и широко распахнул дверь. На пороге стоял высокий эльф в темном плаще и светло-рыжими волосами, собранными в высокий хвост.


– Доброе утро. – поприветствовал эльф сэра Деймона, учтиво склонив голову.


– Доброе утро. – ответил Деймон ему.


Вольф, усиленно принюхиваясь к плащу незнакомца, вертелся возле его ног, то с одной стороны, то с другой оббегая его. Эльфу это явно не нравилось, но отшвырнуть ногой волка в присутствии его хозяина, он не решался.


– Хорошая, хорошая собачка. – с трудом выдавил он из себя улыбку и похлопал Вольфа по загривку.


Услышав слово «собачка», волк глухо злобно зарычал, наморщив нос. Он терпеть не мог собак и готов был порвать каждую. Бросив быстрый взгляд на волка, Деймон, понял его желание вцепиться в незнакомца.


– Вольф, – произнес сэр Деймон, – иди в дом.


Тот посмотрел на хозяина и, опустив голову, пошел в замок. Проходя мимо Криста, он глухо, утробно заворчал.


– Вы по какому-то делу? – спросил сэр Деймон, устремив взгляд на эльфа. – Или что-то продаете? Сразу предупреждаю, что я ничего покупать не буду.


– Позвольте представиться. Крист, младший брат лорда Морнамира.


– Приятно. Сэр Деймон. – кивнул в ответ он и отступил на несколько шагов вглубь холла, пропуская Криста. – Пройдите в замок. Здесь мы можем поговорить в более приятной обстановке.


– Благодарю вас. – Крист вошел в холл и, сняв плащ, повесил его на вешалку, и проследовал следом за сэром Деймоном в большую и просторную гостиную.


– Прошу, присаживайтесь. – пригласил Деймон гостя сесть в большое уютное кресло. – Может чаю?


Крист отрицательно качнул головой.


– Нет, благодарю вас. Но я не большой любитель чая.


Деймон протянул Кристу коробку с печеньем.


– Печенье не желаете?


Крист с сомнением посмотрел на сэра Деймона.


– Шоколадное. – с улыбкой произнес Деймон, хитро посматривая на гостя.


Крист взял одно печенье


– Благодарю вас. – и сунул его в рот.


Деймон поставил коробку с печеньем на стол перед Кристом и опустился в кресло напротив.


– Так что привело вас ко мне? – спросил он, устремив голубые глаза на эльфа, который почти дожевывал печенье. – Чем моя скромная персона заинтересовала вас, что вы ночами бродили под окнами?


Крист, поперхнувшись, устремил ошарашенный взгляд на сидящего перед ним сэра Деймона. Откуда он узнал? Пронеслось в его мозгу, он же мог поклясться, что никто не видел их с папашей Гутом.


– Я не… – вслух начал, было, он. – Я не бродил под окнами.


Сэр Деймон выгнул бровь, и уголки его губ чуть дрогнули.


– Действительно?


Крист покраснел до корней волос, под этим пристальным взглядом.


– Но как?! Как вы узнали? Снег же засыпал все следы.


– Вы наделали столько шума, что было бы удивительно, если бы я не услышал. Я прекрасно видел удалявшуюся от ворот замка повозку. Вольф даже пытался преследовать, но я ему не позволил. Потому, что знал, что вы вернетесь.


Крист крякнул и посмотрел в сторону, все еще покрываясь красными пятнами. Он как-то не подумал, что чертыхаясь и барахтаясь в снегу, может быть услышан.


– Так чем вызнан такой интерес к моей персоне? – повторил сэр Деймон, не сводя глаз с сидящего перед ним гостя.


Эльф, чувствуя себя не слишком уютно под этим пристальным взглядом, ответил.


– Я решил посмотреть на замок, выяснить, где вы живете.


– Ну и? Выяснили. А дальше что?


Крист заерзал в кресле, словно под ним были раскаленные угли.


– Мой брат, лорд Морнамир, хочет видеть вас у себя в замке.


– Вот оно что. – улыбнулся одними уголками губ Деймон. – Но спешу вас огорчить. Я не принимаю никаких приглашений, на обеды, ужины и прочее.


– Это приглашение не на обед и не на ужин. – отрицательно покачал головой Крист, отчего его волосы пришли в движение, и Вольф чихнул от запаха духов, которыми Крист любил душить свой хвост.


– А что же? – спросил Деймон, опираясь щекой на руку.


– Мой брат сам вам все расскажет. – уклончиво ответил Крист.


– А если я не пойду? – спросил Деймон и вскинул бровь.


Крист посмотрел на сэра Деймона и ответил твердым тоном.


– Думаю, что вас все же стоит принять приглашение брата.


– Если он так хочет меня видеть, то пусть сам придет сюда. – ответил Деймон, меряясь взглядом с эльфом.


Крист почесал щеку.


– Это проблематично. Дело в том, что мой брат уже долгое время не покидает стен своего замка.


– Он болен?


– Можно сказать, что так. – ответил Крист, поднимаясь с кресла. – Так что передать моему брату?


Сэр Деймон, вставая следом за эльфом, ответил.


– Передайте ему, что я приду. Сегодня.


Вольф, вскинув голову, удивленно посмотрел на хозяина. Обычно сэр Деймон не меняет своих решений, а тут решил сделать скидку на болезнь лорда Морнамира.


– Хорошо. – Крист довольно кивнул. – Мы можем выехать прямо сейчас. Я отвезу вас…


– Нет, благодарю вас, я доберусь сам. – вежливо отклонил предложение сэр Деймон.


Эльф быстро извлек из кармана плоский кусочек плотной бумаги и протянул его Деймону.


– Тогда вот, держите, это адрес нашего замка. Мой брат готов принять вас в любое время суток.


Взяв визитную карточку, Деймон быстро взглянул на нее. Замок лорда Морнамира располагался в другой части города, точнее за пределами города. Они с Вольфом видели уже это мрачное, темное строение. Правда, тогда у него сложилось такое впечатление, что в этом замке никто не живет. Ну что же, теперь им выдался шанс убедиться в этом лично.


– Передайте своему брату, что я приду часа через два. – ответил Деймон, положив визитную карточку на столик.


Крист живо откланявшись, поспешил к выходу, радуясь, что все так быстро и хорошо решилось. Вольф шел по пятам и угрожающе рычал, клацая зубами, в надежде ухватить край камзола эльфа. В холле Крист надел свой темный плащ, и еще раз поклонившись хозяину замка, вышел на улицу.


Закрыв за ним дверь, Деймон слегка отогнув занавеску, проводил его взглядом до самых ворот. За воротами эльф сел в ту самую повозку, что они с Вольфом видели ночью.


– Отлично, Вольф, мы идем к лорду Морнамиру. Мне стало интересно, зачем меня так хочет видеть лорд, входящий в совет пяти при дворе Оберона.


Вольф отрицательно покачал головой, давая понять, что не знает, зачем лорд  Морнамир хочет видеть его хозяина.


Сэр Деймон отошел от окна и направился в свою комнату. Вольф чихнув, рыкнул вслед укатившей повозке и быстро потрусил следом за хозяином. Деймон вошел в комнату и подошел к шкафу. Открыв сразу обе створки, он задумчиво осмотрел содержимое.


– Боюсь, что в данный момент я выгляжу как Эмми, но чтобы мне одеть? – Произнес он, пробежавшись взглядом по ровным рядам камзолов исключительно темных тонов.


Вольф заглянул в шкаф, и в его глазах появилось недоумение. Лично, по его мнению, все камзолы были совершенно одинаковыми. И думать не надо, бери первый попавшийся и одевай.


– Нет, Вольф, ты не прав, друг мой. – ответил сэр Деймон, перебирая камзолы. – Они не одинаковы. Они все разные. На разные случаи жизни. Вот, пожалуй, одену вот этот.


И Деймон извлек из шкафа темно-синий, почти черного цвета камзол с черным матовым рисунком. А уже к нему, быстро подобрал рубашку, галстук и трость. Трость он взял из черного дерева с серебряной ручкой, отделанной черными камнями.


Переодевшись, он остался доволен своим видом.


– Ну что ж, теперь можем отправляться в путь.


Вольф мысленно вздохнул, но в открытую выражать свое недовольство не решался, иначе хозяин может оставить его дома, а он очень волновался, если он оставлял его дома.


Прочитав мысли волка, Деймон слегка усмехнулся, но ничего не сказал. Надев черный цилиндр, он спустился в холл и вышел на улицу. Спустившись с крыльца, сэр Деймон направился в замок лорда Морнамира.

ГЛАВА 6.

Преодолев заснеженную тропинку, сэр Деймон в сопровождении Вольфа вышел за ворота и направился через пустырь на окраину города. Там его ждала большая черная карета запряженная парой лошадей вороной масти. Но не успел он прикоснуться к ручке дверцы, чтобы открыть ее, как услышал громкие вопли.


– Сэр Деймон!!! Сэр Деймон!!! Подождите!!!


Голоса были знакомые, и он уже догадывался, кому они могли принадлежать.


– Лен и Арс. – чуть слышно произнес он, поворачиваясь на голос.


Действительно. Через всю площадь к нему быстро бежали мальчишки. Отпустив ручку, сэр Деймон развернулся всем корпусом к мальчишкам. Подбежав и шумно отдуваясь от быстрого бега, они произнесли срывающимися голосами.


– До..брое  ут..ро, сэр Деймон.


Сэр Деймон кивнул им в ответ.


– Доброе утро, друзья мои. Если вы спешили ко мне, то придется огорчить вас, я уезжаю по делам и вернусь не скоро.


По разочарованным лицам Лена и Арсидиса, он понял, что попал в точку.


– Да, мы торопились к вам, чтобы сообщить, что ночью кто-то бродил вокруг дворца и заглядывал в окна. – доложил Лен и устремил на него выжидающий взгляд.


– И? – Деймон выгнул бровь дугой.


– Мы думаем, что это как-то связано с нашим вчерашним визитом к вам и с таинственным пергаментом. – продолжил Лен.


– Вполне вероятно, что это так. – ответил Деймон и уверенно открыл дверцу кареты. – А теперь прошу извинить меня, но я вынужден ехать.


– А куда вы? – задал вопрос Арсидис.


– А можно с вами? – тут же следом полетел вопрос Лена.


Сэр Деймон оглянулся через плечо на дышащих ему в затылок любопытных мальчишек, ответил с легкой усмешкой.


– Можно. Но только не в этот раз.


Усевшись в карету, он захлопнул дверцу, и лошади стремглав помчали вперед, выбивая сильными копытами комья снега. Вольф, приветливо махнув разочарованным мальчишкам хвостом, поспешил следом за хозяйской каретой.


Оставшись одни на площади, Лен и Арсидис переглянулись.


– Если он нас не взял, то это значит только одно. – сказал Лен, глядя во след карете, удалявшейся на большой скорости прочь.


– Что он занят? – спросил Арсидис.


– Нет, это значит то, что ему есть, что скрывать от нас.


– Ну, конечно! – Арсидис закатив глаза, поднял руки к небу. – Сэр Деймон не иначе как замыслил мировое господство, если отказался взять нас с собой.


Лен покрутил у виска пальцем и сердито посмотрел на Арсидиса.


– Арс, ты глупец. Это как-то связано с пергаментом, про который говорили Одди и Эмми.


– Но так сэр Деймон и не скрывает, что с этим пергаментом что-то не так.


– Да. Не скрывает. Но взять нас отказался.


– Может ему некогда. И, вообще, он сказал, что поехал по делам. – упрямо стоял на своем Арсидис. Потирая озябшие руки, он направился в сторону дворца. – Идем, вашество во дворец. Не пристало болтаться на площади в столь ранний час. А-то учитель заметит, и не дай бог навялит дополнительные задания.


Лен все еще стоял, не сводя глаз с удалявшейся кареты. Его распирало такое любопытство, какому могли позавидовать Одди с Эмми.


– Я все равно узнаю, что он скрывает от нас. – произнес Лен и быстро бросился следом за Арсидисом во дворец.


Чувствуя на себе сверлящие взгляды Лена и Арсидиса, сэр Деймон слегка улыбался сидя в карете.


– Ну, до чего же любопытные. Все-то им нужно знать.


Выудив из кармана сложенный вчетверо листок, исписанный аккуратным почерком, он еще раз пробежался взглядом по тексту.


– Догадываюсь, что неспроста меня пригласил к себе лорд Морнамир. И полагаю, что это связано с этой легендой. Ну что ж, скоро мы это узнаем. – подумал про себя Деймон, устремив взгляд на заснеженную улицу.


Вольф, уловив мысли хозяина. Ответил, что он думает так же. Неспроста эта парочка ночных визитеров крутилась вокруг замка, и произошло все это после появления пергамента, насквозь пропитанного черной магией.


Вот показался темный и мрачный замок лорда Морнамира. Кованые ворота были распахнуты настежь, что свидетельствовало, что его здесь уже ждали. Карета, не сбавляя хода, въехала на территорию замка и остановилась перед крыльцом. Сэр Деймон вышел из кареты и посмотрел на внушительный замок, больше походящий на крепость, затем перевел взгляд на ворота, два крупных эльфа, с трудом сдвигали массивные створки. Вольф посмотрел на хозяина и глухо заворчал.


– Спокойно, друг мой, все в порядке. – ответил Деймон и стал подниматься по каменным ступеням на крыльцо, а белый волк последовал за ним.


Едва он поднялся на последнюю ступеньку, дверь замка широко распахнулась, и навстречу сэру Деймону вышел Крист.


– Сэр Деймон, вы уже здесь. – удивился он. – Мы ждали вас чуть позже.


– У меня быстрые лошади. – ответил Деймон, проходя в замок и снимая плащ и шляпу.


Тут же к нему подскочил дворецкий и принял плащ, шляпу и трость.


– Очень хорошие лошади. – с одобрением сказал Крист, посматривая на массивных лошадей вороной масти.


– Да, очень. – ответил Деймон.


Крист закрыл дверь и направился в сторону лестницы.


– Прошу, следуйте за мной, я отведу вас к брату.


Деймон и Вольф направились за эльфом. Вольф, клацая зубами, старался схватить Криста за штанину, но хозяин с улыбкой мешал ему, подставляя к морде ладонь. Преодолев холл, они поднялись на второй этаж, прошли по длинному, широкому коридору и вошли в просторную, затемненную плотными шторами комнату. Единственным источником света были два тусклых светильника висевших по обе стороны двери.


– Я сейчас зажгу свет. – сказал Крист и впотьмах направился вперед. На что-то налетав, он чертыхнулся, чуть слышно, послышался звук упавшего стула, затем чирканье спичкой по коробку, и зажег еще несколько ламп и чуть сдвинул в сторону одну из занавесок.


В комнате стало гораздо светлее. Придвинув большое, обитое темным бархатом кресло к Деймону, эльф произнес учтиво.


– Прошу вас, сэр Деймон, присаживайтесь. Брат сейчас придет. Может, вы выпьете что-нибудь?


Сэр Деймон опустился в кресло и отрицательно покачал головой.


– Нет, благодарю вас.


Менее чем через пару минут в комнату открылась дверь, и с противоположной стороны вошел высокий эльф с надвинутым на лицо капюшоном. Его сопровождал толстый колдун и два крупных эльфа.


«Это его телохранители. » – подумал Деймон.


Опустившись в большое кресло, больше похожее на трон, по своему величию и богатству отделки, лорд Морнамир поприветствовал сэра Деймона.


– Добро пожаловать в мой замок, сэр Деймон.


Деймон учтиво кивнул лорду и, уперев руки локтями в подлокотники кресла, сцепил кисти в замок.


– Благодарю.


Лорд Морнамир устремил пристальный взгляд на Деймона.


– До меня дошли некоторые слухи. Это касается одного интересного пергамента, попавшего в ваши руки.


Деймон мысленно кивнул, его догадки оказались верными, впрочем, как и всегда. А вслух сказал, не сводя глаз с фигуры окутанной темным плащом.


– Я не люблю слухи. Но скажу вам, уважаемый лорд  Морнамир, что да. Действительно, ко мне попал весьма занятный пергамент, но, поверьте, что в нем нет ничего интересного. В нем набор букв какой-то. Шифр.


Лорд Морнамир оживился.


– Он зашифрован? Вы расшифровали текст?


Деймон еще более пристально посмотрел на лорда и ответил.


– Да. Я расшифровал его.


– И что же в нем? – последовал новый вопрос.


Деймон ответил, пожимая плечами.


– Это просто одна старинная легенда о волшебнице Мальве и о кольце, именуемом кольцом Луцезора.


– Да, да, я это знаю. – ответил лорд Морнамир  нетерпеливо. – А больше там ничего не написано?


– Там много что написано. – сказал Деймон и извлек из кармана сложенный вчетверо листок, протянул его Кристу, который в мгновение ока оказался рядом с ним. – Вот, если вам так любопытно, можете прочесть его. А я, пожалуй, пойду. У меня много работы и я…


– Нет! – вскрикнул лорд Морнамир, обрывая сэра Деймона на полуслове. И, стараясь смягчить резкость, добавил. – Нет, прошу вас, не уходите. У меня к вам есть предложение. Я уверен, оно вас заинтересует.


Деймон, удивленный резким выкриком лорда Морнамира, замер возле кресла. Подумав несколько секунд, он кивнув, опустился обратно в кресло.


– Хорошо, я выслушаю вас, лорд Морнамир, но ничего не обещаю.


Крист передал брату листок.  Морнамир, быстро развернув его, прочитал. Потом еще раз перечитал. Протянув лист обратно Кристу, он сказал.


– Это мне все уже известно.


– Значит, зря за мной посылали. – улыбнулся Деймон.


Лорд Морнамир ответил, отрицательно качнув головой, и Деймону удалось рассмотреть светлую прядь волос под капюшоном.


– Нет, как я уже сказал, у меня есть к вам предложение.


– Слушаю вас внимательно. – ответил Деймон и положил ладонь на голову Вольфа. Волк все это время сидел рядом с креслом и не сводил взгляда с толстого колдуна и чуть слышно рычал, чувствуя, что они не доброе замыслили.


Лорд Морнамир пошевелил рукой, и Крист, с трудом подняв с пола объемный сундук, поставил его на столик перед Деймоном. Отомкнув замок, эльф откинул крышку и взору сэра Деймона открылись сокровища. Жемчуга, рубины, сапфиры, алмазы, большие, словно лесные орехи, некоторые их камней достигали размера куриного яйца. Деймон взирал на сокровища безразличным взглядом.


– Это все будет вашим. – произнес стрепетом лорд Морнамир.


– Красиво. – кивнул сэр Деймон, выудив из сундука один из камней, он посмотрел на просвет. – Очень хорошее качество.


– Эти сокровища будут вашими, но мне взамен нужно кольцо Луцезора.


– Так в чем проблемы? – сказал Деймон, бросив камень обратно в сундук. – Если кольцо вам так необходимо, то предложите вот эти сокровища взамен, и найдется не один десяток желающих достать для вас это кольцо.


Лорд Морнамир тяжело вздохнул.


– Нет, уважаемый сэр Деймон. Если бы это действительно было так просто, то разве бы я стал обращаться за помощью к вам? Дело в том, что достать это кольцо может только избранный. Избранный кольцом Луцезора.


– Ну, а я-то тут причем? Если вам нужен избранный, то и ищите его. – спросил Деймон, и глаза его вспыхнули голубым огнем


– Дело в том, что избранный, сейчас сидит в этой комнате. – ответил лорд Морнамир. – И это вы, сэр Деймон.


В комнате повисла гробовая тишина, все взгляды были устремлены на сэра Деймона. Прошло некоторое время, прежде чем Деймон нарушил тишину.


– Правда? – спросил он скептически.


Лорд Морнамир кивнул.


– Да. Именно вам суждено достать кольцо Луцезора из мира мертвых.


Деймон, приподняв бровь, развел руками в стороны.


– Может быть и так. Не исключено, что я и есть Избранный, не отрицаю, но и не утверждаю. Так это или нет, покажет кольцо. Но дело в том, что мне это кольцо совершенно без надобности.


Лорд натянуто улыбнулся.


– Да, вам оно не нужно, это я понимаю. Но оно нужно мне.


– Так в чем же дело? – повторился сэр Деймон. – Если оно вам нужно, так доставайте.


– Я предлагаю вам сделку, вы добудете кольцо для меня, а я отдам вам вот эти сокровища. Им цены нет.


– Спешу огорчить вас, но в сокровищах и деньгах я, к счастью для себя, не нуждаюсь. И кольцо доставать для вас я не намерен. Прошу меня извинить, но я вынужден откланяться.


Деймон поднялся с кресла, но тут же некая невиданная сила бросила его обратно в кресло. Руки в секунду были прикованы к подлокотникам прочными железными кандалами.


– Что это за шутки такие? – возмутился сэр Деймон, силясь разорвать путы. Путы были созданы при помощи черной магии, о чем свидетельствовал хитрый взгляд толстого колдуна, стоявшего за троном лорда Морнамира.


– Это не шутки, сэр Деймон. – надменно произнес Крист. – Вам придется достать это кольцо, хотите вы этого или нет.


– А иначе что? – спросил Деймон, и цвет его глаз стал холодным, как январское небо.


– Иначе смерть. – ответил эльф, принимая вызов и вперивая взгляд в глаза Деймона.


Деймон, усмехнувшись, ответил.


– Возможно. Но только не моя.


Стиснув кулаки, он разорвал путы, освободив руки. Поднявшись с кресла, криво дернув уголками губ, произнес:


– Желаю счастливо оставаться, господа. – развернувшись, уверенным шагом направился прочь из комнаты. Вслед ему полетели проклятья лорда Морнамира.


– Что вы стоите? Немедленно верните его! Как он смеет отказывать мне?! Мне?! Лорду Морнамиру! Схватить его немедленно и бросить в темницу! Надеть на него наручники из селенитиума! Чтобы никакой магии у него не было!


Вдогонку раздались спешные шаги многочисленной охраны замка. Вольф, мгновенно развернувшись, оскалил зубы и поднял шерсть на холке. Преследователи неуверенно остановились. Дождавшись, когда хозяин выйдет в холл, волк, развернувшись, побежал следом. Спустившись на первый этаж, Деймон взял в руки свой плащ, шляпу и трость.


– Я так и думал, что это будет бессмысленная трата моего времени. – произнес он чуть слышно. – Идем, Вольф.


Открыв дверь, Деймон, прежде чем преследователи высыпали, словно горох на лестницу и в холл, спустился по лестнице во двор и направился к своей карете.


– Пусть попробует преодолеть преграду в виде запертых ворот. – усмехнулся кто-то из стражников. Но уже в следующую минуту он остолбенел с открытым ртом.


Деймон направил свою трость на массивные ворота, и они распахнулись. Усевшись в карету, он посмотрел краем глаза на окна комнаты лорда. Ему показалось, что он увидел перекошенные от злости лица Криста и толстого колдуна.  «Уверен, это не последняя встреча с лордом Морнамиром» – подумал про себя Деймон, и, откинувшись на мягкую спинку сиденья, закрыл глаза.


– Обалдеть. – с крайней степенью удивления произнесли Лен и Арсидис хором. И, подняв головы от хрустального шара придворного мага, уставились друг на друга.


Вернувшись во дворец, Лен потащил Арсидиса в кабинет придворного мага и стянул у него хрустальный шар. И вот, сидя в чулане под лестницей, парочка искателей приключений, ничего не пропустили из того, что было сказано и сделано сэром Деймоном и лордом Морнамиром.


– Лорд Морнамир вознамерился заполучить кольцо Луцезора? – сморщился Арсидис.


– Ага. – кивнул Лен. – Чтобы жениться на Мальве. Я так думаю.


– Так он же старый. – Арсидис сморщился еще больше.


– Нуууу, не такой уж и старый. – ответил Лен. – Он гораздо моложе деда.


– Так он уже пятнадцать тысяч лет состоит в Совете пяти при дворе Оберона.


Лен открыл дверцу чулана и осторожно выглянул. Никого. Выбравшись в холл, он, замотав хрустальный шар в шелковый платок, быстро направился обратно в кабинет придворного мага, чтобы вернуть шар на место, а то если тот заметит пропажу своего шара, то поднимет такой вопль, какого уже давно не было в Латании. Арсидис выбравшись следом за принцем, поспешил за ним вдогонку, на ходу отряхивая пыль со своего модного костюма, украшенного серебряными прядками и медальонами.


– Лен, Лен, подожди меня!


Едва Лен успел поставить хрустальный шар на место и выскользнуть обратно в коридор, из-за угла вынырнул старик маг и, на ходу что-то бормоча себе под нос, толкнул дверь кабинета.


– Успели. – довольно хихикнули мальчишки, выглядывая из-за угла.


– А теперь, думаю, следует поделиться новостями с Одди и Эмми. – сказал Лен. – Они должны узнать, что сэр Деймон Избранный. Что только он может достать кольцо Луцезора, с помощью которого можно вернуть к жизни Мальву.


Арсидис обычно не разделявший тягу принца к приключениям полным опасности, на сей раз был согласен с ним.


– Да. Они должны узнать об этом. Ведь они нам сообщили про пергамент, то и мы должны поделиться с ними новостями.


На ходу натягивая куртки, шапки и шарфы с варежками, мальчишки выбежали из дворца и поспешили через площадь на ту улицу, где временно остановились родители гномиков.


Одди сидел в комнате возле окна и читал книгу. Сегодня он решил лениться, поэтому даже еще не переоделся, так и сидел в пижаме. Эмми внизу хлопотала по хозяйству, помогая маме готовить обед. Книга попалась довольно скучная, поэтому Одди то и дело отвлекался от чтения и, посматривая на часы, ждал, когда позовут обедать. В окно раздался легкий стук. Думая, что это птичка, Одди не обратил внимания. Стук повторился, но уже чуть сильнее. Подняв голову от страницы, Одди увидел огромный палец, который собственно и стучал в окно.


– Что это?… Кто это? – удивился гномик. Отложив книгу на столик, рядом с креслом и встав, подошел к окну. Отодвинув плотную, кружевную занавеску, он расцвел довольной улыбкой. Напротив домика сидел на корточках Лен.


– Лен!!! – вскричал радостно Одди и стал открывать окно. Шпингалет был слишком тугой, и чтобы отодвинуть его, малышу пришлось потрудиться. Но вот окно открыто, и порыв холодного воздуха ворвался в комнату, пробирая до костей. Схватив с кровати одеяло, Одди завернувшись в него, подбежал к окну.


– Привет, Лен! Привет, Арс! – поприветствовал он друзей.


– Привет, Одди. Есть разговор. – ответил Лен. – Одевайся и выходи на улицу, не стоит стоять возле открытого окна, ты можешь простудиться.


Одди, согласно кивнув, закрыл окно и задвинул шпингалет.


– Я быстро! – сказал он и стал бегать по комнате в поисках теплой кофты.


Быстро переодевшись, гномик вышел из комнаты. Спустившись на первый этаж, он незаметно преодолел гостиную и вышел в прихожую. Сняв в вешалки теплую курточку, обулся и, натягивая шапку, вышел на улицу, где его уже ожидали изменившие свой рост Арсидис и Лен. Едва Одди вышел из дома, друзья схватили его за руки и быстро потащили его за угол, чтобы никто из любопытных гномов не смог увидеть их и подслушать разговор.


– Что случилось? – спросил ничего не понимающий Одди, переводя взгляд с одного на другого. – Почему вы так внезапно прибежали? Что за разговор?


– Очень важный разговор. – ответил загадочно Лен.


– И касается он того пергамента, который попал в руки сэра Деймона! – подхватил Арс.


У Одди тут же загорелись глаза.


– Тогда не молчите! Говорите, что же вы такое узнали!


В проулок выглянула толстая, румяная гномиха. И мальчишки быстро перебежали за угол и вынырнули на другой улице. Смешавшись с толпой снующих, колдунов, магов и прочих, они, озираясь по сторонам, перешли на противоположную от гномьего квартала сторону и, купив кулек воздушной кукурузы, уселись на лавку с мягкими подушками.


– Ну, что такое вы узнали? – с нетерпением спросил Одди, загребая из кулька кукурузу и по очереди отправляя завитки себе в рот.


– Мы узнали, что сэр Деймон Избранный!


– Кем и куда? – спросил Одди.


– Он Избранный, только он может достать из царства мертвых кольцо Луцезора. – Лен торжественно объявил и запихнул в рот пригоршню кукурузных завитков.


– Да ты что?! – вскричал Одди. – И когда он отправляется в путь?


– Он не собирается в путь. – с досадой в голосе сказал Лен.


– И правильно делает. – сказал Арсидис, и друзья с укором посмотрели на него. – Что? Это же царство мертвых, а не курорт на южном побережье Латании. Оттуда еще никто не вернулся. Думаете, сэр Деймон так глуп, чтобы вот так с какой-то радости отправится туда? Не знаю как у вас, но у меня о нем сложилось впечатление умного парня.


– Арс, ты что, совсем не понимаешь? – спросил Лен. – Если он Избранный, то он может спокойно отправляться в путь в царство мертвых. Ему ничего не грозит.


Арсидис фыркнул, не соглашаясь с Леном.


– Ну да, конечно. Ничего не грозит. Повелитель царства мертвых от радости сам ему кольцо отдаст? Лен, сэр Деймон правильно делает, что отказывается от этой затеи. Он же не ты и не Одди. Это вы сломя голову летите на поиски опасных приключений, да еще и меня с собой тащите.


Одди вмешался в спор друзей. Дожевав кукурузный завиток, он заявил.


– Хватит ругаться. Только сэр Деймон вправе решать, ехать ему за кольцом Луцезора или нет. Это же он Избранный.


Арсидис и Лен одновременно кивнули. Соглашаясь со словами малыша.


– Да. Только он.


– Жаль, только он нас с собой брать не хочет? – тяжело вздохнул Лен.


– И хорошо. – довольно произнес Арсидис отправляя в рот полную пригоршню кукурузы.


Лен и Одди осуждающе на него посмотрели, но ничего не сказали.

ГЛАВА 7.



Лорд Морнамир в бешенстве носился по своей комнате то и дело бросал в брата и колдуна все, что попадало ему под руку.


– Упустили! Вы его упустили! Как вы могли?! Вы не выполнили мой приказ!


Крист выглянул из-за спинки высокого кресла, за которым так удачно укрылся.


– Успокойся, Морнамир! Все не так плохо, как тебе кажется.


– Что?!!! – еще громче завопил лорд Морнамир, запуская в брата тяжелый подсвечник. Крист увернулся, и подсвечник пролетел мимо, угодив в большое зеркало. Послышался грохот, и стекло рухнуло на пол, оставляя массивную раму в осколках.


– Вы его упустили! Как теперь мне достать это чертово кольцо? Кто отправится за ним в путь? Ты? – Морнамир указал пальцем на брата, а затем перевел на колдуна. – Или ты? А может, вы оба отправитесь в царство мертвых? И прихватите с собой этого Гута. А я посмотрю, как вы справитесь с этим!


Тимас осторожно выглянул из шкафа, в который забрался, как только у лорда начался приступ ярости.


– Мой Лорд, позвольте сказать в свою защиту то, что сэр Деймон обладает очень сильной магией. И только поэтому, ему удалось уйти от нас.


– Что? Сильной магией он обладает? А ты тогда мне на что? Если рядом с каким-то юнцом, ты выглядишь как полная клуша!


В дверь постучали и, не дожидаясь приглашения, в комнату вошел папаша Гут. Лорд Морнамир не ожидал такой наглости с его стороны, поэтому слегка опешил. Воспользовавшись этим, Гут сказал, осматривая погром, который учинил лорд.


– Я извиняюсь, за такое вторжение в ваше личное пространство и в вашу милую беседу.


– Чего тебе? – зло спросил Морнамир, переключая внимание на него.


– Я слышал ваш разговор. Хотя не услышать его было бы очень трудно.


– И?


– Хочу донести до вашего сведения, что я знаю, как заставить этого молодчика отправится за кольцом в царство мертвых.


Крист и Тимас выбрались из своих укрытий, и подошли ближе. Морнамир смягчился.


– И как же это сделать? На уговоры он не идет, угрозы бесполезны.


– Нужно сделать так, чтобы кольцо Луцезора было ему необходимо.


– И как это сделать? – заинтересовался лорд Морнамир, усаживаясь в высокое кресло.


– Нужно сделать так, чтобы он захотел пробудить Мальву к жизни.


Крист и Тимас отступили чуть назад, поближе к своим укрытиям, потому что Морнамир на мгновение, перестав дышать, завопил в гневе.


– Да ты я посмотрю, совсем спятил? Если он захочет пробудить Мальву, то он это и сделает! И старик Тирах отдаст в жены внучку именно ему, а не мне!!!!


Папаша Гут зацокал языком и отрицательно покачал головой.


– Нет, нет, и еще раз нет. Старик Тирах не отдаст в жены сэру Деймону свою прекрасную внучку.


– Это почему это? Если Деймон выполнит условие, то…


– Вы меня не поняли, Лорд Морнамир. Он просто захочет пробудить Мальву, достанет это магическое колечко, а мы его у него отберем, принесем вам, а уже вы, с кольцом, отправитесь во дворец и наденете его на палец прекрасной Мальвы.


Крист кивнул, соглашаясь со словами папаши Гута.


– Идея вполне хорошая. Мне она нравится.


– А мне нет! – рявкнул лорд Морнамир.


– Почему? – спросил Гут. – Все так удачно складывается.


– Как вы сможете отобрать у него кольцо, если вы даже задержать его не смогли?


– Есть у этого парня одна слабость. Это парочка малышей, гномов. Если захватить их в плен, а в нужный момент предложить сэру Деймону выбор: или он отдает кольцо, и с гномами все будет хорошо, или он оставляет кольцо у себя, но тогда гномики погибнут, очень мучительной смертью.


Лорд Морнамир призадумался. В целом, идея ему очень понравилась, конечно, в этом был риск, что сэр Деймон может и не повестись на приманку в виде Мальвы.


– Хорошо. Если это сработает, то я согласен.


Папаша Гут довольно оскалил зубы в усмешке.


– Я так и думал, что вы не откажитесь от этой мысли.


– А где живут эти малыши, к которым сэр Деймон испытывает слабость? Пусть Крист доставит их в замок, и мы посадим их под замок до поры до времени.


Папаша Гут слегка склонился в поклоне.


– Предоставьте это дело мне, Лорд Морнамир.


Лорд Морнамир довольно кивнул головой.


– Хорошо. Если ты достанешь это кольцо, то вот эти сокровища, – он указал рукой на сундук с драгоценными камнями, – будут твоими.


– Можете не сомневаться. Я достану кольцо Луцезора. – гнусно усмехнулся папаша Гут и добавил, как бы невзначай. – И еще, я не получил противоядие от того яда, что мне влил ваш младший братец.


Лорд Морнамир кивнул Кристу, и тот, выудив из шкатулки стоящей на каминной полке маленькую склянку с какой-то мутноватой жидкостью, протянул ее Гуту.


– Вот противоядие.


Папаша Гут, быстро схватив склянку, откупорил ее и одним махом выпил зелье.


– Ну вот, теперь мы квиты. – кивнул он головой. – И я могу приступать к работе.


Лорд Морнамир открыл, было, рот, но папаша Гут опередил его.


– Сразу предупреждаю. Я работаю один. Помощники мне не нужны. Я приношу вам кольцо, вы отдаете мне сундук, и все довольны.


Крист, понимая, что на сей раз ему не придется бегать по всей Латании по поручению брата, довольно кивнул, лично его, такой расклад устраивал.


Лорд Морнамир тоже кивнул.


– Хорошо, значит, мы договорились. Мы ни во что не вмешиваемся. Вы достаете кольцо, а я отдаю вам сокровища.


– Все именно так. – сказал Гут и поспешил откланяться. – Ну что ж, пойду воплощать в жизнь свой план. Чем быстрее кольцо попадет к вам в руки, тем быстрее я получу мою залуженную награду. Можете не провожать, дорогу я знаю.


– Хорошо. И знайте, двери этого замка всегда открыты для вас, в любое время дня и ночи.


Папаша Гут быстрым шагом покинул комнату, и лживая, полная сахара улыбка в одно мгновение исчезла с лица лорда Морнамира.


– Следи за ним. – приказал он брату. – Я хочу знать о каждом его шаге.


Крист болезненно поморщился. Он-то надеялся, что на этот раз ему повезло, и он может спокойно отдохнуть и заняться своими делами.


– Морнамир, зачем? Он слишком жаден, чтобы не выполнить работу.


– Вот потому, что он слишком жаден, я и должен знать о каждом его шаге. – ответил лорд, откидываясь на спинку кресла и бросая взгляд на погром, который сам же и учинил.


– Думаешь, что кто-то предложит ему за кольцо больше чем ты? – все еще сопротивлялся воле брата Крист.


– Возможно, что и так. А возможно, что этот жадный тип решит сам жениться на красавице Мальве и получить в приданое земли и несметные богатства, которые дает за нее ее дед.


Крист об этом даже и подумать не мог.


– Хм, а я об этом даже и не думал. – пробормотал он, выходя из комнаты, чтобы снарядить за папашей Гутом слежку.


– А все потому, что ты никогда и не думаешь. – усмехнулся злорадно лорд Морнамир и посмотрел на толстого колдуна. – Здесь беспорядок, ты разве не видишь?


Тимас, словно очнувшись, выхватил из кармана щепоть какого-то порошка и, бросив его в воздух, прочитал заклинание на языке черных колдунов. В комнате в тот же момент все встало на свои места, даже разбитое зеркало стало прежним.


– Теперь совершенно другое дело. – произнес эльф и, довольно усмехаясь, потер руки, все в дорогих перстнях и широких браслетах.


Вернувшись в свой замок, сэр Деймон вышел из кареты и прошел по заснеженной тропинке к крыльцу. Отомкнув дверь, он вошел в холл и, раздевшись, направился в кабинет. Проходя мимо большого окна, на втором этаже выходившего на пустырь, он заметил, что какая-то темная фигура бродит неподалеку от замка.


– Странно. На заснеженном пустыре искать-то собственно нечего. Вольф!


Волк, сорвавшись с места, бросился по лестнице вниз, затем через весь холл и, толкнув дверь лапами, выскочил на улицу и поспешил в ту сторону, где одиноко бродила фигура в темном. Через какое-то время Деймон увидал, что Вольф старается схватить за темное одеяние пожилую, даже очень старую женщину. Было понятно, что старушка заблудилась. Она бессмысленно тыкалась, то в одну сторону, увязая в сугробе то в другую. И Вольф не агрессивно набрасывался на нее, как сначала показалось ему, а вытаскивал ее из сугроба на тропинку.


Спустившись на первый этаж, Деймон вышел на улицу и поспешил на выручку старушке. Снег был рыхлым, и бабушка постоянно проваливалась в него, с трудом вытаскивая ноги, завязшие в снежном плену.


– Давайте, я вам помогу. – предложил он протягивая старушке свою руку.


Она явно не ожидала помощи на забытом всеми пустыре. Нерешительно взяв за руку молодого человека, она поблагодарила его, и широкая улыбка появилась на ее изрытом морщинами лице.


– Благодарю вас.


Деймон, поддерживая старушку, повел ее по тропинке в сторону площади. Вольф шел позади и не отставал от них ни на шаг.


– Куда же вы, бабушка, в такую погоду собрались? – спросил он с легкой улыбкой.


– Я иду в город. Мне нужно попасть во дворец короля Ластера. – ответила старушка. – Хочу посмотреть на свою внучку.


Деймон посмотрел на ветхую одежонку старушки, и ему это показалось сомнительным, что ее внучка находится во дворце короля Ластера. Хотя, вполне возможно, что внучка из числа прислуги.


– Ваша внучка работает во дворце? – спросил он, крепко поддерживая старушку, ноги которой и так еле-еле передвигались, да еще и увязали в снегу.


– Нет. Но я бы очень хотела, чтобы она работала, а не так существовала, между жизнью и смертью. – С горечью ответила бабушка и шмыгнула носом. – Я иду посмотреть на Мальву. На мою девочку, пострадавшую от этой проклятой магии.


– На Мальву? – спросил Деймон.


– Да, на нее. – кивнула, всхлипывая, старушка и, остановившись, сунула руку в карман и долго в нем шарила в поисках носового платка.


Сэр Деймон терпеливо ждал. Наконец, бабушка Мальвы извлекла из кармана чистый носовой платок. Громко высморкнувшись, она убрала платок в другой карман, и они продолжили путь. Вскоре им удалось достигнуть края пустыря, где дорога была шире и хорошо утоптана.


– Спасибо, огромное спасибо, вам, молодой человек. – прошамкала старушка, и, на сколько могла, крепко пожала обеими руками, руку Деймона. – Выручили старушку. Вывели на хорошую дорогу. И тебе, замечательный волк, спасибо.


Вольф смущенно отошел в сторонку и спрятался за хозяина. Ему было приятно, что похвалили и его тоже.


– Ну, что вы, не стоит. – вежливо поклонился Деймон. – На моем месте так бы поступил любой.


Продолжая рассыпаться в благодарностях, старушка пошаркала дальше, к площади. Посмотрев ей в след, Демон развернулся и поспешил обратно в замок. На тропинке в лучах заходящего солнца, что-то блеснуло. Нагнувшись, он поднял маленький, серебряный медальон на цепочке. Наверное, его обронила старушка, когда искала в кармане платок. Повернувшись обратно в сторону площади, Деймон никого не увидел.


– Странно, она не могла так быстро уйти. – сказал он, обращаясь к Вольфу.


Вольф посмотрел на хозяина и согласно кивнул.


Перевернув медальончик, рассматривая его, Деймон случайно нажал на потайную пружинку, и он раскрылся. Раздалась легкая, нежная мелодия, и сэр Деймон увидел ту самую красавицу, что приснилась ему ночью в заснеженном лабиринте. Это была Мальва.



Папаша Гут, выйдя из замка лорда Морнамира, осмотрелся по сторонам и прикинул в уме, что так просто хитрый эльф сокровища не отдаст, даже если он принесет кольцо Луцезора.


– Нужно подстраховаться. – чуть слышно сказал он, забираясь в свою повозку, и хлестнул лошадей, чтобы тронулись с места.


Проезжая мимо окон, где, по его мнению, были комнаты лорда, он поднял голову. В окнах никто не мелькал и не подсматривал, как он уезжает, но он словно нутром чувствовал, что за ним следят. Повозка быстро выехала в открытые ворота и на большой скорости помчалась по направлению в город. Всю дорогу папаша Гут наблюдал, не преследует ли кто его из числа слуг Морнамира. Но нет, все было тихо и спокойно. Остановив повозку возле одной из придорожных гостиниц, он кинул мальчишке конюху повод и приказал накормить и напоить лошадей, а повозку поставить на видное место.


– Как скажите, господин! – радостно вскричал мальчишка, получив золотую монетку.


Гут довольно кивнул и, обойдя гостиницу, вышел к торговым рядам. Купив в одной из лавок неприметный, плащ, он, надев его поверх своего костюма выдававшего в нем охотника за живым товаром, набросил на лицо капюшон и, смешиваясь с толпой, поспешил в лавочку своей знакомой ведьмы Лавандины, в надежде, что она никуда не ушла по своим делам. Ему повезло. Лавандина была дома, варила кошкам кашу, бросая в нее кусочки мелко нарезанной рыбы и мясные обрезки.


Убедившись, что слежки за ним нет, папаша Гут, без стука открыв дверь, вошел в лавочку.


– Гут! – обрадовалась ему ведьма. – Как хорошо, что ты пришел. Мне нужно нарубить хворост, ты поможешь? Я бы сама нарубила. Но стоит мне отойти и кашка для моих кошечек пригорит!


Запирая дверь лавки, и задергивая темным тюлем окна, Гут кивнул.


– Нарублю, конечно, нарублю.


Заметив странное поведение папаши, Лавандина спросила, подбрасывая в кашу еще рыбы.


– Что с тобой? Такое впечатление, что за тобой гнались.


– Вполне вероятно, что так и есть. – ответил Гут, снимая плащ и вешая его на вешалку.


– Ради всех богов, скажи мне, что стряслось?


Устало опустившись в потрепанное кресло, он ответил, протягивая ноги к очагу.


– Влип я по самые уши. А все из-за этого Избранного.


– А чем провинился мальчик? – спросила Лавандина, помешивая свое варево.


И папаша Гут, подробно рассказал ведьме обо всем, что случилось.


– … и вот теперь, я должен обманным путем добыть кольцо Луцезора, для лорда Морнамира.


– И что? – спросила ведьма. – Ты придумал очень хороший план. И он вполне выполним.


– Я это знаю, Лавандина. Поэтому и предложил достать это кольцо.


– Ну, так что же тебя так тревожит? – удивилась Лавандина, разводя в стороны руками.


Гут ответил, опираясь щекой на руку и посмотрев на Лавандину.


– Морнамир. Меня тревожит лорд Морнамир.


– Думаешь, что отдавать сокровища в обмен на кольцо он не станет? – догадалась она.


Гут кивнул, подтверждая ее слова.


– Да. Думаю, что он со своим братцем отнимет кольцо, как только я его заполучу.


– Да, лорд Морнамир тот еще хитрец. – вздохнула ведьма. – Не так же просто он все еще держится в совете пяти при Обероне. Все плетет свою паутину. Интриги, смерть, ужас – вот, что сопровождает его повсюду. Ты бы, прежде чем подрядиться к нему, совета моего спросил бы.


Гут тоскливо посмотрел в сторону окна.


– Золотишко, что я выручил на обмен информации у Морнамира. Я надежно припрятал, но случай, если Крист, братец лорда, решит его вернуть обратно. А в сундук положил парочку капканов. Сюрприз  для жадных братцев.


Ведьма хрипло рассмеялась. Она уже явно представила, как эльфы, открыв сундук, попали своими загребущими руками в капканы.


– Вот ты молодец, какой у меня! Вот придумал, так придумал! А теперь, иди, наруби мне хворосту, и мы подумаем, как заставить Избранного отправится в путь за кольцом.


Поднявшись с кресла, Гут вышел через заднюю дверцу в сарай и, вооружившись топором, стал рубить большие охапки хвороста. Старая ведьма, задумчиво устремив свой блеклый взгляд куда-то вдаль, медленно помешивала варево, от которого исходил довольно аппетитный запах.


Когда Гут вернулся в комнату, у ведьмы уже было готово решение проблемы.


– Мальва очень красивая, что греха таить. – сказала Лавандина, перебирая какие-то мешочки у себя на полках. – Полюбить ее может любой с первого взгляда.


– Это сразу ясно. – кивнул Гут, устало усаживаясь обратно в кресло. – Вон сколько сюда набежало желающих жениться на ней, что не протолкнуться.


– Да. – кивнула ведьма. – Часть уже убралась восвояси, так как пробудить Мальву дается только одна попытка. А то бы они тут до скончания века толклись. Тирах, старый болван, тоже мне, додумался разместить гроб с Мальвой именно в главном дворце нашего короля.


– Что ты ищешь? – спросил папаша Гут, посматривая, как ведьма снует туда-сюда по комнате.


– Уже нашла. – ответила Лавандина и повернулась к нему, что-то зажав в сухоньком кулаке. – Теперь мне нужен небольшой портрет Мальвы.


– Зачем?


– Как это зачем? – удивилась Лавандина. – Как же иначе, наш Избранный влюбится в Мальву? Чтобы он ее полюбил, он должен увидеть ее. И раз он, не собирается идти во дворец, то нужно устроить так, чтобы он увидел, хотя бы ее портрет.


Положив на стол, заваленный травами, склянками и банками, маленький, серебряный медальон на цепочке, ведьма вытащила большую книгу и стала перелистывать старые, порыжевшие страницы. Наконец она нашла, то, что было нужно.


– Вот она. – довольно кивнула ведьма и бережно провела рукой по страничке, на которой была изображена красивая, рыжеволосая девушка в ярко-зеленом платье. Ее волосы были распущенны и завиты в легкие локоны, украшенные нитями жемчуга и изумрудными камнями. В руках она держала книгу.


Гут заглянув в книгу, присвистнул.


– А у лорда губа не дура! Да еще, как говорят, дед за нее дает хорошее приданое.


Лавандина кивнула, беря в руки ножницы.


– Да. Сдается мне, что у лорда финансовые трудности, или решил заручиться поддержкой могущественного волшебника. Тирах, хоть уже и выжил из ума, но силы свои не успел растратить за все время. Да еще и орден Феникса поддерживает его.


Вырезав страничку из книги, ведьма прочитала заклинание и портрет Мальвы, так ловко уменьшился, что теперь свободно поместился в серебряный медальон.


– Вот и все. – довольно изрекла она. – Теперь нужно как-то подбросить его Избранному.


– И как это сделать? – с сомнением в голове спросил Гут, вспоминая, как Криста отшвырнуло в сторону, когда он пытался проникнуть в замок сэра Деймона. – Я тебе же говорил, что замок этого парня под сильной магической защитой.


– И что, совсем нет лазейки? – грустно спросила Лавандина, держа в руках медальон. – И подкинуть не удастся даже?


Папаша Гут отрицательно покачал головой.


– Нет, лазейки нет. Подкинуть думаю, тоже не получится. Да и большой волк там вертится постоянно. Мой запах он уже знает. Мне дорога к замку заказана.


Лавандина кивнула, прищурившись.


– Волк? Хорошо, что сказал. Эти животные чуют магию.


Схватив с полки какой-то флакончик, ведьма откупорила крышку и посыпала себя с ног до головы каким-то серым порошком.


– Что ты делаешь? – спросил Гут, шумно чихая, так как порошок забивал нос и рот.


– Сбиваю с себя запах колдовской магии. – ответила Лавандина, убирая в карман плаща медальон. – Так как ты идти не можешь, то пойду я. И чтобы волк не почувствовал во мне ведьму, я и посыпала себя пылью человечности. Теперь для него, я обычная старуха, каких полно в Латании.


Гут хищно оскалился в усмешке.


– Думаешь, сэр Деймон клюнет на то, что ты обычная старушка?


– А вот это, мы сейчас и проверим. – усмехнулась в ответ Лавандина и, закутавшись в старый, ветхий плащ, открыла дверцу в сарай и… исчезла.


Появившись на пустыре, за замком сэра Деймона, ведьма тут же завязла в снегу. Тропинка была такой рыхлой, что проваливаясь по самое колено, она тихо ворча себе под нос, стала пробираться к замку. Через какое-то время, к ней на встречу выбежал большой, белый волк. Он несся такими огромными скачками, и был таким большим, что сердце ведьмы от страха сжалось. Подбежав к ней, на максимально близкое расстояние, волк, сильно втягивая в себя воздух, принюхивался, водя носом вокруг нее.


– Хороший, хороший какой мальчик. – чуть дыша, прошептала Лавандина в очередной раз проваливаясь в снег. И тут произошло то, чего она явно не ожидала. Волк схватив ее за плащ, стал вытягивать на тропинку из снежного плена. А тут, так, кстати, подоспел высокий, красивый брюнет с голубыми глазами. И вдвоем, им удалось вывести ее на более ровную и твердую дорогу.


В мозгу ведьмы от страха все смешалось и, сама не зная почему, она выдала себя за бабку Мальвы, хотя, каждому было известно, что Тирах один растил свою внучку. Но, к счастью Лавандины, сэр Деймон был не латаниец, и не знал всех тонкостей и подробностей биографии тех или иных волшебников, и все принял за чистую монету, да еще и посочувствовал ей. Копаясь в кармане в поисках носового платка, ведьма, как бы невзначай, выронила медальон, в надежде, что когда сэр Деймон пойдет обратно к замку, то обязательно найдет его, сверкающего в лучах заходящего солнца. Продолжая причитать и неустанно благодарить этого красивого, молодого человека, она все старалась понять, кто же он на самом деле? То, что магия у него сильна, это было понятно с самого начала, но вот к какой гильдии чародеев он принадлежал? Волшебник? Нет, вряд ли. Скорее колдун, черный колдун, так как магическая аура у него была темной, почти угольного цвета. Выбравшись на дорогу, они подошли к краю пустыря, и Лавандина спешно распрощалась с Деймоном.


– Спасибо, огромное спасибо, вам, молодой человек. – прошамкала она, и насколько могла, крепко пожала обеими руками, руку Деймона. – Выручили старушку. Вывели на хорошую дорогу. И тебе, замечательный волк, спасибо.


Волк смущенно отошел в сторонку и спрятался за хозяина.


– Ну что вы, не стоит. – вежливо поклонился Деймон. – На моем месте так бы поступил любой.


В чем она, лично очень сомневалась. «Современная молодежь не то что была раньше. Редко встретишь такого вежливого и галантного парня». – Думая так, старушка пошаркала дальше к площади, желая как можно быстрее унести ноги, так как действие порошка подходило к концу. Как только сэр Деймон развернулся к ней спиной, ведьма исчезла так же внезапно, как и появилась.


Устало рухнув в кресло, Лавандина тяжело дыша, стала обмахиваться стареньким веером.


– Ну? – тут же подскочил к ней папаша Гут, протягивая чашку с водой. – Что там? Как все прошло? Наш Избранный взял медальон? Он увидел портрет девчонки? Теперь он отправится за кольцом? Ну не молчи! Скажи хоть что-нибудь!


Посыпались вопросы на ведьму, и Лавандина довольно проворно встав с кресла, подошла к хрустальному шару и провела над ним рукой. Как только дымка внутри шара рассеялась, перед их взорами предстал сэр Деймон. Он стоял на тропинке и словно зачарованный смотрел на изображение Мальвы.


Одновременно подняв взгляды от шара, Лавандина и Гут довольно улыбнулись.


– Все прошло удачно. Теперь он точно отправится в путь!

ГЛАВА 8.


Вольф, легонечко толкнув носом хозяина в бок, тихо заскулил. Ему не нравилось, что сэр Деймон уже минут 10 стоит посередине пустыря и не сводит взгляда с того медальона, который уронила старушка. Привстав на задние лапы, волк попытался заглянуть, чтобы понять, что же так заинтересовало хозяина в этом медальоне.


Словно очнувшись, сэр Деймон закрыл медальон и скомандовал.


– Вольф, домой.


И волк быстро помчался в сторону замка. Спрятав медальон в карман, Деймон пошел следом. Благополучно добравшись до ворот замка, он увидал, что Вольф, радостно виляя хвостом, заглядывает под крыльцо.


– Что там такое? – удивился Деймон и ускорил шаг.


Подойдя вплотную к крыльцу, он заглянул под него. На него из темноты смотрели три пары глаз. Догадываясь, кто бы это мог быть, он произнес, улыбаясь.


– Так, живо вылезайте оттуда и быстро в замок, греться!


Лен, Арсидис и Одди послушно выбрались из-под крыльца и, семеня, поспешили в замок. Все они были крошечного роста. Деймон открыл дверь и, дождавшись, когда троица войдет в холл, зашел следом и закрыл дверь. Сняв плащ и шляпу, он повел друзей в гостиную, огонь в камине тут же вспыхнул, и в комнате стало тепло, на стенах и потолке загорелись светильники. Вскарабкавшись на диван,


Лен, Арсидис и Одди устремили свои взгляды на сэра Деймона. И ему показалось, что они напуганы.


– Что случилось? – спросил он, начиная волноваться.


Арсидис взял Лена за руку, и прямо на глазах сэра Деймона они приняли свой обычный рост. Одди же остался малышом, так как это был его настоящий рост. Лен, прочистив горло, проговорил тихим, испуганным голосом.


– На нас напали, сэр Деймон.


– Кто? И как это произошло?


– Мы гуляли в парке, недалеко от площади, по ту сторону пустыря и, тут на нас напали какие-то бродяги. Они схватили Одди и потащили куда-то. Но нам удалось отбить его.  Мы побежали, куда глаза глядят, они нас преследовали. Понимали, что не успеваем  в замок, и поэтому побежали к вам…


Лен, Арсидис и Одди сидели на лавке в парке и, жуя воздушную кукурузу, рассуждали на тему, почему именно сэр Деймон не хочет отправиться в путь за кольцом Луцезора, и почему не хочет их брать с собой. Они яростно спорили и совершенно не заметили, как к ним подкрадывались два пожилых эльфа, заросшие, в потрепанной одежде. Бродяги уже давно заметили крошечных эльфов и гномика, и следили за ними, сидя на лавке по ту сторону аллеи. И вот решили подобраться ближе, чтобы схватить эльфов и гномика. Ничего не подозревавшие друзья сидели и беседовали. Как вдруг волосатая лапа схватила Одди, и гномик испуганно закричал. Лен и Арсидис повскакивали со своих мест, роняя пакет с кукурузой.


– Отпусти его!!! – воинственно закричал Лен, выхватывая свой меч, который сейчас был не больше кухонного ножа.


Бродяга легко отбил меч и попытался схватить другой рукой принца. Второй оборванец погнался за Арсидисом. Но догнать снипа было не так просто. Он был проворен и ловок. Обогнув лавку, Арсидис, подпрыгнув, вскочил на лавку и прыгнул с нее на первого бродягу, который держал Одди. Лен, подхватив свой меч, последовал его примеру и с силой вонзил меч в руку бродяги. Тот завопил от боли, чем привлек не нужное внимание многочисленной толпы и выпустил Одди. Воспользовавшись этим, Одди, Арсидис и Лен быстро помчались прочь, в сторону площади. Опомнившись, бродяги побежали следом за удирающими эльфом, снипом и гномом.


– Бежим! Бежим скорее! – вопили на бегу мальчишки, со всех сил мчавшись по аллее.


– До дворца далеко! – крикнул Лен, чтобы добраться до дворца, им нужно еще пересечь площадь. – Замок сэра Деймона ближе!


Все трое, словно по команде, свернули к пустырю. Бродяги уже настигали их.


Вопя, что есть сил, мальчишки влетели во двор замка сквозь рисунок в кованной ограде и не сбавляя хода, домчались до замка и забились под каменное крыльцо.


– Сэр Деймон! Сэр Деймон! – вопили они, но дверь никто не открыл.


– Наверное, еще не вернулся от лорда Морнамира. – с трудом отдышавшись, произнес Лен срывающимся от усталости голосом.


– Наверное, так. – кивнул Арсидис, вытирая лицо носовым платком.


Одди испуганно таращил глаза и молчал. Он напугался больше всех, что было совсем не удивительно. Ведь это его схватили, грязной, волосатой рукой.


Уперевшись в ограду, бродяги не в силах пробраться на территорию замка, сердито сплюнув, поплелись восвояси, сетуя, что крошечные эльф, снип и гномик оказались слишком проворными, а ограда вокруг замка слишком прочная и высокая.


Отсиживаясь под крыльцом, друзья ждали возвращения сэра Деймона. Послышались быстрые шаги. Кто-то приближался к замку. И уже через минуту под крыльцо заглянул Вольф, тыкая мокрым, холодным носом в мальчишек, он радостно вилял хвостом.


– Вольф!!! – искренне обрадовались друзья, трогая озябшими руками морду волка.


Следом за Вольфом, под крыльцо заглянул и его хозяин. Судя по виду, он был не доволен, что мальчишки сидят под крыльцом и мерзнут.


– Так, живо вылезайте оттуда и быстро в замок, греться! – произнес он, и мальчишки посеменили в замок. Они, правда, очень замерзли сидя на каменных плитах.


Отогревшись возле теплого камина и напившись горячего чая с бутербродами, они рассказали сэру Деймону о своей беде.


Выслушав своих друзей, Деймон покачал головой.


– Вы ни одного дня не можете прожить без приключений.


Одди, допив свой чай, спросил, сгорая от любопытства.


– Сэр Деймон, а как вы съездили к лорду Морнамиру?


Лен и Арсидис, покраснев до корней светлых волос, зашикали на малыша.


– Хорошо съездил. – ответил, сэр Деймон, слегка улыбнувшись.


– И что он сказал? – выпалил следующий вопрос Одди.


– Он предложил мне сделку. – ответил Деймон и замолчал, в ожидании следующего вопроса, который не заставил себя ждать.


– Какую сделку? – спросили все трое одновременно.


– Он предложил мне огромный сундук с драгоценными камнями взамен на кольцо Луцезора. Но я отказался. Так как камни все до одного поддельные. Но меня богатства не интересуют.


– У вас есть кольцо Луцезора?! – восторженно вскричали мальчишки.


– Нет. Кольца у меня нет. – ответил он и устремил взгляд в окно. – Но даже если бы и было, я бы не отдал его, ни за какие сокровища.


Одди, проследив за задумчивым взглядом сэра Деймона, спросил, с надеждой.


– Потому, что вы сами решили пробудить Мальву?


Деймон, находясь все еще в задумчивости, кивнул, не сводя взгляда с окна. Но тут же, словно очнувшись, скомандовал.


– Так! Ну-ка, живо допивайте свой чай и домой. Уже темнеет. Вольф проводит вас до дворца, чтобы избежать новых инцидентов с бродягами и им подобными.


Одди чуть не подавился куском. Схватившись за щеки, он вскричал, напугав всех   присутствующих, включая и Вольфа, который тут же прибежал на крик.


– Караул!!!


Все тут же всполошились, не зная, отчего гномик так испуганно закричал.


– Что?! Что случилось, Одди? Почему ты кричишь?! Посыпались вопросы со всех сторон.


Посмотрев на друзей испуганным взглядом, Одди ответил.


– Меня, наверное, дома потеряли! Я же ушел, не сказавшись маме.


Сэр Деймон обреченно поднял глаза к потолку, а Лен и Арс сморщились, представив, какое наказание ждет гномика дома.


– Одди! Ну, нельзя же так! Мама же волнуется! Ну-ка, живее домой!


Вскочив со своих мест, мальчишки поспешили в холл. Сэр Деймон, кипя в душе от негодования, пошел следом за ними. Вольф уже вертелся возле двери в ожидании. Надев свои куртки, шапки и шарфы, Арсидис и Лен, изменив рост, забрались верхом на волка. Сэр Деймон подсадил Одди и открыл дверь. Волк, быстро выскочив из замка на улицу, что есть сил, помчался в сторону пустыря.


– До встречи, сэр Деймон! – закричали они, помахивая хозяину замка, стоявшего в дверях руками.


Помахав друзьям на прощанье, Деймон закрыл дверь и направился в кабинет. Усевшись в большое черное кресло напротив камина, он достал из кармана медальон и открыл его.


– Мальва. – произнес он, с нежностью глядя на портрет волшебницы.


Вольф несся по городу с огромной скоростью. Смеркалось. На улице один за другим зажигались фонари. В окнах домов то тут, то там зажигался свет. Вот, наконец, показался домик, в котором на время остановилась семья Одди. Возле дома стояла целая толпа гномов, среди них Одди заметил свою маму. Она была заплакана и прижимала к лицу большой носовой платок, ее обнимала за плечи ее тетушка, у которой они остановились. Папы среди них не было. Не было и многих мужчин-гномов. В основном здесь были гномихи и гномики.


– Ну, все, Одди. – тихо сказал Арсидис. – Сейчас тебе точно влетит.


– А кто в этом виноват? – огрызнулся гномик. – Это вы меня сманили из дому.


– Нужно было просто предупредить маму, и ничего бы не произошло. – вмешался в спор Лен. А Вольф на бегу кивнул, он разделял мнение эльфа. Если бы Одди ушел не тайком из дома, а предупредил маму, то сейчас бы его и не искали всей толпой.


Мысленно придумывая себе оправдания, Одди заодно прочитал про себя молитву, отводящую гнев родителей. Вольф остановился напротив домика и Лен, Арсидис и поникший Одди, спустились с его спины на засыпанный снегом тротуар и пошли к толпе. Увидав Одди, мама, заплакав еще сильнее, бросилась к нему на встречу.


– Одди! Мой маленький Одди! Ты здесь! Это ты, мой маленький Одди!


Одди обняв маму, пролепетал, чуть дыша от страха перед наказанием.


– Прости меня, мамочка. Я больше не буду отлучаться без спроса.


Лен прочистив горло, произнес, беря всю ответственность на себя.


– Милена, простите Одди. Он не виноват. Это мы его увели из дома.


Одна из гномих тихо прошептала.


– Так вы, что, не знаете, что тут произошло?


– А что произошло? – спросил ее Лен.


– Эмми пропала. – ответила гномиха так же тихо, но эти слова прозвучали громче, чем гром среди ясного неба.


Лен, Арсидис и Одди ошарашено уставились на гномиху. Как это Эмми пропала? Куда? Зачем она могла пойти? Неужели она увидала их из окна и отправилась следом? Может, те самые бродяги поймали малышку?


– Эмми? – прошептал сквозь слезы Одди. – Эмми пропала?


– Даааааааа. – протянула мама и горько заплакала. – Папа и еще гномы отправились на ее поиски, но прошло уже два часа, а их все нет.


Тетушка Милены, обняв ее за плечи, увела в дом. Одди побежал следом. Лен догнав его, тронул за плечо, когда Одди оглянулся, тихо сказал ему:


– Мы найдем ее, Одди. Во что бы ни стало, мы ее найдем.


Кивнув сквозь слезы, Одди побежал догонять маму. Двери домика закрылись, и толпа стала, медленно расходится по своим домам.


Арсидис, Лен и Вольф все еще стояли напротив домика и печально смотрели на закрытую дверь и на занавешенные окна.


– Мы обязательно найдем ее, обязательно! – словно заклинание повторил Лен.


Вольф тихо заскулил и легонечко толкнул головой Лена в спину, словно желая что-то сказать, но, к сожалению, он мог мысленно общаться только со своим хозяином, ни Лену, ни Арсидису его мысли были не подвластны. Поэтому приходилось объяснять так. Когда Лен повернулся к нему, Волк поскреб снег около домика и повел носом по дорожке и оглянулся в сторону Лена и Арсидиса.


– Что? Что ты хочешь нам сказать? – спросил Арсидис, дотронувшись до мягкой шерсти животного. – Ты хочешь поиграть? Но сейчас не самое подходящее время, Вольф.


Волк отрицательно качнул головой и еще раз провел носом от двери домика по тропинке.


Лен, догадавшись, что Вольф хочет им сказать, довольно улыбнулся.


– Нет, Арс, он не хочет играть. Он хочет помочь нам! Помочь нам найти Эмми!!!


Вольф довольно кивнул и уркнул, словно подтверждая слова Лена. Арсидис, раскинув мозгами, довольно кивнул.


– Теперь мне понятно!!! Вольф по запаху найдет Эмми!


Волк еще раз утвердительно кивнул, и, нетерпеливо ворча, поскреб дорожку возле дома.


– Нужна какая-нибудь вещь, принадлежащая Эмми. – сказал Лен и постучался в дверь домика. Ему открыл Одди, по его виду можно было понять, что он плакал. Не давая ему ничего сказать, Лен выпалил. – Одди. У нас замечательная идея! Вольф по запаху найдет Эмми. Только нам нужна какая-нибудь вещь, которой она часто пользуется.


Гномик, вытирая катившиеся по щекам слезы, кивнул.


– Сейчас принесу.


И мгновенно скрылся в домике. Буквально через несколько минут, он вышел и протянул Лену голубую ленту. Натягивая курточку, он сказал.


– Я с вами!


Лен хотел было отказаться, так как мама гномиков и так сильно перенервничала, но Одди был упрямым, и переубедить его было не возможно, но Лен решил попробовать.


– Одди, я понимаю тебя, но думаю, что лучше остаться тебе дома.


– Нет, я не могу оставаться в стороне, когда похищена моя сестра! – ответил Одди, завязывая шарф и надевая шапку. – И вспомни, когда похитили Силин, ты тоже не сидел дома в ожидании, когда ее спасут.


Арсидис подсаживая гномика на спину волка, кивнул.


– Вполне справедливо подмечено.


Лен вскинув руки к верху, сказал.


– Хорошо. Я не против. Только на этот раз, скажи об этом маме.


– Я написал ей записку. – ответил Одди, крепко вцепившись в шерсть волка, чтобы не упасть при передвижении.


– Записку он написал. – проворчал Лен, давая Вольфу понюхать ленту Эмми.


Сильно втягивая носом запах ленты, Вольф насторожился и пошел по следу, водя носом чуть ли не по самой земле. Лен шел рядом, Арсидис не отставал от него ни на шаг.


– Ну, Вольф, миленький, что скажешь? – спросил Лен, стараясь не забегать вперед волка, чтобы не сбить его со следа. – Ты чувствуешь ее?


Утвердительно уркнув, Вольф повел их дальше. Вот они свернули в один переулок, прошли по маленькой узкой улочке, свернули еще один раз, и тут волк внезапно остановился как вкопанный и, оскалив зубы, глухо зарычал. Он почувствовал знакомый запах – запах повозки папаши Гута.


– Что? Что такое, Вольф?! – тут же вскричали мальчишки все хором. – Ты что-то нашел?!


Вольф утвердительно кивнул и, словно норовистый конь, швырнул задней лапой мороженую землю. Лен и Арсидис тут же забрались на него верхом, и волк, мгновенно сорвавшись с места, помчался по следам повозки. Он бежал так быстро, что Лен, Арсидис и Одди, крепко держась за его шерсть, зажмурились от быстрого передвижения. Покинув пределы города, Вольф выбежал на проселочную дорогу и через лес помчался по следу повозки. Наконец, через некоторое время, он сбавил ход, но не от того, что устал, а потому, что впереди показалась небольшой домик из красного кирпича. Возле него, под навесом стояла большая, темная повозка покрытая брезентом.


– Папаша Гут! – в голос вскричали громким шепотом друзья и посмотрели друг на друга.


Вольф издал еще один угрожающий рык и нырнул за ближайшие деревья. Медленно ступая, он обошел домик и остановился в паре метров от двери. Лен спрыгнув на снег, осторожно подкрался к одному из окон, в котором горел тусклый свет, и заглянул в скудно обставленную комнату. Шкаф, стол, несколько стульев и сколоченная из досок кровать, застеленная не чистым постельным бельем. На стульях за столом сидели двое мужчин. Один из них был папаша Гут, второй был его помощник. Они весело смеялись и распивали какой-то напиток, янтарно-прозрачного цвета. В комнате горел камин и несколько масляных ламп, под потолком и было достаточно светло, чтобы рассмотреть, что маленькой девочки гномика в комнате не было.


– Где же ты, Эмми? – спросил чуть слышно Лен, напрасно всматриваясь в комнату.


Решив, что Эмми в другой комнате, Лен, чуть дыша, перешел от одного окна к другому. Так и есть. Эмми сидела на стуле возле окна, привязанная к его спинке.


– Эмми! Эмми! – довольно вскричал шепотом Лен и отошел от окна. Обойдя домик, он вернулся к тому месту, где его ждали Вольф и друзья.


– Ну? Что?! – тут же набросились на него с расспросами мальчишки.


– Она здесь! – довольно проговорил Лен. – В одной из комнат. Но на окне решетка, и без шума ее оттуда не достать. Папаша тоже здесь, в соседней комнате, сидит с одним из своих помощников. И, наверное, они вооружены.


– А еще у папаши есть сонный порошок, которым он вполне может усыпить Вольфа. – так некстати припомнил Арсидис, и все четверо тоскливо посмотрели в сторону домика.


Эмми сидела в комнатке и сердито сопела. Ну, это надо же, так глупо попасться? Теперь мама и папа волнуются за нее. Ну, а виноват в этом, как всегда, Одди! Это он, ушел без спросу из дома с Леном и Арсидисом, а ей ничего не сказал.


Она стояла на кухне и перебирала в ящике стола ложки и вилки, подготавливая их к обеду, когда по лестнице спустился Одди и, думая, что его никто не видит, быстро оделся и вышел на улицу. Эмми тут же бросив свое занятие, быстро подошла к окну и, спрятавшись за занавеской, подсмотрела, как Лен и Арсидис, схватив брата под руки, утащили его за угол.


– Мааааам! – тут же стала ябедничать Эмми. – А Одди пошел гулять с Леном и Арсидисом!


Милена помешивая поварешкой густой, ароматный суп, улыбнулась.


– Хорошо, пусть погуляет перед обедом чуть-чуть. Если хочешь, то тоже можешь пойти погулять. – предложила мама, но Эмми, снимая фартучек, ответила. – Нет, не хочу. Я лучше пойду, поиграю с куклой в комнате.


– Хорошо, дорогая. – ответила мама и вернулась к готовке супа.


Эмми вышла из кухни и направилась в сторону лестницы, ведущей на второй этаж. Поднявшись на пролет, она не удержалась и посмотрела в окно, занавешенное густым тюлем. Прямо под окном, стояли Лен, и Арсидис и что-то шепча, рассказывали Одди. Из дома напротив, вышла гномиха, и мальчишки быстро переместились прочь от окна. Сгорая от съедающего ее любопытства, Эмми, быстро сменив свое решение, спустилась вниз, быстро натягивая пальто и сапожки, открыла дверь и вышла на улицу. Надев шапку и шарфик, она на бегу проговорила.


– Вот же какие они вредные!!! Не могли меня с собой позвать. Свернув в проулок, она побежала следом за мальчишками. Вот они уже на другой стороне улицы, бегут в сторону парковых аллей, покупают воздушную кукурузу.


– Одди!!! Одди!!! Лен!!! – закричала Эмми, в надежде, что они ее услышат в многотысячной толпе. – Арс!!!


Но они ее не услышали. Услышал кое-кто другой. Тот, кого Эмми хотела видеть меньше всего. Дорогу маленькой девочке преградила большая нога в высоком кожаном сапоге. И до боли знакомый голос усмехнулся.


– Так, так, так! И кто же это у нас здесь? – произнес папаша Гут. – Неужели это Эмми?


Вздрогнув, словно ее ударило молнией, Эмми открыла, было, рот, чтобы завопить от страха и позвать на помощь, но тут же была схвачена грубым Гутом и посажена в мешок.


– Вот и все. – довольно проговорил папаша Гут, спешно удаляясь с места преступления, пока кто-нибудь из разряженных эльфов или задумчивых колдунов не спохватился, что стал свидетелем похищения.


Сидя в мешке, Эмми вопила, барахталась и звала на помощь, но никто не слышал ее. Затем какое-то время они ехали в повозке. Лошади, стуча копытами по брусчатке, быстро неслись по городским улочкам, затем дорога резко изменилась, стук копыт стал мягче и тише, значит, они выехали на проселочную дорогу. Ехали не долго, это означало, что тот домик, в который ее привезли, находился не так далеко от города. Папаша Гут развязал мешок и, вытащив из него Эмми, посадил ее на стул и привязал к спинке.


– Придется тебе посидеть здесь, малышка. До поры, до времени. Ты нам еще пригодишься. Ох, как пригодишься. Позже, я привезу сюда и твоего братца, так что, недолго тебе здесь скучать в одиночестве. – и Гут рассмеялся своим противным смехом.


– Меня спасут! – с вызовом ответила Эмми, гордо вскинув подбородок. – Меня отсюда обязательно спасут!


– Обязательно, обязательно! – продолжал смеяться папаша Гут, выходя из комнаты. Не закрывая дверь, он и его помощник расселились на стульях в соседней комнате и завели довольно интересный, по ее мнению разговор, из которого, Эмми не упустила ни единого слова.


Лен, продолжая смотреть на домик, размышлял, как бы без шума вытащить Эмми из дома. В комнате сидели Гут с помощником, мимо них просто так пройти не получится, на окнах  прочные решетки. Вольф потянул носом воздух и указал лапой на входную дверь. В ней, если присмотреться, была небольшая щель. Гном, конечно, пройти здесь не сможет, а вот мышь, вполне возможно.


– Арс! – сказал Лен и посмотрел на товарища, тот понял его без слов.


Изменив свой рост до размеров мыши, снип прошмыгнул сквозь щель в домик и бросился бежать через комнату, в которой сидели торговцы, совершенно ими незамеченным. Дверь в соседнюю комнату была не закрыта, и он беспрепятственно в нее вошел. Эмми сидела на стуле и, надувшись, смотрела в пол. Тут ее внимание привлекло какое-то движение в углу и, думая, что это мышь, она хотела завопить, так как очень боялась их. Но мышь стала прямо на глазах расти, и вот уже перед ней стоит Арсидис!


– Арсидис!!!– радостно, одними губами прошептала Эмми.


Приложив палец к губам, Арсидис быстро развязал веревку, стягивающую руки Эмми и помог спуститься со стула. Взяв ее за руку, он вновь изменил свой рост и рост Эмми до маленького размера, и они вдвоем побежали прочь из комнаты. Преодолев комнату, в которой все еще сидели Гут и его помощник, они все через ту же щель во входной двери выбрались на улицу. Тут же их подхватил Лен, и в мгновение ока, вскочив на спину волка, он сказал.


– Вольф, быстрее отсюда!!! Пока они не хватились!!!


Но Вольфа и уговаривать не пришлось. Сорвавшись с места, он помчался обратно в сторону города.

ГЛАВА 9.


Сэр Деймон все еще сидел в кресле и задумчиво смотрел на портрет Мальвы. Да, это была та самая девушка, которая просила о помощи в его сне. Мальва. Что он знает о ней? Только ту красивую легенду, о ее вечном сне забвения. Магический двойник, наложив на нее проклятье, заточил в башню. И ни одно заклинание не могло пробудить красавицу Мальву обратно к жизни. На это способно только кольцо с голубым топазом. «Кольцо Луцезора. Да». – подумал про себя сэр Деймон – «Кольцо Луцезора способно на многое. Нужно только достать его».


– Сэр Деймон, а вы тоже хотите пробудить Мальву к жизни? – раздался тонкий голосок Эмми и он, вздрогнув, очнулся от легкого забытья.


– Да, Эмми, я этого хочу. – решительно произнес Деймон и, встав с кресла, быстро направился к книжным полкам. Быстро проведя пальцем по корешкам книг, он нашел необходимую ему книгу, и быстро пролистывая порыжевшие от времен странички, стал искать любую информацию о башне на краю входа в царство мертвых. Именно здесь, если верить легендам в каменном сундуке находится кольцо Луцезора. Отыскав то, что его так интересовало, сэр Деймон захлопнув книгу, громко позвал.


– Вольф! Мы отправляемся в путь, немедленно!!!


Но волк не ответил ему и даже не заглянул в кабинет.


– Странно, почему он до сих пор еще не вернулся? Он же должен был отвести мальчишек и тут же вернутся в замок.


Еще раз, позвав волка, он решил, что у Вольфа появились какие-то непредвиденные дела и решил, что отправится в путь без него. В крайнем случае, волк быстро нагонит его в пути. Решив так, он положил в карман медальон, вышел из кабинета.


Спустившись в подвал замка, он открыл одну из многочисленных дверей, заросшую многовековой паутиной и пылью, вошел в комнатушку, мрачную и темную. Сняв со стены факел, Деймон освещая себе путь, обошел ее в поисках необходимого атрибута. Наконец, он нашел то, зачем сюда пришел. Это была толстая, черная свеча. Завернув в большой кусок льняной ткани, он засунул ее в сумку, туда же положил маленький флакончик из хрусталя с какой-то темной жидкостью и кристалл фиолетового цвета. Закрыв сумку, он повесил ее через плечо и быстро покинул подвал замка. Все. Теперь он был готов отправиться в путь без промедления. В холле надев свой черный, теплый плащ и шляпу, он взял в руку свою трость и вышел на улицу.


– Вольф, если ты меня слышишь, то я отправляюсь в каменную башню, за кольцом Луцезора. Можешь, присоединиться ко мне, если хочешь.


Возле крыльца уже стоял один из черных коней с горящими огнем глазами. Деймон решил, что верхом будет гораздо быстрее, нежели в карете. Сев в седло, он, пришпорил коня и тот быстро помчался в ночную мглу.


Вольф слышал призыв хозяина, но, к сожалению, не мог ответить ему, так как в это время во всю прыть мчался обратно в город, неся на себе четырех ездоков. Следом за ними, правда никто не гнался, так как папаша Гут и его помощник еще не хватились, того, что Эмми нет в комнате. Благополучно добравшись до домика, в котором жили гномики, Вольф остановился и лег на снег, чтобы друзья смогли спуститься вниз. Ошарашенная всем произошедшим Эмми, хлопала глазами, как кукла, и молчала.


– Вот, Эмми, теперь ты и дома. – довольно произнес Лен, поглаживая рукой по шерсти волка. – А все благодаря тому, что Вольф такой молодец. Мы все с ним сделали сами, даже не пришлось звать на помощь сэра Деймона.


Услышав имя сэра Деймона, Эмми словно очнувшись, закричала, громким шепотом.


– Сэр Деймон! Сэр Деймон! Он в опасности! Ему грозит смертельная опасность!


В чем Вольф, конечно, сильно сомневался, но вот мальчишки всполошились не на шутку.


– Эмми, да что ты такое говоришь? С чего ты это взяла?! – вскричал Одди.


Лен и Арсидис нетерпеливо засуетились, вокруг нее.


– Эмми, откуда ты это взяла, что сэру Деймону грозит опасность? Да еще и смертельная? Он сейчас у себя в замке, сидит и спокойно читает какую-нибудь книгу.


– Нет! – отрицательно закачала головой Эмми. – Папаша Гут сказал, что если сэр Деймон отправится в путь за кольцом Луцезора, то он может погибнуть, потому, что это кольцо несет в себе не просто смертельную опасность, это и есть сама смерть!!! Если сэр Деймон возьмет его в руки, то он может умереть!!!


Лен ответил, отрицательно качнув головой.


– Эммс, не стоит так переживать на этот счет. Сэр Деймон Избранный. Он единственный, кто может взять в руки кольцо и при этом остаться в живых. Именно об этом мы с Арсом и рассказывали Одди сегодня днем.


– Ничего вы не понимаете!!! Это не то кольцо, это его отравленная копия! Его изготовила какая-то могущественная ведьма, и папаша Гут подменит его на настоящее кольцо Луцезора, и сэр Деймон погибнет, а папаша заберет настоящее кольцо себе!!! Он об этом сегодня рассказывал своему помощнику!!!


Лен, Арсидис, Одди и Вольф переглянулись, они явно не ожидали такого поворота событий и недооценили хитрость папаши Гута. Когда сэр Деймон, обессиленный после схватки с душами мертвых выйдет из каменной башни, то у него не будет сил, чтобы противостоять Гуту, и тот хитростью подменит кольцо на другое или отнимет его.


– Нужно немедленно предупредить об этом сэра Деймона!!! – вскричал Лен. – Вольф? Отвези нас в замок, пожалуйста. Дорога каждая минута! Каждая секунда!


Вольф отрицательно качнул головой, так как знал, что сэра Деймона в замке уже нет. Он уже отправился в каменную башню на границе мира мертвых и мира живых. Закрыв глаза, волк попытался мысленно связаться с хозяином, чтобы предупредить его о грозящей ему опасности, но с ужасом вдруг осознал, что не в силах этого сделать. Мысли сэра Деймона были для него недоступны. Припав на передние лапы, Вольф тихо и жалобно заскулил.


– Что? Что такое? – спросил Лен, взволновано глядя на скулящего волка. – Вольф, Вольф, что случилось? Сэр Деймон не в замке? Да? Он уже отправился в каменную башню, да?


Волк завыл сильнее, в надежде, что хоть так хозяин его сможет услышать.


Арсидис вскинул вверх руки и простонал.


– Ну вот, только было, все нормализовалось, так сэр Деймон впутался в историю! Ну, что за день-то сегодня такой?


– Арс, хватит причитать. Нужно узнать, где находится эта самая каменная башня и отправится следом за сэром Деймоном. Он наш друг, и мы должны помочь ему. – Лен был полон решимости как никогда. Одди, Эмми и Вольф с восхищением смотрели на него, не хватало только аплодисментов.


– Вызвать Олсена? – тускло спросил Арсидис с кислой гримасой на лице.


– Нет, это долго. Олсен сейчас у деда. – отрицательно качнул головой Лен и посмотрел на Вольфа. – Вольф, извини, но ты сегодня еще поработаешь транспортом.


Но волк, собственно, был не против – это же во благо хозяина, которого он очень любил и не хотел, чтобы какой-то папаша Гут погубил его своей алчностью.


Лен, Арсидис и гномики, быстро забрались обратно на спину волка, но в этот самый момент открылась дверь домика, в котором остановился Одди с семьей и тетушка Милены, увидав пропавшую Эмми, живой и невредимой, схватила ее в охапку и, стащив со спины волка, понесла ее, вопящую в дом.


– Неееееет!!! Неееееееет!!! – кричала Эмми. Протягивая руки в сторону друзей сидящих на волке. – Я хочу с ними!!! Я хочу с ними в каменную башню!!!


Но двоюродная бабушка была неумолима.


– Никаких тебе башен!!! Живо в дом! Мама переживает, плачет! Одди, живо в дом! Одди!


Но Вольф уже во всю прыть несся прочь от домика, унося на своей спине, Лена, Арсидиса и Одди.


Сэр Деймон скакал на своем черном жеребце так быстро, что деревья, дома, горы сливались в одну сплошную линию. Где находилась граница с миром живых и царством мертвых, он знал, но вот про каменную башню, он слышал впервые. Наверное, слишком давно он покинул обитель Луцезора, слабая улыбка едва тронула уголки губ Деймона. Как же давно это было, но в памяти все свежо, словно происходило еще только вчера. Отогнав неприятные ему мысли, Деймон остановил коня и осмотрелся. Прекрасные пейзажи Латании сменились на голые, безжизненные земли: кругом скалы, мертвые деревья, не имеющие живой, свежей зелени, и среди всего этого гуляет ветер, перегоняя с места на место пыль, песок и мелкие камни, а в это время года, снег. Сомнений нет, он сейчас находится рядом с границей царства мертвых. «Но никакой каменной башни здесь и в помине нет. » – подумал Деймон с легкой досадой. Неужели он ошибся, и башня находится по другую сторону Латании?


Собравшись уже было развернуться и покинуть это не хорошее место, вызывающее холод души и нагоняющее страх на все живое, он поднял голову, чтобы посмотреть на небо, и в этот самый момент, ветер разогнал легкие облака, закрывающие собой луну, и ее бледный свет осветил все вокруг. И взгляду Деймона открылась большая, башня, сложенная из грубых, плохо обработанных блоков.


– Каменная башня. – довольно улыбнулся Деймон, внимательно разглядывая подступы к башне. – Так вот ты какая.


Башня находилась на самом высоком выступе скалы, нависающей над самым входом в царство мертвых. К ней вела узкая каменная тропа. «Конь вряд ли сможет пройти по ней. » – подумал Деймон, спешиваясь. Да еще и снег, тропа может быть скользкой, самому бы пройти по ней, опираясь на трость с острым наконечником.


– Прости, дружок, но тебе придется остаться здесь. – сказал он коню и ободряюще похлопал его по шее. – Там может быть скользко. А твои подковы не подходящие для ледяной корки.


Конь захрипел, не желая оставаться в страшном для него месте одному, но сэр Деймон быстро привязал повод к торчащему из мерзлой земли обрубку какой-то трубы и быстро пошел в сторону башни, на ходу нажав на потайную кнопку на ручке трости. На самом конце трости тут же появился острый клинок сантиметра три длины, таким с легкостью можно пробить лед. Упираясь на трость, Деймон начал свое восхождение к вершине скалы. Дорога даже для него оказалась не из легких, несколько раз он был близок к тому, чтобы сорваться, поскользнувшись на покрытой сплошной ледяной коркой каменной тропе. С трудом преодолев половину пути, Деймон посмотрел вниз. Это надо же, как высоко он смог забраться. Довольный собой, он повернулся к башне лицом, и тут произошло то, чего он меньше всего ожидал, наткнувшись на маленький камушек, скрытый в толще снега, он, споткнувшись, стал падать. Понимая, что если сейчас он свалится обратно к подножию скалы, то путь обратно будет еще дольше. Он же не знал, какие повреждения могут у него быть, если он рухнет с такой высоты на камни и сколько времени уйдет на восстановление, Деймон оттолкнувшись рукой от поверхности тропы, сделал в воздухе кувырок вперед и, оттолкнувшись ногой, в два огромных прыжка оказался на краю площадке перед входом в башню.


– Фуууух. С этого и стоило начинать. – улыбнувшись довольной улыбкой победителя, сказал Деймон и, щелкнув на потайную кнопку, убрал лезвие на конце трости.


Каменная башня вблизи казалась не такой уж и огромной, как он себе представлял. В холодном свете луны, сэр Деймон внимательно осмотрел башню. Всего одиннадцать метров в высоту, два этажа, несколько окон без стекол и ставен, забранных кованой решеткой, покосившаяся от времени дверь из трухлявых досок в железном окладе. «Но не все так просто, как кажется на первый взгляд» – подумал Деймон и смело шагнул в сторону двери. На стенах и двери были начертаны какие-то символы, знаки, письмена на разных языках. Некоторые надписи он прочитал с легкостью, а некоторые так и не смог разобрать. Но из того, что он смог разобрать, он понял, что это были предупреждения об опасности, что несет в себе башня. Но Деймон опасности не боялся, он толкнул рукой дверь, и она со скрипом отворилась, приглашая войти в чернеющую мраком холодную, каменную башню.



Помедлив всего лишь долю секунды, Деймон вошел в дверной проем. И тут же его во всех сторон обступила мгла. Остановившись на пороге, он достал из сумки черную свечу и зажег ее. Освещая себе путь, Деймон не спеша пошел по мрачным, пустым коридорам. В пустые оконные проемы пробивался лунный свет, разгоняя мрак, но он не спешил гасить свечу, зная, что она может, пригодиться в любую секунду. Он шел тихо, но все равно шаги эхом разлетались по всему замку, словно давая знак кому-то, что он здесь, что вот он, пробрался в замок, желая заполучить кольцо Луцезора. Время шло, Деймон комнату за комнатой обошел первый этаж, но так ничего и не обнаружил. Приподняв чуть выше свою черную свечу, он посмотрел на узкую, каменную лестницу, ведущую на второй этаж.


– Ну, что же, идем наверх. – сказал он и стал подниматься по ступеням.


На втором этаже все так же было затянуто пылью и паутиной. Медленно ступая по грязному полу, Деймон споткнулся обо что-то и, остановившись, посветил себе под ноги., чтобы посмотреть, чтобы это могло быть. Это был человеческий череп.


– Наверное, желающий получить кольцо Луцезора. – тихо сказал сам себе Деймон и приподнял свечу выше. – А вот и остальные.


Вдоль стен прямо на полу в разных положениях лежали скелеты. Все они умерли в разное время, одни все еще были одеты в роскошные одежды, другие уже были покрыты толстым слоем вековой пыли.


– И царство мертвых рядом. – усмехнулся Деймон, осторожно переступая через незадачливых охотников за кольцом Луцезора. – Можно не переживать за доставку душ.


То, что он обнаружил в башне скелеты, Деймона не удивляло, наоборот, это придавало уверенности, что кольцо именно здесь. Ведь отчего-то они все умерли? А по легенде, тот, кто прикоснется к кольцу, сразу падает замертво и только Избранный может взять его в руки и остаться живым.


– А Избранный сейчас здесь. – Деймон подсвечивая себе свечой, внимательно осматривал пол, желая обнаружить где-то здесь, среди останков и пыли желанное кольцо.


Но все было тщетно, кольца не было видно. Сильный ветер ворвался в помещение, и дверь, скрытая до этого момента за старым, истлевшим обрывком гобелена медленно и со скрипом отворилась. Деймон медленно ступая, подошел к двери и, толкнув ее тростью, открыл до конца. Его взгляду открылась маленькая, полупустая комнатушка, с тремя окнами и неким возвышением наподобие алтаря посередине. На этом импровизированном алтаре, стоял большой каменный сундук. Сомнений нет, кольцо именно здесь!


– Я нашел его. – довольная улыбка коснулась губ сэра Деймона. – Кольцо Луцезора.


Быстро войдя в комнатушку, он поставил на край алтаря наполовину сгоревшую свечу, собрался было откинуть тяжелую крышку сундука, но она не поддалась.


– Заперт. – С легкой досадой прошептал он и пошарил руками в поисках замков, но к его удивлению, ни одного замка или запора на крышке и самом сундуке не было. – И как это понимать?


Предприняв еще несколько безуспешных попыток, Деймон щелкнув кнопкой, извлек из трости лезвие и вставил его в едва заметную расщелину между крышкой и сундуком. Сильно нажав, он послышал слабый, сухой треск. Трость сломалась у основания.


– Отлично. – отбросив в сторону сломанную трость, Деймон медленно обошел алтарь, осматривая сундук со всех сторон более внимательно. – Как же ты открываешься? Как в тебя положили кольцо, если открыть тебя совершенно не возможно?


Подумав некоторое время, Деймон махнув рукой, сказал.


– Ладно. Сейчас что-нибудь придумаю.


И обхватив сундук руками, с легкостью приподнял его с алтаря, собираясь внимательно осмотреть его дно на предмет личины, или потайной кнопки, с помощью которой он открывается.


– Поставь сундук на место. – в туже секунду раздался старческий голос больше похожий на треск ветвей в костре и сэр Деймон от неожиданности выронил сундук из рук, и тот с грохотом упал на пол возле алтаря. Резко развернувшись на голос, он увидал в дверях маленькую, сгорбленную фигуру в черном ветхом одеянии. Откуда она здесь взялась? Еще секунду назад в комнате, да и во всей каменной башне кроме него никого не было. Он мог поклясться в этом, что ЕЕ здесь не было!


– Добрый вечер. – вежливо поприветствовал сэр Деймон старуху.


Вперив в него взгляд пустых глазниц, старуха улыбнулась, обнажив ряд пожелтевших и раскрошившихся от времени зубов. Сэр Деймон тут же понял, что это не живое существо, а нечто из мира мертвых. И именно она становилась причиной смерти тех несчастных, чьи скелеты ему пришлось наблюдать. Старуха не отвечая, медленно вошла в комнату и жестом крючковатого пальца, взгромоздила каменный сундук обратно на алтарь.


– Уходи отсюда подобру-поздорову. – проскрипела она, глядя прямо ему в глаза своими пустыми глазницами, в которых была кромешная тьма.


– Я бы ушел, с превеликим удовольствием. – ответил Деймон, не отводя взгляда.


– Так в чем проблема? – старуха была удивлена, таким ответом.


– Вот в этом сундуке. – ответил он, указывая рукой на сундук.


– А зачем тебе этот сундук? В нем ничего интересного для тебя нет. – злобно оскалилась старуха, и пустые глазницы ее слабо засветились красным огнем.


Все ясно, перед ним одна из хранительниц кольца Луцезора, демоница, возраст которой равен взрасту кольца, а то и больше. И просто так с ней не справится, подумал Деймон с легким разочарованием. Придется задержаться здесь на некоторое время.


– А я, думаю, что найду в нем нечто интересное для меня. – ответил он с легкой улыбкой.


– Если сможешь открыть сундук, то можешь забрать ТО, что в нем находится. – сказала бабка и сделала шаг назад, обратно к проему и растворилась.


Сэр Деймон тут же приступил к делу. Подхватив отброшенную в сторону сломанную трость, он с легкостью вырвал из нее клинок и вставил его между крышкой и сундуком. Сильно нажал. Ничего не произошло, крышка даже не сдвинулась.


– Заклинание, на сундук наложено заклинание! – догадался он. – И его не открыть в стенах этой башни! Нужно вынести его на улицу.


Но стоило только оторвать сундук от алтаря, как демоница появилась вновь.


– Я сказала тебе, поставь сундук на место!


– Но как, же я его тогда открою, если в стенах этой башни, этого сделать совершенно не возможно. – Деймон развел руками.


– А ты умный. – зло усмехнулась хранительница. – И раз ты такой догадливый, то придумай, КАК, достать ТО, что лежит в сундуке.


Отступив за порог, она вновь растворилась во тьме.


Сэр Деймон обошел вокруг алтаря, прикидывая, как бы открыть этот сундук? Хитро усмехнувшись, он, в одну секунду схватил сундук в охапку и прежде чем демоница появится, выскочил из комнаты и быстро помчался по коридору, по направлению к выходу. Странно, но за ним никто не гнался. Или просто так ему казалось. Вот уже он на первом этаже, быстро преодолев разделяющее его расстояние до двери, Деймон сделал последний рывок, и тут же был отброшен некой силой обратно чуть ли не до середины комнаты. Упав на покрытый пылью и грязью пол, он едва успел увернуться в сторону. Сундук с грохотом упал на то место, где за секунду до этого лежал он.


Старуха сипло засмеялась, ее противный смех эхом разлетелся по всей башне. Деймон с досадой посмотрел на дверь. Поднявшись с грязного пола, он отряхнулся и повернулся к демонице. Она висела на старой люстре под потолком и довольно смеялась, радуясь его неудаче.


– Ничего смешного я в этом не вижу.


– Ты не откроешь сундук в стенах башни! – бесновалась она продолжая раскачиваться на люстре. – И ты не вынесешь сундук из этих дверей!


Подняв с пола сундук, Деймон сильно размахнувшись, швырнул его в открытую дверь. Раздался треск и невидимая до этого магическая ширма, загорелась серебристым огнем и отшвырнула сундук обратно, с такой же силой. Деймон успел, пригнулся и сундук со свистом пролетел прямо у него над головой и угодил в стену.


– Я разнесу эту башню до последнего кирпичика. Я сожгу тут все! И выберусь из этих стен, забрав то, что мне нужно.


– Если хочешь, то можешь идти. Чары действуют только на сундук и на то, что в нем находится. А ты можешь спокойно бегать хоть всю жизнь взад-вперед. – мерзко хохотала демоница, раскачиваясь, словно сумасшедшая на своей люстре.


Деймон с недоверием посмотрев на нее, подошел к двери и спокойно перешагнул через порог на улицу. Постояв минуту, он посмотрел на ночное небо, покрытое крупными звездами блестевшими, словно глаза красавицы Мальвы. На улице было холодно, но ему казалось, что здесь гораздо теплее, чем в башне. Смех старухи все нарастал и нарастал, усиливался, действуя на нервы. Он не проиграл, он получит кольцо Луцезора, во что бы то ни стало. Стиснув кулаки, Деймон резко развернувшись, чуть ли не бегом вернулся в башню. Пройдя быстрым шагом мимо демоницы, он решительно подошел к сундуку и, взяв его в руки, понес обратно наверх.


– Правильно! Поставь его туда, откуда взял! – хохотала она, спрыгивая с люстры и приземляясь на ступени прямо перед ним. – Все равно тебе его отсюда не вынести!


– Это мы еще посмотрим. – ответил Деймон, и решительно обойдя старуху, зашел обратно в маленькую комнатку с большими окнами без стекол.


Пройдя мимо алтаря, он ловким движением перекинул сундук через подоконник. Раздался громкий грохот и звук разбившегося камня.


– Что?! – вскричала демоница словно обезумевшая. Она явно не ожидала такого хода со стороны Деймона. Подскочив к одному из окон, она, перегнувшись через подоконник, посмотрела вниз, на мерзлой земле среди острых камней лежал разбитый сундук. – Как тебе это удалось?!!!


– Все гениальное просто. Если я не могу вынести его через дверь, то про окна, никто ничего не говорил. – ответил Деймон, приподняв шляпу. – Желаю счастливо оставаться.


Демоница отвернувшись от окна, посмотрела на него пустыми, горящими ярко-красным огнем глазницами и прорычала утробным голосом, совершенно невяжущимся с этим тщедушным старческим телом.


– Тебе не выйти из этих стен живым!!!!


К чему сэр Деймон был готов, выхватив из сумки маленькую склянку, он вылил из нее содержимое на порог, и быстро выйдя из комнатки, вежливо поклонился.


– Честь имею.


Демоница в секунду метнулась следом за ним, обратившись в черное облако смрада и мглы, но едва достигнув порога, она рухнула на пол, приняв свое прежние обличие. Вскочив на ноги, она еще раз попробовала покинуть комнату, но у нее так ничего и не вышло. Беснуясь и дико крича, словно тысяча мертвых проклятых душ, она металась по комнате, сливаясь с темнотой стоящей в комнате. Черная свеча уже давно догорела и черный воск, застывшими каплями осел на алтарь.


Деймон с легкой довольной улыбкой на губах неторопливо спустился на первый этаж, затем вышел на улицу. Вздохнув полной грудью свежий, морозный воздух, он обошел каменную башню и подошел к разбитому сундуку. В окне показалась демоница, изрыгающая пламя злобы и ненависти. Вежливо поклонившись ей, Деймон сел на корточки и стал рукой затянутой в кожаную перчатку шарить в снегу, в поисках кольца с голубым топазом. Но его ожидало разочарование. Среди обломков сундука он не нашел кольцо. Его пальцы нащупали большой ключ из ржавого железа.


– Что? Что это такое? – спросил он с досадой в голосе. – Ключ?


В ответ ему донесся противный, издевательский хохот старухи.


– Надеюсь, ты получил ТО зачем пришел?!!!!


Деймон потухшим взглядом смотрел на ржавый ключ, и в душе у него была пустота.

ГЛАВА 10.


Крист сидел в маленькой таверне на окраине города и с аппетитом поглощал поздний ужин. Напротив него сидел Тимас и так же уминал свою порцию. Вокруг били только бродяги и разбойники, которые пришли сюда потратить нечестным путем заработанные деньги.


– Ты думаешь, что папаша Гут сможет достать это проклятое кольцо? – спросил Крист колдуна, который то и дело посматривал в маленький хрустальный шар, стоящий прямо перед ним, рядом с тарелкой.


– Думаю, что да. За деньги, Гут достанет что угодно и кого угодно.


– Значит, ему удалось схватить эту маленькую девочку гномика. – усмехнулся Крист. – Да он герой! Схватил беззащитного ребенка на площади, и запер ее в этом доме, скрыв от глаз людских. Умно придумано!


Крист и Тимас, следившие на пару за папашей Гутом, по приказу лорда Морнамира, стали свидетелями похищения Эмми. Тайно проследив за телегой Гута, они сидели и выжидали неподалеку его дальнейших действий.


– Очень умно. – подтвердил колдун, отламывая кусок каравая и обмакнув его в подливу, отправил в рот. – Лучше не придумать.


Крист, раскачиваясь на стуле, задумчиво смотрел на жарко пылающий огонь в очаге.


– Только мне все равно не ясно, почему, он решил, что этот Избранный, решит обменять кольцо на девчонку?


– Не знаю. – пожал плечами в ответ колдун. – Это уже не наши проблемы. Нам нужно будет отнять кольцо у папаши, когда он заполучит его от Избранного.


Крист довольно кивнул. Это, по его мнению, будет проще простого, так как с ними был целый взвод замковой стражи, а у папаши Гута при себе был только один из помощников. Это был высокий и рослый парень, но вряд ли ему под силу справится с сотней озионов.


Тимас неожиданно поперхнувшись, закашлялся, указывая рукой на свой шар.


– Что?! Что такое?! – тут же всполошился Крист прекращая раскачиваться, он вскочил со стула и подбежал к колдуну. – Что ты увидел?!


Тимас кашляя не в силах, был вымолвить ни единого слова, лишь указывал рукой на хрустальный шар.


Устремив взгляд на шар, Крист злобно оскалил зубы. Он прекрасно увидел, что папаша Гут со своим увальнем-помощником, сидят весело точат лясы, а от домика на огромной скорости убегает большой белый волк, принадлежащий сэру Деймону, а на его спине сидят Лен, Арсидис, Одди и спасенная ими Эмми.


– Вот же болваны! – в гневе вскричал эльф, привлекая к себе внимание хозяина таверны, и ночных посетителей. – Это я не вам! – сказал Крист, усаживаясь обратно на свое место.


– Приказать озионам устроить за ними погоню? – спросил Тимас, выжидающе глядя на рассерженного эльфа. – А то я мигом сообщу им.


Крист отрицательно махнул рукой.


– Нет. Никакой погони.


– Почему? Ты не хочешь, чтобы Гут достал кольцо, обменяв его на девчонку?


Крист постучал кулаком себе по голове.


– Тимас, ты думаешь, что ты говоришь? Я хочу этого. Я хочу, чтобы Гут достал кольцо больше, чем все остальные. Но, ни о какой погоне не может быть и речи.


– Тогда в чем дело? Отправим за ними погоню. – колдун вперил взгляд на эльфа.


Крист закатил глаза к потолку и простонал.


– Ты слеп? Ты что, не видишь, что среди тех, кто сидит на спине у волка наследный принц Латании, внук Оберона.


Тимас покраснев, ответил, чуть слышно бормоча.


– Я не знаю, как выглядит наследный принц Латании. Когда он родился, я был в ссылке.


Вскочив со стула, Крист бросил на стол несколько золотых монет и приказал колдуну.


– Следуй за мной. Погони не будет, но этим двум глупцам, надо бы сообщить, что девочка беспрепятственно покинула помещение.


Крист быстро схватил эльфа за рукав и остановил его.


– Нет! Мы не должны этого делать!


Теперь пришел черед Криста удивляться. Повернувшись в сторону колдуна, он спросил.


– Это еще почему?


– А как ты ему объяснишь, что знаешь о том, что девочку спасли ее друзья? Он же тут же догадается, что за ним слежка.


Подумав минуту, Крист с неохотой признал, что колдун совершенно прав. Как сообщить Гуту об исчезновении девочки прямо у него из-под самого носа, и при этом нее вызвать у него подозрения? Да ни как! Подозрения возникнут сами собой, причем тут же! Скрипнув зубами, Крист вернулся за стол и подозвал хозяина.


– Раз мы остаемся здесь, то принеси нам еще выпить и что-нибудь поесть.


Хозяин таверны довольно сгреб золотые монеты со стола и, поклонившись, щедрым гостям, скрылся в помещении кухни, чтобы выполнить приказ.


Папаша Гут, подбросив в очаг пару поленьев, собрался было обратно сесть за стол, но что-то показалась ему странно, что Эмми больше не кричит и не требует, чтобы ее отпустили.


– Что-то наша пленница притихла. – сказал он, посматривая на прикрытую дверь в соседнюю комнату. – Пойду, проверю, как она там.


Помощник, рослый парень с грязными, не чесаными волосами цвета пареной соломы, зевая, ответил, подложив себе на тарелку кусок мяса.


– Наверное, переволновалась и спит.


– Может быть и так. – сказал Гут и сел за стол. Но уже через пару минут поднялся обратно на ноги и направился в сторону комнаты. – Нет, проверю я ее на всякий случай. А то на душе как-то не спокойно. Знаю я этих гномиков, ох как знаю. От них можно ждать всего что угодно. Они уже не единожды подкладывали мне свинью.


Открыв нараспашку дверь в смежную комнату, Гут чиркнул спичкой и зажег масляную лампу, стоявшую на тумбочке рядом с дверью. Приподнимая лампу, он позвал.


– Эмми, Эмми ты спишь? Кушать хочешь?


В ответ ему не раздалось ни единого звука. Одним прыжком преодолев расстояние от двери до стула, папаша Гут с перекошенным от злости лицом, уставился на валявшиеся, на сидении стула веревки, которыми ранее была связанна девочка.


– Где?! Где она?! – взревел он не своим голосом, пугая помощника так, что тот, качаясь на стуле, упал на пол. – Где девчонка!!!


Продолжал орать папаша Гут, обшаривая каждый закуток комнаты в поисках Эмми. Помощник осторожно заглянул в комнату.


– Что случилось?


– Девчонка пропала!!! Вот что случилось!!! – ползая по полу и заглядывая под шкаф, тумбочку и кровать, составлявшие всю обстановку комнаты, орал Гут.


– Как это так пропала? – удивился помощник. – Она не могла, раствориться из комнаты и мимо нас не могла пройти. Мы же все время были в соседней комнате, а дверь была приоткрыта. Мимо нас никто не пробегал. На окнах решетки. Она где-то здесь.


Опустившись на четвереньки, помощник тоже стал обшаривать пол в поисках Эмми. Но это все было пустое, девочки в комнате не было.


– Может она прошмыгнула в ту комнату, где мы сидели, и спряталась там? – предположил Гут и, вскочив на ноги, бросился в соседнюю комнату. – Эмми, Эмми, не бойся, иди сюда девочка. Мы не причиним тебе вреда. Где же ты?


Зажигая несколько масляных ламп, чтобы в комнате стало как можно светлее, Гут и его помощник обшарили каждый закуток, каждую щель, заглянули даже в угольницу в углу, но Эмми нигде не было. Поднявшись на ноги, папаша Гут, оскалившись, рывком распахнул дверь и выскочил на улицу. Обойдя вокруг дома, он обнаружил следы ног и лап большой собаки или… волка.


– Так я и знал! – глухо прорычал Гут. – Я как чувствовал, что здесь не обошлось без этого колдуна, без этого Избранного, будь он трижды проклят, везде он сует свой нос!!! Или же к этому делу приложили свои руки ее дружки, мерзкий снип и эльф. Да, скорее всего так оно и было. Деймон здесь не причем. Если бы это был он, то мы бы не сидели, а уже были переданы суду. Здесь действовали тишком, выкрав девчонку из дома.


Помощник, не рискуя спросить у начальника, о чем это он, стоял в дверях и ждал команды к дальнейшим действиям. Гут не заставил себя долго ждать. Чуть ли не бегом вернувшись в домик. Он быстро собрал все не многочисленные вещи и скомандовал.


– Быстро в повозку, мы возвращаемся в город!


Забравшись на сидение повозки, помощник наблюдал, как шипя от злости и негодования, Гут забрался следом и сильно дернул за повод. Лошади захрипев, сорвались с места, и повозка на большой скорости помчалась по направлению к городу.


Крист и Тимас давились от смеха, наблюдая как Гут и его недотепа помощник ползают по комнатам в поисках девочки и даже давали советы, где искать.


– Под ящиком, под ящиком для угля не забудьте посмотреть! – до слез хохотал эльф, вытирая ладонью выступившие от смеха слезы. – Ооооооооо полезли!!!!! Ха, ха, ха, ха!!! Оооой умора на них!!!!! Ой, не могу больше!!! Я сейчас лопну от смеха!!!


Тимас тоже давился от смеха булкой, которую все никак не мог прожевать. Не в силах вымолвить ни единого слова, он лишь пальцем указывал, куда еще не успели заглянуть Гут с помощником.


– Вввввот молодцыыыыы в правильно направлении ищут!!! – стонал от смеха Крист, уже повалившись на стол без сил.


Когда папаша выскочил на улицу и, обежав дом, выяснил, что Эмми спасли ее друзья, они утвердительно кивнули, соглашаясь с его словами.


– Все именно так и было, дорогой папаша. Сэр Деймон здесь совершенно не причем. Да, кстати, где он сейчас? – спросил Крист, отбрасывая в сторону обглоданную кость.


Тимас повел рукой над шаром и картинка моментально сменилась. Вместо домика и повозки, теперь было звездное небо и ночная мгла, которую едва мог разогнать лунный свет. Сэр Деймон скакал на большом, черном коне, его плащ, словно крылья неведомого существа, развивался на ветру.


– А, вот он, голубчик. Скачет куда-то. – усмехнулся Крист и тут же спросил, подняв глаза на колдуна. – Куда он скачет?


– Не знаю. – честно ответил Тимас, допивая квас.


– Как это не знаю? Ты должен это знать! Залезь к нему в мозги, и покопайся там.


На что колдун ответил, раздраженно, ему начинало надоедать, что младший брат его господина указывает, что и как ему, сильному колдуну, делать.


– Во-первых, мы уже убедились, что сэр Деймон сильный маг или колдун, так что вряд ли я смогу проникнуть в его сознание, с целью выяснить, куда именно он собрался. Может, по своим делам. А во-вторых, ты не имеешь права мне указывать. Я подчиняюсь только лорду Морнамиру. Впрочем, как и ты. – не упустил момент уколоть Криста колдун.


Покраснев от злости, Крист согнул в руке вилку и отбросил ее в сторону с такой силой, что она, пролетев несколько метров, воткнулась в деревянную обшивку стены. Но Тимас не испугался. Он вполне мог противостоять брату хозяина, если не силой, то магией.


– Успокойся, будь добр. – холодно сказал он Кристу. – Рано или поздно, мы узнаем, куда так спешит сэр Деймон. Мы проследим за ним с помощью магического шара, точно так же как и за папашей, и если будет нужно, я перенесу тебя к одному из них. Доволен?


Крист прикинув в уме. Что так будет гораздо лучше сидеть в тепле и наблюдать за Гутом и Деймоном, чем скакать во весь апорт за ними вдогонку на холодном ветру, а затем в мгновение ока оказаться в нужный момент рядом, согласно кивнул.


– Да. Так будет лучше. – сказал он, откидываясь на спинку стула и забрасывая свои длинные ноги в высоких сапогах на соседний стол. – Хозяин! Еще питья и еды!


Сэр Деймон, поднявшись на ноги, разочарованно смотрел на ржавый ключ, что был у него в руке. В ушах все еще стоял громкий, омерзительный смех демоницы, которая не в силах была покинуть комнату наверху и таращилась на него из окна. Подняв голову, он гневно посмотрел на нее.


– Что это? – спросил он у демоницы, ехидно смотревшей на него красным взглядом.


– А ты что, слепой? Сам не видишь, что это ключ?


– Я вижу, что это ключ. Но почему он находится в сундуке, в котором должно быть кольцо Луцезора?


– Ах, вот оно что! – опять безумно захохотала старуха. – Так ты сюда за кольцом приходил. Так вот, хочу тебя разочаровать. Нет тут кольца! И не было! НИКОГДА!!! Не было, и нет, и не будет!!!


Деймон почувствовал досаду. Как это нет, и не будет? Он же лично сам прочитал в магическом пергаменте, что кольцо Луцезора находится в каменной башне у входа в царство мертвых! И раз его здесь нет, то, что тогда это за ключ и от чего он? Какой замок он должен открыть. И где находится та дверь, которую он откроет. Он был более чем уверен, что все ответы на эти вопросы наверняка знает старая демоница. Исходившая от нее темная энергия, почему-то казалась Деймону знакомой, он подозревал, что это старуха совсем не старуха, а хитрый демон, имя которому…


– Бальтазир. – догадался он. – Ну как я раньше тебя не догадался? Только он способен на подобную глупость.


Итак, выяснив, что это вовсе не демоница, а злой демон, служивший на побегушках у повелителя тьмы, Деймон решил выяснить у него, от чего ключ. Но как вытянуть из него ответы на вопросы? Как заставить его заговорить? Постояв еще несколько минут под открытым небом, Деймон медленно пошел обратно в башню. Поднявшись на второй этаж, он подошел к дверному проему комнаты. Демон все еще метался по комнате, не имея возможности покинуть ее, так как на пороге было разлито препятствующее зелье.


– Бальтазир, я не сразу тебя узнал. Хотя мне стоило бы узнать тебя с первого взгляда, так как только ты один способен на такое, превратиться в старушку. – усмехнулся саркастически Деймон. – И поверь мне, юбка тебе очень идет. Но, ты бы переобул эти опорки, что у тебя на ногах на красивые туфельки.


Зло, посматривая на него из темноты красными глазницами, демон ответил, оскалив свои полуразрушенные зубы.


– Узнал-таки!


– Это было нелегко, я думал, что это чья-то сумасшедшая бабушка, а это всего лишь ты. А теперь, будь так любезен, скажи мне, от чего этот ключ?


– А зачем тебе это знать? – огрызнулся Бальтазир. – Ты пришел сюда за кольцом, а кольца здесь нет. А от чего этот ключ, тебе знать не обязательно. Ты можешь забрать его с собой, но отчего он, ты не узнаешь никогда. Он так и будет храниться у тебя веками, а может и тысячелетиями, пока от времени не истлеет железо и не обратиться в пыль! А ты будешь жить, и мучится, так и не узнав, от чего он был. Этот ключ совершенно бесполезен для тебя.


Деймон еще раз с досадой посмотрел на ключ, и собрался было бросить его обратно в комнату, где медленно передвигалась демон, не в силах покинуть ее, но тут какая-то искра мелькнула у него в мозгу. И он опустил руку, сильнее сжимая ключ.


– А что если нет?


– Что если нет? – спросил демон, застыв на месте, перестав кружить по комнате.


– Что если я знаю, какой замок должен открыть этот ключик? И он для меня не так уж и бесполезен? – Деймон хитро усмехнулся и повертел ключом перед собой. – Я думаю, что легенда не совсем точна. В каменной башне хранится вовсе не кольцо Луцезора, а ключ, он откроет дверь комнаты или сундук, в котором хранится кольцо. Я прав?


По перекошенному лицу Бальтазира, он понял, что все именно так и есть. Довольная улыбка посетила лицо Деймона.


– Да, все так и есть! И если ключ хранится в этой башне, то где-то должна быть еще одна такая же башня, в которой и хранится кольцо Луцезора. И я выясню, где именно она и найду кольцо.


– Наивный глупец! – хрипло, нутром выдавил демон, растворяясь в темноте, и клубами черного тумана вылетела через одно из окон.


Деймон быстро подбежал к окну и проследил, в какую сторону он полетел.


– Все ясно, кольцо Луцезора находится в царстве мертвых. – проговорил он, прищурив пронзительно голубые глаза. – И оно никогда не покидало его пределов.


Еще раз, посмотрев на ключ, он решительно кивнул.


– И я достану его, чтобы мне это не стоило.


Отойдя от окна, Деймон, быстро вышел из комнаты, и тут произошло то, чего он совершенно не ожидал. Скелеты, лежавшие на полу и вдоль стен, один за другим стали медленно подниматься.


– Этого еще мне не хватало. – слегка раздраженно проговорил Деймон, понимая, что с этим неожиданным препятствием ему придется повозиться, а в это время, хитрый змей успеет доложить о нем хранителю кольца.


Поднявшись с пола, скелеты довольно проворно и слажено набросились на Деймона, тот едва успел уклониться, чтобы костлявые руки не ухватили его за рукав.


– Эй, ребята! Осторожнее, это дорогой костюм, я заплатил за него довольно круглую сумму. – увернувшись, усмехнулся он, и тут же едва успел, уклониться от очередной атаки. – Сколько же вас тут!


Скелеты все прибывали и прибывали, сползаясь со всей башни, в надежде загнать сэра Деймона в угол и растерзать, но как выяснилось, это было сделать не просто.


Когда в комнате собралось довольно много скелетов, Деймон силой ударил кулаком в пол и через секунду все скелеты рухнули.


– Вот так. Со снеговиками этот фокус прошел на «отлично», и с вами, друзья мои, тоже.


Но в отличие от снеговиков. Скелеты больше не восстали. Они так и остались лежать на полу, покрыв его грудами белых костей. Осторожно переступая через кости и черепа, Деймон вышел из комнаты и спустился на первый этаж. Внизу его не поджидали с засадой и он, благополучно миновав этаж, вышел на улицу, крепко сжимая в руке ключ. Вдохнув полной грудью свежий воздух, он устремил взгляд в ту сторону, куда улетел Бальтазир. Именно там, находилось царство мертвых. И туда он сейчас собирался идти, но…


– Сэр Деймон, вы в порядке? – раздался тоненький детский голосок у него за спиной.


Рывком, повернувшись на голос, Деймон чуть не упал. Такого он явно не ожидал увидеть.


Одди сидел верхом на Вольфе и тут же были Арсидис и Лен.


– Как вы тут оказались, я понимаю. – он устремил взгляд на Вольфа, волк тут же прижал уши к голове и, опустив взгляд, лег на снег. – Но я хочу слышать ваши объяснения, что вы тут делаете? – сердито спросил он у мальчишек, устремив на них свой взгляд.


Арсидис, Лен и Одди быстро переглянулись.


– Мы приехали, чтобы спасти вас, Сэр Деймон. – довольно проговорил Одди.


Деймон был сердит, но не смог не улыбнутся этим наивным словам малыша.


– Спасти?


– Да. – кивнули все трое.


– И от чего же вы решили меня спасти?


– Мы хотим предупредить вас, что папаша Гут, решил отнять у вас кольцо Луцезора.


Деймон саркастически выгнул бровь и дернул уголками губ.


– Отнять кольцо Луцезора у меня? Ну что же, пусть попробует.


Видя, что в руке у него что-то зажато, мальчишки быстро подскочив к нему, спросили, сгорая от любопытства.


– А что у вас в руке? Кольцо Луцезора? Вы уже достали его? А что это было за черное облако, которое полетело вон в ту сторону? И что это был за грохот такой? – тут же посыпались вопросы на Деймона.


– Так. Стоп! – сказал он, приподнимая вверх руку, в одно мгновение, останавливая поток вопросов. – Во-первых, это не кольцо Луцезора.


– А что? – тут же спросил Одди, поблескивая глазами, в которых так и сквозило любопытство.


Деймон терпеливо, улыбаясь, ответил.


– Одди. Уверяю тебя, что это не кольцо. И спешу опередить следующий вопрос. – он повысил голос, привлекая к себе внимание, так как заметил, что Лен и Арсидис как-то заинтересованно посматривают на каменную башню. – Кольца в этой башне нет. Но там есть скелеты.


– Скелеты? – с восторгом протянул Одди, и зябко поежился. – Ух, ты!


– Да, скелеты, которые оживают, как только кто-то переступит через порог.


Теперь уже все трое с любопытством смотрели в сторону башни. Деймон обреченно выдохнул и провел по лбу рукой. Он уже не знал, как лучше объяснить им, что в башню не стоит ходить. А ведь они пойдут туда, обязательно пойдут, как только он оставит их одних.


– Значит так, друзья мои. Вы прибыли сюда, чтобы предупредить меня?


– Да! – хором ответили все трое.


– Так вот, дело свое вы сделали, предупредили меня. И теперь спокойно можете обратно вернуться в город. Время позднее, и… а откуда вы взяли. Что папаша Гут решил отнять у меня кольцо Луцезора? – спросил он, потому что ему это показалось весьма странно.


Одди тут же сообщил ему новость о похищении Эмми, и передал слово в слово разговор Гута с помощником, который успела подслушать девочка.


Внимательно выслушав гномика, Деймон задумчиво посмотрел на старое дерево, на котором едва заметно болталась какая-то ветошь.


– Вот значит как. Он решил обменять кольцо на Эмми. – повернувшись в сторону Лена и его друзей, он кивнул. – А вы, ребята, молодцы, сообразили, как спасти Эмми и сделали все правильно. Кольца бы я не отдал ему, но и не позволил пострадать малышке. Но вы успели ее избавить от переживаний и страха, который она могла пережить. Хвалю.


Польщенные похвалой, мальчишки смутились, им было приятно, что их похвалили.


– Ну, раз, мы такие молодцы, то быть может, вы возьмете нас с собой за кольцом?


Предложил Лен, глядя на Деймона, но тот покачал головой.


– Нет. За кольцом я пойду один. А вас всех троих, Вольф отвезет обратно в город. Я не хочу все время думать о том, что с вами может что-то приключится. Вам все понятно?


Лен, Арсидис и Одди низко опустив головы, кивнули, понимая, что переубедить сэра Деймона им так и не удастся.


– Да, сэр Деймон, нам все понятно.


– Вот и славно. – кивнул он. – Вольф, отвези их обратно в город и смотри, чтобы они не ввязались по пути в какую-нибудь историю.


Волк, поднявшись на лапы, кивнул и, развернувшись, пошел прочь от каменной башни. Недовольные мальчишки потянулись за ним следом. Проследив, чтобы они действительно пошли обратно в город, Деймон постоял некоторое время и посмотрел им в след. Когда Вольф и троица любителей приключений скрылись за поворотом, он, развернувшись, перевел свой взгляд на ту ветошь, которая привлекла его внимание, но ее, к его удивлению, уже не было. Прищурив пронзительно голубой взгляд, Деймон понял, что это был посланник из царства мертвых, и что о его планах уже все известно Луцезору.


– Ну что же, встречайте, я уже иду. – сказал он, усмехнувшись, и направился вниз по каменистому склону.

ГЛАВА 11.


Скрывшись за поворотом, недовольные мальчишки остановились и, повернувшись в сторону каменной башни, грустно посмотрели в ту сторону, где остался сэр Деймон.


– Зря он один отправился в царство мертвых. – вымолвил Арсидис. – Жалко будет, если Луцезор уничтожит его за это кольцо.


Лен отрицательно покачал головой.


– Я так не думаю. Если сэр Деймон Избранный, то никто не сможет ему помешать достать кольцо Луцезора.


– Вот и замечательно. – раздался хриплый, голос папаши Гута, и мальчишки испуганно оглянулись. Да, это был папаша Гут, а рядом с ним стояла какая-то молодая ведьма в черном плаще, в руке она держала посох с горячим темно синим шаром на его верхушке.


– Гут! – испуганно вскричали мальчишки, и хотели было броситься прочь, но не смогли, ноги, словно приросли, к снежному покрову, не давая им, сдвинутся с места.


– Да, мои дорогие, это я! – довольно оскалился папаша и отвесил шутовской поклон. – Ваше Высочество, мое почтение. Как ваше здоровьице? Не хвораете ли?


Лен сердито пытаясь, сдвинутся с места, прошипел.


– Ты еще ответишь за это! Папаша Гут!


– С превеликим удовольствием! – захохотал папаша, выуживая из кармана прочную веревку. – От хорошего вознаграждения еще никто не отказывался! Пока этот ваш сэр Деймон достает для меня кольцо Луцезора, мы подождем его тут. Только не мешало бы, чтобы он поторопился, иначе вы, ребятки, околеете у меня здесь, на морозе.


Связав вместе Лена и Арсидиса, Гут прикрутив их к стволу мертвого дерева. И довольно посмеиваясь, стал собирать бревна и стаскивать их в кучку.


– Сейчас костерок разведем и погреемся.


Лавандина легонечко коснулась посохом плеча довольного Гута.


– Гном. – тихо произнесла она, когда папаша повернулся к ней лицом. – Гном удрал вместе с волком.


Папаша Гут, спохватившись, кинулся бежать следом за Вольфом, который мчался прочь в сторону царства мертвых, унося на своей спине Одди. Пробежав несколько десятков метров, Гут махнул рукой и вернулся обратно.


– Ушли. – с досадой проговорил он, сплюнув на снег. – Пусть, я дальше не пойду. Жить что-то хочется. А гномик уже считай не жилец, да и волк тоже. Хотя жаль, хорошая зверюга, с молотка выгодно можно было продать.


Разведя костер, папаша Гут уселся на поваленный ствол и протянул руки к огню. Его таинственная спутница, стоявшая все это время чуть в стороне от связанных Лена и Арсидиса, протянула ему склянку с каким-то зельем.


– Вот, это транспортное зелье. – проговорила она тихо и растворилась в воздухе.


Лен понял, что на этом ее миссия была завершена. В груди эльфа бушевала целая буря. Ну, это надо же так влипнуть? Хотели предупредить сэра Деймона о грозящей ему опасности и сами же его подставили. Хорошо, хоть Одди и Вольфу удалось уйти, может им удастся догнать его и сообщить о том, что случилось.


Папаша Гут выудил из кармана простенькое серебряное колечко с голубым топазом и повертел его в руках. Это была копия кольца Луцезора, сделанная ювелиром по картинке из книги Лавандины.


– Один в один. – довольно проговорил он, обратно пряча в карман кольцо.


Да, кольцо, изготовленное по картинке, до мельчайших подробностей повторяло оригинал. И Гута волновал только один вопрос. КАК незаметно для такого сильного чародея, как сэр Деймон, подменить его на настоящее кольцо? Это нужно провернуть настолько тонко и аккуратно, чтобы он не заметил, а как это сделать, если он к себе и близко его не подпустит? Закусив губу, Гут засопел, грея руки над огнем. Да, идея конечно, хорошая, но несколько непродуманна. Чтобы подменить кольцо Луцезора на подделку, нужно как можно ближе подобраться к Избранному, а сделать это может только тот, кому он полностью доверяет, а он, папаша Гут, к этому числу явно не относится. Арсидис замерз и громко чихнул, чем привлек к себе внимания Гута. Повернувшись в сторону привязанных к стволу дерева мальчишек, он некоторое время смотрел на них задумчиво, а потом довольная улыбка озарила его лицо.


– Ну, конечно! И как я сразу-то не додумался до этого!


Лен и Арсидис ничего не понимая, переглянулись, им определенно не нравился этот эмоциональный всплеск папаши Гута, потому что они на своем опыте знали, что это ничего хорошего не принесет.


Вскочив на ноги, Гут подошел к дереву и вынул из-за сапога большой нож. Лен хмуро посмотрел на него, а у Арсидиса сердце сжалось от страха. Неужели Гут сбрендил и решил убить их? Но к его облегчению, папаша Гут вставил нож между веревкой и стволом и одним ловким движением разрезал веревку и прежде чем мальчишки успели убежать, озвучил свою идею.


– Значит так. Ты. – он ткнул пальцем в грудь Лена и схватил его крепко за руку чуть выше локтя. – Поедешь со мной в гостиницу в ближайшем городке.


Скрутив руки и ноги Лена веревкой, Гут взвалил принца на плечо.


– Как же я? – заволновался Арсидис, видя, что Гут вынимает из кармана транспортное зелье, а брать его с собой явно не собирается.


Гут пошарил в кармане и выудил копию кольца и сунул его в руки снипа.


– А ты. Ты подождешь своего сэра Деймона. Когда он вернется из царства мертвых, то ты подменишь кольцо Луцезора вот на эту пустышку и принесешь мне.


Лен и Арсидис вскричали в голос.


– Что?!!!


– Что слышали. – усмехнулся разбойник и поудобнее перехватив эльфа, зубами открыл склянку с транспортным зельем и одним глотком выпил его. – Счастливо оставаться.


Громко захохотал он и в ту же секунду исчез.


Оставшись один в темных зарослях мертвых деревьев, неподалеку от каменной башни, в которой, по словам сэра Деймона, множество оживших скелетов, Арсидис испуганно озираясь заскулил, не зная как ему быть и что делать, он уже был готов в пасть в панику, но тут позади него хрустнула ветка и заорав словно его режут, Арсидис со всех ног бросился вдогонку за Вольфом, Одди и Деймоном.


– АААААААААААА!!!!!! – вопил он, убегая от костра.


Пробежав несколько сот метров, Арсидис увидал черного коня, привязанного к ветке окаменевшего от времени дерева. Это был конь сэра Деймона. Радостно подбежав к нему, Арсидис отвязал повод и с трудом забрался в седло, он не любил верховую езду, но сейчас выбирать не приходилось.


– Да, это вам не на метле летать. – прошептал он и дернул за повод, вынуждая коня, сдвинутся с места. – Давай, хороший, вперед, нужно догнать твоего хозяина, пока он не вошел в царство мертвых.


Конь захрипев, закусил удила и быстро помчался вперед. Проскакав довольно приличное расстояние, Арсидис заметил, как меняется ландшафт. Серые скалы и мертвые деревья сменялись черными, обугленными глыбами камня и выжженной почвой, здесь совершенно не было снега и льда и, как показалось Арсидису, здесь было теплее, не намного, но теплее. Из-под земли, то там, то тут выбивались струйки горячего, неприятно пахнущего дыма.


– Сера. – догадался Арсидис, и слегка натянув повод, заставил коня перейти на шаг. – Нам


Нужно быть осторожными, вход в царство мертвых где-то рядом. Как бы ни проскочить в него, тогда нам точно уже никто и ничто не поможет.


Впереди показались два черных, огромных каменных столба. Это были ворота в царство тьмы и смерти. Арсидис почувствовал, как легкий морозец пробирает его до костей, а по коже бегут мурашки.


– Арсидис!!! Арсидис!!! – неожиданно раздался радостный голос Одди.


Повернувшись на голос, Арсидис увидал гномика, он сидел на спине Вольфа и размахивал руками, привлекая к себе внимания снипа. Развернув коня, Арсидис подъехал к ним.


– Одди, что ты тут делаешь? Я думал, что ты с сэром Деймоном. Кстати, где он?


Арсидис тщетно всматривался в пустоту горизонта. За каменными столбами, чернеющими на фоне синего неба, была пустота, ни башен, ни замков, ничего. Только ровная каменная долина устланная валунами.


– Сэр Деймон в царстве мертвых. – ответил Одди и поежился. – Он не разрешил нам сопровождать его. Сказал, что эта территория, до тех вон столбов совершенна безопасна. Мертвые не смогут выбраться за эту границу, так что лучше нам туда не заходить. Иначе пути обратно уже не будет.


Арсидис судорожно облизнул губы, и опять устремил взгляд в сторону ворот.


– И пути обратно не будет. – прошептал он.


Одди кивнул и тоже посмотрел в сторону столбов.


– Да. Обратно уже нет пути.


Встрепенувшись, Арсидис спросил, вновь начиная впадать в панику.


– А как же сэр Деймон? Он же уже вошел в ворота!!!


Одди всхлипнув, сказал, утыкаясь лицом в шерсть волка.


– Он Избранный. Будем верить, что он не пострадает и выберется живым и невредимым.


Арсидис тоже кивнул, и губы его задрожали, но он не позволил слезам выплеснуться. Сердито отвернувшись, он стиснул зубы.


– Я на это очень надеюсь. – чуть слышно произнес он.


Время медленно тянулось, минута сменялась минутой мучительно долго. Арсидис спешившись, мерил шагами маленькую площадку перед входом в царство мертвых, Одди сидел на спине волка. Вольф лежал на каменной плите, положив морду на лапы, и не сводил пристального взгляда голубых глаз с горизонта. Он знал, что его хозяин там, что возможно его грозит смертельная опасность, а он, не в силах ему помочь. Он был готов выть от безвыходности, но не хотел еще больше пугать и без того напуганных мальчишек.


Арсидис, преодолев свою природную трусость, осторожно ступая, подошел к каменным воротам как можно ближе и, вытянув шею, привстал на цыпочки. Его взору открылось нечто. За границей столбов тоже была площадка всего в несколько метров шириной, а дальше крутой обрыв, и чернота. Оказывается, та каменная пустыня за горизонтом находилась далеко внизу.


– Вот же!!! – вскричал Арсидис, привлекая к себе внимание Одди и Вольфа.


– Что?! Что там?! – вскричал в ответ гномик, судорожно вцепившись в шерсть волка.


Арсидис вернулся обратно к ним и сообщил, тараща свои глаза, в которых стол не просто страх, а ужас.


– За столбами обрыв и судя по всему не один десяток метром глубиной. Как же сэр Деймон сможет выбраться из этого провала?


И все трое с чувством полного отчаянья устремили взгляд на чернеющий горизонт. Где-то вдали раздавался едва уловимые раскаты грома, и чуть заметные молнии лизали синеву неба. Было ясно, в царстве мертвых что-то происходит. Гром и молния усиливались, и откуда ни возьмись, налетел ветер, он усиливался с каждой минутой, нагнетая ужас в души детей и тревогу за хозяина у волка. Оскалив зубы, Вольф глухо зарычал, вставая с плиты и приподнимая на холке шерсть.


– Вольф, Вольф, что с тобой? – испуганно спросил Одди, сильнее вжимая руками шерсть и дрожа всем телом.


Конь захрипел и стал, пятится назад, Арсидис повиснув всем весом на повод, пытался успокоить встревоженное животное, но это давалось ему с трудом. Ветер все усиливался, поднимая воздух песок, пыль и мелкие камни, угрожая засыпать глаза, нос и рот. Закрывая лицо рукавом, Арсидис отвернулся, прижавшись лицом к коню, а Одди уткнулся в шерсть Вольфа.


– Что там такое происходит?! – стараясь перекричать раскаты грома, спросил Арсидис.


– Не знаю!!! – в ответ закричал Одди. – Но точно что-то страшное!


Послышался какой-то треск и взрывы энерго шаров, молния схлестнулась с молнией, и мощный всплеск белого света залил все в округе. Арсидис и Одди, прикрывая ладонями лица, осмелились посмотреть на ворота в царство мертвых и увидали, нечто черное, все в красном зареве и белом дыму, буквально выскочило из пропасти и приземлилось на краю обрыва.


– ААААААААААААААААА!!!– что есть мочи в голос заорали Одди и Арсидис.


Сэр Деймон уже почти дошел до каменных столбов, которые являлись входом в царство мертвых, как до его чуткого слуха донесся знакомый звук переступающих лап. Вольф. Остановившись почти у самого входа, он недовольно повернулся, чтобы отругать не послушное животное, и заодно мальчишек, которые самовольно, и не обдумано, решили помогать ему. «Тоже нашлись помощники». – Мысленно вздохнул Деймон. – «то и дело ввязываются да влипают то в одну историю, то в другую, тем самым отвлекая его от дела». А он ведь сюда не в игрушки пришел играть, а за кольцом, которое достать было совершенно невозможно, так как оно находилось в руках у самого Луцезора, повелителя царства мертвых. И, наверняка, темные силы уже подготовились к его приходу. Действительно, это был Вольф, он быстро мчался, приближаясь с каждой секундой, на его спине сидел Одди, это Деймон понял по красному колпачку на голове у малыша. Так, а где остальные? Нахмурился он, предчувствуя беду.


– Сэр Деймон! Сэр Деймон! – кричал Одди, едва завидев его. – Подождите!!!


– Жду. – чуть слышно произнес Деймон и пошел навстречу Вольфу, чтобы он остановился как можно дальше от входа в царство мертвых, откуда медленно поднималась зловонное облачко смрада, несущее в себе разрушение и смерть.


Волк подбежал к хозяину и мысленно поведал ему о случившемся, так как рассказ Одди был сбивчивым и путанным от страха и переживания за друзей. Поняв в чем дело, Деймон сурово сжал губы.


– Ясно. И чего, интересно, добивается Гут, схватив Лена и Арсидиса? Что я сейчас все брошу и кинусь спасать их? А в чем смысл? Они же так жаждут получить кольцо Луцезора, что… – и тут его осенила догадка и легкая улыбка появилась на его губах. – Ну, конечно! Теперь мне все ясно.


Одди и Вольф с любопытством смотрели на него снизу вверх, им тоже хотелось знать то, что стало ясно ему. Но к их разочарованию, сэр Деймон не спешил делиться, с ними своими догадками. Он стоял и смотрел в ту сторону, откуда прибежал Вольф, и где остались Арсидис и Лен. Одди протянув ручку, и потянул за край рукава, привлекая к себе внимание.


– Сэр Деймон.


Переведя взгляд на малыша, тот едва заметно улыбнулся.


– Что, маленький?


– А это и есть вход в царство мертвых? – спросил Одди, указывая рукой на два черных столба, чернеющих в свете луны, на синем фоне звездного неба.


– Да. Это вход в царство мертвых. – ответил Деймон, переводя взгляд на столбы. В его мыслях всплыли воспоминания, как много-много тысяч лет назад, он покинул эти края. Как давно это все было. Сколько уже пролетело времени, а он помнит все так же ярко, словно это было только вчера.


– И сейчас вы собираетесь туда идти? – холодея от ужаса, спросил гномик, с замиранием сердца глядя на Деймона. Получив утвердительный ответ, в виде кивка, он задал следующий вопрос.


– Потому что именно там находится кольцо Луцезора?


– Да, Одди. – кивнул Деймон, с трудом сдерживая улыбку.


– Возьмите меня с собой!!! – умоляюще сложив ладошки, попросил Одди.


– Нет, Одди. Нет и еще раз нет! – твердо отказал он гномику. – Я иду один.


– Ну почему?!!!!!! – вскричал жалобно Одди.


Деймон строго посмотрел на малыша.


– Одди. Это не парк развлечений, это обитель смерти и зла. Вход смертным туда закрыт, до поры до времени. И никто живой, кто войдет в эту обитель раньше своего срока, обратно уже не выйдет.


– А как же вы? – не отставал Одди.


– Ну как же, я же Избранный. – Ответил Деймон и развел руками. – Значит, я могу и войти и выйти из царства мертвых живым и невредимым. – и подумал про себя, « Я на это очень надеюсь ».


– Значит, нет? – с тоской спросил Одди. Он очень боялся идти в царство мертвых, тем более, после таких предупреждений, но любопытство было сильнее его. Да и если он будет рядом с Избранным, то может быть, и он избежит злого рока? Но спросить об этом сэра Деймона он не решился.


Положив ладонь на макушку гномика, Деймон отрицательно покачал головой и тихо сказал, чтобы по ту сторону ворот не могли услышать его.


– Значит, нет. Одди, слушай внимательно. Ни в коем случае не переступай границу, вот за эти два столба ни ногой. И ни в коем случае никуда отсюда не уходи. Чтобы ни случилось, дождись моего возвращения. Ты меня понял? Обещай мне.


Гномик, глядя на него снизу вверх, кивнул.


– Обещаю.


– Вот и хорошо. – Деймон подмигнул ободряюще Одди и перевел взгляд на горизонт. – Я постараюсь вернуться как можно быстрее. Вольф, ты остаешься за старшего.


Волк тихонечко заскулил и опустил морду вниз, он не решался ослушаться хозяина, но и отпускать его в царство мертвых одного не хотел.


Деймон уверено направился к границе между, миром живых и миром мертвых. Столбы были просто колоссального размера, но они тысячелетиями сдерживали силы тьмы, не позволяя им пробираться в мир живых тогда, когда им этого захочется. Подойдя к одному из столбов, он с легкой улыбкой на губах потрогал шершавую поверхность, покрытую многовековым налетом. Крепкий черный мрамор простоит еще не одну тысячу лет, довольно подумал Деймон и вспомнил, как лично устанавливал их, еще в самом начале своего назначения Смотрителем равновесия. Луцезор тогда был просто вне себя от ярости. Целых шестьсот шестьдесят шесть дней он бушевал и ярился, и пламя его гнева, словно всполохи красного зарева, пылало над царством мертвых, пугая мирных жителей близлежащих деревень и городков. И сейчас Деймон знал, что повелитель подземного мира будет ему не рад. Поправив на пальце кольцо – символ его власти Смотрителя равновесия, Деймон переступил черту и оказался на площадке покрытой толстым слоем пепла и сажи. Пройдя несколько метров вперед, он подошел к самому краю обрыва и посмотрел вниз, на долину мертвых. Она простиралась на многие километры, и насколько хватало глаз, были холмы, курганы и черные глыбы камней, над которым поднимался смрад серы.


Далеко впереди едва заметной точкой выделялся замок Луцезора. При ближайшем рассмотрении, он был просто чудовищно велик и вмещал в себя огромное количество темных сил. Демоны охраняли своего повелителя, и сутки напролет кружили по замку в поисках того, кто смеет потревожить покой Луцезора. Деймон, конечно, сомневался, что такие отчаянные нарушители найдутся, никто не рискнет, вот так вломится в замок повелителя темных сил и нарушить его покой, чтобы быть уничтоженным ордой демонов.


Постояв еще некоторое время на самом краю площадки, Деймон оттолкнулся от мраморных плит и прыгнул вниз. Плащ словно огромные крылья развевался у него за спиной и хлопал на ветру. Лететь вниз пришлось не так долго, приземлившись на горячую, выжженную каменную почву, он посмотрел вверх, в надежде, что никого там не увидит. А-то кто знает, может, стоило ему спрыгнуть, и Вольф с Одди тут же кинулись смотреть, что с ним произошло, не разбился ли он. Но нет, он так никого и не увидел. Волк и гномик не посмели ослушаться его, чем вызвали у него в душе огромное облегчение.


– Вот и молодцы. – сказал он довольно и направился быстрым шагом, потом постепенно переходя на бег, между огромных, черных валунов к обители Луцезора. – Ну, что, царство мертвых, вот я и вернулся. Правда, задерживаться надолго здесь я не намерен.


Пробежав на большой скорости довольно приличное расстояние, Деймон заметил, что навстречу ему приближается сплошная черная полоса. Это были демоны.


– Кажется, меня встречают. – усмехнулся он, сбавляя скорость и переходя на шаг.


На ходу поправляя плащ, и шляпу, он пожалел, что бросил свою сломанную трость в каменной башне. Щелкнув пальцами, он на лету схватил новую трость, и остановился, поджидая темную рать. «Наверняка, среди этой многотысячной толпы демонов разных сословий ему навстречу выйдет сам Луцезор». – усмехнувшись, подумал Деймон. Он чувствовал это, а чутье его подводило очень редко. Черная дымка резко остановилась в сотне метров, и теперь можно было разглядеть мерзкие, пылающие то красным, то белым, то желтым огнем, глаза. Через пару мгновений демоны расступились и встали полукругом, как Деймон и предполагал, в самом центре возвышалась высокая фигура в черном одеянии с золотой короной на голове. Луцезор сидел на коне с призрачно горящими глазами, а в руке держал свой легендарный стеклянный меч, с помощью которого мог забрать жизнь из любого существа, будь то демон или ангел.


– Как ты посмел явиться сюда через столько лет? – раздался гулкий голос и эхом пролетел над долиной. – После того, что ты сделал, я не желаю видеть тебя!


Сэр Деймон вежливо поклонился повелителю мертвых.


– Добрый вечер, ваше темнейшество. – сказал он не громко, но был полностью уверен, что его слова были услышаны. – Я польщен, что вы покинули свой замок, чтобы встретить меня лично.


Луцезор сильно сжал затянутой в черную перчатку рукой повод, и конь, вспыхнув глазами, захрипел, выпуская из ноздрей зловонное дыхание.


– Ничего доброго здесь я не вижу! – глухо произнес повелитель тьмы и выставил вперед свой меч. – Убирайся отсюда, предатель.


– Я бы ушел, но не могу. – с сожалением ответил Деймон.


– Не испытывай свою судьбу. Уходи немедля. – Луцезор опустил меч. – То, что ты еще жив, это благодаря твоим былым заслугам, но не стоит ослушиваться меня, иначе, придется искать нового Смотрителя равновесия.


Деймон слегка улыбнулся.


– Вы так добры, милорд.


Луцезор сверкнув огненным взглядом, резко выбросив вперед руку, произнес.


– Вон из моих владений. Ты все равно не получишь то, зачем сюда пришел, даже и не мечтай.


– А откуда вы знаете, что мне что-то нужно? – спросил Деймон и выхватил взглядом из первых рядов, высокого и худого демона с красным горящим взором и ехидной усмешкой из полуразрушенных зубов. – Мое вам почтение, леди.


Демон тут же стер с лица ехидную усмешку и оскалился. Деймон узнал его, это был Бальтазир, это он был хранителем ключа, правда, в обличии старухи. И это именно он доложил Луцезору, о том, что Деймон смог заполучить ключ и теперь идет сюда за кольцом. Но что поделать? Бальтазир, несмотря на то, что являлся сильным демоном, был завистливым и ябедой. Раньше он всегда завидовал Деймону и старался ему напакостничать. Но те времена давно прошли и теперь он, Деймон, Смотритель равновесия, а Бальтазир как был приспешником повелителя тьмы, так им и остался, но он давно метил в кресло одного из темных лордов, коим когда-то был сам Деймон, но как видно не судьба.


– Да, ваше темнейшество, я пришел сюда не просто так. Мне нужно кольцо с голубым топазом. И я хочу попросить его у вас.


Луцезор застыл на долю секунды и тут же разразился громким хохотом. Демоны эхом подхватили, и вот уже многотысячная толпа громогласно хохочет на разные голоса. Дождавшись, когда повелитель темного мира насмеется, он спросил.


– Так я могу рассчитывать на милость повелителя тьмы?


Луцезор, развернув коня, ответил.


– Да забирай, если конечно сможешь это сделать.


Деймон медленно поднял вспыхнувший голубым пламенем взгляд и ответил.


– Можете даже не сомневаться в этом. Я заберу то, что мне принадлежит.


Луцезор оглянувшись через плечо, посмотрел на своего бывшего темного лорда и, ничего не ответив, поскакал обратно в сторону своего замка, уводя за собой всю свою многотысячную армию. Бальтазир чуть замешкался, сверля красным огненным взглядом Деймона, тот вежливо отвесил ему поклон, как бы это сделал перед дамой благородных кровей и улыбнулся хитро, чем вызвал гнев у демона. Резко развернувшись, Бальтазир прошипел сквозь зубы, прежде чем в мгновение ока превратиться в точку на горизонте.


– Тебе не добраться до кольца… живым.


– Это мы еще посмотрим. – сказал Деймон и посмотрел по сторонам в поисках еще одной каменной башни, в которой хранится кольцо Луцезора.

ГЛАВА 12.



Искать долго не пришлось. Над пустынной каменной долиной возвышалось всего несколько десятков замков и башней. Все эти обители были знакомы Деймону, он даже помнил, какие лорды в них обитают. И несколько новых замков и башен резко выделялись среди всех этих старых построек. И если Луцезор повелел разделить ключ и кольцо, то это значило, что башня должна быть полной копией той, в которой хранится кольцо. Рассуждая так, Деймон медленно скользил взглядом по горизонту, в поисках каменной башни-близнеца, но таковой что-то не наблюдалось.


– Где же ты? Перестань прятаться, покажись. – чуть слышно произнес он, сжимая в руке ключ. – Должна же ты где быть?


Развернувшись в сторону каменных столбов, Деймон надеясь, что увидит там башню, был несколько разочарован. Башни там не было, но возле входа начинали сгущаться тени. Это были неприкаянные души и, как он догадывался, они намеревались протиснутся в мир живых следом за ним. С каждой минутой теней становилось все больше и больше и это Деймону очень не нравилось. Если они смогут проникнуть в мир живых, то ему не один год придется отлавливать призраков, чтобы вернуть обратно и это уже не говоря о том, сколько за это время они смогут натворить злых дел.


Нащупав в сумке маленькую коробочку с бурым порошком, он произнес с улыбкой.


– И не надейтесь, ребята. Так просто вам отсюда не выбраться. Я не собираюсь, гоняться за вами по всей Латании, поэтому не допущу, чтобы вы сбежали из мира мертвых. Но сначала я завершу начатое. И раз повелитель Луцезор дал свое согласие, на то, чтобы я забрал себе кольцо, то я его и заберу.


Да, легко сказать, заберу, только еще нужно было отыскать место, в котором оно веками хранилось, и справиться с тем демоном, который его охраняет.


– Надеюсь, что это будет не очередная бабуля. – усмехнулся Деймон, вспоминая, как отвратительно себя вел Бальтизир. И как он не понял, что это был он? С досадой подумал он, наверное, уже прошло слишком много времени с того момента как он покинул эти места и начинает терять связь с демонами, чувствую их только как чистое зло. Ключ у него в руке стал нагреваться и Деймон отвлекся от своих мыслей.


– Эй, что с тобой? – удивился он.


Разжав ладонь, он посмотрел на ключ, он не только нагревался, он еще и светиться стал! Повернувшись от столбов обратно в сторону долины, Деймон увидал, что ключ светиться еще сильнее. Все ясно, ключ почувствовал замок, который может открыть!


– Вот и замечательно. – выудив из кармана не большой кусок веревки, Деймон продел ее в колечко ключа и тут же ключ сильно натянув веревку, повернулся в сторону одной из новых построек, но это была не башня, это был огромный, мрачный склеп.


Не раздумывая больше ни одной секунды, Деймон быстро, огромными скачками бросился в его сторону. И вот уже через несколько минут он остановился напротив входа в склеп.


Осматривая строение, он удивлялся. Зачем в царстве мертвых склеп? Здесь и так живых нет, только души мертвых, демоны и другие сущности. Может очередная прихоть Луцезора? Медленно обойдя склеп со всех сторон, Деймон осмотрел его внимательно, он искал, нет ли подвоха, и не ловушка ли это? Склеп был сложен из черного мрамора и украшен серебром. Определенно строили его для знатного и богатого. Но для кого? Кто может умереть в царстве мертвых? Нет, это ловушка, твердо решил Деймон. Ключ, раскаляясь добела, тянул так сильно, что веревка, натянувшись с глухим звуком, лопнула, и ключ отлетел прямо к дверям склепа и, упав на пороге, перестал светиться. Посмотрев еще раз на склеп, Деймон понял, что ключ, от его дверей.


– Значит, склеп построили для кольца? – удивился Деймон и, подобрав с земли ключ, решительно вставил его в замочную скважину. – Сейчас это узнаем.


И повернул ключ. Раздался глухой звук, и замок открылся. Вынув ключ, Деймон спрятал его в карман и взялся за дверную ручку, потянул. Дверь с тихим скрипом открылась, внутри склепа было темно, и стоял густой запах смерти и чего-то еще, сладковатый и легкий, что было весьма неожиданно для царства мертвых. Помедлив всего лишь одну долю секунды, Деймон вошел в склеп и снял потухший факел со стены у двери, факел резко вспыхнул. Освещая себе путь, он пошел, медленно ступая по гладким, мраморным плитам пола. Его шаги эхом отдавались по всему склепу. Обойдя большую, пустую комнату, Деймон увидал еще одну дверь, украшенную серебряной резьбой и множеством драгоценных камней, что говорило о том, что склеп приготовлен для знатного и влиятельного хозяина. Все это не давало ему покоя. Ну как такое может в голове укладываться? Склеп в царстве мертвых. Или ностальгия у кого-то взыграла, или он не понимал ничего. Взявшись за дверную ручку, он потянул на себя, дверь не поддалась. Заперто. Выудив из кармана ключ, Деймон с надеждой, что он подойдет и к этому замку, вставил его в скважину, ключ лег идеально, и повернул, отпирая.


– Я надеюсь, что сейчас живые мертвецы мне на шею от радости не бросятся. – сказал он тихо и рывком распахнул дверь.


Как он ожидал, никакие мертвецы на него не набросились. И это радовало. Потому что, здесь в мире мертвых он может бесконечно убивать и уничтожать их, они будут вновь и вновь возрождаться, и это будет только бессмысленная трата его времени и сил. Поведя факелом перед собой, Деймон смог рассмотреть, что эта комната была гораздо меньшей по размерам, чем предыдущая, но битком забитая сундуками, корзинами, здесь было много дорогой мебели и золотых предметов. Столы, кресла, канделябры, оружие и даже статуя лошади в полный размер!


– Зачем все это? – удивлялся он. Это действительно был склеп богатого вельможи, но он это мог понять, если бы этот склеп находился в мире живых, и в него положили бы мертвое тело, но здесь, в царстве мертвых этого не могло быть!


В центре комнаты, на богатом, устланном золотыми тканями и мехами ложе, лежало тело. Деймон подумал, что начинает сходить с ума. Или же это было наваждение, напущенное очередным демоном, хранителем кольца Луцезора. Да, скорее всего это было именно так. Его просто-напросто хотят запугать и запутать. Скрипнув зубами, от досады, что чуть было, не поверил в то, что перед ним мертвец, Деймон подошел ближе и посветил на лежащего перед ним демона. Это был один из темных лордов, Адоглав, он знал его. Лорд мирно лежал на своем ложе лицом вверх в полном боевом снаряжении и в доспехах, его черный бархатный плащ, затканный именным гербом, уже начинал поддаваться тлению, а меч, зажатый в руках, уже поржавел.


– Долго же тебе пришлось здесь лежать. – усмехнулся Деймон. – Ну конечно, всех смельчаков по ту сторону ворот уничтожал Бальтазир. Лорд Адоглав, будь любезен, поднимайся и покажи мне, где лежит кольцо. Луцезор позволил мне его забрать с собой.


Но темный лорд даже и не подумал подниматься, он как лежал, так оставался в этой позе. Это было уже не смешно. Деймон тронул его за плечо, и его тут же пронзила холодная молния догадки. Адоглав действительно был мертв! Удивлению Деймона не было предела.


– Нет, нет, этого просто не может быть! Этого быть не может!


Но холодное не живое тело темного лорда говорило ему об обратном. Он был мертв и мертв уже довольно давно. Склеп был построен примерно тысячу, а то и более лет назад, о чем свидетельствовали надписи на стенах, покрытых пылью. Но как? Как это могло произойти? Если бы Луцезор решил убить лорда, то его стеклянный меч обратил бы тело в прах, а душу поглотил. Покачав головой, словно желая отогнать все не нужные мысли, которые словно пчелиный рой набросился на его мозг, Деймон медленно прошелся по комнате, стараясь понять, как Адоглав мог умереть, будучи уже мертвым многие и многие тысячелетия. Но в голову ничего не приходило. Выйдя из склепа, Деймон некоторое время стоял в раздумье, ничего не замечая. Лорд Адоглав был одним из малочисленных демонов, с кем у него были хорошие, даже почти дружеские отношения. И ему было жаль, что лорд мертв.


– Нет. Он не может быть мертвым. – твердо произнес он. – Он уже мертв. Хотя, если на него наложили печать смерти, то тогда мне все становится ясно.


Печать смерти, это был некий металлический медальон, если его наложить на демона прикрепив его к одежде или повесить на шею, то сам демон освободится не сможет и будет находиться в состоянии похожем на забвение до скончания времен.


Вернувшись в склеп, Деймон зажег в комнате сразу все свечи и факелы. Стало светлее, и можно было провести осмотр тела лорда, на предмет печати смерти. Поднявшись по ступеням на ложе, он провел над Адоглавом рукой, но не почувствовал отрицательной энергии печати смерти.


– Странно. Печать смерти отсутствует. В чем же тогда дело?


И тут его взгляд случайно упал на руки лорда. В ярком свете мерцающим отблеском горел голубой топаз в серебряной оправе. Это было кольцо Луцезора. Сердце в груди Деймона бешено забилось. Нашел. Он нашел кольцо! Значит, его поиски были не напрасными. Но почему кольцо, которое должно находиться под охраной, было на пальце лорда Адоглава? И тут у него в памяти возник пергамент с легендой о Мальве и о кольце Луцезора. Никто не может прикасаться к кольцу без вреда для собственного здоровья, кроме Избранного.


– А лорд Адоглав, судя по всему, до него не только дотронулся, но и на палец его себе водрузил. – чуть слышно сказал Деймон и покачал головой. Он прекрасно помнил, что лорд очень был падок на всякие побрякушки, и у него было множество колец и всего прочего. И скорее всего он решил, что сможет завладеть кольцом Луцезора, но он не был Избранным, и кольцо погубило его.


– Прости, Адоглав, это кольцо не для каждого. Оно должно найти своего хозяина.


И немного помедлив, сэр Деймон протянул руку к кольцу Луцезора, и оно, засветившись, медленно сползло с руки лорда и легло в его ладонь. И тут произошло то, чего он не ожидал. Лорд Адоглав, глубоко вздохнув, сел на ложе и открыл глаза. Первое, что он увидел, это Деймон с кольцом в руке.


– Брось! Брось его немедленно! – хрипло вскричал он. – Иначе оно погубит тебя!


Весьма озадаченный таким резким положением дел, Деймон посмотрел на Адоглава, а затем перевел взгляд на кольцо у себя в руке, улыбнулся


– Добрый вечер, лорд Адоглав. Как спалось?


Темный лорд, скинув ноги с ложа, осмотрел свои руки, затем перевел взгляд на Деймона.


Вид у него был ошарашенный. Он не мог понять, почему коснувшись кольца, Деймон все еще стоит перед ним и не упал замертво, как это было с ним. Голубой топаз, слабо мерцая в свете огня, отдавался отблеском в глазах молодого демона.


– Оно не трогает тебя! – сказал Адоглав и довольно улыбнулся. – Деймон, я не знаю, как ты оказался здесь, но я чертовски рад тебя видеть!


Все еще держа в руке кольцо, Деймон ответил, кивнув.


– Я тоже рад, видеть тебя в полном порядке. А теперь будь добр, расскажи мне, как кольцо Луцезора оказалось у тебя на пальце.


Темный лорд сердито нахмурился.


– Последнее, что помню, это то, что я собирался на совет и среди множества колец выбрал именно это, с голубым топазом. Но как оно оказалось у меня, я не знаю. Может, подкинули в мою шкатулку или поднесли слуги по чьей-то подсказке. Я не знаю.


– Как ты себя чувствуешь? – спросил Деймон, всматриваясь в бледное лицо лорда.


– Ты не поверишь, сейчас я чувствую себя просто замечательно! Гораздо лучше, чем до этого. – хрипло засмеялся Адоглав и с трудом поднялся с ложа. Проржавевшие доспехи заскрежетали от каждого его движения. Скрипя зубами, он принялся сдирать с себя доспехи и бросать их на пол. – Я очень рад тебя видеть. Если бы не ты, то неизвестно, сколько еще мне пришлось бы гнить в этом склепе. Ты вновь решил примкнуть к нашим рядам? Если это так, то можешь, положиться на мою поддержку в совете. Мы вернем тебе твое кресло! – и Адоглав довольно хлопнул Деймона по спине своей огромной ручищей. – Ну, что скажешь?


Деймон еще раз взглянул на кольцо и, положив его в карман, ответил.


– Нет, спасибо, за предложение. Но вынужден его отклонить. То, зачем я сюда приходил, это кольцо Луцезора и я его уже нашел.


Адоглав с сожалением посмотрел на Деймона.


– Жаль. С твоим уходом. Совет уже не тот. Да, не тот. А зачем тебе это кольцо? Ты хочешь кого-то… – и он сделал резкое движение ладони по шее и подмигнул.


Деймон не ответил, зачем ему кольцо Луцезора, он просто улыбнулся и промолчал. Если он скажет о причине Адоглаву, то уже через пару минут об этом узнает Луцезор, потому что в царстве мертвых много душ, снующих взад и вперед и подслушивающих чужие разговоры и доносящие их своему повелителю.


– Мне пора. – сказал он и хлопнул друга по спине в ответ. – Рад, что с тобой теперь все в порядке. Сам доберешься до дома?


– Да. – ответил лорд, ковыляя босиком к выходу следом за Деймоном. – Теперь со мной все в полном порядке, а все благодаря тебе, просто ноги затекли. Но домой я доберусь, и уж поверь мне, что я найду того, кто подсунул мне это проклятое кольцо. И уж тогдааа, тогда ему несдобровать! – глаза Адоглава вспыхнули огнем и тут же погасли.


О гневе и об упорстве лорда ходили легенды, и Деймон не позавидовал бы тому, кто подбросил кольцо и тем самым ликвидировал Адоглава из совета. Улыбнувшись этим своим мыслям, он толкнул дверь и застыл на пороге. Прямо перед склепом стояли практически все темные силы царства мертвых, а во главе на коне восседал Луцезор.


Молчание длилось всего несколько секунд, затем Луцезор выехал вперед и, сверкая глазами из-под черного капюшона, спросил.


– Как тебе удалось снять кольцо и при этом не пасть замертво? Мы не один десяток демонов низшего сословия погубили, пытаясь освободить от кольца лорда Адоглава.


Деймон ответил, сдержанно улыбнувшись.


– Это кольцо изначально было предназначено именно мне. Я – Избранный, и кольцо не причинит мне вреда.


В рядах демонов прошел взволнованный гул, они что-то жарко обсуждали. Луцезор подняв вверх руку и гул стих.


– Избранный? Значит, легенды не врут, и это все правда. Ну что же, я рад, что один из моих лордов вновь с нами.


Деймон вежливо кивнул. Луцезор был действительно рад, что лорд Адоглав вновь ожил, и это исключает Избранного из списка подозреваемых в покушении на него. И тут он поймал на себе горящий, полный злобы и ненависти взгляд Бальтазира. Догадка мелькнула у него в голове. Точно! Это все он, это Бальтазир подстроил, чтобы кольцо надел на палец Адоглав, и тогда место в совете освободится.


– Ты все еще мечтаешь о том, чтобы попасть в совет? – мысленно спросил Деймон, пристально глядя прямо в лоб завистливого демона. – Ты жалок, мне тебя жаль.


– Себя пожалей. – злобно оскалившись, тоже мысленно ответил Бальтазир.


Деймон усмехнулся и перевел взгляд на Луцезора.


– Я так понимаю, кольцо я могу забрать себе?


Повелитель тьмы, не раздумывая, кивнул, отзывая свою многотысячную армию обратно к замку.


– Да, можешь забрать кольцо себе. Для нас оно слишком опасно, я не могу больше рисковать тем, что некто подбрасывает его моим лучшим лордам. А хранить его где-то слишком рискованно. Вдруг придет еще один Избранный и заберет его.


– Разве кольцо имеет какую-то силу? – схитрил Деймон, желая выудить больше информации о кольце из Луцезора.


– Это кольцо содержит в себе силы смерти и жизни. Оно может оживлять и умерщвлять. Тот, кто владеет им, будет непобедим. А ты Смотритель равновесия и использовать его в личных целях не можешь. Если ты это сделаешь, тогда несмотря на то, что ты Избранный, тебя тут же постигнет та же участь, что и Адоглава. С одной только разницей, что никто снять его с твоей руки не сможет.


Деймон посмотрел на кольцо и вновь убрал его в карман. Значит вот оно как. Хорошо, что вовремя узнал эту информацию, подумал он и учтиво поклонился.


– Благодарю вас, ваше темнейшество. Теперь я вынужден покинуть ваши владения.


Развернув коня, Луцезор кивнул, прежде чем поскакать к замку. Когда повелитель тьмы удалился на приличное расстояние, Бальтазир черным облачком облетел над головой Деймона и прочитал какое-то заклинание на непонятном языке. Из его слов, Деймон понял лишь то, что это какой-то призыв.


– Что ты там лопочешь? – спросил сердито Адоглав, взмахнув мечом, в надежде попасть по черной дымке, но Бальтазир быстро увернувшись в сторону, громко и истерично рассмеялся.


– Достал из склепа кольцо? Молодец! А теперь попробуй, вынеси его из мира мертвых!


– Неужели опять какие-то фокусы, как с ключом? – спросил Деймон, улыбнувшись, чем еще больше привел в бешенство демона. – Не переживай, я найду способ вынести свое из мира мертвых. А вот ты попробуй покинуть его пределы. Столбы надежно охраняют мир живых от таких, как ты, Бальтазир. Теперь, когда ключа там нет, тебе путь заказан в башню. И ты больше не сможешь безнаказанно убивать невинных.


Черное облако потемнело и, искажаясь еще раз, облетело над головами Деймона и Темного лорда. Раздался треск и какой-то шорох, похожий на тот, что издают мыши, когда шебаршатся за стеной и прогрызают дерево.


– Что это? – спросил Адоглав, крепко сжимая свой меч.


– Пока еще не знаю. – ответил Деймон и указал рукой в сторону склепа. – Но они вроде бы раздаются оттуда.


Переглянувшись, они, мысленно переговариваясь, решили, что не стоит идти в склеп и выяснять что там или, скорее всего кто.


– Идем, я провожу тебя до выхода. – сказал Адоглав и еще раз сильно приложил пятерней по спине Деймона.


– Идем. – Деймон в ответ хлопнул рукой по спине лорда, и они развернулись, чтобы уйти.


И тут произошло нечто.


Из склепа с дикими, душераздирающими воплями вылетело несколько десятков каких-то ужасающего вида неприкаянных душ. Словно стая черных воронов, они с воплями носились над головами Деймона и Адоглава, пикируя на них и пытаясь вцепиться в лицо. И что странное, когти у них были явно не призрачные. Деймон вспомнил свой сон, в котором уже видел этих ужасных существ! Но они тогда нападали на Мальву, пытаясь похитить ее. Отбиваясь от них мечом, Адоглав удивленно вскричал, разрубая пополам сразу нескольких, но они, тут же возрождаясь, взмывали в верх и вновь с криками нападали на них. Среди них летало черное, смрадное облачко и дико хохотало.


– Меня уже начинает раздражать этот хохот! – Адоглав с силой запустил в Бальтазира камнем, но он прошел сквозь него и упал где-то в пустыне. – Это все его рук дело!


– Да, ты прав. – сказал Деймон и швырнул в одну из сущностей черный энергошар, сжигая ее. – О, смотри, получилось!


И стал швырять в уворачивающихся сущностей энергошары, сжигая их одно за другим.


– Брось один и в него! – посоветовал Адоглав, указывая пальцем на Бальтазира. – Может это поможет, и он прекратит хохотать.


Покончив с сущностями, Деймон бросил шар в Бальтазира, но тот, словно почувствовав опасность, быстро спустился вниз и, приняв свой обыкновенный вид, посмотрел на них.


– Думаешь, что смог справиться? Рано радуешься! – сильно ударив по земле кулаком, он вызвал легкую дрожь, такую слабую, что Деймон и лорд ее не почувствовали даже.


– Ха! И это все, на что ты способен? – захохотал Адоглав.


– Нет. Это не все, на что я способен. – ответил хитрый демон и, распрямившись, отряхнул руки. – А сейчас, лорд Адоглав, мой вам совет, вам стоит вернуться в свой замок. Ради вашей же безопасности. Я не хочу, чтобы вы пострадали.


Лорд Адоглав посмотрел на Деймона и пожал плечами.


Бальтазир протянул руку над каменистой поверхностью и произнес несколько слов. Почва зашевелилась, раздался вновь тот самый звук похожий на шорох. И через несколько мгновений из-под земли показалась рука, затем вторая, третья и так далее и так далее. Затем ужасающего вида существа полностью выбрались на поверхность и устремили свои пустые глазницы на Деймона. Это были те самые существа, только теперь они имели плоть. У каждого из них на шее висел амулет из золота и стекла в виде маленькой склянки наполненной чем-то черным.


– Проклятые ювелиры и алхимики! – прошипел Адоглав и толкнул Деймона в сторону выхода. – Беги! Я задержу их! Им нужно кольцо Луцезора!


Деймон был искренне удивлен. Бежать? Почему он должен бежать? Кольцо Луцезора теперь принадлежит ему, сам повелитель отдал его, а какая-то жалкая горстка живых трупов хочет забрать себе его? Вернее не для себя, а для Бальтазира. Теперь Деймону стало ясно. Как этому подлому и хитрому демону удалось раздобыть кольцо без ущерба для собственного здоровья и подбросить его в шкатулку Адоглава. Это сделал один из этих ювелиров или алхимиков.


– Нет. – отрицательно покачал он головой. – Я не буду бежать. Даже не собираюсь.


– Ты не понимаешь, они бессмертны. Ты можешь раз за разом уничтожать их веками и даже тысячелетиями. Они возродятся вновь. Если, конечно, ты располагаешь свободным временем, лет так на сто, то, пожалуйста, развлекайся. Но попомни мое слово, без кольца они не уйдут.


– Деймон, а лорд Адоглав совершенно прав. – хихикнул словно безумный Бальтазир, сидя на большом валуне и подтачивая ногти пилкой, водя ею из стороны в сторону. – Отдай кольцо и можешь быть свободен! Я отпускаю тебя!


Это прозвучало как вызов. Глаза Деймона вспыхнули голубым огнем, и он произнес тихо.


– Я уничтожу их раз и навсегда.


– Но это практически не возможно! – вскричал Адоглав, видя, как проклятые ювелиры приближаются к ним, выставив вперед себя руки со скрюченными пальцами и глядя пустыми глазницами, скрежеща зубами, надвигаются на них. – Они исчезнут только если разрушить кольцо, которое они охраняли тысячелетиями! Но ты, же не собираешься этого делать?


– Нет, не собираюсь. – ответил Деймон, и поудобнее перехватив свою трость, стал ждать, когда ювелиры и алхимики приблизятся на максимально близкое расстояние.


Ррраз – и лорд Адоглав разрубил своим мечом одного ювелира, рааааз – и второй упал на землю, чтобы подняться вновь.


– Я же тебе говорил, что их уничтожить совершенно не возможно! – прокричал лорд, отшвыривая в сторону сразу двоих.


– Да! Да! Да! – бесновался, сидя на камне Бальтазир и хлопая в ладоши, словно маленький ребенок. – Вперед! Вперед! Отнимите у него кольцо! Оно же должно принадлежать вам!!!


С глухим рыком и утробным ворчанием, ювелиры наступали вновь и вновь.


Дождавшись, когда один из ювелиров подошел к нему на расстояние вытянутой руки, Деймон с силой нанес удар тростью по его шее, разбивая склянку. Жидкость пролилась и ювелир, застыв на месте, покрылся трещинами и развалился на множество кусков, которые тут же превратились в прах.


Лорд Адоглав и Бальтазир буквально ошарашенные увиденным, вскричали в голос.


– Что?! Как?! – радость прозвучала в голосе лорда.


– Что?! Как?! – отчаянье и гнев в голосе Бальтазира.


– Молча! – ответил, усмехнувшись Деймон, и с огромной скоростью принялся разбивать склянки на шее ювелиров. Они были слишком медлительны и не могли даже увернуться от удара, так что буквально через минуту все ювелиры и алхимики были повержены.


Бальтазир метался среди своей маленькой армии, которая растворялась прямо на глазах, и вопил словно безумный.


– Нет! Нет! Нет! Прекрати! Оставь их в покое! Я возрождал их веками!!!


– Ну а я, уничтожил их за минуту. – ответил Деймон, поправляя шляпу и манжеты. – А теперь, пришел твой черед!


С этими словами он повернулся к демону и выкинул вперед руку, словно желая запустить в него энергошар, но Бальтазир в мгновение ока превратился в черный сгусток и быстро улетел в сторону замка Луцезора.


– Ябедничать полетел. – сплюнул в сердцах лорд Адоглав.


– Пусть. – ответил Деймон. – Луцезор мне ничего не сможет сделать. Я уже не часть его свиты. И кольцо он мне сам отдал, ты тому свидетель.


– Здорово ты их. – сказал Адоглав, разравнивая ногой горку праха, который ранее был ювелиром. – Он долго химичил, возрождая к жизни этих ювелиров. Каких только снадобий и заклинаний не находил. И как я сам-то не догадался, что уничтожить их можно лишив этого варева, заключенное в склянке, у них на шее?


– Нужно мыслить широко. – улыбнулся Деймон и, хлопнув друга по плечу, быстро помчался в сторону выхода. – Удачи, мой друг.


Адоглав поспешил за ним, он решил проводить его, кто знает, когда предстоит им еще встретиться. Вот уже показались черные каменные столбы и Деймон на бегу, пожав руку друга, оттолкнулся ногами от каменного блока, буквально выскочил из преисподней и приземлился на краю площадки.


– ААААААААААААААААА!!!!!!!! – что есть силы, в голос заорали Одди и Арсидис так, что аж у него уши заложило.

ГЛАВА 13.


В первую секунду, Деймон не понял, что мальчишек так напугало. Ведь это же был всего лишь он. Да, это был он, с горящими глазами и покрытый гарью и пеплом от злополучных ювелиров. Одди и Арсидис все еще вопили, убегая прочь от страшного места, и даже Вольф, его лучший друг и напарник, и тот попятился задом, не узнавая его. «Действительно» – подумал Деймон. – «Смрад ада перебивал любой запах».


– Эй, эй, друзья, куда же вы? Это я, Деймон!


Арсидис встал как вкопанный. По голосу можно было сказать, что это именно сэр Деймон. Но вот вид был точно не его. Осторожно оглянувшись через плечо, он, улыбаясь, выдохнул с облегчением.


– Ох, сэр Деймон. Как же вы нас напугали! Вы прям словно выскочили из самой преисподней!


– Так и есть. – ответил Деймон, разведя руками в стороны. – Лестницы, к сожалению, здесь не предусмотрены. Пришлось прыгать.


Арсидис с Одди на руках, бочком подошел к Деймону, которого осторожно обнюхивал Вольф, приподняв на всякий случай шерсть на загривке.


– Прыгать? Но там, же так высоко. – с сомнением в голосе произнес Одди. – А вы не думали, что могли себе свернуть шею?


Деймон посмотрел на малыша и улыбнулся, было очень трогательно слышать эти слова, от маленького, смелого гномика.


– Мог. – слукавил он и вновь улыбнулся. – Но я очень старался этого не сделать.


Сняв камзол, и повернувшись лицом к входу в царство мертвых, он сильно встряхнул его, вытряхивая весь смрад и прах, чтобы не нести его с собой в мир живых. Приведя себя в порядок, насколько это было возможно в этих условиях, сэр Деймон улыбнулся.


– Ну что, вы готовы вернуться в город?


– Да!!! – дружно вскричали Одди и Арсидис. И тут же посыпали вопросами.


– А вы достали кольцо Луцезора? А как оно выглядит? А можно на него посмотреть? А потрогать, можно?


Деймон выудил из кармана кольцо с голубым топазом и показал его мальчишкам на протянутой ладони. Одди и Арсидис открыв рты, уставились на мерцающий голубой камень, даже в темноте, в свете луны он искрился и переливался всеми оттенками от голубого до глубокого синего.


– Ух-ты! – с восторгом сказал Одди и прижал ладони к щекам. Чтобы избежать соблазна и не схватить кольцо в руки. – Какое оно красивое! И волшебное.


Арсидис с сомнением посмотрел на кольцо и подумал про себя о том. Что вряд ли это кольцо можно выдать за подделку, хотя внешне они были очень похожи. Да и подменить не получится его, сэр Деймон вовсе не глуп, и сразу поймет, что к чему. Нахмурился Арсидис, и отрицательно качнул головой, нет, он не будет подменять кольцо, даже если удастся это провернуть. Во-первых, это не честно по отношению к сэру Деймону, которого они все считали своим другом, а во-вторых, даже кольцо не гарантирует того, что Гут выполнит свое обещание и отпустит Лена. Скорее всего, он еще и его, Арсидиса, посадит в клетку и продаст где-нибудь в дальней стране и их никогда, никогда не найдут.


Видя все эмоции на лице Арсидиса, Деймон спросил, всматриваясь в лицо снипа.


– Арс, все в порядке?


Арсидис, все еще прибывая в задумчивой растерянности, кивнул, не спуская взгляда с ладони Деймона, на которой лежало кольцо.


– Ты в этом уверен? – с сомнением спросил тот, убирая кольцо обратно в карман.


Арсидис отрицательно покачал головой, в глазах его стояло такое отчаянье, что даже Одди не выдержал и вскричал.


– Арс! Не молчи, скажи нам, что стряслось-то?


Арсидис подняв голову, печальным взглядом посмотрел на Деймона, на Одди и молчком выудил из кармана копию кольца Луцезора и протянул его им.


– Ой! – вскрикнул Одди. – Еще одно кольцо! Откуда ты его взял?


Деймон взял кольцо в руки и внимательно осмотрел, поворачивая его в разные стороны. Но даже не вооруженным взглядом, он видел, что это подделка. Обычное серебро, обычный, ничем не примечательный топаз и никакой магии. Достав из своего кармана кольцо Луцезора, он, приподняв их на уровень глаз, посмотрел камни на просвет.


– Нет, Одди, это не еще одно кольцо Луцезора. Это очень хорошая копия. – сказал он, возвращая Арсидису его кольцо. – Откуда оно у тебя?


Арсидис стиснув кулаки, глухо ответил, опуская взгляд.


– Мне его дал папаша Гут. Он сказал, что я должен подменить его на оригинал и принести ему в гостиницу в ближайшем городке. А иначе, иначе он убьет Лена.


Деймону теперь стало понятно, почему именно он не видит среди искателей приключений Лена.


– А я-то думаю, куда он подевался, а его, оказывается, папаша в плену держит, в надежде заполучить кольцо Луцезора. Ну что же, раз он так хочет получить кольцо, то он его получит. – и глаза Деймона вспыхнули голубым огнем. – Каждый должен получить то, к чему он стремится.


Одди и Арсидис опять в голос вскричали, всплеснув руками.


– Неужели вы отдадите кольцо в лапы папаши Гута?


– Я не хочу этого, но у меня нет другого выбора. Я не могу рисковать жизнью принца, я за него в ответе, так же как и за всех вас. Идемте, я хочу как можно быстрее с этим покончить.


Убирая кольцо в карман, Деймон подошел к своему коню и ловко вскочил в седло. Арсидис изменив свой рост, быстро забрался к Вольфу на спину и, ободряюще улыбнулся Одди, который заметно приуныл, узнав о похищении Лена.


– Не переживай, Одди. Сэр Деймон с нами и он придумает, как спасти Лена. Теперь все будет хорошо.


– Да. – кивнул малыш, низко опустив голову. – Но для этого, сэру Деймону придется отдать кольцо Луцезора папаше Гуту, а он отдаст его этому противному эльфу, лорду Морнамиру, чтобы тот женился на Мальве!!! Но ведь так не честно!!! Кольцо нашел именно сэр Деймон!!! И это он должен жениться на Мальве!!!


Арсидис ободряюще похлопал Одди по плечу.


– Не переживай, мы с Леном поговорил об этом с Верховным Магом Конделом, и он все расскажет Тираху, об этом обмане. И может свадьба Морнамира и Мальвы не состоится.


– Правда?!!! – довольная улыбка появилась на личике малыша.


Деймон, краем уха слыша этот разговор, отвернулся, скрывая улыбку, его умилило то, что они переживают за него, не зная, кем он является на самом деле. И если рассудить, то это не за него нужно переживать, а за лорда Морнамира и папашу Гута. Но, всему свое время.


Сильно дернув за повод, он заставил коня сорваться с места и быстро поскакал прочь от каменных столбов, Вольф, не отставая от него ни на шаг, на спине его сидели Одди и Арсидис. Быстро добравшись до того самого места, где уже погас костер, разведенный Гутом, Деймон остановил коня и спешился. Он чувствовал сильный запах магии, черной магии. И она была ему знакома. Точно так же пахло и от пергамента, который ему подсунули, чтобы заставить отправится в путь за кольцом. Подойдя к тому месту, где когда-то стояла ведьма, он присел на корточки и провел ладонью над ее следом. Да, сомнений нет, это именно она отправила ему пергамент, значит ли это, что ведьма или колдунья работает по указке Морнамира? Хм, этот лорд, судя по всему, обложился колдунами, чтобы расчищать с помощью магии себе путь к власти.


– Арсидис, как выглядела колдунья? – спросил он, поднявшись на ноги.


– Она была высокая, молодая, с длинными черными волосами, в черном плаще из дорогих тканей. В руке у нее был посох с горящим шаром на самом конце.


– Ты в этом уверен? – с сомнением спросил Деймон, который почему-то стал подозревать, что серебряный кулончик с портретом Мальвы, так же был ему подброшен, с одной лишь целью, что бы он отправился в путь за кольцом. – Может она была старой, сгорбленной и в ветхом плаще?


– Нет. – Арсидис отрицательно покачал головой. – Она была молодой и хорошо одета.


Одди подтвердил его слова, так как тоже видел высокую фигуру женщины в дорогих одеждах. Правда, как следует, рассмотреть ему ее не удалось, потому, что они с Вольфом спешно ретировались, спеша позвать сэра Деймона на помощь.


– Да, сэр Деймон, все так, как говорит Арсидис. Она была высокой и в дорогой одежде.


– Что же, может, все так и было. – ответил Деймон, обратно вскакивая на коня. Значит и та старушка, работала на Морнамира, или просто ее попросили за некую плату подбросить кулон, потому что, никакой черной, да и магии вообще он от нее не почувствовал. И Вольф тоже, ничего не заметил подозрительного. Ладно, дело сделано, и сожалеть он ни о чем не собирается. Сейчас нужно выручать Лена из его вынужденного плена Гута.


Впереди показался маленький городок, в котором селились самые смелые и отчаянные, те, кто не боялся близости царства мертвых. И раз городок был совсем маленьким, то это значило, что таких совсем немного. Три улочки, два-три магазинчика и одна гостиница, стоявшая прямо у въезда в городок.


– Гут определенно здесь! – сказал Арсидис. – Вон его телега!


Деймон уже и сам увидал большую повозку запряженную парой лошадей. В гостинице было темно, и только в одном из окон горел тусклый свет масляной лампы, занавеска была отдернута. Спрыгнув с коня, он взял в руку несколько маленьких камушков, и по одному бросил их в окно, раздался легкий стук о стекло и уже через минуту в окне показался папаша Гут. Увидав стоящих под окном комнаты сэра Деймона и Арсидиса с Одди, которые все еще сидели на спине волка, он открыл окно и спросил хрипло.


– Принесли то, что мне нужно?


– Принц у вас? – вопросом на вопрос ответил Деймон.


Гут на мгновенье скрылся из виду, но тут, же появился в окне, держа за шкирку связанного Лена, у которого во рту торчал кляп.


– Вот он. Где кольцо?


Сэр Деймон вынул из кармана кольцо Луцезора и показал его Гуту. Разбойник и Лен мгновенно скрылись. Через какое-то время входная дверь открылась, и на пороге показался Гут, он прикрывался принцем как щитом, держа у его горла острый, охотничий нож. Сразу было видно, что он нервничает. Лен же был очень зол, что ничего не может поделать в этой ситуации, что в данную минуту он совершенно беспомощен. Деймон сделал шаг вперед, держа кольцо на вытянутой руке.


– Стоп! Значит так. – сразу заявил Гут. – Пусть снип возьмет кольцо и передаст его мне. И я отпускаю эльфа. Ничего личного, просто я должен убедиться, что после вас, уважаемый сэр Деймон, любой может брать его в руки без последствий.


Арсидис с испугом посмотрел на Деймона, а тот, молча кивнув, протянул кольцо ему.


– Возьми его, не стоит бояться. Сейчас оно не причинит тебе никакого вреда. – видя, что снип сомневается и не решается, притронуться к кольцу, он добавил тихо. – Верь мне.


И Арсидис тихонечко проскулив, нерешительно протянул руку и взял кольцо с ладони Деймона. Зажмурившись, он ожидал, что сейчас вот-вот упадет замертво или, что еще страшнее, его тело покроется страшными язвами. Богатое воображение Арсидиса живо нарисовало ему яркую картину того, как он корчится на земле в предсмертных судорогах весь покрытый коростой и язвами. Но ничего этого не произошло, он не упал и ничем не покрылся. Осмотрев быстро свои руки, он убедился, что с ним все в полном порядке.


– Так, хватит собой любоваться, как красна девица на выданье! – рявкнул, злясь на Арсидиса, папаша Гут. – Давай сюда кольцо, я вижу, что оно не опасно для меня. Живее!


Снип спустился с Вольфа и, изменив свой рост, направился на ватных ногах к дверям гостиницы. Гут с довольной усмешкой наблюдал за ним, когда Арсидис прошел половину пути, до него донеслось сдавленные возгласы Лена, он что-то кричал, но кляп заглушал его крики. Гут встряхнул вопящего принца, словно это была тряпичная кукла.


– Замолкни! Надоели твои вопли.


Арсидис подошел к Гуту и тот, схватив кольцо Луцезора, швырнул Лена в объятия снипа. Арсидис еле успел поймать принца, чтобы он со всего маху не упал на покрытую снегом землю. Быстро вытащив кляп изо рта Лена, он развязал веревку, стягивающую запястья принца, тот завопил что есть сил.


– Нет! Нет! Отнимите у него кольцо!!!


Вскочив на ноги, он отчаянно бросился на Гута, который медленно отступал к своей телеге, выставляя вперед себя нож.


– Стой! – закричал Деймон и одним прыжком оказался рядом с принцем и, схватив его, потащил в сторону от разбойника, который уже был готов пустить в ход свой нож. – Не глупи. Сделка была честной. У меня нет претензий к папаше Гуту, пусть уходит.


Убрав нож обратно в сапог, Гут оскалившись, кивнул.


– Да. Честь для такого превыше всего. Тут мне, ужас, как повезло! – громко захохотав, он неспешно подошел к своей телеге и сев на козлы, дотронулся кончиками пальцев до своей шляпы. – Честь имею, друзья мои.


Продолжая громко хохотать, папаша Гут отбыл восвояси, видимо поспешил отвести кольцо Луцезора лорду Морнамиру, и получить за него обещанную награду.


Лен и Арсидис вдвоем вцепились в плащ Деймона и заорали.


– Он уходит! Сделайте что-нибудь!!! Нужно же вернуть кольцо!!!


Деймон провожая взглядом повозку, ответил негромко.


– Пусть уходит. У меня нет причины, чтобы его останавливать. – повернувшись к Арсидису, он добавил, лукаво блеснув взглядом. – Будь так любезен, верни мне кольцо Луцезора, оно у тебя в левом кармане.


Ошарашенный Арсидис посмотрел на Деймона и, запустив руку в свой карман, вынул из него кольцо с искрящимся голубым топазом и догадка, словно молния, пронзила его мозг.


– Сэр Деймон! Вы намеренно перепутали их, когда рассматривали! И дали мне настоящее кольцо, а себе взяли подделку!


– Все именно так. – ответил Деймон, подмигнув мальчишкам. – Я же говорил, что каждый получит то, что заслуживает.


Лен засмеялся, потирая затекшие запястья со следами веревки на них.


– Представляю, какое выражение лица будет у Морнамира, когда он наденет кольцо на палец Мальвы, и ничего не произойдет!!!


Его смех подхватили Одди, Арсидис и даже Вольф, издавал странные звуки, напоминающие сдавленный смех.


Сэр Деймон только дернул уголками губ и посмотрел на свои маленькие часы на цепочке.


– Так, мои юные друзья. Уже далеко за полночь, вы домой собираетесь? – и строго посмотрел на них своим голубым взглядом. – Я не хочу, чтобы ваши родители вновь разыскивали вас с собаками.


Мальчишки послушно забрались на спину волка и он, сорвавшись с места, стрелой бросился бежать по направлению к Латании, рядом стуча копытами, мчался конь со своим седоком. Сэр Деймон решил лично проследить, чтобы мальчишки благополучно вошли в двери своих домов, а не помчались на поиски новых приключений.


Лорд Морнамир нервно мерил шагами свой кабинет, то и дело, подбегая к окну, он отгибал край занавески и выглядывал на улицу. В комнате было светло, так как горели сразу все люстры и лампы на стенах. На диване развалившись, сидел Крист и ел сочное яблоко. Вид у него был очень довольный. Ну, еще бы, ведь это именно он принес добрые вести брату, и теперь Морнамир доволен им. Тимас скромно стоял около одного из окон и тоже смотрел на улицу. Все они с нетерпением ждали папашу Гута.


– А ты уверен, что кольцо у него? – в который раз спросил Морнамир у Криста.


– Угу. – кивнул тот с набитым ртом.


– Это хорошо. – успокоился лорд. И тут же задал следующий вопрос. – А ты уверен, что кольцо можно брать в руки без плачевных последствий?


– Ага. – вновь кивнул Крист, откусывая яблоко.


Колдун решил подать голос, потому что понимал, что такие ответы Криста, могут только разозлить лорда Морнамира.


– Мой господин, мы с вашим братом сами. Лично видели, как снип взял в руки кольцо и передал его Гуту, и ничего с ними двумя не стряслось. Значит, вы смело можете надеть его на палец прекрасной Мальвы, и с ней ничего не случится! Вы так добры, что переживаете за Мальву…


– Причем тут Мальва? – вскричал Морнамир. – Я сам вперед нее могу умереть, взяв в руки кольцо! И до нее дело может и не дойти!


Тимас и Крист переглянувшись, посмотрели на Морнамира, а тот уже в сотый раз подбежал к окну и выглянул на улицу.


– Да где же он! – раздраженно прошипел лорд, сжимая кулаки. – Он уже должен быть здесь! С кольцом! Почему его до сих пор еще нет?!


Крист открыл, было, рот, чтобы что-то ответить брату, но в этот момент на улице раздался звук подъехавшей повозки, и все трое приникли к окну. Папаша Гут остановил повозку и выпрыгнул из нее на мощеный двор. Увидав в окне всю честную компанию, он зло усмехнулся и неторопливо направился к крыльцу. Поднявшись по ступеням, он подошел к тут же открывшейся двери и вошел в замок. Бросив на руки лакея свой плащ, он направился знакомыми коридорами в кабинет Морнамира. Подойдя к двери, он хотел постучать, но дверь распахнулась, и Крист, быстро схватив его за руку, буквально втащил в кабинет.


– Давай быстрее, он уже сума сходить начинает.


– Кажется, меня здесь заждались. Но мои лошадки, к сожалению, летать не умеют.


Лорд Морнамир вальяжно уселся в кресло и, закинув ногу на ногу, посмотрел на Гута, ожидая от него действий.


– Ты вернулся в стены моего замка, значит ли это то, что ты достал кольцо Луцезора?


Гут выудил из кармана маленькую коробочку обтянутую черным бархатом и открыл ее. В свете многочисленных люстр и ламп, топаз переливался всеми цветами от светло – голубого до темно – синего.


– Вот оно! – торжественно произнес папаша Гут, держа на вытянутой руке коробочку с кольцом. Вид у него был крайне довольный. Ну, еще бы! Он же сумел перехитрить самого Избранного и заполучить кольцо. И сейчас он за это получит обещанную награду.


Лорд Морнамир, не спуская вожделенного взгляда с кольца, махнул рукой брату, и Крист вытащил из-под кровати сундук с драгоценностями и, водрузив его на стол, откинул крышку. Россыпи драгоценных камней засверкали не хуже, чем камень на кольце.


– Как я и обещал, они твои! – милостиво кивнул лорд Морнамир и протянул руку. – Давай кольцо сюда. Завтра я поеду во дворец, чтобы пробудить Мальву, от тысячелетнего сна! Я уверен, что ее дед будет в восторге от такого зятя как я!


Морнамир устремил свой взгляд в большое зеркало в черной оправе. Папаша Гут с поклоном преподнес коробочку лорду и без какого-либо колебания вложил ее ему в руку.


Полюбовавшись игрой голубого камня, Морнамир закрыл коробочку и спрятал в кармане камзола и, похлопав по ней, сказал, сверля взглядом Криста.


– Здесь она будет в полной безопасности.


Гут, быстро захлопнув крышку сундука, взял его под подмышку и поспешил откланяться.


– Желаю, вам, лорд Морнамир, завтра удачи, счастья и огромной любви. Если что-то будет нужно достать, то обращайтесь. С радостью выполню любой ваш каприз за умеренную плату. Правда, я частенько бываю в разъездах, но ради вас брошу все свои дела.


Морнамир с довольной улыбкой, кивнул ему.


– Обязательно. Раз ты в такой короткий срок выполнил порученное тебе дело, то теперь я всегда буду обращаться к тебе. И дам хорошие рекомендации своим друзьям.


Гут очень сомневался в том, что Морнамир даст рекомендации и в том, что у него есть друзья. Уж больно заносчив был лорд, злой и завистливый. У таких, как он, редко бывают друзья. Но это было не его дело, сейчас главное поскорее унести ноги из владений эльфийского лорда и понадежнее припрятать сокровища! Быстро покинув замок, Гут погрузил сундук в повозку и спешно уехал, оставляя Лорда Морнамира, Криста и колдуна Тимаса наедине с кольцом Луцезора. Забравшись далеко в лесную чащу, Папаша Гут подъехал к добротному домику из кирпича, окруженного не высоким заборчиком. Летом домик утопал в цветах, а сейчас его окружали высокие сугробы. В двух окнах горел не яркий, приглушенный свет. Вытащив свой сундук из повозки, он подошел к двери домика и постучал. Через некоторое время дверь ему открыла высокая молодая женщина, внешне очень похожая на него. Увидав его на пороге, она счастливо улыбнулась.


– Папа! Давно ты не заезжал к нам. Проходи скорее, согрейся у огня и выпей горячего чая с пирогом. Как знала, что ты приедешь, испекла твой любимый, с мясом.


Гут быстро вошел в домик и, закрыв за собой дверь, запер ее сразу и на ключ, и на задвижку, и на крючок. Поставив на табурет сундук, он быстро подошел к окнам и закрыл ставни. Дочь была удивлена, таким поведением отца.


– Папа, от кого ты запер дверь и закрыл окна ставнями? Здесь в лесу никого нет, чтобы подсматривать в окна. Ближайшие соседи живут через ручей в нескольких сотнях метров, и увидеть ничего все равно не могут.


– Сейчас ты все сама поймешь. – загадочно улыбаясь, сказал Гут и, водрузив сундук на стол, откинул крышку. Сокровища заблестели яркими огнями в свете тусклой лампы. – Вот, теперь, дочь моя, мы сможем позволить себе жить подобно королям.


Дочь Гута, ахнув, подошла к сундуку и опустила в драгоценности руки. Глаза ее загорелись таким же алчным огнем, как и у нее отца. Перебирая украшения и камни, она вдруг нахмурилась и стала быстро выкладывать их на стол.


– Что такое? – насторожился Гут. Ему не понравилось такая перемена в поведении дочери. – Что-то не так?


– Это не настоящие драгоценности! Это граненое стекло! Это даже не хрусталь, это обычные стекляшки! Настоящие здесь только, вот эти жемчужные бусы и несколько браслетов, которые лежали сверху! И вот эти золотые цепочки, то же настоящие.


Отложив не поддельные украшения на стол, их оказалось совсем не много, маленькая скромная кучка, она посмотрела на отца. Гут стоял, словно громом пораженный.


– Он меня обманул. – сдавленно проговорил он сквозь зубы. – Я рисковал собственной шкурой, чтобы достать ему это проклятое кольцо, меня могли развеять по ветру ради этой кучки дешевых украшений и целого сундука битого стекла! Он еще пожалеет, что так поступил со мной. Я ему отомщу. – и Гут устремил тяжелый взгляд в ту сторону, где располагался замок лорда Морнамира.


Едва рассвет забрезжил над Латанией, В дверь сэра Деймона забарабанили сразу несколько пар рук. Вольф, спрыгнув с пуфа, помчался в холл. Поднявшись с кровати, Деймон быстро оделся и пошел открывать. Он уже догадывался, кто в такую рань мог к нему наведаться. Открыв дверь, он впустил в замок Лена, Арсидиса и гномиков. Буквально ворвавшись в распахнутую дверь, они загалдели все сразу, хором.


– Сэр Деймон! Сэр Деймон! Сегодня в 12 часов дня, лорд Морнамир явится во дворец, чтобы пробудить Мальву с помощью кольца Луцезора! – дружно рассмеялись, представляя себе выражение лица злого лорда, когда кольцо не сможет освободить волшебницу от чар.

Деймон сдержано улыбнулся.


– Вы придете сегодня во дворец? – спросил Лен, протягивая ему коробку с лимонным печеньем.


– Мы будем ждать вас. Сегодня последний день, попытки пробудить Мальву. Если сегодня до полуночи никто не сможет вернуть ее к жизни, волшебник Тирах увезет гроб в свои земли и поместит внучку в подвал замка навечно.


Деймон, едва заслышав эти слова, твердо решил, что пойдет во дворец и пробудит Мальву, и никто не посмеет разлучить их. Никогда.


– Спасибо, что сообщили, друзья. Я приду. Обязательно.


– Желаем вам удачи! – искренне сказали мальчишки и Эмми, опять в голос и так же спешно удалились, как и пришли.


Вернувшись в комнату, Деймон открыл шкаф и взял самый лучший камзол из дорогой черной ткани с серебряной отделкой. Приведя себя в порядок и переодевшись, он положил в карман кольцо с голубым топазом и взял свою лучшую трость.


– Ну, как я тебе? – спросил он у Вольфа. Волк утвердительно кивнул и быстро побежал к двери. Он был полностью уверен в том, что хозяин точно сегодня его с собой возьмет во дворец, ведь он тоже участвовал в поисках кольца Луцезора. Деймон тоже так считал, поэтому не стал останавливать своего друга, чтобы оставить его дома.


Во дворце, как и всегда, было множество эльфов, колдунов и магов уже было совсем мало, потратив свои попытки пробудить волшебницу к жизни, они отбывали восвояси. Посередине огромного бального зала, на возвышении стоял роскошный хрустальный гроб, его специально доставили из Тасу, в нем покоилась Мальва, в зеленом, бархатном платье отделанного золотом и мелкими драгоценными камнями, ее распущенные длинные рыжие волосы были украшены жемчугом, в безжизненных руках она держала веточку с мелкими белыми цветами. Деймон вошел в зал и устремил взгляд на Мальву, и сердце его сильнее забилось в груди. Среди многолюдной толпы, он краем глаза заметил своих юных друзей, они, едва завидев его, заметно оживились. Улыбнувшись им, он сквозь толпу снующих направился к гробу. И тут произошло то, о чем говорил Лен, как только стрелки часов едва сравнялись на двенадцати, в зал в сопровождении своих придворных, вошел лорд Морнамир, разодетый в пух и прах, с золоченой тростью и весь покрытый драгоценностями с ног до головы.


Всю ночь лорд Морнамир не спал, он примерял то один наряд, то другой и все никак не мог выбрать достойный. Переворошив весь свой гардероб, он, наконец, выбрал тот, в котором еще ни разу не появлялся на публике – из голубой парчи, шитой золотом и с отделкой жемчугом и драгоценными камнями. Да. Это был поистине достойный самого короля костюм, собственно, он был скопирован с костюма Оберона. И вот он здесь, среди вельмож, великих и могущественных волшебников и колдунов, чтобы испытать силу кольца и вернуть Мальву к жизни.


Деймон скромно отошел в сторонку и стал наблюдать, что же предпримет заносчивый лорд. Всем видно тоже было очень интересно это узнать, поэтому толпа быстро рассредоточилась вдоль стен и выжидающе смотрела на Морнамира. Король Ластер сделал приглашающий жест рукой, и лорд важно прошествовав к гробу, достал из кармана коробочку и продемонстрировал ее окружающим. В полнейшей тишине, раздался сдавленный смех Арсидиса, приглушенный рукой Лена. Тирах строго посмотрел на них, и мальчишки, смешавшись с толпой, пробрались к сэру Деймону.


– Я не могу больше сдерживаться. – захихикал Арсидис, уцепившись за руку Лена, он чуть ли пополам не складывался.


– Тише ты! – прошипел на него Лен. – Испортишь все.


Тем временем лорд Морнамир открыл коробочку, осторожно двумя пальцами взял кольцо и извлек его наружу. Волшебники, маги и знать ахнула. Многие из них узнали кольцо Луцезора. Даже волшебник Тирах и тот судорожно вцепился в подлокотники кресла, в котором он сидел. Его племянник Кирис сжал его плечо в знак поддержки. Два озиона сняли с гроба хрустальную крышку, и отошли в сторону. Морнамир поднявшись на ступени возвышения, дрожащими от волнения руками, надел кольцо с голубым топазом на палец Мальвы. Все замерли в ожидании чуда, но чудо не произошло. В зале повисло неловкая тишина, и только громкий смех Арсидиса прервал его, к нему присоединился Одди, затем Эмми и последним прыснул Лен. Король Ластер устремил на них строгий взгляд, и веселье тут же прекратилось. Лорд Морнамир снял кольцо с пальца Мальвы и надел его на другую руку. Ничего. Красавица осталась неподвижна.


– Что? – проворчал, паникуя лорд Морнамир. – Почему оно не работает?!


К гробу с Мальвой подошел председатель магического совета верховный маг Кондел и, сняв кольцо с руки Мальвы, осмотрел его. Развернувшись к многочисленной толпе, замершей в ожидании, он сообщил.


– Это не кольцо Луцезора. Это подделка.


Морнамир подпрыгнул от неожиданности и уставился на Кондела.


– Как?! Как подделка?!


Не удостоив лорда ответом, Кондел спустился с возвышения и осмотрелся.


– Но я чувствую магию кольца, оно где-то здесь.


– Как это где-то здесь?! – взъярился Морнамир. – Вот оно! Оно у вас в руке! Просто оно не сработало по какой-то причине! Может нужно какое-то время, чтобы оно оживило Мальву?! Верните мне кольцо! Немедленно!


Кондел оглянулся на лорда и сверкнул глазами.


– Ваша попытка исчерпана, немедленно покиньте зал. Или же вас выпроводят.


Несколько озионов медленно направились в сторону возвышения, и лорду Морнамиру, дабы избежать еще большего позора, пришлось, спешно удалится. Спустившись по ступеням вниз, он, скрипя зубами и сжимая судорожно кулаки, с перекошенным от ярости лицом, направился к выходу. Поравнявшись с сэром Деймоном, он прошипел, задыхаясь.


– Ты… это все ты!


Деймон улыбнувшись, вежливо кивнул.


– Всегда к вашим услугам, лорд Морнамир.


– Ты мне за это еще ответишь. Мы еще встретимся с тобой.


– Я в этом даже и не сомневаюсь. – тихо ответил Деймон, и глаза его вспыхнули голубым огнем, перекликаясь с блеском кольца, которое он держал в руке.


Едва завидев кольцо Луцезора в руке у Деймона, лорд Морнамир весь побелел от злобы. Тихо шипя и задыхаясь, он выскочил из зала и спешно покинул дворец.


– Я это так не оставлю, я еще тебе отмщу, сэр Деймон! Еще как отомщу!


Сев в карету, он громко хлопнул дверцей и устремил взгляд на толстого колдуна, сидевшего рядом.


– Глаз с него не спускать. Я должен знать, что собой представляет этот чужеземец. Чувствую, что он не так прост, как кажется на первый взгляд.


Тимас поклонившись своему хозяину, медленно растворился в воздухе.


– Будет исполнено, мой господин.


Сэр Деймон медленно подошел к возвышению, поднялся по ступеням вверх и осторожно надел на палец Мальвы кольцо. Толпа замерла в ожидании. Прошло несколько секунд томительного ожидания, и ресницы Мальвы затрепетали. Она легонечко вздохнула и открыла глаза. По залу прошел восторженный гул. Первое что увидала Мальва, очнувшись, это был красивый молодой чародей с такими пронзительными голубыми глазами, что показались ей двумя кусочками голубого неба. Он улыбался, а в его глазах было столько нежности и любви, что Мальва улыбнулась в ответ. Ей почему-то казалось, что она знает его уже очень давно. И что он похож на того принца из ее сна, а, возможно, это он и был. Протянув маленькую белую руку, Мальва коснулась кончиками пальцев лица принца, чтобы убедиться, что это не сон. Принц никуда не исчез. Он был здесь, и он был реален.


– Ты пришел. – тихо произнесла Мальва, улыбаясь.


– Да, я пришел. – ответил сэр Деймон. – Пришел, чтобы никогда больше не уходить.


Мальва улыбнулась и взглянула своими зелеными глазами в голубые глаза своего принца, и мгновение для них двоих остановилась. Им было уже не важно, что творилось в зале, как радуется толпа во главе с дедушкой Мальвы, волшебником Тирахом и ее двоюродным братом Кирисом. И как радостно прыгают вокруг возвышения маленькие Одди и Эмми, ставшие свидетелями важнейшего события этого тысячелетия, как Лен и Арсидис скачут в обнимку, радостно свистя, словно дворовые мальчишки.


Так легенда о Кольце Луцезора стала началом истории любви. Но об этом в следующей книге.



                                                                                                  Конец.

X