Вячеслав Васильевич Васильев - Memento mori (СИ)

Memento mori (СИ) (Memento mori-1)   (скачать) - Вячеслав Васильевич Васильев

Васильев Вячеслав Васильевич

Memento mori


   Утро добрым не бывает. Сей непреложный факт, несомненно, был подмечен мудрым человеком. Подписываюсь под каждым словом. Особенно, я бы уточнил, не бывает добрым утро после корпоратива. Как вот это, например.

  Или ещё не утро?.. Или уже не утро?.. Не видно ни зги, тьма тьмущая вокруг, только на периферии зрения какие-то колеблющиеся пятна, чуть более светлые, чем темнота.

  Зато все остальные ощущения для данной ситуации вполне стандартные: голова раскалывается, содержимое желудка настойчиво подступает к горлу, и вообще чувствую себя так, словно меня переехал дорожный каток. Причём раза три, как минимум. Я попытался шевельнуть рукой. Нет, четыре... Не меньше.

   Но почему же темно? И что за пятна света? Так... Повернуть голову куда-нибудь... Например, направо. Уууу! Как больно! Нет, направо смотреть не будем. Попробуем налево. О! Пошла родимая! Пошла! Ещё немного... Ого! Нет, всё-таки придётся глянуть, и что там справа. Блин! Такое впечатление, что башка не то что чугунная, а свинцовая. Или даже из обеднённого урана. По крайней мере, судя по усилиям, которые приходится затрачивать на её поворот.

   Ага. Справа то же самое, что и слева. Судя по всему, я лежу на спине. На кровати или на полу - к сожалению, непонятно, ибо спина ничего не чувствует, кроме того, что ей больно. А вокруг меня, оказывается, догорают разноцветные свечи.

   Ладно, попробуем мыслить логически.

  Первое: я не у себя дома. У меня в квартире не то что разноцветных, но и обычных-то свечей нет, а во время, когда эта пьянкооргия под названием 'корпоратив' обычно заканчивается, то есть, расползается по домам... Или не по домам... Но точно расползается... Короче, когда народ расходится, все точки, где можно купить цветные 'романтические' свечи, уже закрыты. Так. Хорошо. С этим вопросом разобрались.

   Второе: тогда у кого я в гостях? Тяжело соображать, когда голова раскалывается - но надо. Весьма сомнительно, что я у кого-то из друзей мужеска полу. Свечи как бы намекают на романтику, а у меня в товарищах строго гетеросексуалы. Такие же, как я. Так что вариант 'у друга' - решительно отметаем.

   Значит - у подруги. Это что ж я, Светку наконец-то уломал?! Нет, вряд ли. Светка - особа практичная. Не станет она 'романтическую ночь любви' устраивать. А кто у нас по части романтики?

   Так, похоже меня угораздило переспать с Натахой. Это чревато. Она натура не только романтическая, но и страстно мечтающая выйти замуж. Значит, теперь начнётся: 'Ты, как порядочный человек...' Зараза! Воспользовалась моим беспомощным состоянием!

   Хотя, с другой стороны, меня как бы никто за руки - ноги не держал и водку насильно в горло не вливал... Сам виноват! Как ни горько это признавать. Но всё равно - воспользоваться беспомощным состоянием мужчины - это подло!

   Оххх! Правду говорят - всё зло от женщин! Ну, может, какая-то часть ещё - от водки. С другой стороны, что же теперь - завязывать с тем и с другим?

   НИ-ЗА-ЧТО!!!

   Да! А где же сама Наталия? Надо же всё-таки убедиться, что это именно она. А не Людка, например... Ведь если...

   Тут мои неторопливые рассуждения были прерваны. Послышался звук, в фильмах про Индиану Джонса обычно сопровождающий отползание в сторону тяжёлой каменной двери в очередном мрачном подземелье, и почти сразу темнота немного отступила под натиском нового источника света. Судя по пляшущим на чёрном (Чёрном?!) потолке отблескам, а так же характерному запаху, в качестве такового источника выступал небольшой костёрок.

   - О Девятка! Ваша милость, как же так?!

   Раздавшийся рядом голос заставил меня вздрогнуть. Не от страха. От неожиданности. Во-первых, голос был мужской и незнакомый, а я ожидал услышать голосок представительницы противоположного пола, да ещё и легко узнаваемый. Во-вторых, оказалось, что в одном помещении со мной присутствует чья-то милость...

  Гм... Надеюсь, что хоть эта милость - женского пола. И что за 'девятка'? Я что, в гараже? Но ни я, ни мои подруги на этом чуде советского автопрома не ездят. У нас нормальные тачки, всё как у людей...

  Додумать мысль мне снова не дали. Источник света приблизился. Скосив глаза, я увидел, что это факел, который держит в руках какой-то странно одетый дедок. Рядом с ним обнаружились ещё два его ровесника, одевавшиеся явно у одного и того же безумного портного. Это что, родственники моей ночной пассии, разъяренные тем, что я лишил их внучку целомудрия и собравшиеся меня то ли убивать, то ли тащить в ЗАГС? Но вроде бы у одного человека бывает только два деда? А у бабушек бороды не растут? А целомудрия в наше время внучки лишаются ещё в школе, так что я при всём желании в данном преступлении относительно Натали быть замешан не могу...

   Один из старикашек наклонился и потормошил меня за плечо.

   - Ты что делаешшшь??? Больно же!!! - прошипел я. Действительно, в таком состоянии меня лучше было не трогать. Не потому что я так уж грозен. Просто в результате подобных манипуляций сейчас можно запросто отдать концы от болевого шока.

   Однако проклятого садиста-долгожителя это не остановило. Он, правда, скривился, как от зубной боли, но тут же, подхватив мою безвольную тушку под руки, довольно резво перевёл её в сидячее положение, а потом и вовсе взвалил себе на спину.

  'Это что, похищение?!', мелькнуло в голове, и тут же мысль ушла, а на её месте закружилась карусель других. Во-первых, вследствие сего бесцеремонного обращения с собой любимым я, хоть и мельком, но увидел целиком то, с чем до этого мог ознакомиться лишь фрагментарно. Оказалось, что свечи вокруг были расставлены не как попало, а по углам нарисованной на каменном полу (ага, всё же я не в кровати!) девятилучевой звезды. 'Нонаграмма' - вспомнил я где-то когда-то услышанное название сего художества.

  Я, как оказалось, лежал точно в центре этой звезды, что явно указывало на то, что надо мной проводился какой-то ритуал. Сатанисты?!

   Но и это не являлось самым шокирующим открытием. Когда меня поднимали, я увидел не только то, что было рядом со мной. Но и себя.

   То, что я оказался абсолютно голым, меня не удивило. Если я прав, и всё-таки всё дело в женщине (в чём я, вообще-то, уже начал сомневаться), странно бы было, если б я оказался одет.

  Но вот тело... Моё тело... Короче, оно было не моё.

  Да, я уже не юноша. Скоро стукнет сороковник. Но я всё ещё в хорошей физической форме, чему немало поспособствовали регулярные походы в тренажерный зал, бассейн, а также увлечение пейнтболом. А это тело... Тельце... Иссохшее, дряблое, густо усыпанное пигментными пятнами... Я, конечно, тоже бы мог выглядеть так, но только не раньше, чем лет через сорок. Не проспал же я сорок лет летаргическим сном?

   Между тем, взваливший меня себе на спину старикашка начал раздавать указания: - Диспас, за мной!

   - Вихис, свечи убрать! Звезду стереть! И догоняй нас! Вдвоём мы его не дотащим!

   Я протестующее замычал, пытаясь объяснить странным пенсионерам, что никуда меня нести не надо. Мне и тут неплохо. То есть на самом деле плохо, конечно, но в другом месте мне точно лучше не станет. По крайней мере, пока не опохмелюсь.

   Моё мычание привело только к тому, что взваливший меня на свой горб старикан снова запричитал: 'Ну как же вы так, Ваша Милость?... И ничего не сказали... Это ведь опасно!.. Жрецы ведь учуют, Ваша Милость! Непременно учуют!'...

   Вот так, стеная и причитая, он двинулся вперёд, к зияющему тьмой прямоугольному отверстию в сложенной из массивных грубо отесанных каменных блоков стене. Отверстие оказалось выходом на узенькую довольно крутую лестницу, на которой два человека разойтись бы никак не смогли. Судя по тому, что бегущая впереди нас тень не удлинялась и не укорачивалась, факелоносец - этот, как его... Диспас, не отставая топал позади.

   Третьего, похоже, оставили без света. Хотя - почему 'без'? А свечи? Они ведь всё ещё горят, а значит, дедуле будет чем осветить путь.

   И что же всё-таки происходит? Пока мой 'носильщик', пыхтя и причитая, поднимал меня всё выше и выше по крутым ступенькам, я пытался найти происходящему логическое объяснение. В конце концов - это было единственное, на что я сейчас способен.

   Объяснение нашлось довольно быстро. Оно однозначно отвечало на все вопросы и проливало свет на все странности. Происходящее исчерпывающе описывалось двумя словами:

   Делириум тременс.

   Оно же - 'белая горячка'. А всё вокруг - бред, вызванный чрезмерным употреблением горячительных напитков. Вот только почему-то вместо одной белочки ко мне явились три старика. С одной стороны, понятно. Где ж на нас всех, алкоголиков, белочек напасёшься? С другой стороны, никак не ожидал, что маленькая белочка по текущему курсу равна трём относительно большим пенсионерам.

   С лестницей тоже всё ясно. Мне во снах (и в обычных снах, не только в бреду) она, бывает, снится. И подниматься по ней частенько очень тяжело. Ноги как бы прилипают к ступенькам, и, чтобы сделать очередной шаг, приходится прилагать колоссальные усилия.

   Вот моё подсознание и нашло выход: я не иду - меня несут. Причём довольно быстро. Нет, уже медленнее. И ещё медленнее... Мдя... Дед в качестве носильщика - не очень... Хотя, с другой стороны - белочка бы меня вообще не потянула.

   - Меняемся! - выдохнул тащивший меня на горбу дедок, и прислонил меня спиной к холодной стене. Так и радикулит можно заработать, однако!

   Но заминка надолго не затянулась. Эстафетную палочку, то есть мою недвижимую тушку, принял старикан, до того топавший позади налегке, а прежний 'носитель' тут же улёгся на ступени. После чего его сменщик вместе со своей ношей невозмутимо прошагал прямо по его спине и поволок моё бренное тело дальше, всё вперёд и ввысь.

   Однако! Местные дедушки настолько суровы...

   'Смертники' - всплыло откуда-то слово. Не понял? Камикадзе, что ли? 'Нет, Смертники. Мои Смертники' - выдала какая-то неведомая 'справочная', но расшифровывать, что это значит, не стала, взамен зачем-то сообщив мне имя старика, который взялся тащить меня первым и, судя по тому, как он командовал двумя остальными старпёрами, был здесь главным. После меня, естественно. Сон ведь мой.

   - Финдис!... - прохрипел я.

   - Здесь я, здесь, Ваша Милость! - донёсся сзади задыхающийся голос. И Вихис нас уже нагоняет...

   Во! Точно, я главный! Иначе ко мне бы так не обращались! Кстати, 'ваша милость' - это, кажется дворянин. И далеко не простой. Хоть и не самый крутой. Вот если бы 'Ваше величество!', или хотя бы 'Ваша светлость!'... Ну ничего, сон, дай Бог, не последний, в следующих снах, может быть, дорасту и до 'величества'. Бывают у меня такие сны - 'сериалы'. Возможно - и это один из них.

   'Не забыть приказать, чтобы в следующих снах убрали паутину!', - сделал я себе зарубку в памяти после того, как моего лица в очередной раз коснулись обрывки ткацкой продукции местных арахнидов. В текущем сне что-то менять уже поздно. Раз уж снится эта узкая крутая пыльная потайная лестница - пусть будет.

   'Потайная' - а почему? - задумался я.

  'Наверное, потому что парадных лестниц, на которых не могут разминуться два человека, не бывает', - пришла подсказка от 'справочной'.

  Ладно, согласен. Тогда возникает второй вопрос: а зачем 'Мою Милость' волочить по потайной лестнице?

  Нет. Слишком много вопросов... Шарики в моей несчастной головушке заехали за ролики, вызвав при этом приступ жесточайшей мигрени, и я решил наложить вето на сложные мыслительные процессы. До лучших времён. А пока будем любоваться окружающими пейзажами.

  Пейзажи в лице бесконечных ступенек внизу и грубых каменных блоков по бокам и над головой не отличались разнообразием, так что быстро мне надоели, и я прикрыл глаза в ожидании окончания путешествия. Когда-то же оно должно кончиться.

  Я угадал. Суматошный подъём в почти вертикальной каменной кишке завершился часа через два. Это по моим внутренним ощущениям. Учитывая моё состояние, выходило, что реально прошло минут десять - пятнадцать. Неплохой темп, однако, взяли пенсионеры. Правда, за это время мои носильщики успели смениться по три раза, соответственно столько же раз потоптавшись друг по другу. И теперь напоминали загнанных лошадей, которых, как известно, в цивилизованных странах принято из милосердия пристреливать.

  Однако такое милосердие проявить здесь было некому, да и старики-разбойники оказались не такими уж загнанными. По крайней мере, они не свалились без сил, а, пока за нашими спинами со скрежетом становился на своё место в стене массивный каменный блок (удивительно точно подогнан, кстати! Если не знать, где потайной ход - и не найдёшь!), успели доволочить меня до стоящей у противоположной стены, то есть метрах в двадцати от потайного хода здоровенной кровати под не менее здоровенным балдахином. А затем облачить меня в халат, напялить на голову дурацкий ночной колпак (представив свой видок со стороны, я хихикнул: 'Я шут, я Арлекин, я просто смех!'), и уложить в 'кроватку' - здоровенный сексодром, на котором, наверное, моё нынешнее тщедушное тельце, подойдя со стороны, не сразу и обнаружишь.

  Кто-то (или Диспас, или Вихис, я их за такое небольшое время сна ещё не научился разбирать), на несколько секунд исчез из поля зрения и тут же появился вновь, уже с подносом, на котором стоял графинчик с жидкостью кроваво-красного цвета и два средних размеров бокала.

  Бокалы тут же был наполнены, и Финдис (а вот этого я запомнил!), сначала пригубил свой, а затем, почтительно поклонившись, подал мне вторую ёмкость. Я подозрительно понюхал её содержимое (Бог его знает, что они тут пьют, может - кровь!), сделал небольшой глоток, и, убедившись, что это всё-таки вино, хоть и не лучшего качества, осушил бокал до дна.

  После чего откинулся на мягкие подушки, удостоив застывшую у кровати троицу благосклонным кивком.

  Благодетели мои! Вот именно этого мне сейчас и не хватало. Лучше бы, конечно, водочки, но на безрыбье...

  Как правильно говорили древние, 'подобное лечат подобным'. Вот и сейчас я буквально почувствовал, как живительная влага прямо через желудок пошла по венам, приводя мой организм в более-менее рабочее состояние. Ну, насколько это позволял его почти стопроцентный износ.

  Очевидно, происходящие внутри благоприятные изменения были заметны и снаружи. По крайней мере, Финдис удовлетворённо кивнул, и, кивком отослав двух своих подчинённых (ну и пусть уходят. А вот поднос с графином могли бы оставить...), наклонился ко мне.

  - Ваша Милость! Детектор магии имеется не только у меня (Ага, у меня во сне ещё и детекторы магии имеются! А значит, - и сама магия. Давненько мне ничего такого интересного не снилось!..). Эйн Интаг сейчас в отъезде. Но его помощник, уже, наверное, отослал сообщение в Инквизицию и сейчас явится сюда. Если что - вы всё это время провели здесь, в своей спальне. Бежать вам, к сожалению, в таком состоянии нельзя, но, пока жрец и инквизиторы доберутся в нашу глушь, пока разберутся, что к чему... Я попытаюсь что-нибудь сделать. Ещё раз - вы с вечера провалялись в постели! - с этими словами Финдис скрылся вслед за своими подчинёнными, а я попытался осмыслить сказанное им.

  Пожалуй, самый главный вывод из только что прослушанного монолога - я в своём сне сделал что-то предосудительное, и возможно, наказуемое. Звучит абсурдно, но во снах обычно так и бывает. Спишь - думаешь, что всё нормально, а как проснёшься, вспомнишь - ну и бред!

  Гм... А тут я понимаю, что это бред, прямо во сне. Ну да, такое тоже бывает, но реже. Когда видишь сон, и понимаешь, что это сон. Сейчас, судя по всему, именно такой случай.

  Что дальше? Дальше выходит, как я и заметил раньше, что здесь есть магия. И есть инквизиция. Насколько я помню, инквизиция с магией, а также с магами и прочими ведьмами не дружит и очень любит поджаривать их на кострах.

  М-дя... Не хватало ещё сгореть на костре в своём же сне. Хотя, с другой стороны... Я уже во снах и тонул, и падал, и чего только со мной не происходило. И до сих пор жив. Так что можно и сгореть разок, тем более, что во сне это не больно. Но лучше, конечно, не гореть. Даже во сне...

  Блин! Опять не дали подумать!

  Двери в спальню (а как ещё назвать помещение, в котором основным предметом мебели является кровать?) распахнулись, и на пороге появился... Гм... Снова Финдис. Всё в том же оригинальном наряде, но выглядящий гораздо свежее, как будто только что и не был при последнем издыхании. Как ему, интересно, это удаётся? Старикашка быстрым шагом просеменил к моей кровати и проорал:

  - Ваша Милость! Помощник дежурного жреца просит срочной аудиенции!

  Вот только выражение его лица как-то не соответствовало тревожному тону доклада. Произнося эти слова, Финдис заговорщицки подмигнул и шепнул: - Помните, Ваша Милость! Вы были в спальне! - после чего, постояв несколько секунд со склоненной головой, сделал шаг в сторону и прокричал в сторону двери: - Войдите!

  Я запоздало сообразил, что, по идее, это я должен был дать разрешение на визит неожиданного гостя, а, ээээ... а кто он интересно, по должности? Дворецкий?.. В общем, Финдис должен был только передать моё высочайшее соизволение. Но, что теперь поделаешь... Не просить же переиграть всю сцену заново.

  В раскрытые двери ворвалось новое действующее лицо. Надо понимать, тот самый помощник жреца. Странно, странно... Я как-то представлял себе жрецов и их помощников по-другому... Ну, в 'спецодежде' какой-нибудь, обвешанными предметами культа...

  С другой стороны, может быть, они тут, как наши православные батюшки, которых в рясе увидишь только на службе. В остальное время они 'в штатском', и от своей паствы (и то не ото всей) отличаются только наличием бороды да дороговизной надетых шмоток.

  У этого же 'помощника' и бороды-то не было. Да и по одежде он не сильно отличался от моего предположительного дворецкого. Может, дело срочное - не успел переодеться 'в форму'?

  Пока я так размышлял, помощник жреца - молодой парень лет двадцати пяти, успел добежать до меня. Точнее, до кровати, в которой я возлежал. Вопреки моим ожиданиям, он не стал ни опускаться на одно колено, ни выделывать выкрутасы по подобию тех, что были приняты когда-то при дворе 'Короля-солнца'. Он просто, так же как и Финдис до того, замер, не доходя трёх шагов до кровати, и коротко кивнув, доложил:

  - Ваша Милость! В подземельях замка зафиксирована магическая активность! Предположительно - был произведён призыв сущности из-за Грани! Я вызвал господина Интага и представителей Инквизиции. Они прибудут через сутки, а пока я прошу вас закрыть все входы-выходы из замка, усилить охрану, в том числе и личную, и выделить мне пару солдат из гарнизона. Я должен обследовать место происшествия. Неизвестно, что к нам прорвалось. Тем более в такой день... Вы же знаете пророчество. - Тут маска деловитой невозмутимости сползла с лица парня, и сквозь неё проступило выражение откровенного страха. Впрочем, длилось это недолго. Всего пару секунд, а потом лицо помощника жреца снова приняло прежнее невозмутимое выражение. 'Боится, но свои обязанности выполняет на совесть', - определил я. 'Или боится наказания за неисполнение обязанностей больше, чем неведомую 'сущность' из-за какой-то 'грани'. Тоже вариант'.

  А вслух проскрипел (Это у меня такой голос?!), обращаясь к Финдису:

  - Отдайте соответствующие распоряжения! О моей охране позаботьтесь особо! В случае чего - докладывайте немедленно!

  Такой длинный монолог изрядно меня утомил, и я откинулся назад на подушки. На лбу выступила испарина. Фффухх! Надеюсь, я вёл себя правильно.

  Так, вроде бы - да. По крайней мере, Финдис после энергичного кивка, сопровождавшегося словами: 'Будет сделано, Ваша Милость!', еле заметно кивнул ещё раз, очевидно, одобряя мои указания. После чего обернулся к помощнику жреца, наверное, ожидая, что он сейчас откланяется, но тот застыл на месте, пристально вглядываясь в меня. Ну что он там увидел? Я нервно заёрзал на подушках.

  - Ваша Милость! - снова обратился ко мне парень. - Может, вызвать к вам Целителя? Я вижу, у вас с аурой что-то не в порядке...

  Мамма миа! Он ещё и ауру видит! Может, ещё снимает порчу по телефону, а так же привораживает любимого по фотографии? Или хотя бы снимает похмелье? Нет, с другой стороны, а целитель тогда на что?

  Я быстро взглянул на Финдиса. Тот снова едва заметно кивнул.

  - Вызывайте... Действительно неважно себя чувствую, даже с постели подняться не могу...

  После этого помощник жреца наконец-то ушёл. Вместе с Финдисом, отправившимся доводить мои приказы до кого следует.

  Я же в ожидании обещанного эскулапа, которого здесь гордо именовали целителем, попытался вспомнить, не было ли рядом со мной в подвале какой-либо посторонней сущности. Попытался-попытался, и плюнул. Там была такая темень, что рядом могло стоять хоть штук десять этих самых сущностей (интересно, а как они выглядят?), а я бы их не заметил.

  Ну а к тому моменту, когда притопали эти три богатыря на пенсии, все сущности вполне могли успеть слинять. Так что пусть помощник жреца землю роет. Найдёт что - расскажет. А что он может найти, когда камер видеонаблюдения в этом подземелье явно не было? Ни-че-го!

  Эти размышления меня несколько взбодрили, и дальше я ожидал целителя уже в более приподнятом настроении. Кстати, что-то он долго не идёт. В моём сне мог бы бежать к Моей Милости и побыстрее.

  Словно в ответ на мои мысли, двери снова распахнулись, и появившийся на пороге Финдис (нет, явно это дворецкий!) сделал шаг в сторону, и, полуобернувшись, почтительно кивнул, приветствуя, казалось, не входящего, а вкатывающегося в спальню маленького человечка, при взгляде на которого из глубин моей памяти на поверхность сознания всплыло слово 'колобок'.

  Низенький, кругленький, лысый, как биллиардный шар, коротконогий... В каком-то бесформенном плаще неопределённого цвета... И с лицом, прямо-таки излучающим оптимизм и жизнерадостность.

  Дворецкий остался у дверей, а колобок покатился прямо к мегакровати (именно такого названия достойно сооружение, на котором я, любимый, в данный момент лежу. Нет, возлежу. Или возлегаю? Звучит симпатичней. В общем одно из двух. В реальности я ещё как-то ни разу не возлегал - в основном просто лежал, а иногда так даже и валялся, так что с данным словом не очень знаком. Надо будет, как проснусь, заглянуть в словарь, или куда ещё там...)

  Кстати, а почему дворецкий не представил мне колобка? Предыдущего визитёра представил... но, что характерно, только по должности. Это как бы по этикету положено такое представление? А этого вообще молча запустил... Значит - что? Значит, я этот шарик с ножками не только хорошо знаю, но и отношения между нами, если не дружеские, то, скажем так, доверительные...

  Эй, Эй! Не настолько же доверительные! Колобок, подойдя к кровати, не затормозил, а с ходу полез на неё, протягивая ко мне свои ручонки. У меня от удивления и возмущения, что называется, 'в зобу дыханье спёрло' и временно отнялся дар речи.

  Коротышка же, успокоительно бормоча: 'Сейчас, господин барон, сейчас всё будет хорошо, господин барон...' между тем принялся стягивать с меня одеяло.

  Вот и что современный мужчина должен подумать, глядя на такое поведение? Правильно - то же, что и я: 'Только голубых мне здесь не хватало! Пшёл вон!'. Хотя, конечно... Есть мнение, что совсем уж современный, гм... мужчина, должен подумать немного не так. А примерно вот так: 'Ну приди же скорее ко мне, противный!..'. Тьфу! В таком случае я - не современный, а очень даже древний (кстати, во сне, судя по моей внешности, это так и есть). Нафиг, нафиг эту голубизну. Руки прочь от меня! И вон из моего сна!

  Очевидно, от нервного перенапряжения и эмоционального всплеска проснулась 'справочная'. В моей голове что-то щёлкнуло, и тихо прошелестело сообщение: 'Риг Ланвар. Целитель'. Причём, судя по интонации, с какой это было произнесено, именно так - Целитель с большой буквы Ц.

  Между тем колобок, схватившись за моё запястье, проверил пульс, потом заглянул мне в глаза, и прощупал тело (Слава Богу, сквозь халат!), жизнерадостно приговаривая при этом: 'Так-так... Что у нас тут?... Ага! А здесь? Угу...'. В общем, выполнил типичный шаманский ритуал, характерный для 'людей в белых халатах'.

  Так! Не понял! Ладно, жрец был без рясы или что там ему положено.. Но почему Добрый Доктор без белого халата?!

  Однако, похоже, неподобающее одеяние эскулапа не волновало никого, кроме меня. И меньше всех по этому поводу парился сам Целитель.

  Закончив осмотр, он удовлетворённо кивнул каким-то своим мыслям. Надеюсь, этот кивок означает: 'пациент скорее жив, чем мёртв'. Хотя, кто их знает, этих докторов... Может, всё как раз наоборот, и он подумал: 'диагноз полностью подтвердился. Больной почти покойник'.

  После кивка колобок принял сосредоточенный вид и принялся проделывать над моим телом (точнее, если прямо говорить - тельцем, причём сильно подсушенным) какие-то пассы руками. Ну, если это лечение... Да ещё если он за это потребует денег...

  Но тут меня поджидало очередное удивление: прислушавшись к своим ощущениям, я понял, что мне вроде бы как становится лучше. Гипноз? Или - 'нетрадиционная медицина'? Гм, не верю я во все эти штучки. Надо будет найти нормального доктора. А пока, конечно, на безрыбье... И колобок - врач.

  Закончив 'руководить', то есть, водить руками, Добрый Доктор извлёк из складок своего одеяния флакончик с янтарно- зелёной жидкостью, и поднёс её мне ко рту со словами: 'Выпейте это, господин барон'.

  Я скосил взгляд на застывшего у дверей Финдиса. Тот не выказывал никаких признаков беспокойства.

  Ладно, отведаем лекарства... Надеюсь, что это всё же лекарство, а не яд, и что оно не горькое. С другой стороны, если это даже яд, то худшим последствием для меня будет то, что этот странный сон закончится.

  Мои ожидания оправдались наполовину. Жидкость из пузырька оказалась довольно вкусной. А вот насчёт яда... Сразу же после того, как сквозь моё горло прошла последняя капля эликсира, картинка перед глазами стала мутнеть и расплываться, а сознание - растворяться в окутывающей меня мягкой тёмной мгле.

  Последнее, что я услышал, были произнесённые удовлетворённым тоном слова шарообразного эскулапа: 'Ну вот. Всё в порядке...'.

  Говорят, если вы в возрасте после сорока проснулись однажды утром, и у вас ничего не болит - значит, вы умерли. Если исходить из этой логики, то я сейчас уж точно живее всех живых. Ибо болит у меня буквально каждая клеточка моего, скажем прямо, далеко не молодого тела. Не так, конечно, как вчера, до того, как меня попользовал (в первоначальном смысле этого слова, а не в том, который в него сейчас вкладывают) местный эскулап, но всё равно ощутимо. И неприятно.

  Стоп! Что там было про тело? Так, опять я почти ничего вижу, снова вокруг тьма и какие-то отблески света в ней... Дежа вю, однако... Но есть прогресс. Сейчас, в отличие от прошлого раза, я могу двигаться. То есть двигать руками-ногами-головой. Остальное, как, например, возможность вертикального передвижения на нижних конечностях, нуждается в уточнении.

  Но это потом, пока используем достоверно подтверждённые способности. Так: поворот головы вправо-влево. Угу... Разноцветных свечей вокруг не наблюдается. Это радует. Руки можно использовать, чтобы ощупать собственное тело. Так... Так... И лицо... Ого! Борода, однако! И морщины, морщины... Что у нас выше? Колпак этот дурацкий... А под ним? Ага... Лысины нет, но волосы довольно редкие.

  Всё-таки старик.

  М-дя... А я как-то ожидал, что проснусь, и всё будет, как было. Ан нет... И что из этого следует? Если отбросить невероятные версии о переносе в другой мир, и, возможно, в чужое тело, остаётся единственное логичное объяснение: я ещё не проснулся. И то, что я проснулся, мне снится. Бывает так - сон с 'двойным дном'. Вот, кажется, вывалился в реальную жизнь, а на самом деле ты всё ещё в объятиях Морфея.

  Кстати, быстро это я сегодня понял. Обычно проходит от пятнадцати минут до получаса, пока разберёшься, что к чему. И вчера тоже в темпе разобрался, что брежу... Молодец! Мдя... Как бы ещё из этого бреда выбраться?... Судя по имеющемуся опыту - никак. То есть никакие осознанные попытки проснуться не помогут. Пока сон не уйдёт сам по себе.

  Ну что ж... Раз путь в реальный мир для меня пока заказан, и в забытьё вернуться тоже что-то не получается, займёмся исследованием собственного сна. Всё равно делать больше нечего.

  Для начала надо выбраться с, или точнее, 'из' этой милой кроватки. Милой, кстати, в прямом смысле. На подобном ложе (не по размерам, а по приятности в нём нахождения) я когда-то спал в детстве, когда оставался у бабушки с ночёвкой. Знали предки толк в обустройстве постели! Упадёшь в неё, и кажется, что на облаке лежишь!.. А сейчас, похоже, то ли страшный секрет изготовления пуховых перин и подушек утерян, то ли просто никто не хочет этим заниматься...

  Ладно, чего это я разворчался, словно старик? Ах да! Я и есть старик. И не спится мне в моём сне, наверное, тоже из-за банальной старческой бессонницы. В общем - всё. Заканчиваем причитать, и лезем к выходу, то есть к просвету, виднеющемуся между задернутыми шторками балдахина.

  Путь, между прочим, оказался неблизким. Но я его преодолел. Чем могу гордиться, наверное. А почему нет? С поправкой на возраст, это сравнимо если не с километровым забегом в семнадцать мальчишеских лет, то со стометровкой уж точно. По крайней мере, одышка и учащённое сердцебиение наличествуют. Так, немного отдышаться, и идём дальше.

  Я отодвинул одну из шторок. Точно. Всё тот же сон. Та же спальня, что и вчера. Тогда её не рассмотрел, ибо был ещё больше не в себе, чем сейчас, а теперь света единственной свечи, стоящей в канделябре на чём-то вроде прикроватной тумбочки, только увеличенной раза в два и густо изукрашенной сложным орнаментом, явно недостаточно, чтобы рассмотреть помещение во всех подробностях. По крайней мере, из кровати. А вот если взять источник света в руки и устроить небольшой обход...

  Так я и сделал. Нельзя сказать, что исследовательская экспедиция по собственной спальне оказалась таким уж лёгким делом, но мне это удалось.

  Шаркая растоптанными шлёпанцами, обнаруженными на коврике у кровати, я первым делом проковылял к предмету, опознанному как большое овальное зеркало в человеческий рост. Причём оно не висело на стене, как все нормальные зеркала, к которым мы привыкли, а гордо покоилось рядом с тумбочкой, опираясь на пол четырьмя массивными лапами подставки. За эту 'сладкую парочку', между прочим, подозреваю, антиквары бы отвалили неплохие деньги.

  При ближайшем рассмотрении зерцало оказалось таким же древним, как и я в этом сне, если не ещё древнее. Предметы, как правило, живут дольше, чем люди. Особенно старинные, сделанные на совесть. Но и они всё же не вечны.

  Вот и на эту вещь время уже наложило свой отпечаток. Рама из драгоценных пород дерева местами потрескалась, вырезанный на ней орнамент в некоторых местах стёрся почти до основания, серебро, которое раньше использовали в зеркалах вместо алюминия (точнее, это сейчас алюминий используют вместо серебра), потускнело, но всё же своё отражение рассмотреть было можно.

  Что ж... Дрожащей рукой я поднял свечу повыше. Так, теперь видно...

  Из зазеркалья на меня таращился древний старикашка, до боли похожий на любого из троицы, что волокла меня вчера по лестнице.

  'Однако... Атос, Портос, Арамис... И д'Артаньян. Сто лет спустя', - как-то невесело подумалось.

  Поднеся свечу поближе к зеркалу, я и сам чуть ли не ткнулся в него носом, пытаясь рассмотреть себя подробнее.

  Глаза... У зазеркального старца они были блёкло-серого цвета. А у меня от рождения - карие. Впрочем, на фоне остальных разительных изменений, которые претерпел мой организм, смена цвета глаз - это, право, такая мелочь...

  Оторвавшись наконец от созерцания своего отражения, я продолжил обход. Не мудрствуя лукаво, решил двигаться вдоль стеночки по часовой стрелке. 'Стеночка' оказалась увешанной оружием. Причём исключительно - холодным. Не то, чтобы очень густо, но несколько щитов, скрещенных мечей, секир и почему-то дротиков, хотя мне казалось, что они вроде из другой эпохи, в наличии имелись. А вот огнестрела - хотя бы в виде какого-нибудь завалящего мушкета, видно не было. Из чего можно сделать вывод, что местная наука и техника до изобретения пороха ещё не доросли.

  Особое внимание я уделил потайной двери, через которую попал в это помещение. Точнее, тому месту, где она должна была находиться. Никаких признаков её наличия не обнаружил. Сделано на совесть, однако...

  Дальше нарисовался камин. Большой... И холодный. Очевидно, спальня обогревалась только в холодное время года. По моим ощущениям, неплохо было бы чуть-чуть прогреть её и сейчас, но, похоже, местные бароны куда как менее изнежены, чем простолюдины в моих родных краях.

  Больше ничего интересного вдоль этой стены я не нашёл. Следующая тоже не выделялась ничем. Кроме 'парадной', так сказать, двери, которую я обошел по большой дуге. Был, конечно, соблазн - выглянуть, посмотреть, а что там за ней. Но не в таком же виде Моей Милости бродить по окрестностям. Это ж только людей пугать! Да и гораздо больше, чем двери, меня сейчас интересовали два больших стрельчатых окна в противоположной стеке. Сквозь их стёкла лился мягкий лунный свет, что давало надежду рассмотреть окрестности если не в подробностях, то хотя бы в общих чертах.

  Но окна оставались, так сказать, 'на сладкое'. По пути до них надо было пройти вдоль ещё одной стены, почти полностью закрытой гобеленом, по видимому тоже старинным, с изображением какой-то древней эпической битвы. Типичное батальное полотно. Смешались в кучу кони, люди... Мечи, секиры, копья, доспехи, развевающиеся штандарты, штабеля из трупов врагов.... Такое впечатление, что заказчик платил за каждого поверженного врага отдельно, потому создатели этого мегашедевра постарались на славу...

  В общем, не картина, а мечта средневекового милитариста. На меня же сие произведение искусства особого впечатления не произвело. Точнее, не произвело бы. Если бы вся эта героическая баталия разворачивалась не на фоне поднимающегося над горизонтом до боли знакомого 'гриба' ядерного взрыва.

  Мдя... Антиресно девки пляшут, по четыре штуки в ряд...

  Потратив на исследование гобелена минут десять, я двинулся дальше и вскоре наконец добрался-таки до одного из окон. Первое, что бросилось в глаза - это 'какая-то не такая' полная луна. Что именно в ночном светиле было не так - то ли размер, то ли 'рисунок', то ли оттенок, я бы сказать затруднился, но что-то цепляло и приносило ощущение некоей 'неправильности'.

  'Эйлун' - внезапно сообщила проснувшаяся 'справочная'.

  - Луна? - недоумённо переспросил я.

  'Эйлун'

  Ладно, Эйлун так Эйлун, - пожал я плечами и опустился с небес на землю, то есть перевёл взгляд пониже.

  Ничего себе! В серебристом лунном (или 'эйлунном'?) свете пред моим изумлённым взором предстали мощные крепостные стены, могучие башни, лестницы, переходы, мощёный брусчаткой двор, какие-то строения... На стенах через равные промежутки горели костры.

  Помещение, в котором находился я, было выше любого из этих фортификационных изысков. 'Донжон' - всплыло в памяти.

  Оконное стекло было не очень чистое (куда смотрит прислуга Моей Милости?), поэтому, чтобы рассмотреть заоконный пейзаж подробнее, я поставил свечу на подоконник и попытался открыть окно.

  Получилось. Привычного для меня шпингалета обнаружить не удалось, зато рядом с оконной рамой обнаружилась какая-та ручка. Я за неё, конечно, дёрнул. Из чистого любопытства. Ага, вот оно! Створки широко распахнулись. Потянуло ночной свежестью, от костров пахнуло дымом, стала слышна перекличка часовых.

  Какой реалистичный сон! Хотя... Начали в мою душу закрадываться сомнения. Может, и не сон это вовсе?

  Я перегнулся через подоконник, чтобы глянуть, что там внизу, под окном. И в это время внизу послышался тихий щелчок. Что-то просвистело в паре сантиметров от моей головы, сзади сверху послышался громкий стук металла о камень, и почти сразу звякнуло чуть потише примерно там же, но пониже, на каменных плитах пола.

  'Ничего себе!' Пока моя голова думала эту короткую мысль, тело отреагировало на происшествие самостоятельно, довольно резво для своего возраста и состояния рухнув на пол. Причём в падении я как-то успел левой рукой дёрнуть за ручку, в результате чего окно с треском захлопнулось, а правой сдёрнул с подоконника свечу. Язычок пламени над её фитилём от резкого движения лёг горизонтально и уменьшился в размерах почти до точки, но каким-то чудом не затух, а снова вернулся к своему нормальному виду.

  Это он зря. Демаскирует, однако. Хотя... Стреляли снизу. Сверху это сделать просто неоткуда. Разве что с местной луны, что, я бы сказал, крайне маловероятно. Так что свечу можно не гасить.

  А вот сваливать отсюда надо, и как можно быстрее. Не факт, что работает снайпер-одиночка. Так что его товарищи вполне могут решить нанести ночной визит вежливости в мою спальню. Отсюда следует что? Что ретироваться сквозь парадный вход было бы глупо. Может оказаться, что я сам спешу своей смерти навстречу. Вроде, по возрасту, уже и пора, но почему-то не хочется.

  Значит - остаётся потайная дверь. Знать бы только, как она открывается... Пока найду, на что нажать, меня сто раз успеют отправить на встречу с предками. Но другого выхода нет. Не под кроватью же прятаться...

  Я вздохнул, и на четвереньках пополз к месту, где вроде бы должен был находиться выход на секретную лестницу, ежесекундно ожидая грохота слетающих с петель дверей или звона стекла. Но нет, до нужной стены удалось добраться без приключений. Если не считать таковым обнаруженную по дороге валяющуюся на полу короткую толстую стрелу с массивным наконечником. Арбалетный болт, как и предполагалось...

  Ну, до стены-то я добрался, а что дальше? Лихорадочное нажимание на все камни подряд ни к чему не привело. Я уже было почти пришёл в отчаяние, но, видимо, взявшей паузу 'справочной' надоело наблюдать за моими метаниями, и она подсказала: 'Четыре шага вправо'.

  Надеюсь, люди, или кто там, знают, что советуют. Выполнив указание внутреннего голоса, я оказался перед композицией из скрещённых двуручного меча и дротика. Это 'оно', что, намекает, что неплохо бы вооружиться и встретить врагов лицом к лицу?! Да я что одно, что другое, хорошо, если снять со стены смогу! И всё! Годы-то не те...

  Или всё же?... Я пошарил взглядом по стенке под оружием, и обнаружил камень, чуть отличающийся от окружающих по фактуре. Оно?

  Оно! Едва я нажал на 'камешек', часть стены бесшумно ушла назад, после чего сдвинулась влево. Размышлять о том, почему в прошлый раз был скрежет, а сейчас нет, и почему в прошлый раз стена просто повернулась, а теперь устроила мне тут второй акт Марлезонского балета, было некогда. Я юркнул в образовавшийся проход.

  Упс! Господи! Да сколько же в этой спальне потайных дверей?!

  Нет, за этой дверью, как и за той, вчерашней, тоже оказалась узкая лестница, но вот вела она не вниз, а вверх! Это ещё за чем, интересно? По лестнице вниз, я понимаю, можно сбежать в случае чего. А вверх от преследователей убегают только дуры-блондинки из американских боевиков. Или тут на крыше донжона имеется вертолётная площадка?

  Однако альтернативы нет. Значит, уподобляемся блондинке и прём наверх. Вот только что это у нас вот тут?..

  Кусок стены за спиной встал на место так же беззвучно, как и отъехал в сторону. Открыв нишу в стене. А там... Гм... Арбалет. Взведённый. Заряженный. Стрела, правда, поменьше, чем та, что чуть меня не продырявила. Но всё равно, хоть что-то. Главное, что с ним-то уж, в отличие от двуручника или дротика, я управиться смогу.

  Со свечой в одной руке и арбалетом в другой я начал подниматься по ступенькам. 'Трофейный' болт оставил у двери. Всё равно он не подходит к моему оружию, чего таскать? Да и третьей руки у меня нет, чтобы его нести...

  Вот странное дело - взял в руки оружие - и на душе стало как-то спокойнее. Хотя прекрасно понимаю, что в случае, если на меня навалится толпа, из него разве что застрелиться...

  Лестница оказалась короткой, она через ступенек двадцать заворачивала за угол и упиралась в дверь. На этот раз не потайную, а вполне обычную. Скорее всего, деревянную, но обитую железом. На двери имелась ручка, но не было запора. Значит, с открыванием проблем быть не должно.

  Я потянул за ручку. Тяжело идёт, зараза! Н это и хорошо. Значит, прочная. Главное, чтобы с противоположной стороны запиралась...

  В полном соответствии с моими пожеланиями, на обратной стороне двери обнаружился засов. А за дверью... Лучше всего увиденное мной описывало выражение 'каменный мешок'. Комнатушка примерно два на четыре метра. В ней узкая кровать, небольшой столик, на нём нож, пустой подсвечник, пустая тарелка и тяжёлая деревянная кружка. У стола - грубый табурет... И всё. Ну, ещё четыре каких-то не то дверцы, не то заглушки в одной из стен. Тоже обитые железом. Я приоткрыл одну из них и осторожно заглянул сбоку, так, чтобы не схлопотать очередной болт в глаз. Нет, человек сюда не пройдёт. Разве что крыса пролезет. Угу... До дверцы, не дальше. А дверцу я закрою.

  Тщательно обследовав комнатушку, я решил, что переночевать в ней будет безопаснее, чем в роскошной, но слабозащищённой спальне. И не только переночевать. Под столом имелась корзина со снедью и большая бутыль с водой. А так же коробка с запасными свечами и каким-то мешочком, лежащем на них. И что у нас тут? Хм... Какой-то 'напильник', камешек и кусок опалённой тряпки. Напильник... Камень... Тряпка. Огниво?

  Для пробы я стукнул камешком по 'напильнику'. Посыпались искры. Ага, угадал! 'Вживую' сего чуда до сих пор видеть как-то не пришлось, но описание читал. В общем, теперь можно не беспокоиться, как зажечь свечу.

  Не забыли устроители этого убежища и о сантехнических удобствах. Если, конечно, можно считать таковыми обнаруженный под кроватью ночной горшок.

  Ну, здравствуй! Со времён босоногого детства тебя не видел! И не увидел бы, если бы не выбился вот в бароны. Как говорится, ирония судьбы, или...

  Ну что ж. Делать нечего. Задвигаем засов, ложимся в кроватку и ждём развязки событий. Надеюсь, ждать долго не придётся. Вот только перед тем, как улечься... Мой взгляд скользнул по кружке. А ну-ка, ну-ка... Я поставил на стол подсвечник, положил арбалет, после чего взял кружку и 'сильно, но аккуратно' двинул ей по указательному пальцу левой руки.

  Шшшшш!!! Больно! Но зато получено ещё одно доказательство того, что это не сон. А значит... В паршивую я историю, похоже, вляпался, вот что это значит! Ладно, утро вечера мудренее. Я затушил свечу и улегся на кровать. Голову распирало от тысячи вопросов. В основном начинавшихся на 'что', 'как' и 'почему'. Одновременно с этим я вслушивался в каждый шорох, пытаясь определить, несёт ли он угрозу.

  Ответов на вопросы не было, только версии. Шорохи пока что тоже все до одного были безобидными. Так что я и не заметил, как снова уснул.

  Но, видимо, уснул не крепко. А может, просто сон то становился крепче, то переходил в полудрёму, и в один из таких периодов полусна полубодрствования я услышал подозрительный звук со стороны стола. Какой-то шорох, сопровождающийся стуком.

  Враги?! Я подскочил на постели и со всей возможной для старческого тела проворностью нырнул под стол, за огнивом. Мдя... Похоже решение затушить свечу было не совсем правильным. Точнее, совсем неправильным. Может быть, она бы и не успела догореть до этого момента. А так...

  Пока я нащупал ящик, пока взял из него мешочек, пока вылез из-под стола, при этом больно стукнувшись головой... Операция по развязыванию мешочка и попытке добычи огня на ощупь в полной темноте - это отдельная сага.

  В общем, если бы разбудивший меня шум был сделан убийцей, меня бы могли убить раз так от десяти до двенадцати...

  Но - пронесло. Когда, наконец, в моём укрытии снова появился источник света, оказалось, что никто не собирается посягать на мою драгоценную жизнь. Вроде бы... По крайней мере, обстановка в комнатушке оставалась такой же, как и до того, как я 'выключил свет'.

  И что тогда шелестело и стучало? Барабашка? Или банальная крыса за одной из маленьких дверец в стене? Кстати, одно из этих загадочных отверстий расположено прямо над столом. А ну-ка, глянем... Я отодвинул засов, приоткрыл дверцу... И на стол выпал маленький деревянный цилиндрик, обмотанный какой-то бумажкой, и перевязанный сверху бечёвкой.

  Что это? Ультиматум? Мол, 'Леопольд, выходи! А не то...'. Или письмо от юной любовницы? 'Приди же в мои объятия, о мой дряхлый герой'?. Нет, первое предположение всё же вероятней.

  Так, зачем гадать, когда можно просто ознакомиться с посланием? Я трясущимися (не от страха - от старости) руками развязал бечёвку, развернул листик и прочёл:

  'Ваша Милость, завтракать изволите у себя, или соблаговолите выйти?' И подпись: 'Финдис'.

  Нет, ну здорово я спрятался! Наверное, весь замок знает об этом схроне! А, между прочим, не попытка ли это вытащить мышку из норки? Финдису-то я верю после вчерашнего, но он ли это писал? Я ещё раз взглянул на зажатый в руке листок.

  Стоп! Вот это номер! И как я сразу не заметил?! Записка-то написана на неизвестном мне языке!

  С другой стороны, как это на 'неизвестном', если я её прочитал? Значит, правильно будет - на 'неизвестном мне ранее языке'. А теперь, стало быть, я его выучил. Экспресс-методом. За сутки. Где это, интересно, такие курсы?

  Гм... Не о том думаем. Всё это, безусловно, безумно интересно, но кто же всё-таки написал записку и что мне делать по этому поводу?

  Голова как-то сама повернулась и мой взгляд упал на одну из дверец. И что? 'открыть-посмотреть'? Это кто сказал? Я прислушался к своим ощущениям. Похоже, я уверен, что заглянуть за эту дверцу - абсолютно безопасно, и, более того, необходимо. И я же этой своей уверенности удивлён. Раздвоение личности? Ладно, не будем заниматься самокопанием, а заглянем в 'окошко'.

  Между прочим, это действительно оказалось окошко. Точнее, нечто вроде перископа. Я так понимаю, это чтобы заглянувший сюда не словил арбалетный болт. Заглянув в маленький проём, я увидел свою спальню, из которой вчера так поспешно бежал. Вся мебель на том же месте, окна целы, гобелен тоже... В окна, кстати, льётся уже не лунный, а солнечный свет. Стало быть, у нас утро.

  А на переднем плане стоит Финдис, и смотрит мне, кажется, прямо в глаза.

  - С добрым утром, Ваша Милость! - произнёс он и согнулся в поклоне.

  Я отпрянул от дверцы. Это что же, он меня видит?! А я его, кстати, слышу, как будто он стоит рядом! Да! И говорит он на том же языке, на котором написана записка! И я его понимаю! И вчера мы, наверное, общались на том же языке, вот только я был слишком не в себе, чтобы обратить на это внимание.

  Однако! Чем дальше в лес, тем толще партизаны... Так что же всё-таки решать с завтраком? Варианта, я так понимаю, три. Первый - перебиться пока имеющимися запасами. Второй - приказать подать сюда свежие продукты. И третий - выйти, как говорится, на белый свет из тьмы веков... Думай, барон, думай... Нет, всё-таки третий вариант.

  - Выхожу! - крикнул я в отверстие, после чего отодвинул засов, и, так же, как вчера поднимался сюда, со свечой в одной руке и арбалетом в другой, начал спуск вниз. Перед этим заглянув в ещё одну маленькую дверку. Там через такую же систему зеркал была видна другая комната. Размерами поменьше спальни, но предметов меблировки в ней было больше. Высокие шкафы с книгами, уютные кресла, стол, заваленный бумагами. В общем, типичный кабинет. Интересно, где это?

  Потайная дверь в спальню открылась при моём приближении сама. Точнее, её открыл снаружи Финдис, к моменту моего выхода снова согнувшийся в почтительном поклоне.

  Я надменно кивнул. Мол, 'Вольно!' И остановился, сделав всего один шаг вперёд.

  Из моей постели вылезал человек, как две капли воды похожий на виденного ночью в зеркале. То есть, на меня теперешнего. Более того, он был в таком же халате, как у меня, и в таком же ночном колпаке. Который я, кстати, ночью где-то потерял.

  Это что?! То есть - кто?! Мой брат-близнец? Ну, пусть даже так, но что он делает в моей кровати? У него своя должна быть!

  Между тем мой двойник так же, как и Финдис перед тем, поклонился мне, после чего молча посеменил к дверям.

  Из ступора меня вывел голос всё того же Финдиса:

  - Ваша милость, извольте...

  Обернувшись, я увидел две вещи, которых, когда я осматривал спальню из своего убежища, здесь явно не было. Низенький столик с кувшином и тазиком на нём, и небольшой шкаф с раскрытыми дверцами. Судя по содержимому - передвижной гардероб. Передвижной - потому что шкаф был на колёсиках. Как, впрочем, и столик.

  Это значит - умываться, одеваться, - сообразил я. Логично. Не шастать же целый день в ночном халате. Вот только как и в какой последовательности надеваются все эти непонятные шмотки?

  Нет, проблемы будем решать по мере поступления. Сначала - умывание. Ээээ... то есть, сначала бы надо избавиться от свечи и арбалета. Я представил, как выгляжу со стороны, и удивился, глядя на железобетонное спокойствие Финдиса. Я бы, увидав такое зрелище, минут пять катался по полу от хохота.

  Поискав взглядом, куда бы положить мешающие совершать утреннее омовение предметы, я плюнул (в переносном смысле, конечно), задул свечу и поставил её на пол. А вот арбалет положил на столик рядом с тазом. Так спокойнее...

  Вопреки моим опасениям, проблем с умыванием и одеванием не возникло. Насчёт умывания я бы, конечно, предпочёл стандартную раковину с краном, а не Финдиса с кувшином и тазиком. Но, как говорится, на безрыбье...

  А вот с облачением всё оказалось довольно просто. Так как одевался я не сам. Одевали меня Финдис и один из вчерашних старичков (когда же я, наконец, запомню, как кого зовут?). Делали они это довольно сноровисто. Видимо, сказывался немалый опыт.

  В общем, через пять минут я был умыт, одет, и второй дедок (кажется, всё-таки Диспас) подкатил ко мне зеркало. То самое. Оказалось, что в массивных лапах его основания тоже скрыты колёсики. Ещё бы моторчик поставили, чтобы само каталось...

  Ладно, посмотрим, на кого я там похож...

  Я заглянул в зеркало. Однако... Оказывается, с помощью нехитрых операций, типа умывания, причёсывания и переодевания, и из той лохматой обезьяны в халате, которой я был вчера, можно сделать человека. Из зазеркалья на меня смотрел убелённый сединами типичный благородный дон.

  'Барон Илар ди Эррис' - прозвучало в голове.

  И осознание того факта, что вышеозначенный барон - это я, словно бы прорвало плотину, сдерживающую до этого времени поток информации. В моё сознание хлынула лавина чужих знаний, воспоминаний и эмоций.

  Я застонал от невыносимой боли и, обхватив голову руками, медленно опустился на холодные плиты пола. Нет, кажется, опуститься мне не дали. 'Кажется', потому что окружающую реальность я сейчас практически не воспринимал. Встревоженные возгласы Финдиса и Диспаса... И Вихис вроде к ним присоединился. Меня подхватили под руки и снова куда-то потащили.... Усадили... Или уложили... Кажется, в кресло... Наверное, одно из тех, что в кабинете... Всё это фиксировалось где-то на периферии сознания. Основные силы уходили на то, чтобы не утонуть в потоке обрушившегося на меня знания. Борьба была неравной. Я с трудом удерживался от того, чтобы не соскользнуть за грань безумия...

  Но - обошлось. Когда казалось, что вот - уже всё, прощай, новый мир - поток информации резко иссяк.

  - Воды... - прохрипел я, рванув за ворот камзола. - И... Целителя не вызывать. Это приказ!

  - Уже вызвали... - развёл руками Финдис.

  - Отменить вызов! - мой, точнее барона ди Эрриса, нет, всё-таки теперь мой голос почти сорвался на визг. - Скажите, что мне стало лучше!

  - Финдис пожал плечами и кивнул Вихису. Тот скрылся за дверями... Да, это всё-таки кабинет... Тот, что я видел из 'бункера'. В общем, Вихис ушел отменять вызов Целителя, а Диспас заботливо поднёс к моим губам стакан воды. Пока я судорожно глотал живительную влагу, вернулся Вихис, и молча уставился на меня выражающим неподдельную тревогу взглядом. Такое же озабоченное выражение лиц было и у двух других стариканов. И теперь я понимал их тревогу.

  Потому что знал, что в этом мире значит слово 'смертник'. 'Смертник' с большой буквы. Здесь - только так...

  Наверное, все обитаемые миры, сколько бы их ни было во вселенной (или вселенных?), устроены одинаково. Есть те, то отдают приказы, и те, кто их выполняет. В нашем, земном мире известна, например, мудрость: 'есть люди, которые соблюдают законы, и есть люди, которые их пишут. И это - разные люди'. Ну да не важно...

  Важно то, что те, кто имеет достаточно власти, чтобы отдавать приказы, хотели бы, чтобы их окружали беззаветно преданные слуги. Вот только нельзя быть стопроцентно уверенным в преданности человека. В нашем мире - нельзя. Предать может любой. Как говорится, у каждого есть своя цена. Не обязательно это деньги. Может быть, жизнь и здоровье близких, может быть может, ещё что-то... Даже такое светлое чувство, как любовь, можно использовать, чтобы заставить пойти на предательство...

  Но в этом мире придумали способ, как господину заручиться абсолютной преданностью слуги. Придумали, понятное дело, маги. Несложный магический ритуал - и после него слуга не может действием или бездействием причинить вред господину, не может соврать, не может относиться халатно к возложенным на него обязанностям...

  Потому что малейшая не то что измена, а даже сама мысль об измене вызывает боль. А серьёзный проступок может вызвать и смерть от болевого шока.

  В то же время господин никаких обязательств, за нарушение которых полагается кара болью, перед слугой не имел. Кроме того, имелся ещё один маленький нюанс: слуги, прошедшие ритуал 'Привязки' (именно так называлась сия магическая процедура), умирали одновременно со своим господином. Не то, что в тот же день, а в ту же секунду. Потому и назывались Смертниками.

  При всём этом Привязка должна была проходить строго на добровольной основе. Ну, не то, чтобы совсем строго... Можно, конечно, было тем или иным способом заставить человека принести клятву, являющуюся одной из составных частей ритуала. Но если он наотрез отказывался её произносить, насильно провести Привязку было невозможно.

  Казалось бы, при таких условиях трудно было найти идиота, готового добровольно стать Смертником. Ан нет... Тут вступали в игру стимулы, известные у нас, как 'качество жизни', и 'социальный лифт'.

  Здесь до таких понятий ещё не додумались, но и без мудрёных слов известно, что богатые живут лучше и, как правило, дольше бедных, и что для бедняка Привязка - практически единственный шанс улучшить свою жизнь, а заодно и устроить своих родственников (ведь слуга имеет больше возможностей замолвить за кого-нибудь словечко, чем, допустим, крестьянин).

  Но были по поводу набора Смертников и ограничения: Во-первых, недворянин не мог иметь Смертников. Во-вторых, дворянин не мог стать Смертником. Даже у короля. Собственно, магических ограничений не было, запрет был на законодательном уровне. Но весьма строгий. Вплоть до смертной казни для нарушителей. И в третьих: Дворянину можно было набирать Смертников только после того, как ему исполнялось девять лет. И ритуал Привязки можно было проводить только над теми, кто достиг девятилетнего возраста.

  В общем, как правило, дворянин получал 'основной состав' беззаветно преданных слуг ещё в детстве, и именно из них он выбирал кандидатов на ответственные должности: от начальника личной охраны до повара включительно.

   К сожалению, у барона Илара ди Эрриса, то есть, теперь у меня, Смертников почти не осталось, так сказать, по естественным причинам. Кто-то погиб, защищая хозяина, а кто-то перешёл в мир иной по причине преклонного возраста. В живых осталось трое: вот эти самые Финдис, Диспас и Вихис, беспокойно суетящиеся сейчас вокруг. Что ж, их можно понять. Если я вдруг загнусь, конец в тот же миг настанет и им. А жить-то хочется...

  Да, жить хочется... Кстати, по поводу продления жизни...

  - Ты! Сбегай к потайному входу в мою 'келью', и принеси то, что лежит в нише у входа! - обратился я к Вихису.

  Жестковато, однако, барон со своими преданнейшими слугами обращался. Теперь и мне придётся так же, чтобы 'не выбиваться из образа'. Благо, с вхождением в этот самый образ тот неведомый нейрохирург, пересадивший моё сознание в черепушку зажившегося на белом свете древнего старца, мне сильно помог, не знаю, сознательно или это был просто побочный эффект операции.

  Я не только получил доступ, так сказать, к 'базам данных' предыдущего владельца тела, то есть, к его памяти. Сохранились и, как бы их обозвать... Я же не психолог по образованию... Ну, пусть будут - 'поведенческие шаблоны'. Причём сохранились на полуинстинктивном уровне. Так что сейчас, например, мне не надо было напрягаться, чтобы выдать фразу в 'фирменном стиле' барона. Всё получилось само собой.

  Также, похоже, я могу чувствовать отголоски эмоций, сопровождавших мыслительный процесс барона ди Эрриса. И, как бонус - встроенный автоматический русско-местный переводчик.

  В общем, такое впечатление, что из прежней 'операционной системы' выдернули только ядро. Точнее, заменили на другое. На меня. Всё остальное осталось, как было. Да, ещё: мои собственные память и эмоции остались при мне. Таким образом, выходит, произошло следующее: из мозга 'стёрли' старое сознание, всё остальное, в том числе и память, оставив нетронутым, а потом на его место 'прописали' сознание новое, причём со своей памятью, и подключили его к старой памяти и к системе управления телом.

  Уфф... Сам не до конца понимаю, что сейчас подумал. Как-то уж больно заумно. И, насколько я знаю - такое невозможно.

  Хотя, с другой стороны, 'простой' перенос сознания из тела в тело тоже считается невозможным. Даже в пределах одного мира. И магия считается выдумкой. Ан нет. В наличии и перенос, и магия в новом мире.

  Так что, наверное, мне надо кому-то сказать спасибо, что в моей новой голове только я, а не целое общежитие. Было бы весело...

  Да, память памятью, но что именно произошло, так и осталось непонятным. Вариантов несколько:

  Первый: моё сознание и сознание барона поменялись местами. В таком случае, моё прежнее любимое тело, скорее всего, находится в психушке. Ибо если современный начальник отдела в не очень крупной, но и не очень мелкой фирме ещё как-то может изобразить средневекового барона, то вот чтобы вышеозначенный барон, даже такой, признаю, неординарный, как ди Эррис, смог поработать у нас в конторе начальником отдела... Сильно сомневаюсь.

  Второй вариант: сознание барона стёрто начисто, и никуда не 'переселялось'. Тут есть подварианты: Моё сознание могло покинуть прежнее тело в связи с его, тела, физической смертью. Неприятно. С другой стороны, в варианте, когда сознание выдернули из тела, а тело осталось жить, тоже приятного мало. И, наконец, с моего сознания могли просто снять копию. А чего уж - гулять, так гулять! То есть, выдвигать версии, так уж самые бредовые. В таком случае, меня сейчас минимум два, а если я 'растиражирован', по разным телам, то и больше...

  Гм... По идее, я должен испытывать от осознания этого некий дискомфорт... Однако ж нет. Ничего такого... Я - это я, неповторимый и уникальный. Пусть я даже копия, а не оригинал. А остальные пошли все лесом!..

  Тем более, что если действительно есть оригинал и копии, то мы все уже отличаемся. Ибо попали в разные условия.

  Однако, что это я?! Типичная черта русского человека, - рассуждать о несущественных материях, вместо того, чтобы заниматься насущными делами. Ведь, в принципе, как я сюда попал - сейчас не особо важно. Надо осваиваться на новом месте. Пусть даже и не понятно, успею ли я это сделать. В таком-то преклонном возрасте... И с таким нездоровым окружением. Это я не про 'стариков-разбойников', а про тех, кто тут по ночам отстреливает баронов из арбалета.

  Вот, кстати, и Вихис появился на пороге дверей, ведущих из кабинета в спальню. С арбалетным болтом в руках. Да, между прочим, кабинет, где мы все сейчас находимся - сквозной. Чтобы попасть в спальню, надо сначала пройти через него. А тут есть кое-какие сюрпризы для непрошеных гостей. Старый барон был тем ещё параноиком... И, похоже, не без причин.

  - Возьми! - коротко бросил я Финдису, кивая на болт. - Что скажешь? - поинтересовался я, когда смертоносная 'игрушка' перекочевала в его руки.

  - Обычный арбалетный болт, - пожал плечами он, повертев маленькую толстую 'стрелку' в руках. - У нас в арсенале полно таких. Как и арбалетов...

  - Этот 'обычный арбалетный болт' просвистел сегодня ночью в двух пальцах от моей головы, - язвительно произнёс я. - Когда Моя Милость изволила выглянуть в окно.

  - Вы открывали окно спальни?! - удивлённо вскинул брови Финдис. На лицах двух его (кхм, и моих...) сверстников тоже проступило удивление.

  Я смущённо кашлянул. Да... Это я прокололся. Прежний хозяин тела никогда бы так не поступил. Как я уже отметил, паранойя, помноженная на старческий маразм... В последнее время барон очень редко перемещался открыто. В основном - с помощью системы потайных ходов, пронизывающих замок, как червоточины яблоко (вчерашняя лестница, по которой меня тащили из подземелья, кстати, являлась частью этой системы). Несмотря на то, что у него имелся перстень-артефакт, проверяющий пищу на наличие яда, выживший из ума старик дополнительно проверял её с помощью 'традиционных методов' - давал попробовать кому-то из своих Смертников. В его спальню было так просто не попасть даже не учитывая наличия охраны. А охрана тоже имелась. Тем не менее спал он обычно не в спальне, а в той самой 'келье', где я сегодня ночевал. В его постели в это время лежал двойник, который меня так удивил. В роли двойника выступал Диспас. С помощью магического амулета он мог становиться точной копией барона, причём издалека даже ауру было не отличить.

  Вот почему, значит, Финдис, который оказался вовсе не дворецким, а начальником службы безопасности барона, точно знал, где его господин, то есть я, спрятался.

  В довершение всего этого ди Эррис ещё и подозревал, что от Привязки можно избавиться. Объяснений, откуда ему в голову пришла столь бредовая идея, я не нашёл. Не было не то что известных фактов подобных случаев за всю историю применения ритуала, но даже никаких намёков на это. Одним словом - маразм.

  С другой стороны, непонятно, как барона, не смотря на все его предосторожности, кто-то смог вытащить в подвал и провести над ним ритуал, в результате которого в его теле поселился я. Или он сам пошёл на это? Вопросы... Вопросы...

  Но сейчас не до них. Я взял себя в руки, и сделал вид, что не заметил реакции окружающих на свою дикую (в их глазах) выходку.

  - Так, - обратился я к Финдису. Надо незаметно прочесать весь замок. Проверь арсенал. Все ли арбалеты на месте? Проверь тех, кто стоял вчера в карауле на западной стене. Нет. Вообще всех, кто стоял в карауле. Выясни, кого из прислуги ночью не было в людской. А так же кто из высокородных обитателей замка и гостей покидал свои апартаменты. Пусть твои люди порасспрашивают тихонько, не видел ли кто или не слышал чего подозрительного. Охрану усилить. Я сегодня хочу пройтись по замку, в том числе подняться наверх. Обеспечить сопровождение. Всё. Выполнять! И где, в конце концов, мой завтрак?!

  - Сейчас будет подано! - моментально отреагировал Вихис на последнюю фразу, и снова умчался куда-то с реактивной скоростью. На этот раз через другие двери. Да, не позавидуешь человеку... 'Фигаро здесь, Фигаро там...'. И так всю жизнь. С другой стороны, кто знает... Люди бывают разные. Есть, например, мазохисты. Тащатся от боли и унижений. Почему бы тогда не быть людям, получающим удовольствие от выполнения приказов господина?

  - Ваша Милость... - между тем осторожно обратился ко мне мой главный чекист. - Может, ввиду повышенной опасности отменить все передвижения? До выяснения, так сказать...

  Чёрт возьми, вот эта 'Ваша Милость', хоть я и слышу её меньше суток, уже успела меня основательно достать! Не то, что бы я такой уж демократ... Просто непривычно как-то. Понятно, что 'гражданин барон' или даже 'товарищ барон' - не годится. Но вот хотя бы 'господин барон', как вчера Целитель обращался... Вообще-то раньше барон позволял Финдису называть себя по имени и даже обращаться на 'ты'. (Между прочим, судя по его воспоминаниям, такое местная знать своим слугам позволяет не редко, а очень редко) Но потом между ними пробежала кошка, и старик (тогда он, кстати, ещё не был таким уж стариком) самолично приказал Финдису обращаться к нему не иначе, как 'Ваша Милость'. Так что не знаю даже, стоит ли сейчас мне менять гнев на милость, или обождать немного... Наверное, всё же придётся подождать. Чем меньше изменений в поведении барона, то есть теперь уже в моём, тем лучше. Чтобы никто ничего не заподозрил.

  Так что бы барон ответил Финдису? А вот что:

  Я высокомерно вздёрнул подбородок, и процедил:

  - Я сказал - выполнять!

  - Слушаюсь!, - Финдис снова согнулся в поклоне. - Позвольте удалиться. Надо отдать указания.

  Небрежным жестом руки я отпустил главу СБ. Тот поспешил к дверям, где чуть не столкнулся с Вихисом, который вёз на изящном столике с колёсиками что-то, накрытое блестящим медным колпаком.

  Всё-то у них тут на колёсиках! Ещё моторчики поставить и рулевое управление присобачить. Можно будет устраивать гонки на шкафах, зеркалах и столиках.

  При взгляде на столик с завтраком почему-то вспомнилось: 'Ешь ананасы, рябчиков жуй...' Может, из-за второй строфы? Той, где про последний час... Судя по возрасту моего нового старого тела, ждать осталось недолго...

  Вихис подкатил столик к креслу, на котором я восседал и жестом заправского фокусника снял колпак. М-дя... Ананасы... Рябчик... Размечтался.

  Овсянка, сэр!

  С другой стороны, а что ещё может переварить желудок почти восьмидесятилетнего старика? Про зубы я молчу - тут всё нормально. Даже удивительно. Никакого кариеса и ни одной пломбы. Всё своё, натуральное. Вот что значит экология!

  Я зачерпнул ложкой из миски и поднёс дымящуюся кашицу ко рту. Ну что ж... Не то, чтобы восхитительный вкус, но в общем и целом есть можно. Могло бы быть и хуже.

  Ладно, будем расправляться с завтраком. А заодно раскладывать по полочкам полученную информацию.

  Итак, барон Илар ди Эррис... Между прочим, я почти не ошибся, сравнив его с престарелым д'Артаньяном. Знаменитый гасконец, пожалуй, обзавидовался бы, узнав только о десятой части подвигов и приключений этого человека.

  Родился маленький Илар в семье безземельных дворян. (Интересно, для 'внутреннего употребления' мой встроенный переводчик заменяет местные названия на привычные мне. Так, например, тех же безземельных дворян здесь обзывают словом 'лирдэн'. Мне же на выбор были предложены переводы: 'шевалье', и, после некоторой запинки - 'джентльмен'. Конечно, я выбрал 'шевалье'. К образу д'Артаньяна это как-то ближе).

  Итак, юный шевалье поступил на королевскую службу, правда, не мушкетёром, ввиду отсутствия в этом мире как мушкетов, так и огнестрельного оружия вообще, а кавалеристом. Принимал участие в ряде сражений, отличился, был замечен тогдашним королём страны, в которой я сейчас и нахожусь (да, государство называется - королевство Драгор), и привлечён к работе в организации под названием Тайная Служба Короля. Думаю, по названию любому понятно, чем эта служба занималась. Местный 'страшный КэйДжиБи'.

  Шевалье начинал в ней простым полевым агентом, в каковой должности занимался в том числе делами и делишками, приличествовавшими скорее не д'Артаньяну, а графу Рошфору или даже самой Миледи. Что поделать - реальная деятельность тайных служб весьма отличается от того, что описывают в приключенческих романах.

  Но довольно быстро перспективный, инициативный и подающий надежды сотрудник поднялся до начальника одного из отделов Службы. Тогда же он был пожалован званием барона с прилагающимся к этому званию баронством. (Прежний владелец этих земель, кстати, отправился на плаху благодаря тому, что имел глупость участвовать в одном из заговоров против Короны, в разоблачении и пресечении которого Илар принимал непосредственное и весьма деятельное участие)

  Кто знает? Возможно, барон смог бы дорасти и до самого Начальника Тайной Службы, но судьба-злодейка распорядилась иначе.

  Царствующий король скончался при загадочных обстоятельствах, что, надо сказать, частенько случается с королями не только во всё тех же приключенческих романах, но и в реальной жизни. На престол вступил его брат, тут же, по заведенной в любой стране и любом мире традиции, начавший 'ротацию кадров'.

  Понятно, что на работников Службы у нового монарха и его приспешников вырос большой зуб, поэтому начались гонения, аресты, громкие процессы, показательные казни и тихие убийства. Не спаслись даже те, кто сразу поторопился выказать лояльность к новому царю-батюшке и помогал расправляться со своими товарищами. Просто они умерли позже, чем остальные.

  Барон ди Эррис был далеко не дурак, потому подал в отставку и удалился в своё баронство ещё до начала массовых репрессий.

  Это, конечно, не помогло ему избежать нападок, исходящих от фаворитов нового короля. Но всё же в своём замке, как говорится, и стены помогают.

  Войну с недоброжелателями ди Эррис выиграл со счётом 'пятнадцать - два'. Где 'два' - это не две жизни барона, а жизни двух его двойников. Да, раньше двойников у него было три, это сейчас остался только один Диспас. В общем, пятнадцать графов, баронов, маркизов и так далее, возжелавших свести счёты с опальным офицером Тайной Службы, погибли вследствие различных 'несчастных случаев'.

  Опыт в организации подобных мероприятий у барона был большой, поэтому доказать никто ничего так и не смог, зато все поняли, что связываться с ди Эррисом - себе дороже, и оставили его в покое.

  Однако бдительность тот не снизил. Но годы шли, и постепенно эта бдительность в соединении со старческим маразмом переросла в форменную паранойю.

  С другой стороны, барон до сих пор был жив. Единственный к настоящему моменту оставшийся в живых из всех сотрудников Тайной Службы короля Доэла Второго.

  Вот за таким занятием (затрудняюсь, как его назвать, то ли воспоминания, то ли чтение информации) и прошёл завтрак. После того, как я расправился с кашей, мне был подан напиток, который встроенным переводчиком после небольшой запинки был ассоциирован с кофе. Никакой это, конечно, оказался не кофе. Что-то местное. Но на вкус немного похоже, и по тонизирующему действию тоже. Так что пусть будет кофе.

  Я бы, конечно, тяпнул рюмочку чего-нибудь погорячее, но, как выяснилось, барон уже давно отказался от спиртного. Только в исключительных случаях. Употребления на регулярной основе организм уже не выдерживал. Эх, молодость, молодость!.. Где ты?

  Наконец утренний приём пищи был окончен, и я, отослав двух оставшихся после ухода Финдиса стариков, осторожно поднялся из кресла.

  Так. На ногах вроде стою. Голова уже почти не болит и не кружится. Наверное, правильнее было бы всё же вызвать Доброго Доктора, но ведь эта зараза может назначить мне постельный режим, а то и вовсе усыпить в принудительном порядке, как в прошлый раз.

  А у меня на сегодня запланирована куча дел. Ну, если говорить честно, не такая уж и куча, но дела насущные и необходимые. Надо ознакомиться с окружающей обстановкой собственными глазами, чтобы не полагаться лишь на память барона. Старческая память, она такая... Ненадёжная. Интересно, а у меня склероз тоже будет? Или уже есть? Может, это благодаря ему я не помню, как сюда попал. Что-то мне стало казаться, что 'перенёсся' я не сразу после корпоратива, как мне показалось сначала. А позже. Возможно, гораздо позже. Вот только этот промежуток времени как-то вывалился из памяти. М-дя... Старость - не радость...

  Я окинул взглядом кабинет. Интересное место. Надо будет покопаться тут на досуге, но это потом, потом... Сейчас надо повторить практически ежедневный маршрут прежнего хозяина тела (ну, не все предполагаемые к посещению места он обходил каждый день, но мне же интересно...)

  В общем, подхватив с письменного стола арбалет, перенесённый сюда Диспасом, я потопал обратно в спальню.

  Из всей колёсной техники там к этому моменту осталось только зеркало - остальное слуги выкатили. Оперативно работают, молодцы! Или барон - молодец, вышколил слуг.

  Пожалуй, задержусь на минутку у древнего стекла. Надо проверить одну вещь. Так, произносим (в уме, не вслух!) нужную формулу...

  Надо же! Получилось! На моей груди медленно 'проявилось' (и, кстати, обрело вес) до этого невидимое и неощутимое нечто. Вроде как ожерелье... Или не ожерелье... В общем, серебряная цепь, в звенья которой вставлены двенадцать, ээээ, предметов, напоминающих жемчужины. Пара из них ярко блестела, причём разными цветами - одна серебристая, другая - розоватая. Остальные же были разных оттенков серого. Одна 'жемчужина' так вообще казалась практически чёрной.

  'Переводчик' не смог подобрать висящему на моей шее предмету земное название. И неудивительно. На Земле таких вещей и близко не было.

  Кангрорт. Так 'ожерелье' называлось на местном наречии. Его 'жемчужины' на самом деле к жемчугу никакого отношения не имели, а являлись магическими артефактами. В принципе, они могли быть и одноразовыми, и многоразовыми, самой разнообразной силы и назначения...

  Такой артефакт, даже разряженный или пустой, без записанного заклинания, стоил бешеных денег сам по себе, а уж двенадцать штук на одном ожерелье... В общем, далеко не каждый богатей этого мира мог себе такое позволить.

  Кангрорт достался ди Эррису ещё в бытность того офицером Тайной Службы. Не за деньги, естественно. Прежний владелец драгоценного украшения расплатился ценной вещью в благодарность за оказанную ему не менее ценную услугу. По крайней мере, он посчитал, что это того стоило... В этот же период жизни барону, кстати, удалось заполучить в свои руки ещё несколько интересных вещиц... Но об этом потом. Надо идти.

  Я вернул кангрорт в прежнее невидимое и неощутимое состояние и направился к потайной двери. Уж теперь-то она у меня откроется...

  Лёгкое нажатие в нужных местах, и часть стены, как и вчера, отъехала в сторону. И вот я снова на той самой лестнице, по которой мою беспомощную тушку вчера тащили наверх.

  Сегодня мне предстоит спуститься обратно. Самостоятельно. Не в то самое подземелье, но недалеко от него... Но для начала надо произнести ещё одну магическую формулу...

  В воздухе передо мной возник светящий мягким голубоватым светом шарик магического фонаря. Один из артефактов, заключённых в кангрорт. Удобная штука. Не надо держать в руках чадящий факел. Да вообще не надо ничего держать. 'Фонарик' висит в воздухе сам по себе и перемещается по мысленному желанию хозяина.

  И это притом, что у барона ди Эрриса нет магического дара! То есть, магическими артефактами 'ожерелья' может пользоваться любой простой смертный. У которого оно есть, конечно...

  Спускаясь по крутой лестнице, я размышлял о своей горькой и несчастной судьбе. Да - я теперь барон. Казалось бы, замечательно. Кто из нас не мечтал о дворянстве? 'Балы, красавицы, лакеи, переулки...' Да - мне теперь принадлежат настоящий замок и прилегающие к нему земли, магические артефакты и даже люди... Крепостное право здесь в самом расцвете. И, между прочим, сопутствующее ему право первой ночи.

  Вот только чувствую я себя, как герой бородатого анекдота, который попросил у золотой рыбки звание Героя Советского Союза, и тут же оказался в окопе с гранатой в руке, а впереди приближался немецкий танк.

  'Неужели посмертно?!' - вот примерно эта мысль в голове постоянно и крутится. Пожалуй, лучше уж я бы оставался простым начальником отдела... Нет! Согласен даже быть всю оставшуюся жизнь обычным офисным планктоном! Рабом-менагером. Только пусть жизни впереди будет ещё лет тридцать-сорок, а не так, как здесь...

  М-дя... В общем - 'что имеем - не храним, потерявши - плачем'.

  А тут ещё и это покушение... Кто? Зачем? Кому понадобилось убивать дряхлую развалину, которая скоро и сама умрёт? Но тут над этим вопросом пока думать рано. Слишком мало исходной информации. Может, Финдис чего раскопает. Тогда и посмотрим... Если успеем. К нам, я так понимаю, едет ревизор. То есть Инквизиция. И от неё, как я понимаю, ничего хорошего ожидать не приходится.

  Так. Стоп. Если я так и дальше буду сам себя накручивать, то загнусь ещё до приезда инквизиторов. Надо отвлечься, поразмышлять о чём-нибудь более позитивном. Или хотя бы нейтральном. Вот только о чём? О паутине на стенах? О самих стенах, сложенных из грубого камня? О закопчённом факелами своде над головой? Или о грубых ступенях крутой лестницы под ногами? Нет в этом ничего интересного. Хотя...

  Лестница. Точнее, её ступени. Они не просто отполированы до блеска проходившими здесь людьми, но в них даже образовались углубления. С одной стороны - ничего странного. Замок старинный, даже барон не знал, сколько этому сооружению лет, и какой он по счёту здесь хозяин... Но, с другой стороны... Лестница-то потайная. Здесь люди не должны шастать толпами. Сколько же сотен или тысяч лет понадобилось, чтобы выбить эти выемки? Или есть какие-то другие причины? Например - здесь ходил кто-то очень тяжёлый, и в металлической обуви... Было бы интересно покопаться в этом на досуге, если бы он был, этот досуг... Пока есть дела более насущные.

  Ффух! Пришёл! То есть - почти пришёл! Если так тяжко было спускаться вниз, то что же будет с подъемом наверх?! Нет, я подозревал, что пенсионерам живётся несладко, но чтобы настолько! Если когда-нибудь вернусь на свою планету в своё тело в свой возраст, буду всем старикам и старушкам уступать место в транспорте, пропускать везде без очереди, и переводить под ручку через дорогу. Если вернусь...

  Я нажал одновременно на два камня кладки стены, служащие ключом к механизму открывания очередной потайной двери, и та с привычным уже скрежетом отъехала назад и в сторону. Светящийся шарик скользнул в открывшийся передо мной узкий коридор первым. Я последовал за ним.

  Через полсотни шагов коридор пересёкся с другим точно таким же. Я пошел прямо и вскоре упёрся в тупик. Тупик для непосвящённого. На самом деле здесь была ещё одна потайная дверь.

  Открыв её, я оказался в помещении, куда ди Эррис в последнее время приходил каждый день. То есть, каждый день, который он не проводил в постели с очередной старческой болячкой. Каковые в последнее время навещали его с завидным постоянством.

  В общем, я оказался в склепе. Наверное, по местным меркам он был не очень большим, но для наших больших городов, когда в одну могилу закапывают по несколько человек, это был целый погребальный дворец. Помещение где-то восемь на десять метров. И стояли в нём всего лишь два саркофага. В которых покоились родители барона.

  Когда он оказался в опале, то, опасаясь за жизнь близких, перевёз их в свои владения. Тут они дожили остаток жизни, тут и умерли. В один день. Утром отошел в мир иной отец барона, а к вечеру за ним последовала его мать. Наверное, им повезло. Не знаю...

  Я, как и прежний владелец этого тела, подошел сначала к одному из саркофагов и постоял немного молча, положив на его крышку руку и склонив голову, а потом повторил тот же ритуал у другого. В принципе, особого смысла в этом уже не было. Но мне почему-то показалось важным и нужным передать родителям ди Эрриса, так сказать, последний привет от сына. Тем более, что в этом мире, получается, они теперь являлись и моими биологическими родителями.

  Постояв у саркофагов, я продолжил традиционный путь старого барона, направившись к одним из двух имевшихся здесь дверей. Тяжёлые дубовые створки бесшумно отворились передо мной сами. Я замешкался на мгновенье, и, почему-то задержав дыхание, сделал шаг вперёд.

  М-дя... 'Перед ним во мгле печальной гроб качается хрустальный...'. То есть, в буквальном смысле. Сделанный какого-то прозрачного материала гроб висел посреди 'второй комнаты'. Висел просто так, без какой-либо опоры и подвески, подсвеченный непонятно откуда льющимся мягким светом. В гробу лежала одетая в белые одежды женщина средних лет.

  Я, затаив дыхание, и почему-то на цыпочках подошёл поближе. Здесь барон обычно задерживался намного дольше, чем у родителей. Он стоял рядом с телом покинувшей его около сорока лет назад любимой женщины, рассказывал ей о своей жизни, вспоминал пережитые когда-то вместе счастливые мгновения...

  Опять-таки, непонятно, повезло Илару ди Эррису или нет, но у него в жизни была настоящая большая любовь. После сотен интрижек бурной молодости он встретил женщину, расставаться с которой не захотел. Красивая, умная, она пленила его сердце. Любовь оказалась взаимной, и после недолгих ухаживаний влюблённые сыграли свадьбу. Барон (а Илар тогда уже был бароном, причём, взяв в супруги недворянку, он пошёл на мезальянс, что в здешнем обществе категорически не поощрялось) увёз молодую жену в свой замок, и стали они жить-поживать, да добра наживать.

  На этом обычно сказка про Золушку и Прекрасного Принца заканчивается. Наверное, потому что дальше, как правило, бывает совсем невесело. Вот и здесь: супруги при всём желании не могли завести детей. Барон в одной из операций Тайной службы попал под заклинание, одним из последствий которого стала его стерильность. Он обращался к Целителям, к магам, наконец, просто шарлатанам, и, вроде бы, наконец-то получилось. У любящей пары должен был появиться ребёнок. Но... Беременность протекала тяжело. Целители рекомендовали избавиться от плода, но баронесса отказалась. И в результате не дожила до родов.

  Безутешный ди Эррис не умер в один день с супругой. Он потратил кучу денег на то, чтобы похоронить любимую так, чтобы её тело осталось нетленным, а облик неизменным, и он мог приходить сюда и видеть её бледное печальное лицо снова и снова.

  И вот его нет. Вместо него в склеп спустился я. Наверное, не надо было этого делать. Любовь - это что-то более интимное, чем даже родственная связь. Мне показалось, что я подглядываю за тем, за чем не должен.

  Я тихо прошептал 'Прости...' и быстро вышел. Проходя мимо саркофагов, я задержался еще раз, и снова прошептал 'Простите'. После чего покинул склеп с намерением никогда больше сюда не возвращаться.

  Тихий скрежет потайной двери за спиной - и всё. Следующий раз тело барона ди Эрриса окажется в фамильном склепе только после смерти. Моей смерти. Чует сердце - недолго осталось.

  Но пока что 'старинные часы ещё идут'. Так что продолжаем культурно-ознакомительную программу, следующим пунктом которой у нас будет... будет...

  Посещение сокровищницы.

  'Сокровищница' - это звучит гордо. В земной жизни у меня её не было. Основная причина - отсутствие того, что в ней должно храниться. То есть сокровищ. Всё моё злато-серебро с лёгкостью умещалось в небольшой шкатулке.

  Ну а что? Я же не Рокфеллер и не Абрамович... 'Все крупные современные состояния нажиты нечестным путём'. Отсюда следует, что чем беднее человек, тем он честнее. Я же, получается, был не то, чтобы совсем уж честным, но и до отъявленного негодяя мне как до Луны.

  Всё это софистика, конечно. И среди нищих встречаются удивительные подлецы, а богатые... Богатые тоже плачут. Правда, в основном, крокодиловыми слезами.

  Сокровищница барона, то есть теперь моя, между прочим, расположена на одном 'подземном этаже' со склепом. Склепами. Тут, вообще-то, нечто вроде некрополя. Место погребения всех предыдущих владельцев замка. Наверное, я должен себя чувствовать здесь неуютно. Но нет. Неуютно я чувствовал себя только рядом с останками близких барона. И то, думаю, во многом из за оставшейся от него 'эмоциональной наводки' в моей голове. А все остальные... Лежат себе спокойно, и никого не трогают. Мёртвые не кусаются.

  Правда, это в нашем мире. А в здесь, например, зомби и прочие порождения некромантии - суровая реальность. Но встречаются они очень редко. Ди Эррис, например, за всю свою немаленькую жизнь с этими милыми существами пересекался лишь однажды, да и то очень далеко отсюда.

  Честно говоря, даже как-то жаль. Из зомбей бы получилась неплохая охрана моих сокровищ. Это если не учитывать, что они бы и меня к сокровищнице не подпускали. Так что ладно, обойдёмся без этой экзотики.

  Вот примерно такой болтологией я занимал себя в пути. Просто чтобы как-то перебить паршивое настроение, ставшее ещё более паршивым после посещения склепа.

  И вот, пройдя через очередную потайную дверь (интересно, сколько их в этом замке? По воспоминаниям барона - не меньше полусотни. И все безотказно работают сотни лет, ни разу не сломавшись. Умели же раньше делать!), я оказался в сокровищнице.

  Да... Как-то здесь... Не очень похоже на то, что показывают в фильмах. По сути, тот же склеп, только вместо саркофагов несколько сундуков. Крышки всех, кроме одного, откинуты. Пустые, значит. Я подошёл к единственному закрытому ящику и, кряхтя от натуги, откинул тяжёлую крышку. Из моей груди вырвался вздох разочарования. Нет, я, конечно, знал, что здесь увижу, но наяву всё это гораздо грустнее, чем в воспоминаниях моего предшественника.

  На дне сундука сиротливо лежали семь небольших кожаных мешочков. Правда, туго набитых. Я наклонился и с трудом поднял один из них. Золото - чертовски тяжёлый металл. А здесь должно быть именно оно. Проверим...

  Присев, я развязал завязки мешочка и высыпал его содержимое на пол. Жёлтые кругляши со звоном посыпались вниз. На полу образовалась горка из монет.

  Золото... Есть в нём что-то завораживающее. Особенно когда его много. Ну, относительно много. В моём мире я на это богатство мог бы безбедно прожить всю жизнь. 'Дом в Чикаго, много женщин и машин...'. Да и здесь простолюдинам этой кучки хватило бы на целую деревню. А то и не одну. Но вот для нормальной, по местным меркам, жизни дворянина - владельца замка и прилегающих земель... Маловато будет.

  Я с трудом оторвал взгляд от монет. Правда, видно: 'презираем мы злато, его не имея. А увидим хоть раз, и от счастья немеем...' Остальные мешочки инспектировать не было смысла. Содержимое их было известно, впечатлений я уже получил под завязку... Да и не за тем, по большому счёту, я сюда пришёл.

  Монеты остались лежать на полу. Пусть лежат - потом как-нибудь уберу. Или следующий владелец замка будет собирать. Я же подошёл к камню в кладке стены, на котором было выбито изображение человеческой ладони, и положил туда свою пятерню. Из-под руки пошло мягкое свечение, пальцы ощутили лёгкое покалывание... И тяжёлая кованная дверь рядом с магическим 'сканером' медленно открылась.

  Я шагнул внутрь. Помещение примерно метр на метр. Стены оббиты металлом. Сейф. С одной полкой где-то в метре от земли. А на полке...

  'Яблочко по блюдечку'. Над матовым кругляшом толщиной где-то в сантиметр и диаметром сантиметров в двадцать нарезал круги светящийся сиреневым светом шарик. Крутился шарик строго по часовой стрелке, а в воздухе за ним оставался гаснущий след, словно от точки на экране доисторического осциллографа.

  Понаблюдав за представлением с полминуты, я 'прислушался' к 'остаточным эмоциям' в своём мозгу. Лучше всего чувства, испытываемые старым бароном к этому чуду, описывались словами: 'моя прелесссть'.

  Древний магический артефакт, оставшийся от цивилизации, существовавшей на этих землях тысячелетия назад, стоил на порядок больше, чём всё остальное содержимое сокровищницы, вместе взятое. Барон мог бы озолотиться, продав его. Но держал 'на чёрный день'. А точнее, просто не мог с ним расстаться, ибо испытывал нечто вроде наркотической зависимости.

  Вспомнив, что делал Илар, я поставил на пути шарика ладонь. Он прошёл сквозь неё, словно сквозь пустое место. Можно было бы принять шарик за фантом, голограмму, если бы не знание, что, например, в металлической пластине толщиной в два пальца, он прожигает дырку, не задерживая ход.

  Жаль, что зачем кому-то понадобилось создавать такую странную штуковину - узнать вряд ли удастся. Барон не был магом, не являюсь магом и я. А извлечь из этой штуки какую-нибудь пользу может только маг. Да и то не каждый.

  Что ж... Здесь я отметился, теперь - наверх. Там тоже много интересного.

  Подниматься вверх по лестнице труднее, чем спускаться вниз. Это известно каждому. Но вот я, например, ещё недавно даже не подозревал, что на подъём может затрачиваться на порядок больше усилий, чем на спуск. Теперь вот узнал. Ноги подкашиваются, перед глазами плавают разноцветные круги, сердечко готово выпрыгнуть из груди... И это я поднялся лишь на два этажа (или 'подземных уровня' - не важно).

  Моим старичкам-смертничкам за вчерашний подъём из самого глубокого подземелья замка почти под крышу донжона, да ещё и с грузом в виде моей тушки надо всем поголовно присвоить звание Героев баронства. Рисковали жизнью ведь. Это я только сейчас понял. Дойти до финиша могли не все.

  В замке, кстати, есть лифтовые колодцы. Вот только нет денег, чтобы организовать магический подъёмник. А пользоваться корзиной на верёвке, которую, крутя ворот, поднимают и опускают восемь здоровенных мужиков, старый барон боялся. И я боюсь. Поэтому мы пойдём другим путём...

  Очередное нажатие на нужные камни, и я прохожу через очередную потайную дверь. И оказываюсь в маленькой комнатушке, наподобие той, в которой сегодня ночевал. Вот только тут нет никаких 'перископов'. И 'ушей' тоже нет. Обстановка аскетичная. Грубосколоченные топчан, стол, табурет и небольшой шкафчик. В противоположной стене простая деревянная дверь, закрытая изнутри на засов. На столе, как тут принято, свеча. Потухшая, конечно. Точнее, потушенная. Кому здесь было светить, до того, как я пришёл?

  Теперь есть кому, но у меня есть магический фонарик. Вот пусть и светит. Я осторожно опустился на топчан. Прошли те времена, когда можно было просто плюхнуться. Теперь всё надо делать медленно и осторожно... Теперь аккуратно прилечь... Эх, хорошо! Сейчас бы уснуть... и видеть сны.

  Какие сны?! Не спать! Рано ещё! Вот отдохну немного - и в снова в путь!

  Но глаза всё равно слипались, несмотря на то, что я сделал свет 'фонарика' поярче. Я уже начал погружаться в полудрёму, когда в дверь (не потайную, а обычную) постучали. 'Три точки, три тире, три точки'. Да... Барон, когда назначал условный сигнал, и не подозревал, какое значение это сочетание имеет в другом мире.

  - Подожди, сейчас выйду! - проскрипел я, одновременно проделывая кучу дел, которыми, по правде говоря, надо было заняться раньше, а не валяться здесь... Шарик магического светильника метнулся к свече, и сменил цвет на оранжевый, превратившись в магическую зажигалку.

  Над свечкой взметнулся язычок пламени. Я дезактивировал свой фонарик, и нащупал на груди кангрорт, предварительно мысленной командой переведя его в невидимое, но ощущаемое состояние. Нащупал нужную 'жемчужину', нажал, тихо протараторил формулу... Всё, можно выходить.

  Только сначала надо подняться с топчана. Медленно и аккуратно. Теперь мне до конца жизни всё надо будет делать медленно и аккуратно...

  Я поднялся, прошаркал к двери, и отодвинув засов, отворил её. Моему взору предстал облачённый во всё чёрное детина солидных габаритов. За плечами у него болталось нечто вроде плетёного ящика.

  - Всё готово, - прогудел здоровяк, склонив голову в поклоне.

  - Сейчас, Нидис, свечу потушу да комнатушку свою на замок закрою... - по стариковски проворчал я. - Чтобы, значится, пожару не случилось и не спёрли ничего, пока меня не будет.

  После того, как указанные операции были выполнены, детина довольно невежливо повернулся ко мне задом и опустился на колени. Если бы не память барона, я бы подумал про него что-то нехорошее... А так - всё понятно.

  В наших краях многие мамаши сейчас таскают своих чад в специальных рюкзачках за спиной. Вот и 'ящик' Нидиса представлял нечто вроде такого рюкзачка. Вот только в роли младенца выступал я.

  Я разложил ящик, превратив его в более-менее удобное сиденье. Уселся, не забыв пристегнуться специальными ремнями. Хоть тут за это и не штрафуют, но вывалиться как-то не хочется. Так что пусть будут...

  - Всё, поехали... - после этих моих слов 'такси на Дубровку' поднялось на ноги и зашагало вперёд. А я, пока делать нечего, предался воспоминаниям... Не своим - барона.

  Говорят, лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Это, безусловно, правда. Причём, если хочешь знать, как оно всё на самом деле, желательно видеть интересующее не по телевизору, и так, чтобы к твоему приезду реальность, скажем так, не приукрасили...

  Некий султан Гарун аль-Рашид в своё время решал эту задачу, время от времени переодеваясь дервишем и неузнанным бродя среди своих подданных. Очевидно, именно поэтому он знал жизнь своих подданных лучше, чем нынешние властители мира в целом и отдельно взятых стран, которые до такого метода получения информации о жизни своего народа не снисходят.

  Ди Эррис поступил подобно султану. Вот только дервиши в этих краях не водятся, плюс в замке каждая собака знает барона в лицо. Вторая проблема решилась с помощью магической 'личины', наподобие той, с помощью которой Диспас изображает самого барона. Первая проблема... Надо было прикинуться человеком, достаточно незначительным, чтобы на него не обращали внимание, и в то же время его нахождение в любой точке замка не должно вызывать подозрений.

  И такой человек нашёлся. Это был местный трубочист Тойвис. Камины, печи, дымоходы есть если не во всех, то в очень многих помещениях замка, и регулярные обходы трубочистом своих владений воспринимаются местными обитателями, как само собой разумеющееся. Именно поэтому Тойвиса давненько уже завербовала служба Финдиса. Информация от такого агента очень ценна. Люди обычно, разговаривая, не обращают внимание на бессловесную тень, возящуюся в сторонке с чем-то своим. Нет, Страшные Тайны они будут поверять друг-другу в более укромных условиях, но и из осколков, казалось бы, простой болтовни, порой складываются весьма и весьма интересные картины.

  Личину барону изготовили очень качественно. Неудивительно. Ведь делали её его старые знакомцы из лабораторий Тайной Службы, которые были ему кое-чем обязаны. Вообще ди Эррису, как дону Корлеоне, многие были что-то должны. Иногда пустяк, а иногда и нет... И когда он приходил стребовать должок, как правило, никто не отказывался...

  Да, так вот о личине. Как я понял, изготовить её - дело непростое. 'Раздали маски кроликов, слонов и алкоголиков' - тут не поможет. Во-первых, личина делается для конкретного человека. И другой человек использовать её не сможет. Если Диспас загнётся, мою маску на Вихиса или Финдиса не надеть. Если отдам местным богам душу я - никто с помощью заклинания, вмонтированного в одну из 'жемчужин' моего кангрорта, не сможет прикинуться Тойвисом. Ещё одна сложность при изготовлении личины заключается в том, что это не статическая, застывшая маска. Она, как отражение в зеркале, меняется вместе с человеком, которого изображает.

  Но, повторюсь ещё раз, личину изготавливали настоящие мастера своего дела. Единственным её недостатком было отсутствие мысленного управления. Но это только потому, что барон на него пожмотился, посчитав достаточной активацию с помощью тактильного контакта и аудиокоманды.

  И вот, время от времени, владелец замка 'подменял' трубочиста, шляясь почти везде, наблюдая и слушая... Настоящий Тойвис недавно умер. От старости, как и большинство сверстников барона. Но его смерть скрыли от обитателей замка, а личина перешла в режим моделирования старения 'прототипа'.

  Проблему отсутствия настоящего трубочиста и выбывания агента решили, как бы назначив старому трубочисту ученика. Того самого Нидиса, в ящике на спине которого я сейчас болтался. Вообще-то, по правилам, надо было взять кого-то более незаметного, но барону уже тяжело было передвигаться по громадному замку самому. Нужен был носильщик.

  Вот и таскал 'ученик' 'учителя' на спине. В последнее время это происходило всё реже и реже, ибо ди Эррис потихоньку утрачивал интерес к окружающему. Со стороны это выглядело, как будто по мере освоения учеником ремесла, учитель контролирует его всё меньше и меньше. Сейчас же, по 'легенде', старому Тойвису просто захотелось подышать свежим воздухом, и ученик несёт его на крышу донжона. Где, по ходу дела, будет заниматься чисткой труб.

  Пока я вспоминал и переваривал всю эту информацию, Нидис, который, кстати, не был в курсе 'превращений' барона, и считал сейчас, что несёт просто одного из агентов СБ, поднимался всё выше и выше по лестнице для прислуги.

  Лестниц тут, между прочим, хватало. Лестница для прислуги, парадная лестница для хозяев и прочих, кому 'положено' по рангу в местной иерархи, тайные лестницы и переходы в толще стен, плюс та самая корзина - 'грузовой лифт'.

  Лестница, по которой перемещалась прислуга, была раза в три шире, чем потайная. Кроме того, тут в стенах имелись окна, а тёмные участки освещались факелами, установленными во вмонтированные в стену держатели. Что интересно, ступени здесь были меньше стёрты, чем на потайной лестнице, хотя движение было намного интенсивнее.

  Всё это я имел возможность рассмотреть во всех деталях, ибо ехал на спине Нидиса лицом назад. Обзор ничего не загораживало. К концу подъёма меня начало укачивать. Я попытался успокоить себя мыслью о том, что если бы поднимался самостоятельно, было б ещё хуже.

  Но всё когда-нибудь кончается, закончился и этот подъём. За моей спиной скрипнула дверь, Нидис сделал шаг вперёд, и в глаза мне ударил яркий солнечный свет. Мы таки добрались до конечной цели путешествия - крыши донжона.

  'На белый свет из тьмы веков'. Причём практически в буквальном смысле. Катакомбы, которые я только что посетил, не видели солнечного света уже не одну сотню лет. И, скорее всего, никогда и не увидят. Разве что просвещённые потомки построят на месте могучего замка торговый центр гектар на десять с двадцатиэтажной подземной парковкой, для чего разберут остатки древнего строения по камешку.

  Резкий переход от полутьмы, царящей на 'служебной лестнице', к яркому дневному свету привёл к тому, что мои глаза заслезились, и сначала окружающее я видел плохо. Всё вокруг казалось размытым, как при взгляде сквозь залитое дождём оконное стекло.

  Так что после того, как мой носильщик остановился и встал на колени 'под разгрузку', развязывал я 'верёвки безопасности' и делал первые шаги по крыше почти на ощупь. Пришлось даже остановиться на минутку в ожидании, пока глаза привыкнут к новой обстановке.

  Когда зрение наконец-то восстановилось, я смог оглянуться вокруг. И хмыкнул от пришедшей на ум аналогии. Больше всего крыша донжона напоминала палубу авианосца. Нет, про авианосец я, конечно, загнул, но маленький такой вертолётоносец - точно.

  Крыша была абсолютно плоской. И пустой. Имелась только небольшая 'рубка', образованная сгруппированными в одно целое печными трубами, будкой 'грузового лифта' и 'служебной лестницы', а так же караулки для круглосуточно дежурящего здесь наряда. Каменное ограждение по краям площадки было невысоким. Где-то по грудь, не выше. Как-то нехарактерно для средневекового замка.

  А вот самих доблестных стражников что-то нигде не видно. Я заглянул за 'караулку'. Ага, вот где они! Уселись в тенёчке, и режутся в кости. Облачение у обоих, на мой непросвещённый взгляд, вполне типичное для доисторического воина. Кольчуги, поверх которых надеты суконные куртки с наклёпанными под них металлическими пластинами. Если я правильно помню объяснения одного моего друга, помешанного на средневековых доспехах и вооружении, то кольчуга называется хоуберк, а куртки - бригантинами. Я ещё тогда сильно удивился, так как раньше считал, что бригантина - это только корабль. Ан нет - 'пароход и че...'. В смысле - корабль и доспех.

  Наручей и поножей на конечностях солдат не наблюдалось. На ногах - кожаные штаны и кожаные же сапоги. Крутизна, однако! Шлемов нет, вместо них каски, наподобие тех, что были у стражников из мультика 'Бременские музыканты'. Вот только они не надеты на голову, как положено по уставу, а валяются рядом. Тут же валяются и арбалеты, при взгляде на которые мне живо вспомнился ночной стрелок. Может, кто-то из этих? Может. А может и нет. Надо копать. Да, ещё у вояк имелись короткие мечи. Ну, хоть ножны с мечами не отстегнули, и то хорошо.

  Бардак! И это после приказа об усилении бдительности! Распустились совсем! Представляю, что творится на других постах! Тут слона незаметно провести можно, а не то что какую-то потустороннюю сущность!

  И, что обиднее всего, затопать ногами, накричать на этих разгильдяев, и влепить им по десять нарядов вне очереди я не могу. Конспирация, блин!

  Так. Спокойно, барон, спокойно... Держите себя в руках... Вам вредно волноваться... Что вы, ей-богу, как маленький? Первый раз в жизни раздолбаев видите?

  Помогло... Успокоился немного.

  Я деликатно кашлянул. Надо же как-то обозначить своё присутствие. На всякий случай я был готов отпрыгнуть за угол 'рубки'. Вдруг на рефлексах схватят арбалеты и пальнут на голос.

  Ага, размечтался!.. Один из стражников на секунду оторвался от своего увлекательного занятия, равнодушно скользнул по мне взглядом, как по пустому месту, и снова отвернулся.

  Ну что сказать? Хорошая у меня маскировка.

  Нидис тем временем, прихватив нехитрые инструменты трубочиста, полез по приставной деревянной лестнице к трубам. Я посмотрел на него и махнул рукой. Пусть изображает деятельность. А я тут пока похожу-поброжу, погляжу на обстановку...

  Первое, что бросалось в глаза после крыши-авианосца, это громады гор, вздымающиеся ввысь на юге и западе. В основном на юге. На западе - всего один не очень высокий отрог. Красота. Крутые склоны, местами укутанные облаками белоснежные вершины... 'Лучше гор могут быть только горы'.

  Но в данном конкретном случае лучше бы их не было. То есть, мне то, пожалуй, уже всё равно, а вот старому барону...

  Когда молодой безземельный дворянин только получил титул и прилагающиеся к нему земли (точнее, наоборот - земли и прилагающийся к ним титул), он был полон радужных надежд и грандиозных планов по освоению вверенной территории. Ещё бы - в пересчёте на наши единицы измерения площадь баронства составляла около пятнадцати тысяч квадратных километров! Князь Монако сдох бы от зависти!

  Но вот беда - большую часть расположенного на самой границе королевства Драдор баронства занимали вот эти самые красивые горушки-пригорочки, которые я сейчас имею удовольствие лицезреть. Остальное - предгорья, то есть каменистые высокие холмы, не очень подходящие для земледелия. Реально баронство занимало только относительно небольшую территорию вдоль реки, сверкающая на солнце серебристая лента которой виднеется вон там на севере, где-то в паре километров за крепостной стеной.

  Вот на равнине вдоль реки и были раскиданы крестьянские деревушки, где местные труженики полей с утра до вечера вкалывали на благо барина. То есть барона. Но основной доход домену приносило не сельское хозяйство, охота и рыболовство.

  Денежки капали в баронскую казну, так сказать, с транзита. Ибо здесь проходил самый короткий торговый путь в сопредельное государство - княжество Салнеинг. И беспрерывно снующие туда-сюда торговые караваны исправно платили за проезд.

  То есть так было раньше. Но девять лет назад с вздымающегося на юге Рагмильского хребта пришло племя воинственных горцев и оседлало горный отрог, разделяющий королевство Драдор и княжество Салнеинг.

  Сил, да и денег, чтобы вышибить 'прирождённых воинов, которым зазорно зарабатывать себе на жизнь трудом', как они сами о себе говорили, у Илара ди Эрриса не было.

  'Прирождённые воины' же тоже захотели присосаться к транзиту и установили такие пошлины за проезд по территории, которую считали своей, что купцы почесали-почесали затылки, да и переключились на местный 'Северный поток' - более длинную, но более безопасную (и более дешёвую на данный момент, что не маловажно) дорогу, проходящую через земли северного соседа ди Эрриса - молодого графа Крида ди Вилара.

  Помогать престарелому ди Эррису восстанавливать порядок во вверенном ему баронстве никто не тропился. Сюзерен - король Плон IV, погряз в пьянстве и распутстве в своей столице, и до государства ему не было никакого дела, как и его фаворитам и фавориткам.

  Ди Вилара, понятное дело, сложившаяся ситуация устраивала более чем. Соседа с востока - барона Сарима ди Экрена, тоже. Караваны, вне зависимости от того, следовали ли они через баронство Эррис или через графство Вилар, не могли миновать его земель. И свою часть транзитного пирога он получал в любом случае.

  Вот так и получилось, что баронство Эррис лишилось основного стабильного источника дохода.

  Но это было ещё полбеды. Вторая её половина заключалась в том, что новые соседи стали частенько наведываться в баронство - как говорится, показать силу молодецкую, пограбить, понасиловать местных крестьянок, пожечь деревни и поугонять народ в рабство.

  В принципе, ничего необычного. В земной истории кто только не занимался подобными вещами... Викинги всякие, например. Да и наши предки любили пощипать зажравшихся византийцев и по ходу прибить свой щит на врата Царьграда. Запорожские и донские казаки тоже были далеко не ангелы. Если надо более современных примеров -прямо сейчас вот есть гордые нохчи, доставшие уже всех соседей. И не только соседей.

  Да... Как я и говорил (то есть думал) - ничего необычного и из ряда вон выходящего. Для тех, кто живёт от таких удальцов подальше во времени или пространстве. Для соседей-современников же...

  Проблему утечки человеческих ресурсов барон попытался решить с помощью системы дозоров, наподобие той, которая когда-то использовалась и у нас. При обнаружении врага дозорные поджигали заранее заготовленный горючий материал для сигнальных костров и сматывались побыстрее. Огонь в ночное время или дым в дневное извещал крестьян, что надо всё бросать и бегом мчаться в замок. Там можно было чувствовать себя в безопасности - горцы прекрасно понимали, что для штурма такого укрепления у них не хватает сил, и не приближались к его высоким каменным стенам ближе радиуса действия оборонительных катапульт.

  Зато на всей остальной территории домена хозяйничали вовсю. Сил для войны у ди Эрриса не было, и он вынужден был в бессильной злобе наблюдать со стен, как враги разоряют его вотчину.

  В последнее год набеги участились. Урожай на полях был уничтожен. В замке с запасами тоже было не очень... Надвигался продовольственный кризис. В принципе, тех денег, что я видел в сокровищнице, на закупку провизии в количествах, достаточных, чтобы пережить зиму, хватало, но это не выход.

  А что тогда выход? Гм... Либо уничтожить врагов, либо отгородиться от них Великой Эррисской стеной. И то, и другое из области утопий.

  Так, что-то я задумался не в том месте... Поразмышлять успею и у себя, а сюда я пришёл, чтобы осмотреться на местности. Вот и будем осматриваться. Итак, крышу донжона, горы и холмы, часть долины и речку я видел. Продолжим осмотр.

  Что у нас тут видно, если подойти к краю крыши и заглянуть за ограждение?

  Ну что сказать? Типичный средневековый замок. Картинка почти та же, что я ночью видел из окна спальни, только в дневном свете всё видно получше. Мощные башни. На их верхних площадках - катапульты. На башнях и вдоль стен - зубцы. Толщина стен на глаз - метров пять. Солидно. Это не наши карточные домики из пенобетона и гипсокартона.

  Двор замощен брусчаткой. Ночью он смотрелся симпатичнее, а сейчас видно, что во многих местах брусчатку покрывает толстый слой грязи. Можно, кончено, списать это на типичную средневековую антисанитарию, но я знаю настоящую причину. Всё тот же бардак. Никому ничего не нужно, никто ничего не хочет делать. И в первую очередь - хозяин всего этого. Невесело, однако.

  Ладно. Едем дальше. Казармы и арсенал у нас, значит, слева, а справа - 'хозблок'. Кухня, прачечная. Мастерские, кроме кузни и оружейных мастерских. Те - с другой стороны донжона. Вон, как молотом лупят. Чинят, наверное, что-то. В хозблоке перекрикиваются женщины. Причём слышно только их, мужиков не слышно. То ли местные мужчины - молчуны, то ли скорее, у женщин голоса громче.

  Строения, в принципе, ничего - не в идеальном состоянии, но и не очень запущены. Можно было ожидать худшего. Диссонансом в общей картине является только одно здание. Между казармой и хозблоком - обгорелый каменный коробок. Местами сохранились обугленные стропила. Под стенами и внутри здания - кучи мусора.

  Да... Местный храм находится, мягко говоря, не в лучшем состоянии. Сгорел вот уж как десять лет. Народ вынужден удовлетворять свои религиозные нужды в расположенном рядом небольшом временном святилище. А барон и в ус не дует.

  Странно это... Обычно люди обращаются к Богу, в данном случае - к богам, именно в старости. Приходит понимание, что жизнь заканчивается, и с этим ничего не сделать. А жить хочется, если не здесь, то 'там'... И по возможности - хорошо жить. Вот и начинаются хлопоты по обеспечению себе 'тёплого местечка' в загробном мире.

  А барон... Непонятно. Возможно, то, чем он занимался в молодые годы... Или несчастье с его супругой.. В общем, причины на то, что Илар ди Эррис стал почти атеистом, имелись. Мне кажется, что если бы у него была такая возможность, он бы и жрецов из замка выгнал.

  Но вот этого он сделать не мог. Жрецы полагались каждому более менее-значимому поселению королевства 'по штату', как и Целители, да и народ здесь был по большей части верующий... Обидеть жрецов - означало навлечь на себя гнев как 'сверху', так и 'снизу'. Барону это было ни к чему.

  Жаль, конечно, что храм сгорел. Можно бы было сходить на экскурсию... А пока продолжим экскурсию по крыше. По часовой или против? А, какая разница?! Пойду налево, так привычней.

  В ходе дальнейшего осмотра ничего особенного выявлено не было. Всё - в точном соответствии с воспоминаниями прежнего владельца замка и тела.

  Интересно, я - в настоящем средневековом замке! Казалось бы, должен охать, ахать, и вообще, всячески удивляться на каждом шагу. Нет же, ощущаю себя так, будто прожил здесь всю жизнь.

  То ли 'подгруженные' воспоминания барона влияют, то ли на меня начинает распространяться апатия, всё сильнее овладевавшая им в последнее время.

  Когда я уже почти завершил обход, открылась дверь 'рубки', и на крыше появился Финдис.

  По съёжившейся у ограждения фигурке престарелого трубочиста, то есть моей, он мимолётно скользнул взглядом и равнодушно отвернулся. Из чего я сделал вывод, что ничего экстраординарного не произошло. Начальник моего КГБ просто решил лично проконтролировать ситуацию, как бы случайно заявившись на крышу с инспекцией постов во время моего там присутствия.

  Вот-вот... Поинспектируй. А то тут солдатики совсем от рук отбились. Враг, понимаешь, у порога, а они тут устроили Лас-Вегас...

  Бравые вояки, кстати, настолько увлеклись игрой, что появление на крыше нового действующего лица заметили только когда оно заорало: 'Встать! Смирно!'

  Пожалуй, так орать не стоило. С перепугу один из стражников, вскакивая, задел спусковой рычаг лежащего рядом взведённого арбалета, и тот выстрелил. Стрела прошла сначала сантиметрах в пяти от лодыжки Финдиса, а потом просвистела в полуметре от меня на уровне груди. После чего благополучно улетела в чисто поле за наружную стену.

  Однако... Запретить здесь арбалеты, что ли? Что-то мне с ними не везёт. Сначала ночью чуть не подстрелили намеренно, а теперь вот то же самое, но случайно. Может быть...

  Когда Финдис повернулся ко мне, лицо его было белее мела. Хорошо зная сего дедушку по воспоминаниям прежнего барона, я понимал, что так испугался он не за себя.

  Я чуть заметно мотнул головой: 'Всё в порядке, мол'.

  К его лицу снова стала приливать краска. Причём так быстро, что когда он снова повернулся к нерадивым воякам, уже был похож на синьора Помидора.

  Начался разнос. В прямом и переносном смысле. Послушав пару минут, какими словами старичок кроет провинившихся охранников, я невольно преисполнился к нему уважения. На что уж велик и могуч русский язык, но даже в нём для некоторых выражений не нашлось перевода. Надо бы как-то на досуге поинтересоваться, а что оно значит. Хотя, с другой стороны, неудобно как-то. Да и в памяти барона, доставшейся мне в наследство, должны быть пояснения. Лучше там порыться.

  С такими мыслями я начал манёвр под названием 'умудрённый опытом старый слуга бочком-бочком потихоньку сматывается из опасной зоны, чтобы не попасть под раздачу'. Надеюсь, получилось правдоподобно.

  Так же надеюсь, что Финдис догадается также 'пропесочить' и копошащегося у труб Нидиса. Чтобы всё выглядело правдоподобно, и чтобы получившие нагоняй солдатики не подумали случайно, что начальство вышло на них по наводке трубочистов.

   Спускаться по лестнице было относительно легко, но всё равно, когда меня нагнал закончивший к этому времени пропесочивать нерадивых бойцов Финдис, количество пройденных мной ступенек было всё ещё невелико. Честно говоря, я специально не спешил. А вдруг у начальника охраны всё же есть ко мне какое-то срочное сообщение. Но нет, тот молча проскочил мимо меня, быстро спустился до очередного поворота лестницы, заглянул за него, и, убедившись, что посторонних глаз нет, поднялся немного выше и нажатием на пару камней открыл очередной лаз в систему потайных ходов замка.

   - Прошу, Ваша Милость!

   Я небрежно кивнул, и полез в зияющее чернотой отверстие. Подождав, пока дверь за моей спиной закрылась, я активировал магический фонарик, вернул себе прежний 'баронский' облик и продолжил спуск вниз. Да, баронскую жизнь я представлял себе как-то по-другому... Весёлые пирушки, дуэли, любовные интрижки с дамами из Высшего Света... А тут в своём собственном замке лазишь по норам, как крыса. И чихнуть лишний раз боишься.

   М-дя... Что такое 'не везёт', и как с ним бороться. Вечный вопрос, между прочим...

   По потайной лестнице я попал в свой кабинет, из которого утром отправился в путешествие. А сейчас уже почти обед. Пока я собирал пыль по подземельям да любовался пейзажами, время пробежало незаметно. Кстати, о пыли... Я взял со стола стоявший на нём колокольчик, и позвонил, словно первоклассник на первом звонке.

  Несолидно как-то... Селектор, что ли, поставить? Вот только где его взять в этом далёком от благ технологической цивилизации мире?

   Несолидно, зато эффективно. Не успел затихнуть звук звонка, как в кабинет вбежал Вихис.

   Предупреждая раздражающее 'Чего изволите, Ваша Милость?' я буркнул:

   - Переодеться к обеду, и вообще... - сопроводив эти слова неопределённым жестом рукой.

   Вихис кивнул и умчался за колёсной техникой: гардеробом и столиком-умывальней. Вернулся он так же быстро, уже в сопровождении Диспаса. Вдвоём они быстро привели меня в порядок, так что к обеду я уже выглядел, как огурчик. Ну, про огурчик - это я, конечно, немного загнул... В таком возрасте человек больше похож на... В общем, не будем об этом.

   Оглядев себя в зеркало, я удовлетворённо кивнул и промолвил:

   - Что ж, пойдём...

   Обед здесь был не просто приёмом пищи, а настоящим официальным мероприятием, на котором полагалось присутствовать всем более-менее значимым лицам, находящимся в замке. Старый барон, правда, от своих обязанностей в последнее время косил, то изображая из себя больного, то на самом деле хворая... Но я поставил себе целью 'откатать' обязательную дневную программу хоть один раз, так что сегодня изволю удостоить почтенное собрание своим присутствием. Хотя, конечно, приятнее было бы поспать...

  Это я сказал?! То есть подумал? Чёрт! Неужели меня начинают подчинять старческие привычки моего нового старого тела?! Вот так и прожить остаток жизни? 'Ну вот, поели, можно и поспать. Ну вот, поспали, можно и поесть...' Нет! Пока есть порох в пороховницах, будем бороться! Или хотя бы попытаемся...

  С такими мыслями я вышел из кабинета в приёмную. Здесь дежурило четыре человека. Двое в доспехах и при оружии - у двери в кабинет, и ещё двое - 'в штатском', сидели на стульях у стены.

  При моём появлении первые двое щёлкнули каблуками и выпятили грудь, подобно эсэсовцам в рейсхканцелярии из 'Семнадцати мгновений весны', а вторые просто быстрым текучим движением поднялись со стульев.

   Несмотря на то, что оружия у них видно не было, мне эти парни показались куда как опаснее этих двух сверкающих начищенным железом болванов у дверей. Ещё бы! Мои бодигарды, люди папаши Финдиса. А он в свой службе кого попало не держит. Особенно на такой работе.

   Я молча прошёл через 'предбанник' и направился к парадной лестнице. Телохранители так же молча пристроились у меня за спиной. Караул у дверей остался караулить двери.

  Обед должен был проходить в столовой, находившейся этажом ниже. И никак иначе. Традиции есть традиции, и соблюдаются они тут веками. Не как у некоторых. Не будем показывать пальцами...

  Спуск оказался недолгим. Даже с моей черепашьей скоростью он занял от силы минуты четыре. И вот уже слуги, кланяясь, распахивают передо мной высокие двери столовой. Воины в доспехах - точная копия 'сладкой парочки', оставшейся на посту у моего кабинета, вытягиваются по стойке 'смирно!', и я прохожу внутрь.

  А это ещё что за скрежет? А, понятно. Звук отодвигаемых стульев. Все приветствуют своего сюзерена стоя. И это правильно. 'Встать, барон идёт!'

   Поднялась со своего места даже жена барона. Тьфу! То есть - теперь моя. Досталась, так сказать, в нагрузку к дряхлому телу и заштатному домену. Но, вообще, старик молодец! Вымуштровал половинку! Стоп-стоп... А, это не он молодец. Это традиции здесь такие. Понятно. Всё же чтение из баронской памяти слишком медленное и какое-то 'произвольное'... Надеюсь, что это пока.

   А стоят-то все как! Словно на параде. И равнение на меня. Так и хочется скомандовать 'Вольно! По плану.' Но тут вместо этого полагается величественный кивок. Вот такой, примерно. Вроде, получилось. Но всё равно все стоят. Почему? Ага, ждут, пока я сяду. Мог бы и догадаться...

  Так, и где тут моё место? Что за глупый вопрос? Во главе стола, естественно. О! И стул придвигать не надо. Прислуга всё делает сама. А где мои верные телохранители? Понятно. Встали чуть позади моего стула. Так и надо. Покушавшийся на мою жизнь вполне может находиться за этим столом и попытаться использовать очередной шанс реализовать свои коварные замыслы.

  Снова задвигались стулья. Все чинно рассаживались. Молча. Разговоры за столом запрещены. Только если я обращусь к кому-нибудь, или разрешу переговариваться.

   Предыдущий барон, бывало, обращался. А вот беседовать за обедом с кем-то, кроме него, не разрешал. Значит, и я поступлю так же.

   А столовая здоровенная! Если убрать стол, здесь вполне можно устраивать чемпионат по мини-футболу. Да с такими потолками можно и в баскетбол играть! Столь популярные сейчас квартиры сталинских высоток и рядом не стояли. Под потолком здоровенная люстра. Не на тысячу свечей, но на двести с хвостиком - точно. Привязана за верёвку, противоположный конец которой намотан на крюк в стене.

  Ну да, свечи как-то зажигать и менять надо... Вообще, местные, наверное, привыкли, а мне как-то не по себе. Чикнет кто-то ножичком по верёвке, и упадёт вся эта бандура прямо на стол. Кому-то и по голове достанется. Я, вроде бы, в 'зону поражения' не попадаю, разве что осколком заденет. Да и память ди Эрриса подсказывает, что, оказывается, толстую верёвку перерубить одним ударом не так уж и просто, как это показывают у нас в кино.

   Мои размышления на тему безопасности были прерваны появлением из боковой 'служебной' двери вереницы слуг с подносами в руках. Все мужского пола, кстати. Это у барона недочёт. Лично я считаю, что тут бы лучше смотрелись девицы в коротких юбках и с глубоким декольте, открывающем вид на груди размером с вот эти полусферические до блеска надраенные серебряные колпаки, которыми накрыты стоящие на подносах блюда.

   Подойдя к столу, слуги исполнили акробатический номер под названием 'синхронная подача пищи'. Каждый остановился напротив своего клиента, поставил поднос на стол, снял крышку, и переставил тарелку на стол. После чего все так же синхронно удалились.

   Все, кроме слуги, который обслуживал меня. Тот сначала зачерпнул из моей тарелки маленькой ложечкой и проглотил её содержимое. После чего сделал шаг назад и вытянулся. Убедившись, что он не синеет, не бледнеет, не начинает задыхаться и не падает замертво на мраморные плиты пола, я лёгким движением пальцев отпустил штатного дегустатора, после чего на всякий случай провёл над тарелкой рукой с перстнем-индикатором ядов.

   Эти мои манипуляции не вызвали у присутствующих никакой реакции. То есть вообще никакой. Все уже настолько привыкли к подобному поведению сюзерена, что просто не обращали на это внимания, уткнувшись каждый в свою тарелку. А ароматы от тарелок шли самые что ни на есть приятственные... Причём, похоже, у каждого своё блюдо. Хорошо, буржуи, живут!

   Я зачерпнул ложкой из тарелки дымящейся золотистой жидкости и поднёс ко рту. Попробуем... Гм. Куриный бульон. Есть, конечно, можно, но я бы предпочёл что-нибудь более... В общем, более.

   Скосив глаза, я заглянул в тарелку дражайшей супруги. Её блюдо и выглядело аппетитней, и пахло ароматней, и на вкус, наверное, мягко говоря, было немножко другим. И у остальных также.

   Это понятно. Все здесь присутствующие едят то, что они хотят. И только я - то, что позволяет мой дряхлый организм.

   Странно. Ситуация почему-то вызывает чувство обиды. Причём не какой-то безадресной, а обиды на весьма конкретных сидящих рядом людей. Как будто они в чём-то виноваты. Странный всё же зверёк - человек...

   Похлёбывая свой бульон, я исподтишка наблюдал за остальными.

   Жена. Сидит слева от меня. Это понятно, она как бы второй после меня человек в замке. Но только 'как-бы'. Вообще, когда я увидел её, войдя в столовую, у меня мурашки по коже побежали. Почти точная копия той, что лежит там, в склепе... Лицо, фигура, тёмные волосы... Бр-ррр...

   Вообще, в нашем мире нередки случаи, когда мужчины ищут себе новую подружку, похожую на ту, что их бросила. Причины надо спрашивать у психологов, я не интересовался. Но явление такое есть...

   Вот и барон нашёл себе жену - почти близняшку ушедшей любимой. Вот только, кажется мне, ничего хорошего из этого не вышло...

   Начать с того, что никакой взаимностью здесь и не пахло. Ди Эррис фактически купил девушку у её небогатых родителей, когда те находились в затруднительном материальном положении.

   Кстати, в отличие от предыдущей спутницы барона, Тали была дворянкой. Отец её тоже был бароном. Правда, баронство у него было ещё более захудалым, чем баронство ди Эррис. Плюс куча детей (бездетный старый барон являлся здесь исключением. Местные дворяне, в основном, плодились как кролики).

   В общем, барон ди Лирдэн с радостью спихнул дочь со своей шеи, а барон ди Эррис, казалось, мог теперь себя тешить иллюзиями, что его любимая жива и находится рядом.

   Вот только ничего из его затеи не вышло. У двух женщин схожей была только внешность. Всё остальное - и характер, и манеры, и даже голос - отличалось разительно. Старый барон очень быстро понял, что просчитался со своей задумкой, и охладел к супруге. Более того - он на неё обиделся, вот как сейчас я на находящихся рядом людей. Хотя молодая женщина была ни в чём не виновата.

   Что поделать - люди склонны в своих ошибках винить других...

   Сейчас судьба баронессы была незавидной. По местным законам, унаследовать домен она не могла. Детей у них с бароном не было, так что выхода у неё после смерти мужа было два. Или удалиться в монастырь, или в течение месяца выйти замуж за какого-нибудь дворянина, который и станет новым бароном, а вот как её новый избранник отнесется к своей жене....

  Нравы тут суровые. Очень легко напороться на такого муженька, что лучше уж в монастырь...

  Короче, несмотря на далеко не радужные отношения с мужем, видимых причин желать ему скорейшей смерти у женщины не было.

  Так, с Тали ди Эррис разобрались. Кто у нас следующий на анализ? А вот, пожалуй, помощник жреца.

   Сидит вон, напряжённый, как сжатая пружина. Явно чувствует себя не в своей тарелке. Ну, ещё бы... Обычно здесь присутствовал его непосредственный начальник. А сейчас тот умотал на какое-то их жреческое собрание (сильно подозреваю - банальную пьянку), и его место занял 'стажёр'. Кх-м... Живое доказательство выражения: 'свято место пусто не бывает'. Не знаю, конечно, насколько свято именно то место, на котором разместился парень, но, по крайней мере, кормят сидящих на нём неплохо.

   Ладно, вернёмся к нашим баранам. То есть к жрецам. Именно к жрецам во множественном числе, ибо сам по себе этот паренёк меня не интересует. Интересует меня местное жреческое сословие, или каста, или как ещё обозвать это сообщество, так сказать, в целом.

   Итак, что мне известно из баронской памяти? Прежде всего, что в этом мире, в отличие от нашего, религия всего одна. На всю планету. Или, по крайней мере, на изученную её часть. Ибо тут до сих пор считают, что земля плоская. И кругосветного плаванья до сих пор никто не совершил. Так что в неизученной части могут оказаться какие-нибудь аборигены, верящие во что-нибудь другое.

   Далее: до идеи единобожия здесь тоже не додумались. Богов в наличии несколько штук, а конкретно - девять. Поимённый список выглядит следующим образом: Лоар, Атун, Саил, Ксарт, Марз, Фарз, Гамис, Дайм и Миит. Странноватые, конечно, имена, но тут скорее вопрос привычки и языка. Вон, у нас, допустим, услыхав 'Хуан Гомес', большинство народу начинает непроизвольно улыбаться, а некоторые так даже и хихикать. Но есть страны, где это звучит вполне нормально и ни у кого не вызывает нездоровой реакции.

   Что ещё известно о богах? Среди них есть особы разных полов. Это раз. Далее: не все из богов, скажем так, антропоморфны. Гамис, например - это здоровенная зелёная лягушка.

   Реально, между прочим, богов не девять, а десять. Один, как водится, тёмный, он же падший. Вероятнее всего, его тоже когда-то как-то звали, но, в отличие от нашего Сатаны, местному исчадию ада повезло меньше. Имени бога-отступника здешняя история не сохранила. Так что, когда о нём говорят (вполголоса и оглядываясь по сторонам), то так и называют: 'Тёмный', 'Падший', или 'Неназываемый'.

   Да, ещё интересный момент, связанный с количеством богов. Их, как я уже отмечал, девять. И всё в этом мире вертится вокруг этого числа. То есть, первое: в нашем мире у китайцев и прочих японцев годы обозначают названиями животных. Здесь же - девятилетний цикл по именам девяти богов. В году тоже девять месяцев. Но год, вроде бы, больше нашего. Так как в каждом месяце по сорок пять дней. То есть пять недель по девять дней. (Вот, пожалуй, число недель в месяце - чуть ли не единственное число, выбивающееся из ряда кратных девяти).

   Девятидневная рабочая неделя, между прочим - это нечто. Думаю, наши работодатели были бы в этом мире счастливы. Ещё бы! У работников меньше выходных!

  В местных сутках зато не двадцать четыре часа, а восемнадцать. Соответственно в часе девяносто минут, а в минуте девяносто секунд. Секунды, конечно, не такой длины, как у нас...

   Итого - дата в этом мире определяется примерно так: День Атун второй недели месяца Атун сто... надцатого года Атун. А нумерация лет идёт не подряд, а по циклам. Например, прошлый год был 6426год Саил. Этот год - 6426 год Ксарт. Следующий будет 6426 год Марз и так далее, пока после 6426 года Миит не настанет наконец 6427 год Лоар. И всё по новой. Вот такие заморочки...

   Новый Год у них тут не зимой, как у нас, а в первый день весны. Надо признать, выглядит более логично.

   Что ещё?.. Система исчисления здесь, понятное дело, девятеричная, и ещё... Чуть не забыл! Здесь, как и у нас, бывает високосный год. Даже два. Первый - 'обычный' високосный - раз в шесть лет. В этот год между месяцами Саил и Ксарт вставляется один безымянный день. И второй - раз в пятьдесят четыре года. 'Двойной високосный'. К одному вставному дню добавляется ещё один.

   Понятно, что в народе возникла аналогия 'безымянного' с 'Неназываемым', и вставные дни считаются 'днями Тёмного бога'. В эти дни не играют свадьбы, не начинают важных дел, даже официальные дни рождения у тех, кого угораздило родиться так неудачно, записывают на предыдущий или на следующий месяц.

   Прежде чем закончить с богами и перейти к жрецам, надо сказать, что появился я в этом мире как раз во второй безымянный день двойного високосного года. И что существует пророчество какой-то сумасшедшей бабки, что вот именно в этот день в мир должен вернуться Тёмный Бог. И, естественно, угробить всех нафиг.

   Похоже, в это пророчество не очень-то верят и сами священники. Иначе дежурный жрец Эйн Интаг не умотал бы в такой ответственный момент куда-то по своим делам. Но вот мальчишка - его помощник, похоже, воспринимает всё серьёзно. Ещё бы! Появление Тёмной Сущности, как говорится, 'в урочный день, в урочный час'!

   А теперь, собственно, о жрецах. Понятно, что существуют жреческие Ордена, служащие каждому из богов. Ну, почти каждому. Но об этом позже... Но вот что интересно, храмов, посвящённых какому-либо отдельному богу - нет. Только 'общие', так называемые 'Храмы Девятки' с примыкающими к ним монастырями. В каждом храме девять изваяний богов. И соответственно, девять жрецов. 'Специализаций' у богов нет. Прихожане молятся о чём угодно - от ниспослания хорошего урожая до наказания нехорошего, по их мнению, человека, тому богу, чьим именем назван текущий месяц. И главный в храме в этот месяц жрец из Ордена текущего бога. Остальные - на подхвате.

   Плюс жрецы текущего бога - 'дежурные жрецы', должны иметься в крепостях, замках, и мелких храмах, при которых нет монастырей.

   Вот такая ситуация... Но это - в идеале. В реальности же популярность богов не одинакова. Ибо (по крайней мере, так считается), что они неодинаково отзываются на молитвы. В 'неприёмные месяцы' бог вообще никак не реагирует на призывы о помощи, а в 'приёмные' процент 'сбычи мечт' у прихожан в зависимости от того, какой бог 'он дьюти тудэй', получается разный.

  Чаще всего на запросы граждан откликается Миит, а Ксарт, например, вообще не отзывался ни разу. У практичных местных жителей он даже получил неофициальное прозвище 'Бесполезный Бог'. Поэтому ни молиться ему желающих нет, ни, соответственно, служить. Ни в одном храме-монастыре Девятки не имеется ни одного жреца Ксарта. И в 'его' месяцы обязанности 'дежурного' исполняет кто-то из служителей других богов. Так же и на остальных религиозных 'объектах'. Например, в моём замке жрец Саила Эйн Интаг остался, так сказать, на 'второй срок'. Вот только молиться он теперь, в случае чего, будет не Саилу, а Ксарту. Если этот сомнительный 'случай чего' вдруг настанет...

   Вообще, отсутствие служителей у Ксарта, похоже, имеет ещё одну подоплёку. Местные боги время от времени посылают к людям своих, ммм... не то, чтобы 'аватаров', а скорее 'эмиссаров'. И даже не 'посылают', а как-бы 'назначают'. Из числа ныне живущих. 'Представитель Бога' по возможностям становится чуть ли не 'Брюсом всемогущим', а служители данного бога тоже получают некие мелкие и не очень плюшки. В том числе почёт и уважение окружающих.

   Теоретически, среди людей могут гулять представители хоть всех девяти богов одновременно. Но в реальности максимальное их 'единомоментное' число было три. И то в незапамятные времена. Чаще 'эмиссар' - единственный и неповторимый. Последний (точнее, последняя) была почти полтысячи лет назад. Представительница той самой 'отзывчивой' Миит, между прочим.

   А у Ксарта ни одного 'эмиссара' за всю историю не было. И, по всеобщему мнению, и не будет. Это и является дополнительной причиной того, что в его служители никто не рвётся.

   Подбиваем итоги: жрецы, конечно, могут иметь на барона ди Эрриса зуб за то, что он не восстанавливает замковый храм, но весьма сомнительно, что они терпели-терпели столько лет, и вдруг решили срочно убрать и так стоящего одной ногой в могиле старикашку.

   Пока я хлебал бульон, попутно раскладывая по полочкам информацию из памяти барона о его жене, теологии и теократии этого мира, присутствующие расправились с первыми блюдами, и слуги повторили цирковой номер с сервировкой. Причём сейчас задача усложнилась. Надо было не только поставить перед каждым его блюдо, но и предварительно убрать пустую тарелку.

   Усложнять акробатику слуги не стали. Просто сначала прошла первая колонна, убравшая со стола, и следом за ними вторая колонна принесла второе. Для меня это оказалась, как и следовало ожидать, всё та же овсянка, а для остальных - произведения местного кулинарного искусства. Отдельно был торжественно внесён и установлен посреди стола на большом блюде жареный молочный поросёнок.

   Эх-эх-эх... Как говорится, 'видит око, да зуб неймёт'. Кстати, зубы у барона, на удивление, сохранились отлично. В этом мире, похоже, кариес, не считается модной 'болезнью знати', как было у нас в Средние века. Хоть что-то хорошо... С другой стороны, что толку с зубов, когда желудок способен переварить только вот эту бурду, что стоит передо мной.

   Слуга-дегустатор снова с невозмутимой миной откушал немного из моей тарелки. И снова не умер. Вообще, глупость всё это 'пробование', конечно. Мой перстень-детектор ядов гораздо эффективнее. В том числе и распознаёт 'медленную' отраву, от которой копыта откидываешь не сразу, а постепенно. Вот, как барон ди Эррис - к восьмидесяти годкам. Шутка.

   Ладно, принимаемся за второе блюдо и за Доброго Доктора. Вон, сидит, зараза, уминает за оба уха дармовые харчи. Да и про компот, то есть про вино, не забывает. Щёки уже покраснели, на очереди нос. Но, в чём молодец, не могу не отметить - свою норму знает, до свинячьего визга никогда не нажирается.

   В принципе, о колобке-Целителе долго размышлять нечего. Потому что Целители при местных ВИПах в обязательном порядке проходят процедуру по типу Привязки. Всё почти так же, как и у Смертников, но с одной существенной разницей - Целители не умирают одновременно со своим сюзереном. Если бы такую процедуру можно было проделывать с каждым - я бы сейчас не сушил мозги, пытаясь вычислить организатора или хотя бы исполнителя ночного покушения. Но, увы, сей номер проходит только с магами. К обычным людям данная разновидность магической клятвы неприменима.

   А со стороны Целителя мне может угрожать только его непрофессионализм. Да, что-то он знает, что-то умеет, но в заштатные замки высококлассных специалистов не посылают. Местных троечников ведь тоже надо куда-то девать. И куда же, как не в захолустье, на периферию?

   Так. Целителя оставляем в покое и сразу переключаемся на очередного (и последнего) персонажа из присутствующих за столом.

   Хрофф Дифурт - начальник замковой стражи. 'Встроенный переводчик' упорно переводит его должность как 'сотник'. Хотя, в соответствии с особенностями этого мира, правильнее бы было называть его 'девяностодевятником'.

   Что ещё? Исчерпывающая характеристика - 'старый солдат, не знавший слов любви' . А зачем ему эти слова? На войне, как на войне. Женщина - или добыча или проститутка из походного борделя. Ни с той, ни с другой сюси-пуси не разводят. В мирное время тоже всегда найдутся желающие согреть постель одинокому герою, неплохо, по местным меркам, зарабатывающему, да и к тому же холостому. И до сих пор, между прочим, находятся, несмотря на то, что 'герою' уже под пятьдесят и красавчиком его можно назвать с трудом. Ничего. Как там говорится? 'Мужчина - как грех. Чем страшнее, тем слаще'.

   Вообще, из присутствующих Дифурт - самый подходящий кандидат на роль несостоявшегося убийцы. С одной стороны, конечно, в моей смерти он не заинтересован. Сейчас его должность - фактически синекура. Командовать гарнизоном небольшой крепости - это не месить грязь, глотать пыль и проливать пот и кровь в линейном полку. Рискуя жизнью, к тому же. Здесь жизнь течёт медленно и неторопливо, каждый новый день похож на предыдущий. В общем - сухо и комфортно.

   А со сменой хозяина неизвестно, удастся ли сохранить должность. Можно ведь и, получив пинок под зад, вылететь на улицу без выходного пособия. Не очень радостные перспективы... Исходя из этого - на роль организатора моего устранения он не тянет. А вот на роль исполнителя...

   Убивать он привык, процедуру привязки не проходил, особых моральных принципов не имеет. Да! И с арбалетом здорово управляется! Так что за кругленькую сумму мог бы и согласиться пришить нанимателя.

   Можно, конечно, допросить его с пристрастием... Вот только барон, а следовательно и я, параноик ещё тот, однако отправлять человека на дыбу только из-за ничем не подкреплённых подозрений было не в его правилах. А значит, и не в моих. Но и ангелом без крылышек старый ди Эррис тоже не был.

   - Дифурт! - позвал я, отложив ложку в сторону.

   - Да, Ваша Милость! - с сожалением оторвавшись от уничтожения кабанчика, отозвался старый вояка. Зад от стула он при этом оторвать не соизволил. Те же традиции, что предписывали вставать, встречая и провожая домовладельца, то есть замковладельца, то есть, тьфу ты! - сюзерена, позволяли при общении с ним за обеденным столом оставаться в сидячем положении. Ладно. Обидно, конечно, но раз тут игры в демократию выглядят таким образом... Пусть будет.

   - До меня дошли слухи... - проскрипел я (вот же голосок! Как железом по стеклу! Самому противно), - что сегодня двое ваших подчинённых были пойманы на ненадлежащем исполнении своих обязанностей...

   - Кхм... Так точно Ваш Милсть! Виновные будут наказаны!

   Э как... Закашлялся, зачастил... Знает кошка, чьё мясо съела! Распустил-то солдатиков именно он.

   - И как именно они будут наказаны? - ласково поинтересовался я.

   - Кхм... Отправлю на неделю... - сотник замялся, - Не за столом будь сказано... Нужники чистить!

   - Действительно, не за столом! - супруга сердито отодвинула от себя недоеденное блюдо. Надо же, какие мы впечатлительные!

   - Чистить, говорите... - я покосился на свою новую половинку. - Эти самые... То есть, в то время, когда Отечество в опасности и в любой момент можно ожидать нападения варваров с гор, гарнизон будет ослаблен, так как два воина будут заниматься делами, не относящимися к обороне! - это я мощно задвинул... Внушаить! - Предлагаю другое наказание, - снова переходя на ласковый тон, проговорил я. - Двадцать плетей каждому. Сейчас. Думаю, это послужит достаточным стимулом для нерадивых воинов более ответственно подходить к несению службы. А для остальных послужит неплохим уроком.

   Я обвёл взглядом присутствующих. Да... Дикая страна, дикие нравы... Никто, даже моя утончённая супруга, не то что не возмутился, но даже и не впечатлился строгостью наказания. А этот недоросль - помощник жреца ещё и согласно кивает. Тебе бы всыпать двадцать плетей, посмотрел бы я на тебя! Но, к сожалению, нельзя, ты представитель жреческой касты... Лицо неприкосновенное. А жаль! Хотя его, наверное, тоже пороли, и неоднократно. Здесь поговорка 'пожалеешь палку - ребёнка испортишь' воспринимается не как исторический казус, а как руководство к действию.

   - Разрешите выполнять?! - вскочил-таки с места сотник. Ага, знает, что старый барон теперь может нудеть с полчаса, и пытается смыться. Нет, читать морали у меня сейчас нет никакого настроения. Да и начинать пребывание в этом мире с искалечивания двух людей, хоть и разгильдяев, не хочется. Значит, поступим следующим образом:

   - Доешьте, сотник. Займётесь после обеда. А вы, господин Ланвар, - обратился я к Целителю, - поприсутствуйте. Сразу после окончания экзекуции приведите наказуемых в состояние, позволяющее им выполнять свои обязанности. Но боль сильно не убирайте. Пусть походят, подумают... - Так, вроде удалось замаскировать гуманизм благовидным предлогом. - А я вас оставляю. Дела... (Угу, все присутствующие прекрасно знают, какие у старика дела - упасть в кресло или в кровать и продрыхнуть до вечера). Заканчивайте без меня.

   Снова скрежет отодвигаемых стульев.

   - Дорогая, - обращаюсь к поднявшейся, как и все, жене. - Сегодня, как обычно.

   В её глазах отразилось удивление. Упс! Опять ляп! Ну да, про 'как обычно' обычно не говорят. Ибо те, кого это касается, и так знают, что им делать. Ладно, надеюсь, спишут на 'маразм крепчал'.

   В сопровождении телохранителей я направился обратно в свой кабинет. За спиной послышался звук придвигаемых стульев.

   Поднимался я наверх, опираясь на руку ожидающего у дверей одного из людей Финдиса, в функции которого входило быть моей опорой (хорошо хоть, не надеждой) как раз в таких случаях. В принципе, можно было бы опереться на одного из телохранителей, но нет. С точки зрения старого барона, это значительно снижает защиту. Что, в принципе, правильно, да вот как-то не привык я пока к телохранителям. Был бы на Земле олигархом... А так смущают они меня чего-то...

   В общем, до рабочего кабинета добрался без проблем. Уселся в кресло... И глаза мои сами собой начали закрываться. Блин! Да что ж такое?! Хотел же подумать на досуге! Есть над чем... Мне что теперь, не садиться вообще?

   Для эксперимента я, кряхтя, поднялся с кресла и автоматически сделал пару шагов к окну. Стоп! К окну я уже подходил. Одного раза достаточно... И что? Понарезать круги по кабинету? Попробуем... Нет, что-то не то. В ногах, как говорится, правды нет, а в стариковских ногах - и подавно.

   А если попробовать присесть на стул для посетителей? Он, вроде, пожёстче... Нет, всё равно носом клюю. А со стула проще навернуться во сне, чем с кресла. Придётся пересесть.

   Может, быть уже честным с самим собой, и перелечь на кровать? То есть, на топчан в 'келье'? Нет уж, будем бороться до конца. Вот только в голову умные мысли что-то не приходят... Только какая-то белиберда. Типа - хорошо, что здесь вилку положено держать в правой руке, а не в левой... Или: если им тут так нравятся телесные наказания, может, предложить ввести децимацию? Публика будет в восторге.

  А, вот и умная мысль: зря я, похоже, боялся, что Целитель заподозрит что-то по изменившейся ауре. Ему, похоже, эта аура до лампочки. Лишь бы кормили да поили... Да и паренёк - помощник жреца тоже особого беспокойства не проявил. Может, не так уж та аура и изменилась? Жаль, что её в зеркало не видно...

   А? Что? Кто? Где я?! Почему темно? Ага, вечер наступил... Значит, заснул-таки... И проспал с обеда до ужина. Печально... Не думай, как говорится, о секундах свысока. А кучу этих самых секунд я только что потратил бездарно. Или не совсем бездарно? Из памяти барона выудилась новая интересная информация. Очень, я бы сказал, интересная. И надо её хорошенько обдумать со всех сторон... А без ста грамм здесь не разберёшься. Так. Где колокольчик?

   Гм, Вихис, как обычно, появился, словно из-под земли.

   - Бокал вина и бисквит. Да, это вместо ужина! Да, знаю, что спиртного нельзя! - Целитель не велел. Но если очень хочется - то можно. Вперёд!

   Умчался... Выполнять заказ или докладывать Финдису? Скорее, второе. Но второе первого не исключает. Доложит, и принесёт всё что надо, как миленький. Интересная ситуация, кстати. И Вихис, и Финдис знают, что спиртное мне вредно. Значит, Привязка должна не позволить меня поить. Но получен прямой приказ, и его надо выполнять. Это что, получается, если я им прикажу себя убить, и этот приказ выполнят? Занимательно, но проверять как-то не хочется... А вчера Финдис мне сам наливал. Приказа не было. Значит, он решил, что вреда будет больше, если не налить, чем если налить? А вдруг он неправильно решил? А может, барон был прав, когда подозревал, что от Привязки можно освободиться? Но тогда и от магической присяги тоже. Ох-ох-ох... Вопросы, вопросы...

   В сторону их. Пока в сторону. Есть более важные вещи для обдумывания.

   А вот и Вихис! С подносом, на котором стоит тарелочка с бисквитом и... Пустой бокал. Что за шутки? Царь я или не царь? То есть, барон я или не барон?

   Угу... Вот в чём дело. Бутылку с вином старичок достал из стоящего в кабинете комода. Наполнил из неё бокал, после чего ёмкость аккуратно закупорил и вернул на место. А комод закрыл на ключ. Эй! Эй! Как вас там, Бэрримор, не запирайте этот ящик!

   Шучу, конечно... Самому копыта откинуть раньше времени не хочется. Бокал вина - это максимум, что я могу себе позволить. И то 'по производственной необходимости'.

   Вихис удалился, всем своим видом выражая несогласие с моим поведением. А я остался. Растянулся в кресле, потягивая вино, и даже умудряясь не забывать время от времени откусывать по маленькому кусочку от бисквита... И думая думу...

   Надумал. Где-то через час. Вино, к сожалению, закончилось гораздо раньше, а вот несчастный надкусанный кусочек бисквита так и остался сиротливо лежать на блюде.

   Значит, решено! Я поднял взгляд вверх и произнёс в пространство перед собой:

   - Финдис, зайди ко мне!

   Знаю, что подглядывает ведь и подслушивает, собака, из 'наблюдательного поста' наподобие моей 'кельи'. 'И у стен есть уши' - это как раз про мой замок. И не только уши. Глаза также имеются. А иногда и рука с кинжалом или ядом может отрасти...

   Радует, что это мои уши, мои глаза, и мои руки. Это - Финдис. И наблюдает он сейчас за мной, исключительно чтобы прийти на помощь в нужный момент. Пусть наблюдает. Я привык к наблюдению. В моём мире приходится постоянно исходить из того, что каждый твой шаг, каждое слово, каждый жест пишутся. И отнюдь не друзьями... Так что здесь ещё по-божески...

   Финдис предстал передо мной, как лист перед травой, через какие-то полминуты после вызова. Старая закалка! Сейчас таких людей уже нет...

   О чём это я? Опять в мой мозг пытаются пробраться мысли барона?! А ну, кыш отсюда! Кадры, те самые, которые решают всё, можно подобрать или вырастить в любое время. Было бы желание и решимость. У старого ди Эрриса с желанием последнее время были проблемы. Но не у меня. Однако, сейчас не о том.

   По мере того, как главный безопасник выслушивал мои указания, явившиеся прямым следствием, так сказать, размышлений над воспоминаниями, глаза его становились всё круглее. Ещё бы! Со стороны эти распоряжения выглядели... гм... мягко говоря, диковатыми. Я, честно говоря, и сам до конца не уверен в правильности своих действий. Но другого выхода просто нет. Или я его не вижу...

   Однако возражать Финдис не стал. Прямой приказ есть прямой приказ. Да и помнит ещё утреннюю выволочку.

   - Будет сделано, Ваша Милость! - вот и всё, что я от него услышал. Вот и ладушки. Вроде, на сегодня всё.

   Ага, всё! Неужели и склероз схлопотал от предшественника? На земле бы я такого не забыл!

   - И вели там стелить постель и готовить меня ко сну! - крикнул я в спину удаляющемуся Смертнику.

   'Готовить ко сну...' Прям, как 'готовить ракету к старту'. Никогда не думал, что доживу до того момента, когда буду ложиться спать не самостоятельно. А вот, дожил однако...

   Не успел утихнуть звук шагов Финдиса, как Вихис и Диспас уже подогнали 'колёсную технику' - гардероб и умывальник. Мне пришлось подняться из уютного кресла и проследовать в спальню. Не в кабинете же раздеваться.

   Утренняя процедура омовения и переоблачения повторилась в обратном порядке. 'Дневные' шмотки были сняты и отправлены в гардероб, а на меня после вечернего омовения, напялили халат и этот дурацкий ночной колпак. Вихис было предложил ввиду чрезвычайного положения надеть под халат кольчугу, но я прикинул её вес, и отказался. Годы не те. Убийца ещё неизвестно, придёт ночью или нет, а вот в кольчуге я точно задохнусь. Да и манёвренность не та, в случае чего.

   В конце-концов я был уложен во вчерашнюю мегапостель с балдахином и оставлен наедине со своими мыслями и лежащим рядом под одеялом взведённым арбалетом. Сегодня я, кстати, уже знал, что долго держать на взводе это оружие не рекомендуется, говоря казённым языком, 'во избежание потери эксплуатационных характеристик'.

  Но тут ничего не поделаешь. Дряхлое баронское тело самостоятельно взвести арбалет не способно, поэтому данную задачу выполняют другие люди - помоложе и посильнее. Барону, то есть теперь мне, остаётся только навести оружие на цель и нажать на спусковой рычаг. Если будет по ком стрелять, конечно.

  Вот, кстати, и чьи-то лёгкие, почти не слышные шаги у дверей спальни. Убийца?! Нейтрализовал охрану и теперь подбирается ко мне? Я потянулся к арбалету. Дверь медленно отворяется... А мне надо ещё откинуть одеяло. Успею?.. Дверь наконец распахнулась полностью...

  Ага! Это то самое 'сегодня - как обычно'. На пороге появилась баронесса Тали ди Эррис, собственной персоной. Натянуто улыбнувшись, обернулась к двери, заперла её на засов, снова развернулась ко мне лицом, но с места не стронулась.

  А ничего так... Как её назвать? Девка? Вышла из того возраста. Бабёнка? Не подходит к ней это слово. Пусть будет - женщина. Немного официально, зато полностью соответствует... За столом я её толком рассмотреть не успел. Сидела рядом - коситься неудобно. А тут видно хорошо.

  Вполне... Вполне... Умел старик подбирать себе женщин. Ах, блин, боярыня! Красотою лепа, это... червлена губами, и... как его? А! Бровьми союзна!

   И причёска, между прочим, на уровне. Что-то вроде популярной некогда 'Бабетты'. Как здорово, что местная мода хотя бы на женские причёски не соответствует земной, периода королей, крепостей, арбалетов и крепостного права!

  На голову поздней гостьи накинуто нечто вроде кисейной накидки, а на тело - свободный плащ. В общем, всё довольно скромно и целомудренно. Но я-то знаю, что сейчас будет!

  Давай, детка! Шоу маст гоу он!

   Тали сделала шаг вперёд, одновременно сбрасывая плащ. И запела. А голос у неё тоже неплохой! Бархатный, обволакивающий... Песенка, правда, подкачала. Что-то про 'сюси-пуси, приди же, о любимый мой и пои... то есть, поцелуй... Да. Поцелуй меня... всю...'.

  'Ямайским ромом пахнут сумерки', пожалуй, звучало бы лучше. А вообще - не в песне тут суть. Под плащом моя женушка оказалась одета... Гм. А про это можно сказать 'одета'? В нечто полупрозрачное, кисейное, то же, что и на голове. Я автоматически напряг зрение, пытаясь разглядеть, а что там 'под'?

  Ну да, как же, разглядишь... Она ведь, зараза, не только поёт, но и танцует, крутясь и так, и сяк... И постепенно разматывая свои покровы.

  Вот слетел на пол первый... Спустя минуту следом за ним отправился второй. Сколько же их там ещё?! По мере сброса покрывал тело под ними становится видно всё отчётливее. Вытянула из причёски заколку. Тёмные волосы рассыпались по плечам.

  Да... Начинаю понимать царя Ирода, который разрешил Саломее вот за такой танец требовать у него всё, что захочет.

  Хотя... Хореография, конечно, неплохая, а вот исполнение... Скажем так, артистизм... На уровне танцовщиц из стрип-бара, отрабатывающих программу, словно лишённые эмоций высокотехнологичные роботы. Лицо безразличное, взгляд пустой...

  Очередное покрывало слетает на пол... Baby, take off your dress...

  Yes! Yes! Yes! 'Подробности' видны всё лучше. И совершенство тела компенсирует несовершенство исполнения. А грудь какая! Подумать только, мой любимый размер! Третий. Второй, на мой вкус, маловат, а четвёртый - перебор... Впрочем, на вкус и цвет товарища нет. Да и не только грудь у неё в порядке...

  Ещё одно покрывало плавно оседает вниз... И танцующая передо мной женщина остаётся полностью обнажённой.

  Нет, я так не играю! Старый развратник уже не только 'не мог', но и уже 'не хотел'! И получал от танца чисто эстетическое наслаждение! Но я-то, я! Я хочу! Ещё как! Но - не могу... Эх, набить бы морду тому, кто засунул меня в это тело! Всё, закрываю глаза! Не могу на это смотреть.

  Нет, так не пойдёт. Не могу на это не смотреть! Приоткрою глаза. Чуть-чуть. Пусть думает, что старикан задремал.

  Ээээ... Похоже, она так и думает. Песню петь продолжает, но танец едва изображает. Халтурит. А взгляды какие бросает на моё мирно сопящее тело! Ой-ой-ой! Дырку прожечь можно! Ещё бы! Если бы меня заставляли исполнять стриптиз перед какой-нибудь старухой, я бы, наверное, тоже был не в восторге.

  Ай да барон! К чему молодую жену принуждает! С другой стороны, в нашем мире у некоторых жёны встречают дома мужа не просто обнажёнными, а ещё и стоя на четвереньках с тапочками в зубах. Сам не видел, но слышал из источников, заслуживающих доверия... Так что не такой уж старик и...

  А что это с моей танцовщицей?! Снова начала танцевать... Ласкает себя... Взгляд затуманенный... Да ты рогоносец, Бонасье! Или скоро им станешь! Она явно думает о другом мужчине, представляет, что сейчас с ним, а не с этим валяющимся в кровати полутрупом...

  М-дя... Если старый Хрофф идеально подходит на роль исполнителя покушения на мою священную особу, то, исходя из вновь полученной, точнее, вновь подсмотренной информации, организатором этого покушения вполне может оказаться моя дорогая половинка. Если она любит другого, то вполне может решить поскорее избавиться от мужа, из которого сыпется труха, чтобы поскорее воссоединиться с любимым...

  Ффух! Закончилось! Хоть не довела шоу до логического завершения прямо у меня на глазах. Но раскраснелась как! Так, вот это мне ещё нагибание при сборе раскиданных по полу покрывал... Ну, всё. Накинула плащ. Ушла. Можно вздохнуть спокойней. Прийти в себя. И баиньки... Раз ничего больше не могу. А это кто снова стучится в дверь моя? Финдис? Вот его тут только не хватало. Полюбоваться моей расстроенной физиономией пришел?

  Гм... Его физиономия что-то тоже не лучится радостью. Что там ещё?!

  - Ваша Милость! Голубиная почта! Письмо! Таможенный пост на границе баронства пересёк отряд Инквизиции. Будут у нас завтра утром!

  Блин! Ну вот и приехали... Тушите свет, сушите вёсла.

  - Подробности! - я откинул одеяло в сторону и сел на кровати, шаря ногами по полю в поисках тапочек.

  - Численность отряда - двадцать один человек, - начал докладывать Финдис. - Три Отца-Инквизитора и две девятки братьев-воинов. Кроме того - с ними возвращается наш дежурный жрец - Эйн Интаг. Все едут верхом. Повозок нет. Особо не торопятся.

  - Что не торопятся, это хорошо, - моя рука автоматически потянулась погладить бороду. Видимо, у барона этот жест заменял чесание в затылке. - Вот только как они оказались здесь так быстро?

  - Они расследовали какое-то дело в баронстве Экрен, недалеко от храма, где находился Интаг, когда получил от своего помощника известие о происшествии. Жрец сразу послал вестника к Инквизиторам. Те как раз закончили со своим делом, поэтому быстро направились сюда, прихватив Эйна.

  - Угу... То есть это следственная группа. Не штурмовики. Это тоже хорошо. Хотя... Штурмовики могут прибыть другим путём одновременно с этими...

  - Бежать бы вам надо, Ваша Милость.., - вдруг заявил Финдис, как-то тоскливо глядя на меня.

  - Бежать?! - я наконец вставил ноги в тапочки и поднялся с кровати. - Нет, бежать я не буду. Во-первых, это автоматически будет означать признание вины. А я ни в чём не виноват. Во-вторых, посмотри на меня... Далеко я, по твоему мнению, смогу убежать от Инквизиции? Да меня к завтрашнему обеду поймают! Если повезет - к вечеру. И всё, Финдис. Всё! Ты это понимаешь?! В том числе и для тебя.

  Так что действуем по плану. Все мои распоряжения остаются в силе. И... Поверь, я знаю, что я делаю. Это не старческий маразм. Если всё получится, я ещё поживу. А если нет... - я горько усмехнулся, - Значит, мы не сможем упрекнуть себя, что не попытались... Иди, готовься, а Вихиса с Диспасом снова сюда. С гардеробом. Сегодня буду спать одетым. И... Вот ещё что. Я был неправ тогда... Ну, ты помнишь... Признаю. Можешь снова называть меня на 'ты'.

  Финдис глянул мне в глаза, коротко поклонился и удалился. Кажется, на щеке у него блеснула слеза, или мне показалось?

   Облачён я был в рекордные сроки. То ли слугам хотелось поскорее лечь спать, то ли моё ощущение тревоги передалось и им. Я было двинулся к потайной двери, ведущей в 'бункер', но был остановлен окриком Диспсаса, который уже включил амулет, натянул такие же, как у меня халат и колпак, и начал обустраиваться в моей кровати.

   - Ваша Милость!

  - Что? - обернулся я.

   - Вы забыли! - мой двойник протянул мне найденный под одеялом арбалет.

   - А... Я взял в руки протянутую опасную игрушку, подумал... И, прицелившись в ближайший висящий на стене щит, нажал на спусковой рычаг. Дзанг! Как и следовало ожидать, промазал. Покачав головой, я отшвырнул разряженный арбалет в сторону. Толку с него... Против Инквизиторов точно не поможет. Махнул рукой, и пошаркал к потайной двери.

  В 'Бункере' я первым делом полез в, как оказалось, имеющийся там небольшой тайник. Так... это мне не надо... Это тоже... А это что у нас? Эликсир бодрости? На стол его. И эту штуковину тоже. Она играет в моём плане важную роль.

  Да... Хорошо, что барон, когда уходил с Тайной Службы, воспользовался царящим там в то время бардаком, и кое-что прихватил, так сказать, 'на память'... Ещё лучше, что он оказался сущим Плюшкиным и почти всё из прихватизированного имущества сохранил. Иначе не знаю, что бы я сейчас и делал...

  Вот, вроде ревизию закончил, можно и прилечь. Магический светильник погасить... Жаль, что мысли нельзя 'выключить'. Носятся по голове, понимаешь, как угорелые, спать не дают. Причём, что характерно, в размышления о завтрашнем дне 'двадцать пятым кадром' постоянно вклинивается образ обнажённой танцовщицы.

  А ведь если бы я выпил эликсир бодрости перед её приходом, эти танцы могли бы закончится совсем по другому...

  Так! Не о том думаете, любезный барон! Не о том... Завтра денёк предстоит ещё тот, а вы тут... Спать надо, сил к завтрашнему дню набираться.

  Но сон не шёл. Вот так, ворочаясь с боку на бок, я провалялся всю ночь на топчане, и к утру, естественно, чувствовал себя совершенно разбитым.

  Нет, всё-таки ждать и догонять - самое паршивое дело. Скорее бы...Скорее бы... Скорее бы...

  - Илар! Инквизиторы на подходе! - послышался голос Финдиса из оставленной мною открытой слуховой трубы в спальню.

  - Иду! - крикнул я в слуховое отверстие, с трудом поднявшись с топчана. Но, естественно, сразу никуда не пошёл, а сначала тяпнул эликсира бодрости. Весь пузырёк. Горький, зараза! А запивать этот местный бальзам Биттнера нельзя. Придётся терпеть. Недолго, к счастью. Вот... Энергия словно разливается по венам. Хорошо! Чувствую себя, как тот кролик из рекламы 'Энерджайзера'. Готов прыгать и скакать целый день. Вот только прыгать и скакать сегодня не нужно. Нужно другое...

  Между сообщением Финдиса о приближении отряда и моментом, когда этот отряд через подвесной мост втянулся в главные ворота замка, прошло около получаса. Всё это время я, переполняемый энергией и снедаемый нетерпением, мерил шагами свой кабинет.

  Ага! Вот, наконец-то, и они... Во внутренний двор крепости въехали сначала девять всадников в серых плащах, накинутых на доспехи... Неплохо, кстати, вооружены и экипированы. Получше, чем воины моего гарнизона. За ними появились три Инквизитора и один жрец, а после них - замыкающая девятка братьев-воинов. Всё. Все на месте.

  К всадникам подбежала дворня, чтобы принять вожжи и отвести коней в стойло. И, только когда Инквизиторы спешились, навстречу им выдвинулся 'комитет по торжественной встрече', состоящий из сотника, помощника жреца, и, конечно, Финдиса.

  Я наблюдал за всей этой процедурой из окна кабинета, спрятавшись за портьерой.

  Инквизиторы в своих развевающихся на ветру оранжевых балахонах были похожи на три языка пламени. Собственно, цвет балахонов и символизировал это самое всеочищающее пламя, которому Инквизиция, как когда-то и соответствующая организация у нас на Земле, любила предавать выявленных, скажем так, правонарушителей. Ибо, несмотря на имеющуюся в этом мире и в религии систему табу, такого понятия, как 'грех', здесь не существовало, а следовательно, не было и грешников.

  Инквизиторов я для себя окрестил 'Трус', 'Балбес' и 'Бывалый'. Лиц под накинутыми капюшонами не было видно, но по комплекции и моторике движений прибывшие следаки, они же 'чрезвычайная тройка', выносящая приговор на месте и в большинстве случаев тут же приводящая его в исполнение, были чем-то похожи на этих персонажей.

  Обменявшись несколькими фразами с встречающими, старший из Инквизиторов, коим, как и предполагалось, оказался 'Бывалый', отдал команду 'серым' братьям-воинам. Те рассыпались по крепости, с большим знанием дела беря под контроль ключевые точки.

  На месте остались только трое. Личная охрана 'высокой комиссии', надо полагать. Да, точно. 'Дорогие гости', и встречающие направились ко входу в донжон. Тройка 'серых' последовала за ними по пятам.

  Я быстренько уселся в кресло и принял рассеянный и скучающий вид. Ждём-с...

  Ждать пришлось недолго. Уже через пять минут двери кабинета широко распахнулись, и в них (без спросу, кстати) ввалилась вся толпа, виденная мною внизу, с прибавлением в лице Доброго Доктора, очевидно, перехваченного где-то по дороге.

  Когда все втянулись внутрь и выстроились напротив меня вдоль стеночки, 'Бывалый' выступил вперёд, и гулким, словно из бочки, голосом, прогудел:

  - Барон Илар ди Эррис! Божественный Трибунал на основании имеющихся неопровержимых доказательств обвиняет вас в проведении тёмного ритуала и в призыве в наш мир Тёмной Сущности из-за Грани! Согласно Уложению о Святой Инквизиции, пункт третий, параграф четырнадцатый, вы приговариваетесь к смертной казни через сожжение! Приговор окончательный и обжалованию не подлежит!

  И, главное, все уставились на меня с таким интересом... 'А может, он с перепугу сам помрёт, и сжигать не надо будет?'. Даже братья-воины не спешат хватать преступника под белы ручки и тащить исполнять строгий, но справедливый приговор.

  Ага! Щас! Не таков русский богатырь! Даже если он в теле полудохлого местного барона.

  Я меееедленно (чтобы не напрягать лишний раз всё тех же братцев-кроликов, то есть братьев-воинов) поднял левую руку, до того безвольно свисавшую вниз и закрытую от глаз вошедших подлокотником кресла.

  Вот, где-то так, дорогие мои...

  Жаль, что под капюшонами Инквизиторов не видно их глаз. Но по тому, как вся троица синхронно отпрянула назад, можно сделать вывод, что о зажатом в моей руке предмете они представление имеют.

  У охраны Защитников Веры инстинкты другие, прямо противоположные. Воины в сером рванулись было вперёд, на ходу вытягивая мечи из ножен... Но были остановлены окриком 'Бывалого':

  - Всем стоять!

  Нет, так нечестно! Это я должен был сказать! Но что поделать, эпизод уже не переиграешь. Едем дальше...

  - Я бы сказал, очень своевременное и мудрое указание... Замедление, между прочим, нулевое, - я дружелюбно улыбнулся... И продолжил: - Вижу, не все понимают, что здесь происходит... - ну да, дёрнулись только Инквизиторы да старый Хрофф. Причём последний скорее инстинктивно. Сказался богатый боевой опыт. Братцы-кролики стоят недовольные и явно не понимают, почему их остановили. Остальные с любопытством пялятся на мою руку. Я тоже бросил на неё быстрый взгляд. Как это должно выглядеть, я знаю из воспоминаний ди Эрриса, но своими глазами ещё не видел. Интересное зрелище. Кисть видна нечётко, расплывчато, словно сквозь поток раскалённого воздуха. А пальцы сжимают что-то вроде бешено вращающегося сгустка дыма. Кстати, пальчики уже начинает покалывать... С этой штукой не рекомендуется долго соприкасаться после активации. Ну ничего, лучше лишиться руки, чем жизни. Ладно, продолжим...

  - Я думаю, все вы слышали об 'улыбке Лоар'.

  Ага, проняло! Тут уж краска сбежала с лиц у всех присутствующих. Колобок-Целитель даже сделал пару шажков по направлению к двери, но был остановлен вбегающими вооружёнными подчинёнными Финдиса.

  - Всем стоять! - всё же мне выпал шанс сказать эту фразу. - Кроме моих людей.

  - Чего вы хотите? - сухо задал вопрос 'Бывалый'. Быстро оклемался, однако...

  Хм... Чего я хочу? Миллион баксов в мелких купюрах и вертолёт на крышу донжона!

  - Для начала представьтесь, - я слегка шевельнул большим пальцем левой руки, лежащем на 'сгустке дыма'.

  - Иэт Тэнг, Глава Божественного Трибунала, - процедил из-под капюшона 'Бывалый'. Так, с этим понятно.

  Я перевёл взгляд на 'Труса'.

  - Зомил Баррут, Правая Рука Главы Божественного Трибунала, - коротко кивнул тот.

  - Солк Виддо, Левая Рука Главы Божественного Трибунала, - не дожидаясь особого предложения, назвался 'Балбес'. Кстати, что-то он напряжён больно, а у меня под черепной коробкой лёгкое покалывание, почти как в пальцах.

  - Хотел бы вам напомнить, что активированная 'улыбка Лоар' полностью защищает применяющего её от ментального воздействия, - я пристально поглядел на 'Левую руку'. - И вообще, страшно представить, что будет, если мой большой палец случайно дрогнет.

  'Балбес' расслабился. Покалывание прекратилось.

  - Так-то лучше... - я удовлетворённо откинулся на спинку кресла. - А теперь, уважаемый Иэт Тэнг, прикажите своим людям сдать оружие.

  - Выполняйте, - бросил мой собеседник в сторону братьев-воинов. Те с неохотой подчинились.

  - Связать. Запереть в надёжном помещении. Приставить охрану, - теперь уже я кивнул в сторону 'серых', обращаясь к своей 'группе поддержки'.

  - Так чего же вы всё-таки хотите? - нетерпеливо повторил вопрос 'Бывалый', после того, как его связанные охранники были выведены из кабинета. - И хочу напомнить вам, что нападение на Инквизиторов карается смертью.

  - А вы меня к чему только что приговорили? - расхохотался я безумным хохотом злодея-маньяка из третьесортного голливудского боевика. Вообще-то, с моей точки зрения, получилось не очень. Но зрителей вроде проняло. Вон, у жреца на лбу даже капельки пота выступили. - Так что, казнь за одно преступление или за другое... Кроме того, я и так уже одной ногой почти в могиле... Мне нечего терять. В отличие от вас. - я выдержал паузу. - А хочу я не чего-нибудь противозаконного. Совсем наоборот: требую справедливого суда над собой с соблюдением всех формальностей.

  - Согласно Уложению о Святой Инквизиции, пункт второй, параграф шестой, Божественный Трибунал в исключительных случаях может выносить приговор без судебного процесса, - заявил Иэт Тэнг.

  - Знаю, - кивнул я. - Но с чего вы взяли, что сейчас - как раз тот самый 'исключительный случай'?

  - Вы сомневаетесь в компетенции Божественного Трибунала? - повысил голос мой оранжевый собеседник. Блин, глядя на его балахон, так и хочется сказать 'Харе Кришна!' Так. Это у меня уже, похоже, нервное, однако...

  - Честно говоря, сомневаюсь... - развёл я руками. Головы всех присутствующих, естественно, повернулись вслед за левой рукой. - И в компетентности, и в непредвзятости. Поэтому и хочу судебный процесс. Здесь и сейчас. При свидетелях, - я кивнул в сторону замерших обитателей замка.

  - Хорошо, будет вам процесс, - сдался 'Бывалый'.

  - Прекрасно! Тогда я хочу вам напомнить, что Уложение о Святой Инквизиции, пункт пятнадцатый, параграф третий, указывает, что обвиняемый может сам выбрать себе Защитника на процессе, - Что, съели? Не только вы законы знаете!

  - В замке присутствует кто-то с юридическим образованием и адвокатской лицензией? - скептически улыбнулся Глава Трибунала.

  - Напомню вам также, что Защитник, в отличие от адвоката, не обязан иметь ни лицензии, ни юридического образования. Могу выбрать в Защитники хоть самого тупого из своих крестьян, хоть случайного прохожего.

  - Ваше право, - склонил голову Инквизитор. - И кого же вы выбрали?

  - К сожалению, моего Защитника сейчас нет в замке. Я его сейчас вызову по магосвязи, и, чтобы добраться сюда, ему потребуется некоторое время.

  - Вызывайте! - неожиданно легко согласился Иэт Тэнг. - Надеюсь, он будет добираться не месяц?

  - Нет, что вы! - усмехнулся я. - Сегодня будет здесь. И ещё: для того, чтобы с ним связаться, мне придётся выключить на время 'глушилку', которая, как вы, наверное, заметили, работает с момента вашего появления в этих стенах. Настоятельно не рекомендую пользоваться этим для вызова штурмовиков. Тем более, вам они всё равно не помогут.

  - Я понял вас, - глухо отозвался помрачневший 'Бывалый'.

  - Вот и чудненько. Подождите минутку. Я мысленно 'потянулся' к серебристой 'жемчужине' из кангрорта.

  И почти сразу в моей голове раздался голос.

  'Я уж думал, что ты никогда этого не сделаешь'.

  'Клятву помнишь?' - не отвлекаясь на посторонние темы, я сразу перешёл к делу.

  'Помню', - мрачно отозвался голос. - 'Но я сейчас далеко. Как скоро нужна помощь?'

  'Вчера', - отозвался я. - 'А если серьёзно, два - три часа время потерпит'.

  'Хорошо. Жди' - и связь прервалась.

  - Прошу всех присаживаться, - гостеприимно указал я на расставленные вокруг стола стулья рукой с зажатой в ней смертью. Чувствуйте себя, как дома. Финдис! Прикажи принести гостям чего-нибудь перекусить. Проголодались, наверное, с дороги... Да и остальным подкрепиться не помешает.

  'Бывалый' на мгновенье замер, очевидно, взвешивая все 'за' и 'против' относительно моего предложения, а потом решительно подошёл к столу и грузно опустился на ближайший стул. Его примеру последовали остальные.

  - Как-то не очень уютно сидеть вот так, зная, что от смерти тебя отделяет одно движение пальца, - негромко заметил Иэт Тэнг, вроде как ни к кому не обращаясь.

  - У вас есть уникальная возможность испытать на себе обычные ощущения ваших подсудимых, - улыбнулся я. - Что касается 'движения пальца', не переживайте. Эликсир бодрости. Ещё часиков шесть я смогу удерживать эту штуку без проблем. К тому времени ситуация должна так или иначе разрешиться. А потом... Потом посмотрим. Вы же знаете, что, будучи активированной, 'улыбка Лоар' обязательно должна быть применена. Обратного хода нет. Если я не буду оправдан судом - тут недалеко от замка имеется подходящая расселина в скалах... А вас я предварительно отпущу. Слово дворянина!

  Если буду оправдан - то же самое. Только мне не надо будет спускаться в расселину, а достаточно бросить туда 'улыбку' сверху.

  Если же вы начнёте делать глупости - отправимся к богам вместе. Так, говорят, веселее. А сейчас я бы хотел помолчать, а вы можете помолиться Ксарту за благополучный исход вашего приключения.

  Мою шутку юмора, похоже, оценил только Целитель, искрививший губы в подобии улыбки. Жрец тоже понял тонкий намёк, но у него предложение обратиться в такой ситуации с молитвой к Безполезному Богу особого энтузиазма не вызвало. По лицу Финдиса ничего понять нельзя, Хрофф тоже сидит, словно каменное изваяние. Физиономии Инквизиторов скрыты капюшонами. Эмоций не прочтёшь. Так и подмывает сказать: 'Гюльчатай, открой личико!', но удерживаюсь. Не стоит пока без нужды нервировать этих ребят. Для них капюшоны - всё равно что шапочки с прорезями для глаз для наших служб, любящих устраивать 'маски-шоу'. Без них - очень неуютно. Так что пусть уж сидят, как сидят...

  Им сейчас и так неуютно. Кроме того, что рядом, говоря образно - обезьяна с гранатой, ещё и неизвестно, кого эта обезъяна вызвала на помощь. Может - самого Падшего?

  Да нет, не похоже, чтобы они меня в качестве исчадия Тьмы воспринимали настолько всерьёз, как говорят. Иначе те же братцы-кролики не пришли бы на задержание с мечами в ножнах. Да и Инквизиторы - сами маги. Не самые крутые, но в случае, если бы я представлял такую уж опасность, швырнули б в меня прямо с порога тем же файерболом. Чем не 'Всеочищающее пламя'?..

  Но нет - они были уверены, что я не представляю опасности. Тогда о чём думали, вынося приговор без суда? Да. У них есть такое право. Даже в отношении дворян. Но ведь потом специальная комиссия проведёт расследование... И если приговор признают необоснованным... Я им не завидую.

  Обычно дворянина нельзя казнить без личного разрешения короля. Знать следит за исполнением этого правила очень ревниво. И Инквизиторы не могли об этом не знать. Значит, если считать, что веских доказательств моей виновности у них нет, то они по каким-то причинам рассчитывают, что комиссия спустит расследование 'на тормозах'.

  'По каким-то'... Понятно по каким. Барон ди Эррис не в фаворе у нынешнего короля и его приближенных. Те и сами не прочь найти повод, чтобы оного барона сковырнуть, а освободившийся домен передать кому-нибудь из фаворитов.

  Может ли это означать, что меня, то есть старого барона, подставили с вызовом этой мифической Тёмной Сущности, потом пытались убить, а потом натравили Инквизицию именно по поручению нынешнего королька или кого-то из его приближённых? Может, конечно. Но наверняка утверждать ничего нельзя. Вот если бы Его Святость Иэта Тэнга бросить в застенки папаши Мюллера... То есть - в мои подвалы. Да хорошенько с ним поработать...

  Но, увы - нельзя. Тут бы самому выпутаться...

  Люди Финдиса наконец принесли блюда с фруктами и, скажем так, кондитерскими изделиями, и поставили их перед гостями. Плюс кувшины с вином. Вот только алкоголя мне тут не хватало! У всех душа в пятках, будут заливать свой страх вином. А как нажрутся, обязательно кого-нибудь потянет на подвиги...

  С другой стороны - без вина нельзя. Дворяне воду не пьют. Да и винцо здесь слабенькое - почти компот. Ладно, пусть лакают, если что - охрана с буянами, забывшими, в чьих руках сейчас их жизнь, справится.

  Я покосился на смертельную игрушку, которую держу в руке. 'Улыбка Лоар'... Какой шутник, интересно, так назвал это чудо, фактически магическую гранату, способную не только испарить всех находящихся в этом помещении, но и попутно разнести полдонжона? У богини Лоар, конечно, характер ещё тот, и если вот так выглядит её улыбка, то страшно представить разрушительную силу оружия под названием 'Гнев Лоар', если бы оно существовало.

  Пока я вот так размышлял (кстати, ни я ни инквизиторы к еде не притронулись), мои 'домашние' (или 'замковые'?) оторвались по полной. Целитель превзошёл самого себя и через два часа уже находился в состоянии, близком к отключке. А ещё через полчаса вырубился полностью, уткнувшись фэйсом в тэйбл, то есть в блюдо с огрызками яблок и косточками винограда.

  Это он зря. Я думал, он будет всех остальных из состояния транса выводить, а он меня так подвёл...

  И что теперь делать?

  В кабинет быстро вошёл один из моих СБшников и что-то прошептал на ухо Финдису, сидевшему не за столом, как все, а в гордом одиночестве у стеночки. Это понятно - оттуда лучше наблюдать за порядком. Тот изменился в лице, и, поднявшись со своего места, направился ко мне.

  'На подлёте штурмовики' - прошептал он, склонившись к моему уху.

  Так. Почему-то сегодня реализуются самые худшие сценарии. Я кивнул Финдису на захмелевших гостей, 'Следи, мол', и дословно передал полученное сообщение Инквизиторам.

  Глава Трибунала переглянулся со своим 'Правой рукой', а вот 'Левая рука' гордо выпрямился. На его губах - единственной части лица, видимой под капюшоном, заиграла торжествующая улыбка. Фанатик? Или?..

  - Я же просил не делать глупостей и не отправлять сообщений своим, - обратился я к 'Бывалому'.

  - Клянусь, я ничего не сообщал! - в голосе господина Тэнга читалась растерянность.

  - Верю, - кивнул я, - Не знаю, почему, но верю. Я вообще из себя весь такой наивный и доверчивый, если вы заметили... - Я бросил быстрый взгляд на Солка Виддо. Ладно, пока не будем... - Ну что ж, раз дело обернулось таким образом, приглашаю господ Инквизиторов на крышу донжона встречать дорогих гостей! - и не забыть изобразить улыбку кровожадного маньяка. - Финдис! Передай! Всем гражданским укрыться в подземелье! Быстрее!

  А что ещё делать? Воздушный штурмовой отряд Инквизиии - это вам не шутки. Развалят нафиг замок - восстанавливай его потом по камешку. Да и люди, его населяющие, мне ещё пригодятся. Я надеюсь...

  Жрец с помощником, сотник и целитель остались в моём кабинете под присмотром бдительной охраны. А я вместе с тремя Инквизиторами, и, естественно, всё с той же бдительной охраной направился на уже знакомую лестницу, ведущую на крышу моего скромного жилища.

  Вот что хорошего в данной ситуации, так это то, что сейчас я поднимаюсь по ступенькам сам, без посторонней помощи. Причём не особо напрягаясь. Хорошая всё-таки штука - этот эликсир бодрости! Жаль, что дико дорогая, и при частом использовании вызывает нечто вроде наркотической зависимости.

  Да... На крыше сегодня всё не так, как было в моё прошлое посещение. Вместо двух раздолбаев, играющих в кости, у 'рубки' валяются трое связанных 'серых' с кляпами во ртах. Ребята Финдиса знают своё дело туго. В таком состоянии сейчас находятся обе Девятки братьев-воинов.

  Дует холодный пронизывающий ветер. 'Надо было одеться потеплее...', - мелькнула запоздалая мысль. Да что уж теперь.

  Солнца не видно. Оно спряталось за низко летящими тёмными косматыми тучами. И, то исчезая в этих тучах, то вываливаясь из них, над замком кружат странные и страшные крылатые созданья, наподобие милых птичек, занимавшихся авиаперевозками Назгулов во 'Властелине Колец'. Один... Три... Пять... Шесть. Шесть летающих монстров. И у каждого на спине - всадник. По идее, их должно быть девять, но жизнь вносит свои коррективы. Каждый такой 'летающий танк' создаётся искусственно при помощи магии и алхимии и стоит ну очень дорого. Даже не все короли могут себе позволить иметь 'авиацию', и сама Инквизиция не может (или не хочет) наскрести денег на полную Девятку.

  Монстры (не драконы, кстати, а теплокровные) и сами не подарок, а уж их наездники - боевые маги из числа самых лучших. Вот поэтому я и поспешил на крышу. Пусть видят цель, и то, что она находится в окружении 'своих'.

  - Эгэгээээй! - заорал я, вздымая в небо руку с 'улыбкой Лоар'. Рука, кстати, почти не ощущается уже до локтя. Так скоро не замечу, как отпущу палец. Но сейчас не до того...

  Плащи замерших вокруг меня Инквизиторов хлопают на ветру, словно оранжевые знамёна. Сверху, наверное, красивая картинка получается.

  Ага! Заметили! Местные заменители 'Юнкерсов' начали по очереди пикировать в нашем направлении, оглашая окрестности истошными криками, очевидно, призванными деморализовать противника. Эх, долбануть бы по ним сейчас, чтобы не наглели! Но, кроме того, что этого делать нельзя по тактическим соображениям, пульнуть ещё и просто не из чего.

  Баллисты, именно для того, чтобы исключить их использование в подобной ситуации, по указу короля разобраны и лежат опечатанные на складе, как и в большинстве остальных замков и крепостей по всей стране. А 'уколов' арбалетных болтов эти летающие Франкенштейны даже не заметят.

  Наконец 'птички' перестали испытывать наши нервы и выстроились в круг над крепостью. Сейчас всё решится. Или начнут переговоры, или плюнут на заложников...

  Парящие над нами монстры окутались тонкой ртутной плёнкой защитного поля. Будут атаковать!

  А это ещё что такое? На северо-западе, чуть в стороне от круга штурмовиков из туч вывалилась маленькая чёрная точка. И начала быстро увеличиваться в размерах. Сильно, правда, не выросла. До размеров обычного человека, видимого с расстояния метров в двести.

  То есть, разглядеть, что это именно человек летит, а не, к примеру, корова, можно, но вот кто, зачем, почему?... Непонятно.

  Плюс виденные мною до этих пор летающие без каких-либо приспособлений люди летели все без исключения строго сверху вниз. А этот порхает, как птичка божья. Руки раскинул, и кувыркается в воздухе с видимым удовольствием.

  Собравшиеся уже атаковать штурмовики, похоже, отложили боевые действия до выяснения вновь возникших обстоятельств. И это правильно. Обычные люди, как известно, не летают, как птицы. Значит, человек летит необычный. И чего от него ожидать - неясно. А вдруг долбанёт чем-нибудь со всей дури?

  Подлетев поближе, незнакомец перешёл в вертикальное положение, сбросил скорость, завис на пару секунд почти у меня над головой, после чего плавно опустился на крышу донжона.

  Ага, вот кто у нас этот суперпупермен!

  Мужчина выше среднего роста, как у нас принято говорить - 'спортивного телосложения', возраст... на вид лет тридцать пять. Одежда и причёска... Наверное, модные. Я в местной моде ни бум-бум, старый барон тоже, гм... мягко говоря, отстал от жизни, так что из его памяти информацию по этому поводу почерпнуть невозможно. Причёска, кстати, в идеальном состоянии, словно данный субъект только что и не передвигался с громадной скоростью. Что ещё? Волосы каштановые, небольшая бородка аккуратно подстрижена, глаза карие, нос с горбинкой... В общем, с портретом в памяти барона совпадает.

  - А ты совсем не изменился! - в моих устах это прозвучало, как упрёк.

  - Чего, увы, нельзя сказать о тебе, - грустно улыбнулся летун, разведя руками.

  - Где тебя носило? Чуть-чуть не опоздал! - я покосился на кружащихся над замком штурмовиков.

  - Но не опоздал же! - ещё раз улыбнулся мой собеседник. - Ты назвал срок, и я в него уложился. Не стану скрывать, мог бы телепортироваться, но это скучно. А летать я люблю. Вот и совместил приятное с полезным.

  Я начал медленно закипать. Пока я тут, понимаешь, хожу по лезвию, он, видите ли, наслаждается полётом! Но и я хорош! Мог бы потребовать, чтобы прибыл немедленно! Я просто не знал, что этот тип уже освоил самостоятельную телепортацию. Да что там! Я не знал, что он и летать умеет! Думал - время ему нужно, чтобы добраться до стационарного телепорта и пройти через сеть порталов до замка моего соседа. А оттуда уже долететь сюда, используя какой-нибудь из специальных магических артефактов.

  - Ну, что тут у тебя происходит? Какая помощь требуется? - вновьприбывший сразу взял быка за рога.

  - Ваши Святости, прибыл мой Защитник, - обратился я к троице застывших рядом ни живых, ни мёртвых оранжевых Инквизиторов. Они так же, как и я, прекрасно поняли, что их только чуть не угробили свои же. И ещё не отошли от шока, усугубившегося, кстати, от понимания того, кто именно прибыл меня защищать.

  - Надо поговорить без свидетелей, - обратился я теперь уже к 'лётчику-любителю'. - И этих шугани, пожалуйста, - я ткнул пальцем в небо.

  - Нет проблем, - пожал плечами мой собеседник, и, задрав голову вверх, заговорил. Именно заговорил, но так громко, что любой мегафон сломается от зависти.

  - Я, архимаг Варус зи Ол, беру под свою защиту барона Илара ди Эрриса и принадлежащий ему замок до выяснения обстоятельств дела! - и уже нормальным голосом обратился к Инквизиторам: - Пока я буду разговаривать с бароном, свяжитесь со своими и решите, будут ли они и дальше кружить над замком, сядут где-нибудь поблизости или улетят восвояси.

  - Мы бы рады, но магосвязь заблокирована... - развёл руками 'Бывалый'.

  - Уже разблокирована, - нетерпеливо отмахнулся мой Защитник и обернулся ко мне. Одновременно вокруг нас с ним появился искрящийся матово-белый полупрозрачный кокон, непроницаемый для звуков и мешающий находящимся снаружи прочитать наш разговор по губам. - Ну, говори.

  - Инквизиция обвиняет меня в проведении Тёмного ритуала с целью призыва Тёмной же, естественно, сущности из-за Грани, - кратко изложил я суть дела.

  Мой, точнее барона, старый знакомый прищурился.

  - А ты его действительно проводил? Только правду!

  - Честно говоря, не знаю, - пожал я плечами. - Не помню. Очнулся в подземелье замка в центре нонаграммы, в чём мать родила, вокруг разноцветные свечи...

  - Так-так... - задумался мой визави. И, кивнув на мою левую руку, поинтересовался: - Это то, о чём я думаю?

  - Ну да, - слабо улыбнулся я.

  - А зачем? Кстати, руки по локоть у тебя считай, что уже нет.

  - Зато жизнь пока есть. Эти ребята вынесли мне приговор без суда. Пришлось их убеждать провести всё-таки процесс и дождаться моего Защитника, то есть тебя. Честно говоря, я не очень надеюсь, что дело удастся выиграть. Но в случае неудачи я обещал Инквизиторам подорвать себя в расселине тут, неподалёку. Сможешь имитировать взрыв, а меня вытянуть куда-нибудь подальше и спрятать, чтобы 'эти' не нашли?

  - Без вопросов, - согласился Варус. - За мной всё-таки должок... Но сначала, я так понимаю, нам предстоит суд. Давай пройдём этот этап побыстрее. А то руку тебе придётся ампутировать до плеча.

  С этими словами он едва заметно шевельнул пальцами, и окружавший нас кокон развеялся по ветру.

  - Могу ли я ознакомиться с материалами следствия? - архимаг протянул руку к инквизиторам, уже не расставленным вокруг меня в качестве 'живого щита', а сбившихся в компактную кучку.

  'Бывалый' чуть помедлил, и, достав откуда-то из складок балахона прозрачный кристалл, вложил его в раскрытую ладонь зи Ола. Тот поднёс кристалл к глазам, прищурившись, поразглядывал его с полминуты, как будто 'дело' было выписано микроскопическими буковками на сверкающих гранях, хмыкнул, и вернул артефакт обратно владельцу.

  - И это всё? - обратился мой Защитник к старшему Инквизитору.

  - А что ещё надо? - огрызнулся тот. - Нонаграмма вызова соответствует используемой для вызова Тёмной сущности, на месте преступления имеется характерный фон, да и аура подозреваемого... Сами посмотрите.

  - Я уже посмотрел, - Варус чуть скривился. - А где в деле спектральный анализ остаточного фона на месте преступления? Почему проведены только грубые замеры, да и то не вами?

  - Я же говорю, взгляните на его ауру! - раздражённо бросил Иэт Тэнг.

  Далась им всем моя аура! Интересно, что с ней не так? Посмотреть бы самому...

  - Так! Я сейчас быстренько смотаюсь вниз, гляну, что к чему в местных подземельях, а вы пока никуда не уходите. И без глупостей! - зи Ол обернулся ко мне. - Тебя это тоже касается! - после чего с тихим хлопком исчез.

  Блин! Хорошо быть архимагом! В возрасте ста лет выглядеть на тридцать, летать в небесах, как птица, и телепортироваться, вместо чем ковылять вверх-вниз на своих двоих, как некоторые бароны... Охохонюшки...

  За моей спиной раздался крик летающей твари. Ну, что там ещё?! Я обернулся. Ага! Авиация противника заходит на посадку! Вне стен замка. И правильно! Связываться с Архимагом - себе дороже. И не только потому, что он настолько крут. Тут дело немного сложнее...

  Инквизиция - это сила. Но и Совет магов - тоже. И кто сильнее, это ещё вопрос. Тем более, что в Инквизиции работают тоже маги. Причём, как правило, не самые сильные. Штурмовики - это, скорее исключение, чем правило.

  Все Архимаги в обязательном порядке входят в Совет магов. Поэтому поссориться с Архимагом - значит поссориться с Советом. Чего в этом мире себе никто не пожелает.

  Но, с другой стороны, и Архимаг не может вот так просто наплевать на Инквизицию и освободить подзащитного, которому вынесен обвинительный приговор.

  Жаль, конечно... Я бы всё же предпочёл прожить остаток жизни в своём замке, а не в какой-нибудь глухомани на краю цивилизованного мира.

  С другой стороны - если удастся смотаться от Инквизиции - это будет уже хорошо. Эх, надо было вызывать Варуса ещё до приезда Инквизиторов! Сейчас был бы уже далеко и с целой рукой. Но, русский мужик, как говорится, задним умом крепок. Думал - пока следствие, пока то да сё... Может, и пронесёт. Не пронесло.

  Зи Ол появился так же внезапно, как и исчез.

  - Посмотрел, - кратко сообщил он. - Можем начинать процесс. Где будем судиться?

  - Предлагаю у меня в кабинете, - быстро проговорил я, чтобы не дать Инквизиторам выдвинуть своё предложение. А то решат засесть где-нибудь в подвалах... Там холодно и сыро! Бррр...

  - В кабинете, так в кабинете, - пожал плечами мой Защитник. - А где это у нас?.. Так. Понятно. Внимание! Перемещаемся!

  Снова негромкий хлопок, и вот уже мы снова находимся в кабинете. Во даёт! Переместился сам, перетащил с собой четверых - и хоть бы запыхался!

  - Рассаживайтесь, как там положено, кивнул зи Ол Инквизиторам на кресла вокруг стола. Те молча поставили три стула рядом. Уселись. 'Бывалый' провёл рукой над столом, и перед ним появились атрибуты Трибунала - толстая потрепанная книга жития Богов - местный аналог Библии, пожелтевший человеческий череп и увядшая роза.

  Атрибуты, как атрибуты. У нас вот в суде обязательно должна быть статуя полуголой весовщицы с завязанными глазами. Как будто живём в языческом Риме...

  - Туда, - указал мне Варус на стул у стены. Ну, у стеночки, так у стеночки... Хорошо что не в железной клетке.

  Я уселся. Глава Трибунала прокашлялся, очевидно, собираясь зачитать обвинительное заключение, но мой Защитник выставил перед собой руку в останавливающем жесте и отрицательно мотнул головой.

  - Поскольку у нас тут случай не совсем обычный, - он кивнул на мою левую руку, - и время дорого, предлагаю сразу перейти к выступлению Защиты. Тем более, что мнение Обвинения уже известно.

  Инквизиторы переглянулись.

  - Не возражаю! - одобрил инициативу Иэт Тэнг, заёрзав на своём стуле.

  - Итак, я начинаю! - заявил Варус. - Насколько мы можем видеть, обвинение основано на трёх, точнее, на четырёх моментах. Первый: зафиксированный факт проведения в подземельях Замка магического ритуала. Второй: наличие в оных подземельях, точнее, в подземелье, нонаграммы, обычно использующейся для призыва Тёмных Сущностей. Третье: обнаружение всё в том же подземелье остаточного 'тёмного' фона, характерного для подобных магических операций. И, наконец, четвёртое: присутствие Тьмы в ауре обвиняемого. Я ничего не упустил?

  - Всё так! - важно кивнул 'Бывалый'. - Но я бы ещё добавил пятое: угроза насилием по отношению к Божественному Трибуналу.

  - Предлагаю пятый пункт к обвинению пока не добавлять! - возразил Защитник. Давайте сначала пройдёмся по первым четырём. А потом решим, что делать с пятым...

  - Ну, хорошо... - пожал плечами Глава Трибунала.

  - Продолжим! - Варус заложил руки за спину и качнулся на каблуках. - По первому пункту. Согласно записям в деле, никаких данных, подтверждающих, что проведенный ритуал был именно тёмным, нет. Да, магическое эхо, записанное на фиксирующий артефакт помощника дежурного жреца, похоже на то, что обычно возникает при обращении к силам Тьмы. Но - только похоже! Я понимаю - молодой, неопытный человек мог перепутать. Особенно с испугу... Но вы то, опытные Инквизиторы! Эхо больше соответствует саморазрушению отработавшего свой срок магического артефакта. Кстати - вот остатки укрепляющего амулета, найденные мною в замурованной нише в стене того самого подвала...

  - Хорошо, первый пункт снимаем! - заявил Глава Трибунала после короткого совещания с коллегами. - Всё равно, его с успехом заменяет специфическая нонаграмма плюс фон на месте преступления.

  - Вот к этому мы сейчас и перейдём, - потёр руки зи Ол. - Вы узнаёте эти книги? - на столе перед Инквизиторами появилась стопка из трёх одинаковых книг.

  - 'Основы тёмной магии'. Учебник для студентов третьего курса Магической Академии. Автор - профессор Вилим Киндар, - в первый раз за всё время суда открыл рот Правая рука Главы Трибунала.

  - Замечательно! - захлопал в ладоши Защитник. - Прошу вас, раскройте учебники на странице двести восемнадцать. Прошу, прошу! Не стесняйтесь. Это вещественные доказательства Защиты. Вы должны с ними ознакомиться. Открыли? Видите заголовок? 'Ритуал призыва Тёмной Сущности'. И там рисунок необходимой для этого нонаграммы. Посмотрите на него и сравните с изображением нонаграммы, имеющейся в материалах дела. - Варус выдержал паузу. - Ну как? В каких лучах должны стоять зеленая и красная свечи? А где стояли в данном случае? Нет, я понимаю, третий курс, молодость... Пьянки, девушки, магические дуэли... Запрещённые, кстати. Но эти времена давно прошли! У вас было время, чтобы выучить книгу, жизненно необходимую вам по роду деятельности, наизусть! Уважаемый профессор Киндар будет очень раздосадован, когда... Если я ему расскажу о таком досадном промахе его учеников.

  - Хорошо. Но для чего же тогда использовалась данная нонаграмма, и как вы объясните наличие в месте, где она нарисована, тёмного магического фона? - спросил 'Бывалый'.

  - Да какая разница, для чего использовалась? - отмахнулся Варус. - Главное, что не для тёмного ритуала. А рисовать в подвале линии на полу и зажигать цветные свечи наше законодательство не запрещает. Что касается 'тёмного фона', то, если в случае с нонаграммой мы имеем дело с плохим знанием соответствующего предмета с вашей стороны, то в случае с фоном явно просматривается халатное отношение к своим обязанностям. Если бы вы не поленились, спустились на, гм, 'место преступления' и изучили спектр этого самого тёмного фона, то увидели бы, что на этом месте действительно проводился Тёмный ритуал. И скорее всего, не один. Вот только происходило это всё во времена, когда на свет не появился ещё прадедушка обвиняемого! Ловите запись! - мой Защитник бросил в сторону Инквизиторов кристалл.

  'Бывалый' поймал его на лету, после чего все трое, склонившись к артефакту, принялись его рассматривать, при этом полушёпотом о чём-то между собой переговариваясь.

  - Ладно. Вы правы... - наконец нехотя признал Глава Трибунала. - Но как вы объясните Тёмные пятна в ауре подсудимого?

  А вот тут мы снова возвращаемся к теме профессиональной подготовки магов, идущих работать в Инквизицию, - саркастически улыбнулся зи Ол. - Да! В ауре подсудимого есть Тьма! Но посмотрите, в каких участках! Находящегося в преклонном возрасте барона ди Эрисса просто коснулась Смерть, рано или поздно приходящая за каждым из нас! Он умирает.

  Опаньки! Приехали! Блин, хорошо, что я сижу! Если б стоял - точно бы упал. А так только 'улыбку Лоар' чуть-чуть не уронил. То-то было бы тут!.. Но 'чуть-чуть' - не считается...

  Балахоны Инквизиторов синхронно повернулись в мою сторону. Лиц под ними не видно, но мне кажется, я чувствую взгляды... Уставились, сволочи, словно на диковинную зверушку! Ауру, наверное, разглядывают... Сейчас им, кстати, должно быть очень неуютно. Мало того, что их ткнули носом в собственный непрофессионализм, что рыбка соскальзывает с крючка, так ведь эта рыбка ещё, пребывая в шоке от таких новостей, может случайно или намеренно разжать свой плавничок...

  И тогда Смерть коснётся не только престарелого барона.

  - Убедились? Или предоставить учебники и по этому предмету? - прервал затянувшуюся паузу Защитник. На лице его играла торжествующая улыбка. Ну ещё бы! Есть, чему радоваться! Процесс он выиграл, да и часть 'висевшей' на нём старой клятвы, требующую хоть каких-то усилий его стороны, исполнил. А что тот, кому он эту клятву давал, загибается... Это дело десятое.

  Я, то есть барон, никогда не строил иллюзий относительно мага, которому он некогда спас жизнь и взамен получил магическую клятву расплатиться аналогичным образом по первому требованию.

  Варус зи Ол всегда был целеустремлённым расчётливым циником. Он двигался к цели напролом, сметая по дороге все препятствия, переступая через поломанные судьбы... Да и через трупы тоже, если надо для дела. А цель у него была простая и понятная.

  Деньги и власть. Это, кстати, именно 'цель', а не 'цели'. Деньги и власть - две стороны одной медали. Одно тянет за собой другое, другое приумножает первое, и так далее...

  И вполне возможно, Варус таки покорит когда-нибудь местные вершины. Раз уж он стал Архимагом всего-то к ста годам...

  Про 'такой молодой - а уже Архимаг' - это, кстати, не сарказм. Обычно этого уровня достигают (причём, весьма немногие из общего количества магов) лет на сто попозже... А то и на двести.

  Ну да ладно... Не в том сейчас вопрос. А, для начала, в том, что решит Трибунал. В обычных условиях, я думаю, они вряд ли отступились бы от своего первоначального решения. Скорее, обвинили бы в сговоре с Тьмой и Защитника, да отправили на костёр со мной за компанию.

  Но сейчас ситуация не та. Как спели бы Бременские музыканты, если бы жили не в мультике, а в реальном мире в двадцать первом веке: 'Наша 'крыша' вашей 'крыши' выше. Наше счастье - жить с такою 'крышей'.' В моём случае, правда, жить в теле умирающего старика, пусть и барона - счастье весьма сомнительное... Но иногда всё же лучше чуть подольше пожить на коленях, чем вот прямо сейчас гордо умереть стоя, привязанным к столбу и с весело горящим костерком под ногами.

  О! Что-то решили! 'Бывалый' поднялся со своего места, и скороговоркой невнятно протараторил: 'Божественный Трибунал в связи со вновь открывшимися обстоятельствами отменяет вынесенный барону Илару ди Эррису приговор и полностью оправдывает означенного барона. Дело закрыто!'

  Нет! Какие молодцы! Хоть бы извинились, что ли...

  - То есть обвинение в угрозе насилием по отношению к Божественному Трибуналу тоже снято?

  - Мы не будем выдвигать это обвинение, - мрачно кивнул Глава Трибунала.

  - Замечательно! - в очередной раз хлопнул в ладоши Варус. - В таком случае, я думаю, мой подзащитный не станет вас больше задерживать. - он покосился на меня. Я рассеяно кивнул. Пусть катятся...

  Два сидевших до сих пор Инквизитора быстро подхватились и во главе со своим, гм... Главой быстренько направились к выходу, прощаясь на ходу.

  - Вот только мой клиент настаивает, чтобы вы перед отъездом лично побывали в том самом подвале и произвели все необходимые замеры, как это и положено согласно инструкции.

  Инквизиторы затормозили так резко, словно налетели на стену. 'Бывалый' обернулся к нам с Варусом, видимо, прикидывая, а не собрались ли бывший обвиняемый и его Защитник похоронить незадачливых следователей в этом подвале.

  Но потом, похоже, всё же решил, что делать это нам нет никакого смысла. Особенно, если вспомнить о всё ещё находящейся у стен замка шестёрке штурмовиков.

  Иэт Тэнг кивнул:

  - Да, конечно, - и, чуть помедлив, добавил, обращаясь к зи Олу: - А не могли бы вы для ускорения процесса телепортировать нас туда и обратно.

  - Это не входит в обязанности защитника, - холодно ответил тот. - Так что ускоряйтесь сами. Чем быстрее закончите, тем раньше покинете эти гостеприимные стены, - язвительно улыбнулся он. - Но я обязательно проверю результаты ! - крикнул он уже в спины удаляющихся инквизиторов.

  Лишь только последний оранжевый балахон исчез за дверью, я разжал задеревеневшие пальцы. Шар с заключённым в нём маленьким вихрем с глухим стуком ударился о пол и покатился куда-то под комод со спиртным.

  Кстати, счастливое окончание процесса и радостную весть о моём скором переселении в иной мир, где, по местным верованиям, живётся лучше, чем здесь, следовало бы обмыть.

  Слуг, чтобы открыть комод, звать не хотелось, хотя я не сомневался, что Финдис опять подглядывал за всем происходившим в кабинете и явится по первому зову.

  Да и зачем слуги? Вон, рядом со мной стоит Архимаг. Для него вскрыть этот деревянный ящик не составит никакого труда...

  Когда я обернулся к Варусу, то увидел, что он окутан коконом силовой защиты. Ах... Ну да, 'улыбка Лоар'... Что характерно, на меня он кокон 'растянуть' не захотел. Зачем? Первую часть клятвы он выполнил: жизнь мне спас. Один раз, как и был должен. Теперь я мог умирать сколько угодно. Он, стоя рядом, и пальцем не шевельнёт для моего спасения. Ведь вторая часть клятвы - не предпринимать никаких действий, направленных мне во вред, вовсе не означает, что он должен предпринимать какие-либо действия, идущие мне на пользу. Но, надеюсь, этот проклятый бар он всё-таки откроет?! Это ведь и в его интересах.

  Вот только сначала надо вытянуть Варуса из его кокона...

  - Она не взорвётся... - махнул я здоровой рукой в сторону укатившейся 'гранаты'. Учебная.

  - Учебных 'улыбок Лоар' не бывает! - заявил маг, не торопясь снимать защиту.

  Я с кряхтением поднялся со стула и поковылял к любимому креслу. В нём всё же сидеть поудобнее. Странно, вроде 'эликсир бодрости' должен ещё действовать, а я чувствую себя совершенно разбитым. Сказались последние известия, или, действительно, умираю на ходу?

  - Когда-то эту 'улыбку' планировалось применить в одной из операций Тайной службы, - начал я объяснение, одновременно продолжая продвигаться к заветному креслу. Но она не сработала. Операция провалилась, а артефакт был подобран и отправлен на исследование. Оказалось, что он не взрывается. Активируется штатно, руку, как видишь, сушит исправно... - я наконец-то добрался до кресла и с удовольствием уселся в него, - Но, будучи отпущенным, не взрывается, а через две с половиной минуты дезактивируется. Сейчас сам увидишь... В общем, было решено использовать эту 'улыбку' в учебных целях. Сам понимаешь, тренировка с настоящим оружием, пусть и не рабочим, куда эффективней, чем с булыжником того же размера. А когда в Службе начались претрубации, я, покидая её, воспользовался наступившим бардаком и прихватил артефакт в числе ещё нескольких занятных вещиц, так сказать, на память... Как видишь, пригодилась. Кстати, ты не можешь открыть этот ящик? Что-то горло промочить захотелось...

  Варус не стал открывать ящик. Просто на столе передо мной появился бокал с вином. Второй бокал оказался у него в руке. Да... Магов-телепортёров, не знаю, к сожалению, или к счастью, нельзя использовать в качестве воров-медвежатников. Они-то изымут что угодно и откуда угодно, но при этом оставят след, прекрасно заметный любому магу-сыскарю. А вот в качестве официантов они бы были вне конкуренции! Только, к сожалению, маг более-менее приличного уровня не опустится до такой работы.

  Я потянулся за бокалом...

  - А насчёт моей скорой смерти ты правду говорил, или?...

  - Про смерть - правда, - кивнул Варус, пригубливая вино.

  - И сколько мне ещё?.. - я последовал его примеру, и сделал небольшой глоток кроваво-красной жидкости.

  - Не больше недели, - пожал плечами мой визави, - Если не принимать мер.

  - А если принять? - поинтересовался я.

  - Тогда месяц-полтора. Вот только боюсь, что у тебя не хватит денег для оплаты услуг Целителя такого уровня.

  Да. Действительно. В здравоохранении здесь отнюдь не коммунизм. Услуги медицины платные, и даже замковый Целитель, хоть вроде бы и 'мой', дерёт за свои услуги в три шкуры, хотя особым профессионализмом, скажем прямо, отнюдь не блещет.

  Ну что ж... Я вздохнул и 'проявил' кангрорт.

  - Посмотри внимательно, - обратился я Варусу, потягивающему вино внутри своего защитного кокона.

  Тот вгляделся. И его брови поползли вверх.

  - Однако... Можешь считать, что тебе удалось меня удивить!

  - Кстати, 'улыбка' деактивировалась. Можешь снять кокон.

  - Да, действительно. Значит, тебе удалось меня удивить два раза. Впрочем, 'поцелую' я, естественно, больше удивлён, чем 'улыбке', - заявил Варус, рассеивая защиту.

  - Кто, интересно, придумал названия этим артефактам? - автоматическим жестом почесал бороду я. 'Улыбка Лоар' - смертоносное оружие, а 'поцелуй Лоар' - прямо противоположного назначения.

  - Ну, не такого уж и противоположного, по большому счёту, - улыбнулся Архимаг. Да и вообще Лоар - дама ветреная...

  - И не боишься так про богиню? Или архимагам можно? - подколол я старого знакомого.

  Тот лениво отмахнулся.

  - Если боги начнут прослушивать разговоры смертных... А архимаг, поверь мне - для них такой же простой смертный, как и все остальные... - поморщился он. - В общем, делать им больше нечего. А вот мне, кстати, есть чем заняться. Надо смотаться проверить, как идут дела у наших друзей - инквизиторов. Побудь пока один - я мигом! - и с привычным уже тихим хлопком исчез вместе с бокалом вина.

  Я остался в гордом одиночестве. Может, эта пауза и к лучшему... Есть время переварить полученную информацию, подумать о жизни... И смерти. Под бутылочку вина хорошо думается о таких материях... 'In vinо veritas'... Или всё же 'in vino veritas multum mirgitum'? Ух, какой я умный! Прям начинаю сам себе завидовать! Ладно... Честно говоря, случайно вспомнилось...

  Но всё же о вине: в бокале оно закончилось. А буфет по-прежнему закрыт. И что теперь делать? Вызвать Вихиса? Нет, пусть посидит пока вместе с остальными в 'бомбоубежище'. Как говорится, лучше перебдеть, чем недобдеть. С другой стороны, ключ есть не только у него...

  - Финдис!

  Так, между вызовом и явлением Финдиса народу, то есть, барону - всё те же полминуты. Похвальное постоянство! Ну что ж...

  - Всё слышал?

  Мог бы не спрашивать - вон, по щеке слезинка катится... Приятно всё же, что есть хоть один... Нет - целых три человека в этом бездушном мире, которым не безразлична твоя судьба. Пускай и отчасти потому, что с ней связана и их доля...

  - Да, Ва... Илар.

  - Ну, видишь, я же говорил: ещё поживём! - улыбнулся я.

  - Я ВСЁ слышал! - старик сделал ударение на слове 'всё'.

  - И тем не менее, повторяю: ещё поживём! Верь мне! А пока... Проинструктируй своих людей: пусть потихоньку сгоняют братьев-воинов к воротам. И лошадей их туда же подводите. Освободишь 'серых', как только братья-Иквизиторы вылезут из наших подземелий. Ну и объяснят своим подчинённым, что к чему, конечно... Гражданских выпустишь из укрытия после того, как улетят штурмовики. Всё. Выполняй! Да! И открой этот ящик! - указал я на буфет.

  Финдис вздохнул, достал связку ключей и одним из них отпер наконец-то заветное хранилище. Даже снизошёл до того, чтобы достать оттуда бутылку, откупорить её и поставить на стол передо мной. И даже не попытался читать морали. Решил видно, что это - последнее желание приговорённого к смерти. То есть - дело святое.

  Как только начальник моей СБ ушёл, я наполнил второй бокал. Но сразу пить не стал, а грея его в руках, задумался.

  Да, действительно... Варус был прав. 'Поцелуй Лоар', с одной стороны, даёт жизнь, но с другой, во-первых - не надолго, а во-вторых - абсолютно достоверно известно, насколько именно 'не надолго'. Не очень это здорово - точно знать, сколько тебе отпущено. Даже дряхлые старики, даже смертельно больные - и те надеются, что смерть придёт не завтра. А тут - день и час известны наперёд. Эххх...

  Я тяжело вздохнул и отхлебнул из бокала.

  И тут передо мной снова материализовался Варус. Лицо довольное. Значит, все дела уладил. Но подробности знать не помешает.

  - И что там у нас? - поинтересовался я, делая очередной глоток.

  - Да немного опустошил кошельки наших друзей... - отозвался Архимаг, поднимая свой бокал на уровень глаз, и наблюдая, как уровень красной жидкости в нём ьыстро повышается. - Потребовал откупные за то, что мы не подадим встречный иск.

  - Ты не упустишь своей выгоды, - улыбнулся я. А что, они возят свои сбережения с собой?

  - Нет, пошерстил немного их счета в столичных банках. Да и какая там выгода! Одни услуги магосвязи для обеспечения переводов сумм почти перекрывают те жалкие крохи, что они заплатили.

  - Угу... Крохи... Хоть балахоны несчастным оставил? Или голыми и босыми отпустил?

  - Оставил, оставил... - буркнул Варус. - Просто обязательно надо было их проучить. Чтобы следующий раз сначала думали... Ты мне лучше скажи, когда будешь Ритуал проводить?

  Да уедут инквизиторы, и начнём, - пожал плечами я. - Чего тянуть?

  - А мне присутствовать разрешишь? - подался вперёд старый знакомец. Выходит, правильно я всё рассчитал. Из его любопытства можно извлечь для себя кое-какую выгоду.

  - Почему бы не разрешить? - ухмыльнулся я в бороду. - Вот только взамен я попрошу у тебя о незначительной услуге.

  - О незначительной - проси, - великодушно согласился Варус.

  - Знаешь, сомневаюсь я, что мой изношенный организм без проблем перенесёт преобразование. Как бы не закончить свой земной путь в процессе... Будет обидно. Поэтому хотелось бы, чтобы ты вмешался, если что-то пойдёт не так.

  И второе: сам понимаешь, артефакт редкий. Хотелось бы побольше информации о нём. Вдруг чего не знаю.

  - Да... Артефакт не просто редкий, а очень редкий, - покачал головой мой собеседник, - Все известные мне экземпляры можно пересчитать по пальцам. И стоят они... Далеко не каждый король может себе это позволить, а не то что захудалый барон... Извини, что так назвал, конечно.

  - На правду не обижаюсь, - отмахнулся я.

  - Редкое качество, между прочим, - ухмыльнулся Архимаг. - Но возвращаясь к 'поцелую Лоар'... Ты, конечно, не скажешь, где и как его достал?

  - Извини, не скажу, - развёл руками я.

  Ага, щас разоткровенничаюсь! История, прямо скажем, не для посторонних ушей.

  Артефакт барон приобрёл, когда стало ясно, что жизнь его первой жены в опасности. И, кстати, сидящий передо мной маг, тогда ещё не Архимаг, ничем помочь не мог. А тут одна воровская группировка обокрала некоего высокопоставленного вельможу... И среди добычи оказался и 'поцелуй Лоар'.

  Воры сначала и сами не поняли, что именно приплыло им в руки. Тем более, что вельможа факт обладания данным артефактом особо не афишировал. Но когда дело об ограблении стала расследовать не обычная городская стража, а Тайная Служба... Начали о чём-то догадываться. Решили навести справки. И, так получилось, что обратились с этим к тогда уже бывшему работнику Тайной Службы барону ди Эррису.

  Ничего странного. В любом мире 'правоохранители' и преступный мир очень тесно переплетены друг с другом, и, если кому-то кажется, что это дружба кошки и мышки, то, исходя не только из своего земного опыта, но и из опыта барона в этом мире, могу сказать, что далеко не всегда чётко понятно, кто же в каждом конкретном эпизоде 'кошка', а кто 'мышка'.

  Раньше барон иногда пользовался услугами этих, гм... профессионалов, чтобы изъять что-нибудь, необходимое Службе (в основном, скажем так, 'носители информации'. Письма, дневники, карты... Но бывало всякое). Или наоборот, чтобы подложить что-нибудь... (А потом, например, нагрянуть с обыском. Что поделаешь - войну не выиграть с чистыми руками).

  Вот старые знакомцы и связались с Иларом ди Эррисом, дабы он по возможности прояснил ситуацию.

  Хоть барон и находился в опале, кое-какие контакты с немногочисленными удержавшимися на службе сослуживцами у него имелись, и он согласился помочь. Не задаром, конечно... Пока ди Эррис наводил справки, Служба через скупщиков краденого, которым домушники успели продать часть добычи, вышла на воров. Начались аресты.

  Оставшиеся на свободе члены группировки 'залегли на дно'. Но к их поискам подключились и собратья по Гильдии воров, которую в связи с данными событиями 'местные правоохранительные органы' по обычаям, наверное, всех правоохранительных органов во всех обитаемых мирах, начали упорно прессовать.

  Тем временем барон выяснил наконец-то, из-за чего поднялась такая буча. Но каким-то образом к тому времени это выяснил и главарь шайки. И Тайная Служба выяснила, что он выяснил. (О как всё закрутилось, однако!)

  Остаться в живых при таком раскладе вору было очень трудно. Практически невозможно. Даже если подбросить артефакт обратно владельцу, человека, проникшего в такую тайну, всё равно найдут. И, в отличие от сыскарей, которым после завершения операции просто сотрут часть памяти, с ним церемониться никто не будет. Отправят на встречу с богами, и глазом не моргнут.

  Домушник это прекрасно понимал, как и то, что выход у него только один - как можно быстрее слинять как можно подальше и сидеть в этом 'подальше' тихо-тихо... Но для финансового обеспечения подобного мероприятия требовалось предварительно сбыть артефакт.

  О продаже по 'рыночной стоимости' в таких условиях не могло быть и речи. Поэтому 'поцелуй Лоар' был предложен единственному возможному на данный момент покупателю - барону ди Эррису (вору было известно о тяжёлом состоянии жены барона и о его любви к ней). Запрошенная цена, даже 'намного ниже рыночной', была высокой. Очень высокой. Но барон был готов её заплатить. Как был готов и к тому, что в случае, если продавца всё же найдут, покупатель поплатится жизнью. Ну и пусть. Зато любимая будет жива.

  Оптимальным вариантом, конечно, было устранить продавца после или во время сделки, но домушник был не лыком шит, и обусловил процесс обмена артефакта на деньги так, что осуществить этот вариант было невозможно.

  В общем, по всей этой истории в Голливуде могли бы снять неплохой блокбастер.

  Обмен состоялся. Барон стал обладателем 'поцелуя Лоар', а вор - кругленькой суммы в звонкой монете. Вот только, как это частенько бывает в жизни, артефакт барону не помог, а вору не пригодились деньги. У первого жена умерла раньше, чем он прибыл с артефактом домой, а второй попал под облаву городской стражи, никак не связанную с его поисками, и в ней был убит. Причём, как показало проведённое по этому поводу расследование - совершенно случайно.

  Но даже если бы ди Эррис и привёз 'поцелуй Лоар' вовремя - всё равно это бы не помогло. Как выяснилось позднее, к каждому такому артефакту прилагался уникальный 'код активации' - специальное заклинание.

  Когда горечь утраты несколько отступила, барон решил добыть это заклинание, чтобы получить возможность использовать 'поцелуй' уже для себя.

  Несколько лет ушло на разработку и осуществление операции по добыче 'кода'. Описывать её в подробностях не вижу смысла. Скажу только, что она вполне достойна второй серии блокбастера.

  Кстати, если покупка 'поцелуя Лоар' основательно подкосила финансовое благосостояние барона, то операция по получению заклинания его почти разорила.

  И вот ведь как бывает в жизни... Человек суетился, тратил силы и средства... И теперь воспользуется плодами его трудов другой, который палец о палец для этого не ударил. Честно говоря, мне даже немного обидно за старика.

  Но не отменять же по этому поводу ритуал.

  Варус спокойно принял мой отказ поделиться информацией о происхождении артефакта. Думаю, он бы и сам в такой ситуации не стал бы об этом распространяться.

  - Ну что ж... - пожал плечами он. По твоей 'незначительной просьбе': Вообще-то, у тебя их целых две, но, поскольку первую выполнить невозможно, я попробую помочь тебе по второму вопросу.

  Информация... Прежде всего, уже сказал: вмешаться в процесс преобразования нельзя. Как пойдёт, так пойдёт. Но могу утешить - о неудачных случаях мне неизвестно. Так что сильно не переживай. Второй приятный момент - преобразование полностью восстанавливает здоровье. Даже твоя рука излечится. Но время преобразования зависит от состояния организма. Известен случай, когда применивший поцелуй Лоар был разрублен практически на куски. И ничего, восстановился полностью. Только процесс длился чуть ли не месяц. В твоём случае, думаю, будет пара-тройка дней. Не больше. Что там ещё? Процесс безболезненный, так как на время его протекания объект находится в бессознательном состоянии. Ну, о том, что артефакт восстановит тебя до состояния, соответствующего возрасту двадцать - двадцать пять лет (Ага! Это тридцать - сорок 'по земному'), думаю, ты и сам знаешь... Как и то, что жизни тебе будет отпущено один год и три месяца... Вот, пожалуй, и всё, - мой собеседник закончил свою речь, а заодно и допил вино.

  Блин! Год и три месяца! Всего-то! С другой стороны - это много. Особенно если учесть, что в пересчёте на 'наше' время получается примерно полтора года. Но всё же, как бы увеличить этот срок?

  - А с какого момента начинается отсчёт времени?

  - В конце процедуры ты придёшь в сознание и тебе будет предложено выбрать удобный вид отсчёта времени оставшейся жизни. Ну, там, песочные часы, или водяные... Или дерево с густой листвой. Каждый день будет опадать по листику. Как листьев не останется, значит - всё.

  - Ага... Вот ты говоришь: в процессе восстанавливаются любые повреждения. А восстанавливаются ли повреждения, полученные в процессе? Если, допустим, мне отрубить руку уже после начала работы артефакта? - кинул пробный камешек я.

  - Был прецедент. Восстанавливаются, - кивнул Варус. - То есть рука отрастёт.

  - Получается, что, допустим, если перед самым окончанием восстановления мне раз за разом отрубать руку, то процесс продолжится бесконечно? - поинтересовался я у собеседника.

  - Гм! Интересно! - в глазах Архимага загорелся сумасшедший исследовательский огонёк. Провести бы эксперимент! - он как-то нехорошо посмотрел на меня. И дёрнул же чёрт меня ляпнуть! - Не бойся! - рассмеялся Варус. - На тебе проводить не будем. Хотя, конечно, жаль... - Но, думаю, бесконечно тянуть не получится. Запас энергии в артефакте не безграничен. И когда она закончится, процесс, скорее всего, будет прерван принудительно. То есть, на каком-то разе ты просто очнёшься помолодевшим, но без руки.

  Жаль... Хотя, с другой стороны - чего жаль? Здесь это вам не там. Нет смысла валяться в отключке тысячу лет, чтобы проснуться во времена, когда все болезни побеждены и люди стали бессмертными. Местная медицина застряла на одном месте, и таких успехов с её стороны ожидать не приходится. Да и кто будет следить за мной и охранять, пока я буду валяться без сознания? Кому я нужен?! Нет. Руку рубить не будем.

  - А какой разброс срока жизни после восстановления? Ну, там, на пять дней дольше, на три дня раньше... - задал я второй вопрос.

  - Разброса нет. Один год и три месяца. День в день. Час в час.

  Так. И с этой стороны неудача.

  - А... Чисто теоретически. Если добыть второй артефакт. Он продлит жизнь ещё на столько же?

  - Увы... - покачал головой Варус. Я забыл сказать. После Ритуала человек получает магические способности. Слабые, правда. За отпущенное время ничему существенному не научиться. Но всё же... А 'поцелуй Лоар' работает только с людьми, лишёнными магических способностей полностью. Значит, второй раз ничего не выйдет. А у тебя что, есть второй артефакт? - прищурил глаз Архимаг.

  - Откуда? - пожал я плечами. - Просто, думал, может стоит попытаться за это время добыть ... Но теперь понятно - нет смысла.

  Что бы ещё спросить?.. Ничего в голову не приходит. Я глубоко вздохнул.

  - Хорошо. Тогда приступаем.

  - Прямо сейчас?

  Я поискал повод отложить намечающееся мероприятие хоть ненадолго... И нашёл.

  - Нет, конечно. После отъезда Инквизиторов.

  - Боишься? - с ходу определил Варус истинную причину задержки.

  - А ты бы не боялся? - ответил я вопросом на вопрос.

  - Ну... Не знаю... Я как-то над этим не думал. На нас, магов, 'поцелуй' ведь не действует...

  - Да вам и так неплохо... - не удержался я.

  - Может быть, может быть... Но такая штука никому бы не помешала... Ни магу, ни, возможно, даже богу. Жаль, что секрет изготовления этих артефактов безвозвратно утерян.

  - Да. Тогда кто-то из моих знакомых неплохо бы нажился, штампуя 'поцелуи Лоар' направо и налево.

  - Нет, - отрицательно покачал головой собеседник. Даже, если бы я и знал, как изготовить такой артефакт, моих умений и сил вряд ли бы хватило. Архимаги, знаешь ли, тоже не всесильны...

  - И может быть, это хорошо... - улыбнулся я. - Иначе у нас было бы не девять месяцев, а восемнадцать. И орава этих бездельников - жрецов тоже удвоилась бы.

  - Я смотрю, ты не очень жалуешь служителей богов... - прищурился Варус.

  - Насколько я знаю - ты тоже, - парировал я.

  - Есть немного... - теперь настала очередь улыбаться Архимагу.

  - Ладно, это всё хорошо, но, пока я не начал Преобразование, у меня есть к тебе небольшая просьба: сними с меня матрицу для амулета двойника.

  - А это тебе зачем?! - Варус сделал большие глаза. - Любая магическая процедура идентификации личности подтвердит, что ты - это ты, пусть и в новом обличье. Да я сам могу свидетельствовать! Зачем надевать эту... извини, не самую приятную маску.

  Зачем, зачем... Если 'те, кому следует' узнают о том, что всеми забытый барон вдруг оказался обладателем ТАКОГО артефакта... Может возникнуть, скажем так, нездоровый ажиотаж. Вплоть до того, что всплывёт та старая кража... И тогда я свои законные год и три месяца не проживу. Это, конечно, самый пессимистический вариант, но надеяться надо на лучшее, а рассчитывать - на худшее.

  Но эту причину сидящему со мной за одним столом магу знать ни к чему.

  Достаточно с него будет ещё одной причины.

  - У меня есть подозрения, что весь этот цирк с нонаграммами в подземельях и приговорами инквизиторов организован кем-то, чтобы избавиться от одного старого барона, - сухо сообщил я. - Кстати, там, в подвале, дело обстояло именно так, как ты рассказывал инквизиторам? Или... Не совсем так?

  Зи Ол хмыкнул.

  - Ну... Скажем, почти так. 'Сдохшего' укрепляющего артефакта там не было. Я взял его из кучи своего барахла, чтобы обосновать изложенную версию. Нонаграмма сработала. И, скорее всего, это был призыв какой-то сущности. Но не тёмной, это точно. Намеренно ли была искажена 'тёмная' нонаграмма, или случайно... Это можно узнать только у тех, кто за всем этим стоит. Если они существуют, конечно, а не являются плодом параноидальных кошмаров одного моего знакомого...

  - Вернувшись после ритуала в свою спальню, я чуть не схлопотал арбалетный болт, - сообщил я улыбающемуся Архимагу. - Вполне реальный. Не плод воображения.

  Улыбка сползла с губ Варуса.

  - Да... Это уже серьёзно. И ты хочешь, насколько я понимаю, отпущенное тебе время прожить под другим именем? Или вообще в другом месте? А вместо тебя здесь в качестве приманки для убийц останется твой двойник?

  - Почти так. Уезжать я никуда не собираюсь, а вот имя вместе с возрастом сменить не помешает. Да, 'амулет двойника' нужен для меня. Чтобы я время от времени мог надевать, как ты говоришь, эту 'не самую приятную маску'.

  - Изготовление 'амулета двойника' стоит недёшево... - бросил на меня испытывающий взгляд Варус. Вот жлобяра, а! Даже с Инквизиторов денежку содрал для себя, хотя пострадавший-то - я. И не заикнулся, чтобы мне передать хоть часть. А теперь ещё и за амулет сдерёт! И не только за амулет...

  Я вздохнул.

  - Ты сейчас сними матрицу, а после преобразования поговорим про оплату. Расценки я знаю. А что до моей платежеспособности... Поговорим, когда стану молодым. Спорим, я смогу тебя ещё раз удивить?

  - На деньги? - ухмыльнулся мой собеседник, вертя в пальцах пустой бокал.

  - Да.

  - Пожалуй, не буду. Судя по всему, ты уверен, что сможешь расплатиться. Хорошо. Я сниму матрицу. Но изготовление амулета только после оплаты.

  - Само собой... - кивнул я. - Как и изготовление новых документов на моё имя.

  - Да ты за кого меня принимаешь?! - повысил голос Варус. Надо же! Сама оскорблённая невинность! Да на нём пробу ставить негде!

  - За члена Совета Магов, - спокойно ответил я. - У вас там есть своя солидная Служба разведки, и агентам вы делаете документы, от настоящих практически неотличимые.

  - Но ты же не агент!

  - Ну так запишешь меня... На год и три месяца. И направишь выполнять ответственное задание в мой же замок.

  - Это невозможно! - Архимаг сделал попытку подняться со своего стула.

  - Ну да... Невозможно... - ухмыльнулся я. - А свою любовницу принять в штат разведслужбы с назначением ей соответствующего оклада было возможно?

  - И всё-то ты знаешь... - Варус опустился обратно на стул. - Откуда, интересно?

  - Слухом... Слухом земля полнится, вспомнил я старую поговорку. Ага, вот щас возьму и сдам источник.

  - Ладно, уговорил... - махнул наконец рукой маг. - Но ты же не женщина! Что подумают обо мне люди?! Что я сменил ориентацию?

  - Что продал должность агента, - отмахнулся я. - У вас там все так делают, сам знаешь. Белой вороной не будешь. К документам будет следующая легенда: Я - внебрачный внук старого барона. Тьфу ты! То есть сын внебрачного сына. Дворянин. Но без земли и титула. Приехал навестить старого деда в надежде разжиться чем-то от его щедрот. Для того, чтобы я эту легенду не провалил, мне в голову надо будет ещё и впихнуть знания о тех местах, откуда я якобы приехал. Запишешь. За дополнительную плату, естественно. По рукам?

  Зи Ол раздумывал всего секунду.

  - По рукам!

  - Вот и чудненько. Остальные вопросы решим после Ритуала. Кстати, Инквизиторы ещё здесь?

  - Пять минут, как покинули замок, - сообщил Архимаг. - Штурмовики тоже улетели.

  Мне бы так... Сидел тут, разговаривал себе, никуда не ходил, никуда не смотрел... И всё знает. Но, увы, мне такое не светит...

  Я и так получил, похоже, максимум возможного для местного простого смертного.

  - Ну что ж.., - я потянулся за колокольчиком. Последний звонок... В этом убитом теле.

  На звонок откликнулся не Финдис, ещё не вернувшийся с проводов Инквизиторов, и не Вихис с Диспасом, сейчас, наверное, только покидающие укрытие. На пороге появился один из охранников.

  - Смертников ко мне! - коротко бросил я. Надо им объяснить, что к чему, чтобы не пугались. Да и управлять баронством, пока я буду валяться в отключке, придётся им. Больше некому.

  Охранник кивнул и исчез за дверью.

  - Ну что ж.., - обратился я к Варусу, поднимаясь с кресла, - перейдём пока в спальню. Как говорится, вперёд! К хорошему настроению, бодрости, силе, молодости, к танцам до упаду!

  Мой собеседник с готовностью подхватился с кресла. Как всякому нормальному исследователю, ему не терпелось приступить к редкому эксперименту.

   Эх, счастливый здесь всё-таки мир! Когда один мужчина говорит другому 'пройдём в спальню', у этого другого даже никаких пошлых мыслей при этом не возникает! В моём мире, увы, не так. Даже нормальный мужик не удержался бы, чтобы хотя бы схохмить по этому поводу...

  Да и по следующему моему вопросу тоже бы проехался...

  - Раздеваться надо? - поинтересовался я, остановившись перед своей мегакроватью.

  - Надо, - кивнул Варус. - Ты сейчас, извини... Несколько подусох. В процессе восстановления нарастут мышцы. Ту одежду, что сейчас на тебе, придётся просто разрезать.

  Я оглядел свою 'сбрую...' Сам бы запутался в этих шнурочках, крючочках, и пуговичках... Но в памяти барона 'инструкция по раздеванию-одеванию' есть. Значит, приступим, не дожидаясь слуг.

  Когда запыхавшиеся Финдис, Диспас и Вихис вбежали в помещение, я уже стоял, в чём мать родила...

  Гм... Физиономии при виде такой картины у них, конечно...

  Как бы: 'Вот оно чё, Михалыч...'.

  Ну говорил же... Наш человек не удержится, чтобы не спошлить. Хотя бы мысленно. Ладно, не до того. Сейчас проведу с ними краткий инструктаж, и...

  Однако краткий инструктаж оказался не таким уж и кратким. Пока растолковал народу, что, зачем и почему, и 'как, в случае чего'...

  Прошёл час, а с меня сошло семь потов. Со стороны, наверное, занимательно выглядело... Один голый дедок что-то втолковывает трём одетым, а чуть в сторонке, сложив руки на груди, стоит молодой мужчина, и снисходительно улыбается...

  В общем, рановато я разоблачился... К концу инструктажа замёрз, как собака. Хоть и лето - а в замке не жарко. Надо было бы послать одного из трёх внимающих мне старичков за халатом, но не хотелось тратить время. Да и подумаешь - даже если подхвачу двухстороннюю пневмонию - артефакт вылечит. Раз даже мою приобретшую неестественно-синий окрас руку исцелит... Которую я уже совсем не чувствую. То об остальных мелочах беспокоиться нечего.

  Наконец вроде все всё поняли, и я нырнул под тёплое одеяло (А кто мне, блин, мешал лечь раньше и толкать речь, находясь в тепле, да ещё и из горизонтального положения?!)

  Итак - 'поцелуй Лоар'. В наличии. Заклинание - ключ. В памяти. В памяти барона, правда, а не в моей. Повторить про себя... Вроде всё нормально. Хорошо. Приступим.

  Я активировал артефакт, одновременно начав произносить 'код активации'. Странно, но никаких аудио- и визуальных эффектов, обычно сопровождающих срабатывание подобных устройств в книгах и фильмах, не воспоследовало.

  Просто, с последним словом заклинания я выключился, словно электрическая лампочка.

  И тут же включился...

  Между 'выключением' и 'включением' прошла всего-то секунда 'выпадения из реального пространства-времени'. Это по моим ощущениям. Вот я лежу, пялюсь в потолок, то есть в балдахин. Читаю заклинание... Дочитал. Миг темноты и глухоты... И вот я уже снова лежу в кровати. Вот только 'картинка' перед глазами выглядит сильно 'размытой'. И в ушах звучит монотонный тихий голос: 'Выберите удобный для вас вид отсчёта времени... Выберите удобный для вас вид отсчёта времени... Выберите...'

  Это уже всё, что ли? Чёрт, какой же вид отсчёта выбрать? Песочные часы?.. Дерево с облетающими листиками?.. А если?..

  'Вид отсчёта времени принят'.

  Справа вверху в поле зрения поверх изображения окружающего мира появились цифры: '1: 3: 00: 00: 00: 00', тут же сменившиеся на '1: 2: 44: 17: 89: 89'... '1: 2: 44: 17: 89: 88'... '1: 2: 44: 17: 89: 87'...

  Одновременно с началом обратного отсчёта зрение пришло в норму, но я, не замечая ничего вокруг, лежал и смотрел, как убегают секунды моей жизни. В голове звучала песня, всплывшая откуда-то из глубин памяти, как только я увидел таймер. Мдя... Вот уж, действительно: It's the final countdown!

  Так! Что это я разлёгся?! Смерть дала мне отсрочку, и оставшееся время надо использовать на полную катушку! А ну-ка, подъём! Я решительно откинул одеяло.

  Левой рукой, кстати... Что там у нас с ней? Пальцы сжимаются-разжимаются, цвет кожи естественный. А мышцы... Нет, не так: А мышцы!.. Ничего себе! Это мои?!

  Откуда-то слева голос Вихиса:

  - Ваша Милость!.. Ваша Милость!.. И судорожный трезвон колокольчика. Я повернул голову. Ага... А вот и мой верный Смертник. Лицо радостное, как будто у него только что в Штатах умер дядя-миллионер. И трясёт несчастным колокольчиком, трясёт...

  Я рывком сел на кровати, жестом останавливая перезвон.

  - Кх-м... - послышалось из-за спины. А это ещё кто у нас? Я резко обернулся. А, Варус...

  '1: 2: 44: 17: 89: 12'

  - Сколько времени я провалялся? - в принципе, особой ценности в этой информации нет, просто интересно...

  - Четверо суток. С хвостиком... - ответил Архимаг. - Как себя чувствуешь?

  Я прислушался к своим ощущениям.

  - Знаешь... По сравнению с ощущениями перед восстановлением - никак. То есть ничего не болит. Абсолютно. Даже непривычно.

  - Это хорошо... - пробормотал Варус, разглядывая меня, словно подопытного кролика после эксперимента. - Да, действительно, абсолютно здоров!

  В это время в спальню влетели Финдис с Диспасом. И замерли, словно налетели на кирпичную стену. Стоят, таращатся на меня, и глотают воздух широко раскрытыми ртами, как рыбы, выброшенные на берег.

  - Что, голого мужчину не видели? - буркнул я. - Зеркало сюда!

  Вихис тут же подкатил стоящее перед кроватью зеркало. Из него на меня глянул мужчина в возрасте примерно тридцати пяти земных лет. Лицо... Лицо как лицо. Молодое, и это главное. Волосы русые, а не седые. Бороды почему-то нет. Ну, нет, так нет. Надо будет отпустить. Тут все половозрелые мужчины ходят с бородками. Телосложением не Апполон, но подтянутый. Мускулатура развита... Я хотел повертеться перед зеркалом, но потом решил, что заниматься этим занятием перед публикой всё же как-то... не очень... Успею ещё рассмотреть себя во всех подробностях.

  '1: 2: 44: 17: 88: 33'

  А время бежит... Таймер бесстрастно отсчитывает секунды...

  'Memento mori', как говорится... Надо как-то к этому привыкнуть. Если получится...

  - Одежду мне! - коротко бросил я, продолжая разглядывать своё отражение. Ничего, ещё повоюем...

  '1: 2: 44: 17: 87: 85'

  С одеждой получилась закавыка. Та, что я снял перед преобразованием, как и предполагалось, теперь оказалась мала, а та, что была впору и умудрилась за долгие годы хранения не пойти на корм моли, безнадёжно вышла из моды.

  Одевать же на себя подходящие по размеру вещи, принадлежащие другим обитателям замка, я не захотел. И не только в брезгливости дело. Если кто-то узнает на мне 'одолженные' Финдисом штаны или куртку... Вся конспирация коту под хвост.

  В общем, я облачился в халат, который, как и все его собратья, оказался не то чтобы безразмерным, а, скажем так, 'несколькоразмерным', и, усевшись на краешек кровати, наблюдал за тем, как в поисках решения проблемы мечутся вокруг мои старички-Смертники.

  Лица у них при этом были... Интересные. С одной стороны - на них отражалась озабоченность в связи с возникшим затруднением. И в то же время 'пенсионеры' просто светились от радости. У Вихиса по щеке даже периодически скатывалась слезинка.

  Понятное дело... Они вместе со мной получили отсрочку исполнения приговора. Как такому не обрадоваться?

  Долго так рассиживаться мне не дало чувство голода. А что? Организм у меня теперь пусть и не растущий, но всё ещё относительно молодой. Требует жиров, белков, углеводов и прочих питательных элементов. Причём требует настоятельно, судя по урчанию, доносящемуся из желудка.

  Ну, что ж... А не пора ли нам подкрепиться? По-моему - пора. Да и обмыть отсрочку моего отбытия в мир иной тоже не помешает. А заодно и провести деловые переговоры. В моём мире они, кстати, в основном и проводятся или за обедом, или в сауне... При чём не только переговоры. Поговорка 'карьера мужчины зависит от того, с кем он пьёт, а женщины - от того, с кем она спит', возникла не на пустом месте...

  Сауны тут нет, значит - остаётся обед. Хотя по времени, наверное, правильнее бы назвать это ужином. Ладно, не важно. Лишь бы было что выпить и чем закусить.

  - Так! - Я решительно поднялся с кровати, - Варус! - обратился я к Архимагу, который всё это время терпеливо стоял рядом, предоставляя мне время прийти в себя. - Не желаешь ли немного перекусить и попутно обсудить... некоторые дела?

  - Немного перекусить - не желаю. Желаю основательно подкрепиться - улыбнулся Варус. - М-дя... От скромности он не умрёт.

  - Финдис, организуй в кабинете ужин на двоих. Праздничный... - я многозначительно посмотрел на него. - И не забудь, что мне теперь можно есть настоящую еду, а не то... Гм, чем приходилось питаться раньше.

  - Предлагаю тебе перейти пока в кабинет, - снова обратился я к зи Олу. - Подожди там меня, пожалуйста. Мне надо подготовиться, чтобы наш разговор стал более предметным, чем прошлый... Можешь начинать ужинать без меня. Я быстро!

  Архимаг, величественно кивнув, проследовал к дверям, ведущим в кабинет, а я по всё той же потайной лестнице сломя голову ринулся к сокровищнице. 'Сломя голову', слава местным богам, в переносном смысле. А то на этих ступеньках что-нибудь себе сломать вполне реально, и, я бы сказал, легко. Особенно если отвлекаться на меняющиеся перед глазами цифры. Кстати, напоминаю себе Терминатора. Того, первого, а не который 'жидкий'. Ещё бы к таймеру добавить разные полезные Приблуды, типа дальномера или чего-нибудь в этом духе.

  Гм... Тогда бы я за потоком информации точно не увидел реального мира. И свалился бы с лестницы. Всё, завязываем с глупыми мечтами!

  Эх! Хорошо всё-таки быть молодым! Путь вниз я вообще почти не заметил. Поднимаясь обратно, конечно, запыхался, но по сравнению с ощущениями после куда как более короткого подъёма, проделанного в старческом теле... Небо и земля.

  Немного отдышавшись в спальне, я отряхнул с халата налипшую паутину и направился в кабинет.

  Как и следовало ожидать, Варус не терял времени даром. Судя по состоянию бутылок и тарелок, он уже успел выпить и закусить не по одному разу. Пора присоединяться, если хочу, чтобы и мне что-нибудь осталось.

  Я осторожно поставил принесённый из сокровищницы ящичек на край стола, и плюхнулся в кресло, попутно хватаясь за вилку и нож. Следующие пять минут я был занят набиванием желудка, не забывая запивать поглощаемую вкуснятину превосходным вином. По идее, надо бы перед каждым опрокинутым стаканом, то есть бокалом, говорить тост, но тут все свои - можно обойтись и без этих условностей.

  Наконец, не выдержав натиска поглощаемой пищи и питья, чувство голода позорно отступило, и я блаженно откинулся на спинку кресла. С противоположной стороны стола в такой же позиции уже пару минут находился мой сотрапезник.

  Увидав, что я вроде как готов к беседе, он ткнул пальцем в ящичек и спросил:

  - Тэйн?

  - Он самый, - довольно кивнул я, ковыряясь ножом в зубах. Вообще-то, стоматологи настоятельно не рекомендуют это делать таким инструментом, но, думаю, кариес - это то, чего я теперь должен бояться меньше всего.

  - Сиреневый... - задумчиво проговорил Варус. Это уже был не вопрос, а утверждение. В принципе, и первый вопрос он мог бы не задавать. Всё же видит, зараза, и сквозь ящик! Да, сиреневый тэйн, он же 'яблочко по блюдечку'. Пора этому артефакту покинуть пределы сокровищницы.

  - Я слыхал, ты коллекционируешь эти штуки... - задушевно проговорил я.

  - Есть такое дело, - покачал головой Архимаг. - И сколько ты за него хочешь?

  - Ты знаешь цену, - пожал я плечами.

  - Да, ты прав, - улыбнулся Варус. - Тебе будет чем расплатиться за мои услуги, ещё и останется на безбедный остаток жизни...

  - Не так уж много и останется... - буркнул я. - Ибо я ещё не перечислил всего, что мне нужно.

  - Ну так давай, перечисляй... - бокал перед сотрапезником наполнился.

  - И мне налей... - отрываться от кресла было лень.

  - Пожалуйста... - мой бокал тоже наполнился вином, и, оторвавшись от стола, спланировал прямёхонько мне в руку. Я пригубил его и начал перечислять.

   - Значит так... Про амулет 'двойника' и новые документы мы говорили. Вычитаем эту сумму из цены тэйна. Далее: ты говорил про то, что у меня должны появиться слабые магические способности. Появились?

   Архимаг поглядел на меня с полминуты, прищурившись, и кивнул:

  - Появились. Даже более того, ты теперь будешь ещё и Чувствующим!

  Гм... Чувствующий... Что это за зверь такой? Чувствующий... Сенситив... Экстрасенс, что ли?! Уточним.

  - Это как?

  - Ну... Сможешь воду находить с помощью лозы... Или руду... Ауру видеть... Ещё там по мелочи...

  - Всю жизнь мечтал бегать с лозой - искать воду, - буркнул я. - А ауру твою что-то не наблюдаю.

  - Не всё же так сразу! - рассмеялся Варус, осушив свой бокал до дна. - По магическим способностям, например, скажу: было бы у тебя впереди лет пятьдесят - мог бы стать неплохим магом. А так - максимум, что сможешь - это файербол размером с горошину зажечь. И то при условии, что всё отпущенное время потратишь на интенсивное обучение. А тебе оно надо?

  - Надо, - твёрдо ответил я. - Вот об этом и поговорим. Я знаю, у вас там в академии сейчас преддипломная практика... Можешь в рамках её прохождения пригнать мне сюда какого-нибудь студиоза из выпускного курса? Желательно боевика - я тут хочу кое-кого немного погонять, развлечься малость... Ну и, желательно, чтобы у него имелись преподавательские навыки. Дабы обучил меня хотя бы азам. Например, тому самому файерболу размером с горошину. Да! И, ладно - можно не отличника, но и не последнего неуча! Идёт?

  - Почему бы и нет?- почесал затылок зи Ол. - Но это будет стоить...

  - Без вопросов! - пожал плечами я. - Обсудим. Ещё по бокальчику?

  - Да, пожалуй... - кивнул Варус, и наши бокалы в очередной раз наполнились.

  Так, продолжим...

  - Значит, мне нужен студент магакадемии. А у этого студента должен быть доступ к вашему хранилищу алхимических ингредиентов. Не забесплатно, конечно... - поспешил я успокоить сразу вскинувшегося Варуса.

  - Ну и аппетиты у тебя! - восхитился он. - Это всё, я надеюсь?

  - Почти... - невозмутимо ответил я. - Надо активировать стационарный Портал в моём замке. В режиме малого грузового.

  - Понимаешь... - с задумчивым видом проговорил мой собеседник. Точнее, собутыльник. - Каждый должен заниматься своим делом. Пастух - крутить хвосты коровам. Кухарка - готовить обеды и ужины. Король - управлять государством. Маг из Депертамента Связи - заниматься порталами. Архимаг... В общем, у Архимага тоже есть свои дела. И, если, допустим, кухарка начнёт управлять государством, а Архимаг - активировать порталы... Короче, ни к чему хорошему это не приведёт.

  - То есть ты не умеешь активировать Порталы, - констатировал я.

  - Да всё я умею! - взвился Варус. - Не в том дело! Архимаг должен...

  - Я понимаю, что когда Портал активирует Архимаг, это стоит дороже, чем если ту же работу делает обычный сотрудник Департамента Связи, - быстро перебил я собеседника, опасаясь, что тот сейчас закатит очередную лекцию на тему, кто чего кому должен. - Примерно на пятнадцать процентов.

  - На четверть, - отрезал Варус.

  - Не буду торговаться. Сегодня я добрый, - согласился я. - Но тогда ты оплатишь из всё той же причитающейся мне суммы за проданный тэйн абонентскую плату за функционирование Портала сроком на год и три месяца. По рукам?

  - Эххх... Ты из меня верёвки вьёшь. По рукам! - согласился зи Ол. - Ну теперь-то всё?!

  - Теперь всё, - подтвердил я. И, подумав немного, добавил: - Кажется... Может, ещё чего вспомню, пока ты здесь. Наливай!

  Бокалы наполнились красной жидкостью, и мы, отсалютовав ими друг другу, осушили ёмкости до дна.

  - Хорошо! - кратко охарактеризовал я своё состояние.

  - Аналогично! - сообщил Варус.

  - Слушай... А правда, что тэйн, - кивнул я на 'яблочко по блюдечку', - это одноразовый накопитель информации?

  - Да, - кивнул зи Ол. - Так и есть.

  - И ты можешь её считать?

  - Могу. Но 'пустой' артефакт не имеет коллекционной ценности.

  - То есть, может быть, в твоей коллекции хранится секрет вечной жизни или описание способа получения золота из навоза, но ты этого никогда не узнаешь, так как 'коллекционная ценность' артефактов для тебя дороже заключённых в них знаний?

  - Ну, во-первых, не 'заключённых', а 'может быть, заключённых' - пожал плечами Варус, в очередной раз наполняя бокалы. В основном там записан всякий мусор: чьи-то дневники, поваренные книги, альбомы объёмных образов... В общем, информация, скорее интересная для историка, исследующего ушедшую цивилизацию, но не для мага. А во-вторых... Мне вполне достаточно тех знаний, что я имею. Нет, не так. Мне вполне достаточно традиционных способов получения знаний. Всё идёт своим чередом, всё предсказуемо... Может, кому-то такая жизнь покажется скучной, но меня она вполне устраивает. Как и большинство людей. Очень немногие, например, предпочтут спокойной жизни где-нибудь в уютном укромном местечке пребывание в замке, где тебя хотят убить, - подмигнул он мне.

  - Кстати, а что мне с этим делать? - я осушил свой бокал.

  - А!.. Убей их первым, - отмахнулся Архимаг.

  - Кого 'их'? - не понял я.

  - Да всех... Кто тут у тебя живёт... Твой недоброжелатель... или недоброжелатели, точно окажется... или окажутся в их числе.

  - Замечательный метод! - саркастически улыбнулся я. - Не считая того, что при таком раскладе я получу на свою голову проблему с Королевским правосудием, с Орденом Целителей, со жрецами... И так далее. Так я ещё и останусь без слуг.

  - Наберёшь новых - предложил собеседник.

  - Ага! За какие деньги?! Ты дашь?

  - Ну не хочешь убивать всех, - не надо, - поморщился Варус. - Тогда того... Пытай всех по очереди... В конце концов виновный признается.

  - Гм... Под пытками они в конце концов все признаются... Даже в том, чего не совершали... И тогда придётся всех убить. Из чего вытекают всё те же проблемы.

  - Тебе не угодишь! - рассердился Архимаг. - Тогда думай сам!

  - Вот и думаю... - вздохнул я. - Уже мозги пухнут...

  - Знаю отличное лекарство от распухания мозгов, - заявил мой собутыльник, и на столе появилась очередная бутылка.

  Угу... Бутылка вина - не болит голова... Сейчас. А утром что будет?

  А... Утром будет... утро. А пока можно и оторваться в первый раз за всё время моего пребывания в этом мире и в этом теле. Девочек бы ещё заказать... В смысле - пригласить... Но - пока не время. Придётся потерпеть... Будем возмещать недостаток женщин избытком алкоголя!

  В общем, разговоры-переговоры продолжались до утра. Под конец, помнится, разошедшийся Варус предлагал лично снести замок, в котором мы находились, как источник всех моих проблем, а я интересовался, а не может ли уважаемый гость уместиться в бутылке? Очевидно, перепутал Архимага с джинном.

  Но закончилось всё более менее нормально. Замок уцелел, бутылки с личным Архимагом у меня тоже не появилось...

  А с первыми лучами солнца Варус щёлкнул пальцами, и праздник закончился. Состояние опьянения закончилось, так и не перейдя в состояние похмелья, зато дико захотелось спать.

  Зи Ол же был свеж, как огурчик. И бодр, словно и не провёл только что бессонную ночь.

  Отправив меня отдыхать, он принялся выполнять оговоренную часть работы. Амулет 'двойника' был сотворён за полчаса. С Порталом пришлось повозиться дольше. Для подключения к общей системе связи его надо было не только активировать с этой стороны, но и подключить к Системе на Центральном пункте управления. Предварительно, естественно, внеся оплату.

  Вообще, по хорошему, в рабочем состоянии Порталы должны бы были поддерживаться за счёт королевской казны. Ведь задумывались они как стратегическая система для переброски войск и снаряжения. И уж потом - для мирного применения.

  Но реально всё, как обычно, выглядело по-другому. Порталы-то были натыканы по стране довольно густо. Но - в большинстве случаев они не работали. Ибо эксплуатация влетала в копеечку. А власти поддерживали систему за свой счёт только 'на танкоопасных направлениях', да в местах своего отдыха или проживания фаворитов и прочих приближенных к местному корольку.

  Остальные Порталы должны были эксплуатироваться за счёт владельцев сооружений, в которых они были установлены.

  Но поскольку содержание Портала даже в минимальной конфигурации - 'малый грузовой', который был способен принимать и отправлять исключительно неодушевлённые предметы с максимальными габаритами в куб со сторонами в полметра, было не по карману примерно половине 'частников' (а что уж говорить про варианты 'большой грузовой', или 'универсальный' - способный перемещать и живых существ), приёмные телепорты по большей части были заглушены и стояли на консервации. И для их запуска, кроме солидного финансового вливания, была необходима сложная процедура расконсервации и активации. Для проведения которой надо было вызывать специалистов.

  Те, естественно, к месту проведения работ от ближайшего универсального портала добирались в лучшем случае верхом. Что требовало времени. Не считая тягомотины с подачей и рассмотрением заявки.

  В общем, если бы не Архимаг под рукой - ждать бы мне активации Портала не меньше месяца. А так - к обеду всё уже было готово. И первой 'передачей' через вновь активированный Портал были мои новые документы, а также несколько комплектов одежды по моему размеру. Последняя была относительно дешёвая и в меру потёртая, что полностью соответствовало выбранной 'легенде'.

  Короче, обедал я, уже будучи облачённым в один из прибывших костюмов. Кроме того, Варус утверждал, что насчёт обещанного мне студента магической академии он уже договорился, и тот прибудет в Замок в ближайшее время.

  Правда, лицо моего старого знакомца, когда он объявил эту новость, мне не понравилось... Ох, чую, надо ждать от выпрошенного студентика какого-нибудь подвоха. Наверное, всё же тупицу подсунут... Но - пока шум поднимать рано. Подождём...

  За обедом зи Ол походя 'залил' мне в мозги мою 'легенду', и теперь я и среди ночи мог рассказать о 'своих родных краях', о 'семье', и так далее. Вполне достаточно, чтобы не вызывать подозрений.

  Обед прошёл, как это принято писать в официальных сообщениях, 'в тёплой обстановке'. Варусу грел душу новый экспонат его коллекции, доставшийся ему, прямо скажем, довольно дёшево, а мне - молодость и выполнение начальных пунктов плана на оставшуюся жизнь.

  Вино на столе присутствовало, но обильным возлияниям, в отличие от вчерашнего ужина, мы уже не предавались.

  После обеда мой гость засобирался в дорогу, но я задержал его ещё одной просьбой:

  - Понимаешь, для полного соответствия легенде мне надо не просто 'возникнуть в замке из ниоткуда', а войти в него так, чтобы люди это видели. Причём топать придётся из соседнего домена, чтобы пройти через таможенный пункт на границе баронства. Я конечно, могу выйти из замка через потайной ход, скрытно выбраться из своего баронства, а потом открыто вернуться в него обратно, но это время... время... Не мог бы ты подкинуть меня? По пути?.. Бесплатно, по возможности, - добавил я, набравшись наглости.

  - Архимаг тяжело вздохнул, критически оглядел меня с головы до ног, очевидно, прикидывая, сколько я вешу...

  И неожиданно согласился.

  - Ладно, полетели.

  Вот это номер! Не ожидал, скажу честно... Я думал, моё наглое предложение станет началом торга, в результате которого сумма, полученная от зи Ола за тэйн, уменьшится на некоторое количество золотых. А тут - вот так сразу...

  Кстати, очень, очень тяжело расставаться с артефактом. Понимаю, что всё делаю правильно, но 'наведенные' чувства прежнего владельца тела просто орут 'Караул!' от того, что предстоит разлука с любимой 'игрушкой'. Интересно, это у старого барона была индивидуальная реакция, или 'яблочко по блюдечку' вызывает подобную зависимость у всех владельцев? Вон, даже Архимаг собирает эти штуки и не торопится с ними расстаться...

  Но почему всё же он согласился 'подвезти' меня бесплатно? Спрашивать как-то не хочется - ещё передумает и заломит такую цену, что мама не горюй... Что-то заподозрил и хочет вывезти меня подальше, чтобы, так сказать, препарировать интересный экземпляр в спокойной обстановке?

  Да нет, это у меня, похоже, рецидив старобаронской паранойи. Если бы Варус захотел, ему бы ничего не помешало воплотить в жизнь свои коварные планы прямо здесь. Кроме клятвы не совершать действий, направленных мне во вред, конечно.

  А вот по этому поводу надо всё же заставить Финдиса попробовать меня ударить. Вдруг со сменой личности, да ещё после ритуала это всё перестало работать? Но сейчас, увы, провести сию процедуру не получится. Вон, мой пилот и авиалайнер в одном лице уже нетерпеливо притопывает ногой. Значит, надо быстренько собираться в полёт.

  Так что Финдиса всё же придётся вызывать, но по другому поводу. Надо собрать в дорогу 'комплект путешественника' и отдать распоряжения на период моего отсутствия в замке. Ну что ж, где у нас тут колокольчик?..

  Как и следовало ожидать, Финдис воспринял мою идею с полётом и последующим одиночным пешим путешествием, мягко говоря, без воодушевления.

  Да. Я и сам понимаю, что это в какой-то мере авантюра. Но время дорого. Счётчик тикает, и позволить себе потратить неделю на топтание по окрестностям, пусть и гораздо более защищённое, чем то, что предстоит согласно моему плану, я не могу. На случай непредвиденной стычки, у меня ещё осталась в кангрорте одна 'жемчужина' с заклинанием личной магической защиты, а там, если что, применим приём 'ноги'. То есть быстро убежим.

  Так что после короткой, но эмоциональной перепалки я отдал прямой приказ, и упрямый старик вынужден был подчиниться. Напоследок он попытался пристроиться в полёт третьим, но я его огорчил тут же придуманной версией об ограниченной грузоподъёмности используемого летательного аппарата. 'Боливар не вынесет двоих.'

  Последней фразы начальник моей СБ явно не понял, но общий смысл моей речи уловил, так как, всем своим видом выражая неудовольствие, всё же отправился собирать дорожный мешок.

   Ну, недоволен, так недоволен... Зато приказы исполняет быстро. И качественно.

  'Походный набор' был собран буквально за десять минут, как будто я вот так путешествую каждый день, и потому к этому всё готово. В дополнение к дорожному мешку Финдис вручил мне короткий меч, и, соответственно, длинный нож. То есть кинжал. Надев перевязь с мечом, я потянул оружие из потёртых ножен.

   Ты смотри... Вроде как и не бой ещё (и надеюсь, обойдётся в этой короткой вылазке без 'войнушки'), а даже при одном взгляде на клинок такой вброс адреналина! Рука как бы сама привычным жестом крутанула меч. Балансировка отличная! Я в этом ничего не понимаю, конечно, а вот покойн... нет, ушедший куда-то барон понимал. Теперь вот и я начинаю разбираться.

   Вроде, меч как меч... Хороший, не спорю. Но - без всяких магических прибамбасов, без никаких украшений... В общем, обычное оружие обычного воина.

   Но... Ди Эррис, похоже, испытывал к нему нечто вроде, как бы это сказать... нежности, что ли?

  Наверное. Нежность, как к любимой женщине, и уважение, как к старому проверенному другу. Как-то разучились мы в нашем мире испытывать такие чувства к оружию. Нет, какое-то слабое подобие ощущаемых мною сейчас эмоций, конечно, осталось, но... Очень слабое. Мы, мужчины, в большинстве своём уже не воины. Не знаю, хорошо это или плохо, но это так.

  Полюбовавшись на меч, я с неохотой спрятал его обратно в ножны. Повесил на пояс кинжал, проверил, легко ли выходит... Всё нормально, но к нему у барона, а следовательно, и у меня, таких чувств, как к мечу не было. Ножичек и ножичек...

  Теперь мешок за спину... Порядок. Флягу на пояс... Надо будет внедрить здесь что-то вроде 'camelback' - фляга в рюкзаке, а вода пьётся через резиновую трубку. Удобная штука. Вопрос только, насколько она в этом мире нужна, существует ли технология хотя бы для производства гибкой трубки, и будет ли у меня время всем этим заниматься.

  Ладно, это потом. Готов? Готов.

  А вот Финдис, похоже, так не думает. Решил провести предполётный инструктаж. Осадить его, что ли? Нет, а вдруг чего умного скажет, чего я не знаю. Пусть говорит.

  Гм, а действительно, информация местами ценная... Особенно та, что он сообщил мне шёпотом, 'на ушко'.

  Ну что ж, спасибо. А теперь пора на 'взлётную площадку'.

  Я кивнул Варусу: 'Можно, мол'. И сразу оказался на крыше донжона. Тащиться по лестнице Архимаг не захотел, из окна вылетать тоже, так что просто телепортировался. По идее, можно было бы попросить его не подкинуть меня до нужного места по воздуху, а просто телепортировать. Но у меня есть планы именно на полёт, хотя он занимает больше времени, чем практически мгновенное перемещение в пространстве.

  Итак, мы на крыше. Расхаживающие почти рядом стражники вытянулись по струнке, не сводя глаз с Самого Архимага, и, похоже, стараясь не дышать. Меня не замечают. И это понятно. Ввиду секретности операции я попросил зи Ола наложить на меня либо заклятие невидимости, либо заклятие отвода глаз. Что по результатам одно и то же. Похоже, работает превосходно...

  Стартовали без предупреждения. Просто вдруг земля ушла из-под ног, и мы начали 'возноситься' в небеса. Горизонт начал раздвигаться, а под ногами стремительно уменьшался, проваливаясь вниз, мой замок.

  Словно читая мои мысли, Варус не стал одновременно с набором высоты смещаться в сторону, а поднимался строго вертикально, что позволяло мне оглядеть близлежащие окрестности.

  Подъём прекратился, когда мы, казалось, упёрлись головами в небольшое облачко, как раз пролетавшее мимо куда-то по своим делам. Я прикинул высоту.

  А что тут прикидывать? Альтиметра нет, а без него... 'высота птичьего полёта'. Понятие растяжимое. Может, с полкилометра будет, может, больше, а может и меньше...

  Архимаг обернулся ко мне:

  - Ты, наверное, гадаешь, почему я согласился тебя 'покатать' бесплатно?

  - А чего тут гадать? Какие могут быть ещё причины, кроме как твоя душевная доброта, чуткость, и непреодолимое желание помочь ближнему? - пожал плечами я.

  - Шутник... - хмыкнул Варус. - Так вот, о причине... Судя по твоим заказам, ты решил остаток жизни провести не на заслуженном отдыхе, а в трудах и заботах. Хочешь совершить что-нибудь если не великое, то хотя бы значительное, чтобы потомки тебя запомнили. Угадал?..

  - Нууу... - протянул я... - Честно говоря, вот именно таких планов у меня пока нет. Хочется пожить в своё удовольствие, может быть, в том числе и повоевать немного. А так, чтобы 'оставить след'... Моё имя всё равно не запомнят, так как не узнают. А имя Илара ди Эрриса прославлять в веках не вижу смысла. Оно не моё. Так что, господин Архимаг, ткнули вы пальцем в небо.

  - Вижу, угадал, - довольно улыбнулся Варус. - Я хочу тебе немного помочь. Напоследок. Не из альтруизма. Просто интересно, что сможет сделать приговорённый к смерти человек за год с хвостиком... Эксперимент. Ты делай... А я посмотрю. Но помощи от меня больше не жди. Клятву я исполнил, а оплатить мои услуги тебе, извини, теперь нечем. Прибылей больше не предвидится, только расходы. Всё, что я могу, а главное, хочу для тебя сделать, это показать тебе твои, так сказать, владения. Возможно, увиденное тебе пригодится...

  Вот за это спасибо! Тут наши желания совпали. Я как раз хотел завести шарманку в стиле: 'Дайте воды напиться, очень уж есть хочется, потому что переночевать негде...' То есть, раз уж мы всё равно летим, почему бы не сделать небольшой круг и совершить воздушную экскурсию над моим баронством? А тут мой авиаперевозчик сам предложил... Грех не воспользоваться случаям.

  - Ну, давай, показывай, - вздохнул я, стараясь не выдать своих чувств. - Экспериментатор... Предлагаю начать с караванного пути.

  - Как скажешь, - усмехнулся Архимаг, и мы резко рванули с места.

  Блин! Так же и голову можно оторвать! Мы ж не в креслах с подголовниками! Внизу понеслась узкая долина, протянутая вдоль петляющей ленты реки. То там, то сям под нами мелькали небольшие деревеньки с относительно небольшими участками обработанной земли при них. Крестьяне всё ещё надеются вырастить хоть какой-то урожай. Оптимисты...

  На меня, кстати, полёт тоже навеял оптимистическое настроение. Здорово это - парить в небесах словно птица!

  'И лететь по белому свету, став одним движением ветра...'

  Нет, я конечно летал на самолётах. И даже прыгал с парашютом. Но вот так - никогда. И никогда, наверное, больше не полечу. Ну и пусть! Ощущения совсем другие. Непередаваемые. И, что удивительно, не ощущается ни встречный ветер, ни пониженная температура. Очевидно, мы находимся в магическом силовом коконе, внутри которого поддерживаются оптимальные условия. Ещё бы этот кокон гасил силы инерции при резких манёврах - цены бы ему не было! Так, это я уже привередничаю. Мне бы мёд, так и ложкой.

  И вообще, не надо отвлекаться! Я тут всё-таки не просто порхаю, а веду воздушную разведку. Что там у нас внизу?

  Внизу, рядом с рекой, то отдаляясь, от неё, то снова приближаясь, тянется дорога. Обычная грунтовка. То песок, то грязь, то болотистая низина... Я как-то представлял себе караванный путь несколько иначе. Можно ж было хотя бы как-то замостить! Вон, горы рядом, куча строительного материала.

  Кстати, горы уже не рядом, а под нами. Пока ещё невысокие. Река, запрыгнув на небольшой водопад, ушла вправо, а дорога начала забирать в противоположную сторону. Вода, конечно, вверх не течёт, но мы летим против течения, и впечатление именно такое.

  Ага! Вот и один из сторожевых постов! Сложенная на одном из крутых высоких холмов пирамида из сухого дерева накрыта сверху деревянным же большим навесом. Над навесом вышка с наблюдателем. Рядом с пирамидой - несколько лёгких шатров, в которых проживает дежурная смена дозорных. Пасутся кони. Шестеро. Всё правильно. Одна тройка патрулирует окрестности, одна стоит в дозоре, одна отдыхает.

  А рядом, в полукилометре, высится, словно указующий в небеса перст, полуразрушенная сторожевая башня. Нет, это не дело! Дозоры надо усилить, и перенести НП в башню. Вот только для этого её сначала надо будет восстановить.

  Подумаем, как это сделать. А дорога, петляя по склонам холмов, постепенно переходящих в горы, бежит дальше.

  - Стоп! С этого места помедленнее!..

  Это я вслух сказал? Похоже. Ибо Архимаг замедлился, предоставляя мне возможность рассмотреть открывшуюся панораму во всей красе.

  Под нами, рассекаемые караванным путём примерно пополам, раскинулись величественные руины древнего города.

   - А можно пониже? - поинтересовался я у Варуса.

   Тот молча кивнул, и мы начали медленно спускаться.

   Останки строений располагались на склонах двух соседних гор, образовывая как бы два амфитеатра, у которых имелась общая 'сцена' - дорога. По мере приближения руины уже не казались такими живописными. Обычные древние развалины, над которыми основательно поработало время. И, может быть, что-то ещё... - я вспомнил гобелен с вышитым на нём грибом ядерного взрыва.

  Город заброшен уже тысячи лет. Согласно легендам, в этих руинах когда-то располагалась одна из местных аномальных зон. Густо натыканные то тут, то там магические ловушки, мутировавшие животные и растения, и древние магические артефакты, манящие охотников за сокровищами...

  Не знаю, хорошо это или плохо, но вот уж как минимум тысячелетие ничего такого здесь нет. Что-то выдохлось, что-то выгребли, что-то уничтожили. Остались только каменные остовы древних сооружений, находящиеся в разной стадии разрушенности и разобранности.

  Да... То, на чём на Земле можно было бы заработать миллионы, обдирая богатеньких буратин-туристов из стран 'золотого миллиарда', здесь использовалось исключительно как источник стройматериалов. Ну, ещё, как удобное место для засады на проходящие по дороге караваны.

  То есть проходившие. До появления в здешних краях чёртовых местных абреков, в хвост их и в гриву. Теперь среди этих камней гуляет только ветер. А с него доходов в мою казну никаких.

  Что интересно, история, по крайней мере земная, знает немало случаев, когда новые города вырастали на руинах городов старых. А здесь за столько лет не возникло даже посёлка. Эта местность считается проклятой и непригодной для жилья. Безбашенные пришельцы с гор и те обосновались где-то там, южнее, не решаясь жить в этом месте, где полно строительного материала, а некоторые, хотя и немногочисленные, здания так и вообще можно приспособить для проживания без особых проблем.

  Пока я предавался этим размышлениям, мы спустились совсем низко и приземлились прямо на останки какой-то большой колоннады, гордо возвышающейся над остальными развалинами.

  В принципе, было необязательно. Надеюсь, я не такой тяжёлый, чтобы целому Архимагу требовалось время от времени приземляться для отдыха. И что для 'зависания' летуну не требуется, подобно вертолёту, жрать повышенное количество своего магического топлива, или на чём он там летает...

  В общем, могли бы просто покружить над городом на низкой высоте. Без посадки.

  Или?.. Может, мой воздушный извозчик на что-то намекает? Так... Оглядеться по сторонам. Угу... Отсюда открывается неплохой вид на окрестности. Вероятные места засад, подходы. Человека сюда посадить, конечно, проблематично... Но вот если поставить следящий артефакт...

  Где его только взять? Я покосился на своего спутника, с интересом разглядывающего руины, как будто он видит их первый раз. 'И, как говорится, весь вид его намекает...'

  А вот нет! Не буду я у него больше покупать магических цацек! По крайней мере, пока. Попробуем обойтись без них.

  Я ещё раз огляделся вокруг. М-дя... Эти руины, на Земле вызвавшие бы оргазм у любого археолога, для меня являются лишь головной болью. Одной из многих. Снести бы их нафиг... Или перенести. Недалеко отсюда в горах есть второе подобное местечко, размерами чуть поменьше. Лежат себе древние каменюки вдалеке от торгового тракта, и никому не мешают.

  А вообще, конечно, грустное здесь место. Жили когда-то люди, горевали и радовались, любили и ненавидели... И где они теперь?..

  Кстати, мой таймер тоже отсчитывает секунды...

  - Полетели! - заторопился я. - Можешь показать мне ближайшее поселение горцев?

  - Это которые Ашги, что ли? - уточнил Варус, медленно поворачивая голову из стороны в сторону и словно принюхиваясь.

  - Они самые, - кивнул я. Интересно, откуда ему известно название досаждающего мне племени? Возьмём на карандаш...

  - Ага... пробормотал Варус, уставившись в одну точку. Есть... Сейчас увидишь своих 'друзей'!

  И мы снова взлетели.

  Честно говоря, я таких 'друзей' век бы не видал, но поглядеть надо. Врага, как говорится, нужно знать в лицо.

  На этот раз Архимаг не стал подниматься высоко. Мы шли над склонами почти на бреющем. Внизу мелькали то каменные осыпи, то мелкие, но бурные речки, то вершины деревьев. Да, горушки здесь лесистые. С одной стороны - стройматериал себе и на продажу. С другой - 'зелёнка', в которой скрываются враги. Надо с этим что-то делать...

  А вообще, кроме камней и дерева, здесь, по идее, должна быть куча разновсяких полезных ископаемых. Вот только как их найти? Я ж не геолог... Да и если вдруг найду - как разрабатывать? Нужна рабочая сила, какая-никакая техника, специалисты... Спокойная обстановка, наконец, когда не ждёшь постоянно нападения! Всё это за год с хвостиком не организуешь и не обеспечишь.

  Только деревья по склонам вдоль дороги спилить успею. Лучше оползни и сезонные наводнения, чем прячущиеся в зарослях бандиты. Которые, конечно, бандитами себя не считают...

  В это время Варус заложил крутой вираж, сделал горку, и мы оказались прямо над селением моих врагов. Точнее, врагов старого барона. Лично мне они ничего плохого не сделали.

  Пока - не сделали.

   Так почему же при виде этих суетящихся внизу маленьких человечков на меня накатила такая волна ненависти?

   Почему-почему... И ежу понятно - опять подключились эмоции барона. Вообще, с одной стороны, такая 'эмоциональная подпитка' - это как бы хорошо. Позволяет играть роль максимально правдоподобно. С другой стороны - 'унаследованные' чувства мешают думать объективно. В нашем мире ведь тоже так. 'Что такое хорошо и что такое плохо' вбито в головы чуть ли не на подсознательном уровне, а на эмоциональном - так это уж точно. И только потом мы пытаемся доказать умом (и прежде всего себе) то, что сначала просто приняли, не обдумывая.

   Ну, себя-то уболтать легко, а вот человека, который 'подвёл доказательную базу' под предпочтения, отличные от твоих... И ведь каждый думает, что составил своё мнение на основе беспристрастного анализа имеющихся фактов, а его оппонент - совсем наоборот...

   Стоп, этими философствованиями я нахлынувшие чувства сбил, достаточно. Как говорится в бородатом анекдоте: 'Что тут думать - прыгать надо'. В данном случае это означает, что сейчас время собирать информацию. Обрабатывать её буду потом.

   Итак, что мы имеем? Поселение небольшое, по крайней мере по меркам планеты Земля. Человек эдак... где-то на триста. Да. Примерно так.

  Рядом - что-то вроде огородов. По крайней мере, полями назвать эти клочки обрабатываемой земли язык не поворачивается. На огородах копошатся люди. Рабы.

   Чёрт, опять злость накатила! И опять, похоже, баронская. Ибо она не по поводу существования в этом мире рабства, (вот уж какую новость я воспринял совершенно спокойно. В конце концов, у нас - то же самое. Только у нас рабы думают, что сами выбирают себе господ. Вот и вся разница), а из-за того, что земли моих врагов обрабатывают МОИ рабы. Это непорядок!

   Действительно, 'на хозработах' ашги использовали в основном пленных, захваченных во время налётов на соседей. Сами до такого не опускались. Как же - они воины! Их удел воевать, а не пачкать свои руки низменным трудом.

   Ну, почти как я, в самом деле! Мне ведь тоже работать не положено. Исключительно руководить.

   Может, с этими ребятами не бодаться, а договориться полюбовно, раз мы так схожи?

   - Маги у них есть? - поинтересовался я у Варуса.

   Тот отрицательно мотнул головой.

   - Нет. Только Чувствующие. У ашгов, конечно, рождаются иногда дети с магическими способностями, но без обучения, причём длительного, настоящим магом не стать. А учить их некому.

   - Понятно. А Чувствующие могут нас... гм, почувствовать?

   - Нет. Для всех здесь мы невидимы. И неслышимы.

   - Тогда давай подлетим поближе, - решил я.

   - Как скажешь... - пожал плечами маг, и мы начали падать. Причём вниз головами. Не очень приятное дело, однако - свободное падение без парашюта. Умом-то я понимаю, что мой парашют вон он - летит рядышком, и в ус не дует. Но когда земля приближается с каждой секундой...

   И что теперь делать? Не орать же 'Караул!'. Чтобы немного отвлечься, я представил себя пикировщиком, заходящим на атаку вражеского объекта. Эх! Была б моя 'улыбка Лоар' рабочей! Сейчас на триста врагов у меня бы стало меньше.

   Гм... И это говорит, то есть думает, человек, который только что собирался договариваться с людьми там, внизу? Про 'улыбку' - это ведь была моя мысль, не барона...

   Ну и правильная мысль, чего стыдиться? Я ведь продукт своего мира, а у нас договариваются либо сильные с сильными, либо слабые со слабыми, а когда силы неравны - сильные на слабых могут и атомную бомбу сбросить. А я что, рыжий?

   Похоже - да. Вооруженного взрослого врага прибить, пожалуй, смогу, а вот так - всех подряд, без разбору - и женщин, и детей... Рука, наверное, не поднимется.

   Вон они, кстати, эти милые детишки. С плетьми в руках подгоняют рабов, чтобы шевелились быстрее. Славные такие мальчуганы, однако... И не только мальчуганы. Девчата тоже в наличии... Может, зря я тут в гуманизм ударился?

   Между тем мы опустились на землю, что характерно, сбросив скорость и развернувшись, как положено, ногами к земле, головой к небу, буквально за пару секунд до контакта с поверхностью земли-матушки. По крайней мере, мне так показалось. Убил бы этого 'аса'! Так же можно получить инфаркт и не прожить 'положенный' и так небольшой срок!

  Приземлились мы как раз за спинами местных старейшин, наблюдающих за боевой подготовкой молодёжи. Молодёжь, в возрасте от четырнадцати и примерно до сорока, была разбита на группы. Часть рубилась на мечах, часть билась голыми руками, часть стреляла из луков... И из арбалетов. Последних, правда, было мало. Ашги делали упор на луки, как на более скорострельное оружие. Ещё одна группа занималась верховой ездой.

   В общем - картина маслом 'десантно-штурмовой батальон на учениях'. Я вспомнил вояк-разгильдяев из своего замка. Да... сравнение не в мою пользу. Даже при равной численности ашги на открытой местности легко бы порвали моих дармоедов, как тузик грелку. Так ведь у меня солдат меньше сотни, а у этих зловредов таких деревень не две и не три... По воспоминаниям барона, ашги легко могли набрать и тысячу, и полторы отменных воинов.

   Пока от них спасали только крепостные стены, а также тот факт, что враги были плохо экипированы и вооружены, и среди них (или у них на службе) не было магов.

   Хм... Спасали... Что толку в таком спасении? Если горцы могут шастать по всему баронству, как у себя дома, и помешать им некому и нечем?

  Было... До моего появления здесь. Всё же, устрою я, наверное, небольшую войнушку. Выгнать врагов с вверенной территории может, и не смогу, ну так хоть развлекусь... Самым простым решением проблемы было бы натравить на ашгов Варуса. Он бы мог выжечь все эти осиные гнёзда за полдня. Вот только, как он же правильно заметил, у меня недостаточно наличности, чтобы оплатить такую работу... Значит, придётся что-то мудрить самому... Ну что ж, я ведь хотел развлечений?

   Я сделал пару шагов вперёд. О чём там, любопытно, разговаривают старейшины? А... ничего интересного. Старая песня: 'Раньше солнце было ярче, трава зеленее, молодёжь пошла не та...' И так далее. Побывали бы они у нас - увидели бы, насколько 'не та' может быть молодёжь...

   Язык, кстати, чуть отличается от принятого здесь стандартного всеобщего. Но только немного. Всего лишь местный диалект.

   И ни старики, сидящие к нам с Варусом спинами, ни четверо торчащих рядом охранников, ни все остальные нас не замечают. Наверное, это всё-таки отвод глаз. И ушей. Мы-то друг друга видим отлично. И слышим.

   Вообще - после этого эпизода мне, наверное, даже 'по срочной необходимости' в кустики отлучиться будет неудобно. Занимаешься, понимаешь, своими делами, ничего не подозреваешь, а рядом кто-то вот так стоит. 'Улыбнитесь, вас снимает скрытая камера!' И хоть бы только снимает, так ведь из ниоткуда и кинжал под рёбра может прилететь!

   Конечно, таких 'невидимок' тоже можно обнаружить, на то есть соответствующие артефакты. Но на них опять-таки нет денег. Значит, придётся пока обходиться...

   Ладно, всё, что хотел, я здесь увидел.

   - Летим дальше, - обернулся я к Архимагу.

   - Куда? - коротко спросил Варус.

   - Ну... как бы... Хочется осмотреть свои владения. В общем и целом. Если что-то считаешь нужным показать - показывай. И, по возможности, пройтись бы ещё над приграничными территориями соседних доменов. - забросил я пробный шар. Как говорится: 'попытка - не пытка'.

   Мой авиаперевозчик задумался на пару мгновений, и согласно кивнул.

   - Хорошо. Покажу тебе кое-что... Но по-быстрому... Дела зовут, сам понимаешь.

   И мы в очередной раз оторвались от земли.

   Одновременно я почувствовал... как будто щекотку. В затылке. Говорят, некоторые люди могут так чувствовать чужие взгляды. Ну что ж, обернёмся.

   Ага! Вот он! Один из старейшин... Нет, слишком молодо выглядит, чтобы так его называть! В общем, один из наблюдавших за процессом боевой и политической подготовки горцев вдруг ни с того, ни с сего обернулся в нашу сторону. И такое впечатление, что в глаза смотрит, зараза!

   - Варус! - тихо позвал я. - Нас, кажется, заметили.

   Архимаг проследил за моим взглядом.

   - Нет, - отмахнулся он, - Если бы заметил, то уже поднял бы тревогу. А так... Что-то чувствует, но не понимает что.

   Мы продолжили подъём. Я на всякий случай не спускал глаз с задравшего голову в небеса человека. Тот тоже не отводил взгляда. Игра в гляделки продолжалась, пока всё уменьшающаяся фигурка наблюдателя не слилась в одно расплывчатое пятно с окружающими его людьми.

   Да... Вот тебе и 'невидимы и неслышимы'.

   - Сильный Чувствующий... - пробормотал Варус, словно подслушав мои мысли. Но, как видишь, и он не смог понять, что его побеспокоило.

   Угу. Или не захотел показывать, что он понял... С другой стороны, а зачем ему это скрывать? Ткнул бы пальцем в нашу сторону. Пальнули бы горячие джигиты из луков по целеуказанию. И... Навряд ли нам что-то было, а вот осерчавший Архимаг мог раскатать этих муравьёв там, внизу, в тонкую лепёшку.

   Так что версию, что нас увидели, но не стали поднимать шум из-за предвидения последствий, тоже не стоит отметать...

   Чувствующий... А я ведь тоже почувствовал его взгляд. Случайность? Или начал проявляться дар, о котором говорил Варус? Пока непонятно. 'Одна дождинка - ещё не дождь'. Подождём. Если будет второй подобный случай, значит - так оно и есть, если нет...

  Лучше бы был, конечно. Не знаю, насколько это будет полезно, но вот интересно - это точно. Ещё одно хоть какое-то развлечение в этих богом забытых местах, где нет не то что интернета, но даже телевидения. Да и просто футбола нет, чтобы сходить на стадион. Кстати, последнее можно исправить. Крепостные есть. Набрать двадцать два человека... И пялиться, как они бестолково гоняют по полю, в гордом одиночестве. Сомневаюсь, что остальные примут подобное, бессмысленное, положа руку на сердце, развлечение, 'на ура'.

  С другой стороны - мы же приняли... Может, и местным понравится. Хотя, сдаётся мне, им бы больше по нраву были гладиаторские бои.

  Между тем мы, лавируя между горами, подлетели к очередному селению. Там наблюдалась примерно такая же картина, как в первом. Приземляться не стали. Сделали круг почёта, и полетели дальше. Вроде - здесь нас никто не почувствовал.

  Такая же картина наблюдалась и в третьем поселении. И в четвёртом. А вот в пятом суета носила другой характер. Похоже, здесь люди собирались переезжать на новое место. Интересно, поближе к моему замку, или подальше от него?

  Это интерес, так сказать, практический. А есть ещё и абстрактное удивление. Мы привыкли, или точнее, я привык, что кочевники - это желтолицые узкоглазые коротышки, перемещающиеся туда-сюда по бескрайним степям. А тут - кочевники горные... Для меня это звучит, примерно как 'подводная лодка в степях Украины'.

   Нет, может, на Земле такие тоже есть или были, но мне 'в прошлой жизни' было как-то не до изучения таких тонкостей. Я ж нормальный человек, а не оторванный от реальности ботан, витающий где-то там в своих Эмпиреях, и занимающийся изучением сортов кочевников.

   Пятое селение горцев, похоже, было последним в программе. Архимаг круто повернул на юг и начал набирать высоту.

  Ну, про набор высоты - это понятно. На юге горушки-пригорочки чуток повыше, чем сейчас под нами. Гм... И покрасивше.

  Сверкающие на солнце белоснежные вершины укутались мохнатыми шапками облаков. Зелёный покров растительности не достигает и половины высоты. В общем - 'лучше гор могут быть только горы'.

  Как оказалось, на склонах этих древних великанов тоже есть жизнь. В том числе и разумная. То тут, то там проявлялись муравейники селений с вьющимися над ними дымками. В долинах и на более-менее пологих участках паслись стада баранов... Кстати, живность здесь по большей части такая же, как на Земле. Есть несколько не имеющих земных аналогов видов, есть немного отличающиеся. Но в общем и целом - всё привычное, знакомое. И это хорошо: меньше нового материала придётся зубрить. Хоть оно 'на винчестере' в памяти барона и лежит, для свободного пользования надо переносить знания на 'мой личный системный диск'. Если бы миры так уж кардинально отличались, запарился бы...

  А Варус всё поднимается и поднимается... Он что, в стратосферу забраться хочет? Нет, вроде перешёл в горизонтальный полёт. Идём над горами по широкой дуге, постепенно забирая влево.

  Да... Как говорится, Рагмил подо мною... К сожалению, на данный момент только в прямом смысле, а не в переносном. Красотища, конечно, неимоверная! Устроить бы здесь какой-нибудь Куршавель, поставить подъёмники и рестораны, завезти лыжных инструкторов и проституток, да заколачивать бабки на местных олигархах... Вот только, не считая того, что контроля над этими местами у меня нет, закавыка возникает та же, что и с футболом: трудно представить себе местную знать или купечество, катающихся с гор на лыжах. А у остальных финансы поют романсы, да и не отпустят феодалы своих крепостных на горнолыжный курорт. Вот я же первый и не отпущу.

  Разворот закончился, и в итоге сего манёвра мы повернули обратно на север, снижаясь по пологой глиссаде. Но к долине, на краю которой расположен мой замок, вышли чуть восточнее. Кажущиеся с высоты игрушечными башни и стены мелькнули слева внизу и вскоре остались позади вместе с извивающейся среди зелёных лугов серебристой змейкой реки.

  Теперь мы пошли над территорией баронства Вилар. Я внимательно вглядывался в проплывающую внизу местность. Карта картой, а воздушная разведка, да ещё своими глазами, всё же лучше. Может, полученная информация и пригодится когда-нибудь. Я-то с соседями воевать не собираюсь, а вот что им в голову придёт...

  Не успел я оглянуться, как 'под крылом самолёта' оказались уже земли второго соседа - барона ди Экрена. Спешит Варус, однако... Скорость ого-го! Хорошо хоть на сверхзвук не перешёл. Интересно, а он может летать на сверхзвуке? Спрашивать как-то неудобно. Буду выглядеть слишком умным, а это подозрительно. Ладно, промолчу...

  Мы пролетели над землями Экрена каким-то сложным зигзагом. Исходя из предположения, что ПВО здесь нет, сию 'букву зю' можно объяснить двумя причинами: либо здесь всё же имелись маги или артефакты достаточного уровня, чтобы засечь наш пролетающий мимо 'стелс', либо такая траектория полёта позволяла продемонстрировать мне больше территории 'вероятного противника'. А может, и то, и другое.

  Замок ди Экрена мы обогнули на почтительном расстоянии, пролетели ещё километров десять - пятнадцать и совершили мягкую посадку у развилки дорог. Именно здесь путешествующим по торговому тракту приходилось принимать решение: следовать дальше через баронство Эррис или же баронство Вилар. И в последнее время они выбирали исключительно второй путь.

   - Ну всё. Прощай, - сразу заявил зи Ол, едва наши ноги коснулись земли.

   - Прощай, - так же сухо и коротко ответил я. И добавил: - Спасибо.

   В принципе, благодарить особо не за что. То, что он сделал, было выполнено отчасти в счёт исполнения магической клятвы, отчасти, скажем так, далеко не задаром, и отчасти исходя из его личных интересов, без никакого соучастия к моей нелёгкой судьбинушке...

   Но я решил, что кашу маслом не испортишь, и на всякий случай решил всё же выразить благодарность. В устной форме. Доброе слово, оно и кошке приятно. А Архимагу так и подавно. Вдруг когда-то мне откликнется, как аукнулось.

   - Варус ответил на моё дежурное 'Спасибо' дежурным 'Не за что', что, в принципе, совпадало с моими мыслями, и немедля взмыл в начинающее уже потихоньку темнеть вечернее небо.

   Я огляделся по сторонам.

  Да... То хэйевен, то райтена, куст бизарры над рекой... И дальше по тексту. В смысле, где, мол найдёшь ещё один такой же приятный во всех отношениях край?

  Оказывается, есть места. Те же берёзки, рябины и ракиты, только под другими названиями. На другой планете, и может быть, даже в иной вселенной.

   Наводит на размышления... Ну ладно - один единственный и неповторимый мир. Но два таких похожих... Интересно, какой от какого произошёл? Или был какой-то глобальный проект по созданию и заселению сразу множества миров, и наши две планетки - капля в море?

   Не думаю, что получу ответ на этот вопрос хотя бы до конца жизни. Значит, и думать об этом не стоит. Лучше заняться текущей задачей - добраться до своего замка как можно быстрее и остаться при этом целым и невредимым. Первая часть задачи понятна - резвее передвигать ножками в нужном направлении. Вторая... Теоретически, тоже всё довольно просто. Крупных хищников здесь вроде нет, максимум, на что можно напороться, так это на волков. Эти мою магическую защиту не 'прогрызут', по крайней мере сразу. А пока будут грызть, я с ними либо разберусь, либо от них смотаюсь...

   С двуногими хищниками сложнее. Защита спасёт от одного - двух ударов кинжалом или мечом, от выстрела из лука или арбалета... В том же количестве. А потом сдохнет. И дальше придётся уж самому...

  В общем, не очень весело. Но есть один нюанс: по идее, работникам ножа и топора на этой дорожке делать нечего. Ведь караваны, обещающие богатую добычу, сейчас идут другим путём. А здесь - тихо и пусто. Так что шансы наткнуться на засаду минимальны.

   Значит - основной вопрос философии сейчас звучит следующим образом: сначала поужинать, чем бог, то есть Финдис, послал, а потом отправляться в путь, или начать передвижение из пункта А в пункт Б прямо сейчас, а подкрепиться уже в дороге?

   Ещё раз окинув взглядом окрестности, я выбрал первый вариант. И не потому, что так голоден, а из тактических, а может быть, даже и стратегических соображений. Сейчас я нахожусь на лесистом пригорке в относительно цивилизованной местности. С моего места отличный круговой обзор, а меня со стороны почти не видно.

   Будет ли ещё такое место в пути - неизвестно, так что лучше перехватить немного здесь. Да и мешок за спиной легче будет. Правда, желудок потяжелеет... Но уж с этим я готов смириться.

   Поужинал я в ускоренном темпе. Причём, чтобы насытиться, мне хватило всего трети запасов, собранных мне в дорогу заботливым Финдисом. Хлебнув напоследок воды из фляжки и снова собрав дорожный мешок, я ненадолго задумался на предмет, а что делать с объедками.

   По идее, их следовало закопать, но, с другой стороны - я ни от кого особо не скрываюсь. Значит, могу оставлять следы. Плюс - пластиковых пакетиков, тарелок со стаканчиками и бутылок из того же материала, которых в наших лесах уже больше, чем деревьев, у меня нет.

   А всё остальное частично растащит местное зверьё, частично поглотит мать-природа. В общем, за чистоту и экологию можно не беспокоиться.

   Так что я с лёгким сердцем оставил за собой небольшую кучку мусора, и начал спускаться с пригорка к дороге, предварительно с минуту полюбовавшись закатом.

   Люблю я этот момент - когда солнце уже почти зашло за горизонт. На западе небо ещё светлое, над головой светятся розовым светом немногочисленные облака, а с востока уже разливается чернильная тьма. В небесах одна за другой проступают звёзды, и всё чётче виден испещрённый кратерами диск луны. То есть - Эйлун.

   Заторопиться в путь меня заставила и ещё одна причина, кроме желания поскорее попасть домой (да, теперь уже здесь мой дом... ). Вдалеке на дороге показался нещадно пылящий караван.

   А с двуногими прямоходящими мне сейчас лишний раз лучше не встречаться. Это только в сказках разбойники все как один, злые и кровожадные, а купцы - не то, чтобы добропорядочные, но по отношению к встречным путникам неагрессивные. В реальной жизни такие купчины попадаются, что куда там тем разбойникам!

   Так что - лучше как лучше. Руки в ноги, и вперёд - на Запад!

   Я бодро потопал по дороге, не сильно озабочиваясь несоответствием скорости передвижения надетой 'на всякий случай' личине старого трубочиста из замка. Даже если кого здесь встречу, в лицо Тойвиса этот кто-то вряд ли знает, а так, мало ли... Бодрый старичок топает себе по дороге. Главное - что старичок. К нему отношение со стороны встречных более беспечное, чем к полному сил молодому человеку.

   Темнело быстро... Но смутно белеющая полоса дороги в сумерках была видна относительно неплохо. А с наступлением полной темноты освещение, как это обычно бывает при безоблачном полнолунии, стало ещё лучше. Эйлун сияла, словно мощная ртутная лампа, заливая окрестности изменчивым серебристым светом. Потянуло ночной свежестью. В низинах начал собираться туман. Невдалеке о чём-то перекрикивались ночные птицы. Это не страшно, даже приятно. А вот то обстоятельство, что волчий вой послышался только один раз, да и то издалека, не могло не радовать.

   В общем, я бодро шагал по ночной дороге, наслаждаясь жизнью и второй молодостью. Появилась даже мысль пробежаться немного, проверить свои физические кондиции.

   Но, кроме боязни подвернуть в темноте ногу на какой-нибудь колдобине (дороги-то здесь далеко не скатертью), реализовать эту идею на практике помешало ещё одно обстоятельство.

   Примерно через пару часов пути, когда я как раз раздумывал над возможностью перехода на более скоростной режим передвижения, из густых кустов справа от дороги послышался громкий оклик:

   - Стой! Стрелять буду!

   - Стою! - отозвался я, замерев на месте. Гм... Сейчас как скажет 'стреляю!' и пальнёт из чего у него там. Из чего, из чего... Понятно, что не из гранатомёта. Лук или арбалет. Скорее лук. Впрочем, без разницы. С такого расстояния и из лука мою тушку можно прошить насквозь. Лук для меня сейчас даже хуже. У него скорострельность выше. Пока арбалет будет перезаряжаться, до стрелка я как-нибудь доберусь. Большими прыжками... И там уж посмотрим, кто лучше обращается с мечом. А вот из лука за то же время можно выпустить стрелы три. И если не вторая, то третья защиту уж точно пробьёт. А если стрелок ещё и не один...

  Гм... А если один? Как-то я настроился на встречу именно с организованной преступной группировкой, то есть, попросту - бандой. Но ведь может и просто какой-то товарищ, который совсем не товарищ, выйти в гордом одиночестве на большую дорогу в надежде поправить своё финансовое положение. Запросто...

   И не поймёшь ведь... В книгах по мирам меча и магии, которые я от нечего делать иногда перелистывал на Земле, попавшего в засаду путника обычно выручал какой-нибудь магический радар, показывающий точное количество и расположение нехороших людей. Ну и в комплекте к радару шла куча атакующих и защитных амулетов, плюс неимоверная крутость во владении холодным оружием.

   А в реальной жизни стоишь тут, понимаешь, как дурак, и не знаешь, что делать дальше... Попытаться, что ли, потихоньку дать задний ход? Я осторожно сделал маленький шажок назад. Второй...

   - Я сказал: стой! - снова послышался голос из кустов.

   - Да стою, стою...- плаксивым голосом запричитал я. - Только страшно очень. Не убивайте меня, пожалуйста, люди добрые! Я всё отдам!..

   Страшно, между прочим, действительно именно 'очень'. Сильнее, чем страх, пожалуй, только досада. На самого себя. Понесла меня нелёгкая в 'одиночное плаванье'! Быстрее захотел! Вот и получил 'быстрее'... Теперь вместо 'положенных' полутора лет могу прекратить своё существование в этом мире досрочно. И всё из-за собственной глупости и торопливости. Поспешишь, как говорится, людей насмешишь. Вот только самому почему-то не смешно.

   А голосок-то у этого... который в кустах. Пацанский. Ломающийся. Или вообще девичий. Вот будет смеху, если меня до смерти перепугала какая-нибудь пигалица! Да и остановил он меня такими словами...

   'Кошелёк или жизнь!', допустим, в данной ситуации, на мой взгляд, звучало бы естественнее. А совсем уж естественно смотрелась бы молча выпущенная стрела. Однако остановил меня как будто даже не грабитель, а вовсе даже часовой...

   Хм... Часовой... А что тут охранять? Секретную военную или магическую базу? Ага. Расположенную прямо рядом с дорогой, пусть и заброшенной.

   Но если это разбойники, ко мне давно уже должна была бы бы подвалить пара-тройка здоровенных мужиков с предложением сделать благотворительный взнос в пользу романтиков большой дороги...

   О! Вот и они. Не очень-то и здоровенные, кстати. И манера держаться скорее военная, чем бандитская. С другой стороны, как будто среди разбойников не может быть бывших служивых. Очень даже может. А то и не бывших... В памяти барона есть эпизоды, когда 'доблестные воины' отправлялись помародёрствовать целыми отрядами.

   Да. Военные. Хоть и в гражданской одежде. Совершенно одинаковой, между прочим. Что у гражданских встречается редко. Хоть какие-то отличия, да должны быть.

  Оба с обнаженными мечами. Тот, что справа, очевидно, главный. Или старший, не важно. Держится уверенно. То, как двигается, как смотрит, как держит себя, выдаёт человека, привыкшего отдавать команды. И добиваться их исполнения.

   Второй - явно мелкая сошка. Суетится, дёргается. Всем видом выражает служебное рвение. Но подошёл ко мне именно он. Старший остановился шагах в пяти.

   - Не убивайте... Не убивайте, пожалуйста... - продолжаем скулить. Может быть, поможет. Жалких беспомощных стариков убивают только полные отморозки. Или...

   Или люди, которым свидетели не нужны.

   - Не убивайте... Я всё отдам!.. - теперь упасть на колени... И выглядит правдоподобней, и уменьшаем площадь поражения для стрелка в кустах. Если там действительно стрелок. Меч легко выхватывается из ножен и в такой позиции. Кинжал тоже. А под личиной их не видно. Разве что если обыскивать начнут.

   'Мелкая сошка' приблизился почти вплотную, молча наклонился и приблизил своё лицо к моему, дохнув при этом неповторимым чесночным 'ароматом'. Пару секунд мы смотрели друг другу в глаза, после чего он разогнулся и, обернувшись к старшему, отрицательно мотнул головой.

   - Не он.

   - Не он я, не он... - зачастил я, часто кивая. - Я это... Отпустите меня люди добрые... - может, действительно отпустят, раз я оказался не тем, кого они ожидали...

   Ага, щас! Старший, выразительно глядя на своего подчинённого, поднял руку, и медленно провёл ребром ладони у своего горла. Вот он, значит, мой приговор.

   Мдя... Картина Репина 'Приплыли'... На первый взгляд. И на второй тоже. А на третий... Как там было на том плакатике с лягушкой и цаплей? 'Никогда не сдавайся!'? Правильные слова. Как говорится, расклад перед боем не наш, но мы будем играть! Хотя бы потому, что другого выхода нет.

   Может, что и получится. Вон, даже таймер не верит, что я сейчас загнусь, и упрямо показывает, что до моей встречи с Косой ещё далеко.

   Мне бы его уверенность... Ну, в крайнем случае, прихвачу с собой на тот свет одного-двух врагов. Всё же хоть какое-то моральное удовлетворение.

   Ладно. Поехали!

   'Шестёрка' только-только начал разворачиваться ко мне, одновременно поднимая меч. Он сильно не торопится, думает, что перед ним дряхлый старик, ни на что не способный по возрасту, да ещё и парализованный страхом.

   Ошибочка вышла!

   Не вставая с колен, я выхватил кинжал и ткнул им в правую руку моего несостоявшегося убийцы. Что, не нравится? А нефиг так близко подходить к жертве. Следующий раз будешь умнее... Вот только что-то сдаётся мне, что 'следующего раза' у тебя не будет.

   Я резко вскочил на ноги, и, переместившись за спину бандита, диверсанта, мародёра, или кто он там на самом деле, за волосы оттянул его голову назад, и прижал острое лезвие кинжала к выступившему кадыку.

   - Не дёргайся... Одно неверное движение - и ты труп... - прошипел я, разворачивая новоприобретённый живой щит так, чтобы прикрыться им от вероятного арбалетчика в кустах.

   Так. Главарь среагировал быстро. Из положения 'вольно' перетёк в боевую стойку. Но нападать не торопится. Стоит, зубы скалит. Весело ему.

  Почему? Что-то знает? Или продолжает меня недооценивать? А может, просто решил посмотреть на бесплатный цирк? Ну что ж, смотри!

   Я активировал свой магический светильник, и сразу врубил его на полную мощность. В таком режиме он может светить не больше секунды, но для моей задумки этого достаточно.

  Ого! Вспышка нехилая! Даже для меня, хоть я и предусмотрительно закрыл глаза. А уж для тех, кто не закрыл...

   Чёрт! 'Шестёрка' дёрнулся-таки при срабатывании моей импровизированной световой гранаты. И теперь, булькая перерезанным горлом, оседал на пыльную дорогу. А я остался без прикрытия. С другой стороны, не предупреждать же его было...

   Я отпрыгнул назад, чтобы не выпачкаться в крови, толчками вытекающей из широкой раны. Сменить 'щит'? Вон, Старший перестал улыбаться и замер на месте, склонив голову на бок и выставив перед собой меч. Хочет попытаться сражаться вслепую? Мы ему в этом поможем.

   Наклониться, набрать горсть песка... Вот так... Не совсем честный приём, конечно - песком в глаза, но мы ведь не на рыцарском турнире. Да и этот гад, когда отдавал приказ убить меня, тоже не сильно-то о чести и благородстве вспоминал. Так что пусть теперь будет не просто незрячим, а и почувствует в глазках сильную резь ...

   Блин! Или ослеп не до конца, или что-то почувствовал! Отпрыгнул, нет - упал назад, на спину, при этом засовывая руку за пазуху. И одновременно крикнув 'Стреляйте!'.

   Я тут же рухнул в пыль рядом с корчащимся бандитом. Стрелки, сколько бы их ни было, сейчас так же, как и их командир, временно ослепли, но попасть ведь могут и случайно.

   Почти одновременно с прозвучавшей командой раздалось два щелчка. Один, как я и предполагал, в кустах, из которых меня окрикнули, а второй чуть дальше, метрах в полста слева. Ну, потеряю я сейчас свою магическую защиту, или нет?

   Дзынь! Что, потерял-таки?

   Да нет вроде, оба стрелка промахнулись. Тогда что это было? Упс! Однако! 'Тихо шинами шурша, крыша едет не спеша'...

   Окружающий меня мир внезапно изменился. Лес подёрнулся какой-то зыбкой дымкой цвета морской волны. В воздухе проявились непонятные колыхающиеся полупрозрачные 'кляксы'. А самое главное - вокруг разбойников нарисовались какие-то переливающиеся всеми цветами радуги бледные яйцеобразные 'коконы'. У того, что уже затихает, кокон 'пошёл пятнами'. Чёрными. Такое впечатление, что он разрывается в клочья.

  А вот у Старшего, который достал-таки уже из-за пазухи какой-то шарик, и мигом его проглотил, 'кокон' в общем и целом светится ровным светом, но местами по нему проскакивают непонятные фиолетовые 'молнии'. Ещё два таких же 'яйца' высветились в местах предполагаемого расположения вражеских стрелков. Теперь, значит, не предполагаемого.

  Оказывается, не врут прочитанные книги! Точнее, не совсем врут. Что-то вроде 'магического радара' у меня всё-таки появилось. Хотя, скорее, это не 'радар', а прорезалась способность видеть ауры. Но на этом хорошие новости закончились. Кроме 'ауровидения', никаких новых сверхспособностей мне на голову не свалилось. Ни в магическом, ни в физическом плане.

  Так что надеяться остаётся только на всё те же свои руки-ноги-голову. Вот только что-то в эту самую голову ничего особо умного не лезет. Особенно в свете того, что, судя по 'ауровиденью', из глубины леса сюда спешат ещё несколько человек, и как минимум один быстро приближается по дороге с той стороны, откуда я сам только что притопал.

   А главарь уже вскочил на ноги, и, нехорошо улыбаясь, приближается ко мне, выписывая мечом сложные вензеля. Не иначе как зрение у него восстановилось.

   В общем, ситуация аховая. Но есть и положительный момент: теперь я знаю месторасположение ближайших противников, а это уже дорогого стоит.

   Особенно ценна информация по арбалетчикам. Раз они расположились только с одной стороны дороги, да и подкрепление спешит с того же направления, само собой напрашивается решение отступать в лес на другой стороне.

   Слово 'отступать' в данном случае (как и в большинстве случаев, когда оно применяется) означает 'улепётывать со всех ног'.

   Место для засады (если это действительно засада, в чём я начал уже сомневаться) выбрано либо грамотно, либо удачно. С обеих сторон дороги широкие полосы открытого пространства. Раздолье для стрелков, беда для мишени, то есть для меня.

   Так что бежать надо очень быстро, и надеяться, что у арбалетчиков довольно дорогого (хотя, всё в мире относительно, в том числе и цены) 'зелья малого восстановления' нет. И они, в отличие от проглотившего пилюлю с этим зельем своего командира, сейчас всё ещё похожи на слепых котят.

   Вот примерно с такими мыслями я и рванул под защиту спасительных деревьев. Не забывая при этом то и дело оглядываться на главаря, который гнаться за мной не спешил. Очевидно, опасался новых сюрпризов с моей стороны.

   Гнаться-то он не гнался, а вот нож вдогонку вполне мог метнуть. Так что усиленно повертеть головой - в данной ситуации не лишнее. Кстати, а это что?!

   Аура 'левого' стрелка как-то неуловимо изменилась. Я не стал размышлять, и рухнул на землю. Вовремя! Сухо щёлкнуло, и над головой просвистел арбалетный болт. Скорее всего, если бы я не упал, он бы угодил мне точно в спину. Значит, минимум один из арбалетчиков тоже уже 'прозрел'. Или стреляет на слух...

   Вскочил я так же резво, как упал, но не успел пробежать и трёх шагов, как изменилась аура второго стрелка. Пришлось опять шлёпнуться наземь. Выстрел!

   Этот болт прогудел где-то далеко в стороне. Мазила! Ладно, мне же лучше... Бежим дальше.

   А вот и деревья. Родные мои! Дорогие мои! Так радовались зелёным великанам разве что друиды и гринписовцы И то вряд ли. Ибо у них любовь, так сказать, платоническая, а у меня - самая что ни на есть материальная.

   Деревья прикроют меня от болтов и ограничат возможность манёвра преследователям. Правда, не только им. Мне тоже. Но тут уж ничего не поделаешь. Всё равно лучшего варианта нет.

  А вот и они, преследователи. Из подлеска на противоположной стороне дороги вывалились пять человек с мечами в руках. То есть два стрелка, один труп, валяющийся на дороге, командир, ещё пятеро из леса, и один приближающийся по дороге... Итого десять. Как бы не очень много... В мировых масштабах. А для меня более чем достаточно. Я, конечно, в хорошей форме, но не настолько, чтобы не запыхавшись, уделать десяток профессионалов.

   Поэтому делаем ноги. Чую, ночка предстоит весёлая... Марафонский забег с преследованием. Новый вид спорта.

   Главное, ноги в темноте не сломать, споткнувшись о какую-нибудь корягу. Мой магический светильник сдох, да и всё равно нельзя его сейчас применять. Демаскирующий фактор. Мне бы ноктовизор... Есть в этом мире магический аналог этого полезного прибамбаса, но, опять-таки, стоит он... Себе позволить не могу. Но и мои преследователи тоже, что радует.

   Так, оглянуться... Догоняют? Нет, стоят. Обернулись в сторону как раз вылетевшего из-за поворота дороги десятого. Припозднился он что-то. Точно, получит втык. Не сейчас, конечно, но после того, как всё закончится - всенепременно.

   Эй-эй, что это я?! Если после того, как всё закончится, среди этих уродов будет кому раздавать и получать втыки, значит, финал будет всё не в мою пользу. Ну, разве что мне удастся оторваться.

   Как-то странно, между прочим, ведут себя бандиты.

  Командир остался на месте. Ну, в этом как раз нет ничего необычного. 'Капрал командует 'вперёд!', а сам, конечно, отстаёт'. Трое потрусили за мной, а двое, выставив перед собой мечи, развернулись в сторону вновь прибывшего.

  Непонятно. Своих так не встречают. Может, это тот самый таинственный 'он', которого ребята здесь поджидали? Тогда чего он несётся навстречу неприятностям, сломя голову? После вспышки моего светильника и ежу ведь понятно, что тут идёт бой и сюда лучше не соваться.

  Нет, точно это не 'свой'. Арбалетчик, который только что чуть не попал в меня, переориентировался на новую мишень. Сухой щелчок... Тут стрелку повезло больше, чем со мной. Жертва не стала уворачиваться, и приняла болт прямо в грудь... Точнее, на грудь. Неярко вспыхнула серебристая плёнка защиты, и тяжёлый болт, бессильно скользнув по магической броне, улетел куда-то в придорожную траву.

  Нет, про 'стрелку повезло' - это я, пожалуй, погорячился. В ответ на меткий выстрел подбегающий (точнее, наверное, надо будет сказать, нападающий), небрежно вскинул левую руку. С неё сорвался ярко-оранжевый шарик сантиметров пяти в диаметре, и, оставляя за собой нечто вроде инверсионного следа, устремился к позиции незадачливого стрелка. М-дя... Это вам не магический светильник, а настоящий файербол!

  Жахнуло знатно! Во все стороны полетели щепки. Одно из больших деревьев на той стороне дороги подпрыгнуло, и сначала медленно, а потом всё быстрее стало заваливаться на бок.

  Аура арбалетчика погасла ещё до того, как немаленький ствол с шумом и треском рухнул на землю.

  Похоже, от неожиданности замерли все. Кроме самого 'появленца' и второго арбалетчика. Тот выстрелил и снова промазал. Болт прошел далеко в стороне от быстро перемещающейся цели и прошил листву где-то в метре у меня над головой. Я инстинктивно пригнулся.

  Новый персонаж сорвал с пояса какой-то предмет, и, не глядя, бросил его в сторону оставшегося стрелка. Глухо бумкнуло, и над кустами зазмеился сизый дымок. Аура второго арбалетчика не погасла, но как-то изменилась. Надо полагать, он тоже выведен из строя.

  В это время непонятный боец выхватил меч и ринулся на двоих бандитов, составляющих 'комитет по встрече'. Трое молодцов, направлявшихся ко мне, повинуясь команде вожака, моментально оценившего смену приоритета опасностей, тоже развернулись в сторону новой угрозы.

  Угу... То есть, пока у них там будут идти разборки, я успею уйти достаточно далеко...

  Но вот странное дело... Ноги словно приросли к земле. Не хотят уходить, заразы... Хоть убей. То есть отрежь. Нет, так тоже нельзя. Без ног я точно никуда не уйду.

  На нижние конечности я, понятное дело, зря бочку качу. Даже в шутку. Они тут совершенно не причём. Это всё голова. Причём не пойму - моя её часть, или прежнего хозяина. Пожалуй, обе сразу. Забавно. Что-то вроде шизофрении. Причём 'раздвоились' оба сознания. И моё, и 'наведённое псевдосознание' (о, какие умные слова я знаю!) старого барона.

  Моё, с одной стороны, криком кричит, что надо быстрее сваливать из этого опасного места. С другой стороны, ему, видите ли, любопытно посмотреть, как всё пройдёт и чем закончится. Эй! Это не кино, дорогой! Это реальная жизнь. Здесь можно и не дожить до конца сеанса!

  Память старого барона тоже как бы напоминает, что поговорка 'враг моего врага - мой друг' работает далеко не всегда. Точнее - почти никогда. Данный типус запросто может оказаться и моим врагом. Это, значит, аргумент в пользу скорейшей ретирады. А профессиональное любопытство жаждет задержаться и побеседовать по душам с кем-нибудь из оставшихся в живых. Странный отряд, пусть и не на территории моего домена, а у его границ... Информация о нём может оказаться жизненно важной. Может и нет, конечно, но в вопросах безопасности всегда лучше перебдеть, чем недобдеть. Наглядный пример результатов 'недобдения', кстати - моё текущее приключение.

  Да, есть и ещё один момент, побуждающий меня не торопиться. Неясное то ли предчувствие, то ли что ещё... Не знаю даже, как назвать. Что мне непременно надо остаться... И что-то сделать...

  Раньше бы я на такое и внимания не обратил. Но - то было раньше. А сейчас... Очевидно, это пробуждаются обещанные Архимагом способности сенситива. То есть Чувствующего. 'Ауровиденье', теперь вот ещё это... Вообще, как-то оно всё неясно и не вовремя.

  Могло бы сие предчувствие быть и поясней. Да и пораньше. Тогда бы я не угодил в эту засаду. С другой стороны, иногда бывает, что человек ломает ногу, что вроде бы плохо, но из-за этого не попадает на терпящий катастрофу самолёт. Что было бы куда как хуже, чем поломанная нога.

  Так, что-то я задумался не к месту, а тем временем незнакомец, между прочим, кого-то мне смутно напоминающий, уже играючи расправился с первыми двумя противниками и схлестнулся со второй тройкой.

  Да... Невооруженным глазом видно - мастер. Картина - словно бы танк врезался в толпу мушкетёров. Нет - про 'танк' это я, пожалуй, загнул. А вот бронетранспортёр - это ближе к истине. Техника боя, скорость движения... И магическая защита, которая, в отличие от моей, выдержала целых шесть... или даже семь хороших ударов.

  Может, кто-то скажет, что настоящий мастер или уклоняется от ударов или парирует их мечом, оставляя магозащиту 'без работы'. Это не так. Если можно попытаться вывести из строя серьёзного соперника, пропустив при этом удар, который для тебя заведомо безопасен - пуркуа бы и нет?

  Но теперь магическая защита всё-таки 'сдохла', а противники (особенно главарь) тоже оказались фехтовальщиками довольно высокого класса, так что дело замедлилось. Появленец крутился как волчок, успевая не только парировать удары соперников, но даже иногда и наносить свои, но этого было мало. Пока что удалось ранить только одного из бандитов, да и то не очень серьёзно.

  Ну что ж... Пора и мне, наверное, вернуться на сцену. Хоть пооглядываются вражины, отвлекутся чуть-чуть, всё ж помощь нежданному добродетелю.

   Сказано - сделано. Я вышел, как сказал бы поэт, 'из под сени деревьев', и неторопливым шагом направился к месту схватки. Может, пока дойду, они там друг друга поубивают и без моего участия. Или хотя бы ослабят. Тактика, конечно, циничная, но в моём мире часто применяемая. В том числе и на государственном, а точнее, на межгосударственном уровне.

   Вроде получилось. Разбойники занервничали в ожидании 'открытия второго фронта'. Стали отвлекаться, ошибаться... Как результат - среди них появился ещё один раненый.

   Но тут капризная девка фортуна отвернулась от мастера-одиночки. В жизни так бывает - всё частенько решает случай, не глядя на то, чьё кунг-фу круче. Он то ли поскользнулся, то ли споткнулся обо что-то... В общем, упал. Точнее, почти упал. Но, когда тебя атакуют три сильных мечника, и этого достаточно, чтобы положение стало критическим.

   Гм.. Придётся мне помочь неизвестному герою не только морально. Благо, я уже подобрался достаточно близко.

   Так. Чип и Дэйл спешат на помощь. Заорать бы что-то такое... Для внесения сумятицы в ряды противника.

   - Урааа! Смерть немецким оккупантам!

   Ого! Удивился, однако, не только противник, но и я сам. Как-то оно вырвалось... Хотя, с другой стороны, по смыслу подходит...

   Всё! Думать больше некогда! Из общей свалки выпрыгнул один из бандитов, и рванул ко мне навстречу. Вследствие чего положение неизвестного мастера улучшилось. А моё, понятное дело, ухудшилось. Ничто, как говорится, не берётся ниоткуда и не исчезает никуда.

   Я замер, ожидая атаки противника. Мне бы так день прост... эээ. В смысле, ночь продержаться. А там, глядишь, незваный помощник ухайдокает своих соперников и займётся моим.

   Но нет, потанцевать, обмениваясь редкими выпадами, не получилось. Бандюк сразу обрушил на меня град ударов. Так что пришлось выкладываться на полную катушку.

   Что ж... Посмотрим, кто кого. Мой противник ранен, а я в новом теле фехтую первый раз, не обвыкся ещё. А в старом так и вообще меча в руках не держал. Так что силы примерно равны.

   Удар! Ещё! Выпад! Контрвыпад! Уход! Опять удар!..

   Завертелась смертельная карусель. А правильный стих я учил не помню где, кажется в школе: есть упоение в бою! Да ещё какое! Постепенно я втянулся в процесс, перестал чрезмерно осторожничать, и даже начал перехватывать инициативу.

   Ага! Вот так тебе! И ещё! Получи гад! Как говорится, и слепли враги от его, то есть моей, крутости и улётности!

   С последним заявлением, я, кажется, немного погорячился...

   Ибо, пока я возюкался со 'своим' бандитом, мой помощник (вообще, конечно - это ещё как посмотреть, кто здесь чей помощник...) помножил на ноль одного из своих соперников, и вплотную занялся главарём.

   Я наблюдал за их схваткой краем глаза. На большее, понятно, времени не было. Но всё же мне показалось, что теперь мастер работает не в полную силу. Так сказать, 'играется'.

   Это, то есть, получается, что мне придётся справляться со своей частью работы самому. Ну и ладно! А тогда я вот так! И так! А вот теперь так! Что, не нравится?!

   Вопрос, конечно, риторический. Когда кому-то сносят голову, ему этот процесс, естественно, не по душе.

  Что ж, се ля ви! А нефиг было на меня нападать! Мы, как говорится, мирные люди, но наш бронепоезд...

   Ладно, надо помочь союзнику, пусть скорее всего и временному.

   Проводив глазами укатившуюся в придорожную канаву голову (и одновременно удивившись, что не испытываю по поводу содеянного никаких рефлексий) я без особых изысков и угрызений совести по поводу 'неэтичности' своих действий подскочил к главарю сзади и проткнул ему бедро.

   Тот, естественно, сразу упал.

   Неизвестный мастер не стал добивать врага, а, подняв меч остриём к ночному небу, благородно предложил ему:

  - Сдавайтесь!

  В ответ на что поверженный противник криво усмехнулся, отбросил меч, молниеносно достал откуда-то из складок одежды очередную пилюлю, бросил её себе в рот...

  И умер. Наверное... Проверять как-то не хочется. А вдруг притворяется, и, когда я наклонюсь к нему, пырнёт кинжалом, как я недавно одного из его подчинённых. Подождём. Аура быстро покажет, что к чему....

   Я посмотрел на тяжело дышащего незнакомца. Он на меня. Надо бы, наверное, что-то сказать, завязать знакомство...

   Коротко поклонившись, я, что называется, ляпнул:

   - Добрый вечер.

   - Скорее, спокойной ночи, - мой, не побоюсь этого слова, спаситель (по крайней мере на данный момент, а как оно дальше повернётся... Кто знает) бросил быстрый взгляд на сияющую в ночном небе Эйлун, естественно, на мгновенье задрав по этому поводу голову.

   О! Вот кого он мне напоминал! Это ж натуральный Ван Хельсинг - неутомимый борец со злобной нежитью и нечистью. Не тот, который Абрахам, а тот, который Гэбриэл, - из кино.

   Взглянув в небо, Ван Хелсинг снова выжидательно уставился на меня. Ну. И почему стоим, кого ждём? Ага! Стоп! Дошло! Ожидает, что я представлюсь. Или откажусь представляться, сославшись на Страшную Тайну (возможно, не мою), данный кому-то обет, либо ещё какую-нибудь подобную ерунду.

   И какой вариант, интересно, выбрать? Назваться тем, чью личину использую? Тойвисом, трубочистом-пенсионером из замка барона ди Эррис? Угу... Очень правдоподобно... Полудохлый старичок - собственность соседнего барона, любит, оказывается, по ночам погулять по землям другого барона, а так же способен, особо не запыхавшись, единолично зарубить двух тренированных вояк. А если ещё и учесть, что человек, стоящий рядом, двигался в одном направлении со мной, не исключено, что он следует или мимо моего замка, или прямиком в него. А там у Тойвиса совсем другая репутация... Начнутся всякие 'как' да 'почему'...

   То есть отказаться представляться? Тоже не лучший вариант. Хотелось бы пообщаться со свалившимся мне на голову воином экстракласса поплотнее, а о какой доверительной беседе может идти речь, если я с самого начала проявлю недоверие?

   Ладно! Назовусь Тойвисом. В крайнем случае, 'засвечу' не особо-то и нужную сейчас личину. Вот только меч куда девать? Засуну его в ножны, которых под иллюзией не видно - станет понятно, что это именно иллюзия. Тащить теперь обнажённую острую железяку в руках? Ручки отвалятся...

   Кстати, о ручках... А что это у нас с ними? Со стороны-то 'настоящего меня' не видно. Видна только личина. Для меня же она - всего лишь полупрозрачный слабо светящийся фантом, наложенный на реальное тело. Вот именно. 'Слабо светящийся...' А сейчас никакого свечения не видно. Это значит что? Что личина почему-то слетела. И сейчас я выгляжу не старичком-холопом, а молодым небогатым дворянином.

   Мдя... Никогда ещё Штирлиц не был так близок к провалу! Так. Выяснять, что случилось с личиной - не время. Придётся работать по основной легенде. То есть я - потомок старого барона. Всё, поехали!

   - Шевалье Илар Винхэм, к вашим услугам.

   Я коротко поклонился. (Кстати, имя - ещё одна деталь 'легенды'. Назвали меня так, естественно, в честь деда. По настоянию любимой бабушки).

   - Дорк ал Вэйсс, - в свою очередь представился незнакомец. То есть, теперь уже бывший незнакомец. Так-так... 'ал' - это значит, родом из восточных провинций. В основном у знатных дворян королевства приставка к фамилии 'ди', как у меня. У южных - 'зи', как у Варуса. Ну а у восточных - вот такая.

   Подключим 'базу знаний' старика. Ал Вэйсс, ал Вэйсс... Да. Есть такие. Знатный, но обедневший род с Востока, с самого Побережья. Возможно, передо мной кто-то из младших сыновей, которого нужда заставила попытать счастье в дальних краях.

   - Весьма благодарен за помощь, - широко улыбнулся я. - Кстати, прошу прощения за, возможно, излишнее любопытство, но почему вы решили вмешаться, причём именно на моей стороне?

   Вопрос действительно далеко не праздный. Я далёк от мысли, что кто-то будет помогать мне вот просто так, за красивые глаза, без никакой личной выгоды. Или ему что-то от меня надо, тогда хорошо бы разузнать, что именно, или же напавшие на меня случайно оказались и его врагами... В таком случае мне просто повезло.

   - Вы не поверите, - усмехнулся Ван Хельсинг, то есть ал Вэйсс. - Интуиция. Шёл по дороге. Понял, что впереди идёт бой, и там есть нуждающийся в моей помощи человек. И поспешил на помощь.

   Ну да, ну да... Так я тебе и поверил. Значит, правду ты говорить не хочешь. А я ещё переживал, что это я не слишком искренен. Ладно, замяли.

   - То есть, о том, кто это был, - я кивнул в сторону лежащих на дороге трупов, - вы не имеете ни малейшего представления?

   - Именно так, - кивнул Вэйсс.

   - Несколько безрассудно с вашей стороны... - начал было я. - Хотя... - тут меня осенила мысль, - А вы случайно не этот?... Чувствующий?

   - Есть немного... - снова усмехнулся мой новый знакомец.

   - Тогда понятно, - буркнул я. - Но всё же интересно, кто они такие, что тут делают, и почему на меня напали. А мёртвых не расспросишь, - я бросил мимолётный взгляд на тело главаря, аура которого уже начала распадаться. Значит, действительно умер. Не притворяется.

   - Зато живых можно, - мой собеседник махнул рукой в сторону кустов, в которых скрывался остановивший меня стрелок. - 'Зелёная смерть' убивает не сразу.

   Тэк-с тэк-с... Так вот что он применил по второму арбалетчику! Серьёзное заклинание.

   В нашем мире есть 'Чёрная смерть' - штурмовик Ил-2, 'белая смерть' - сахар обыкновенный, и даже 'коричневая смерть'. Кофе и шоколад, а не то, с чем у большинства возникают ассоциации от этого словосочетания. А вот 'Зелёной смерти' нет. И это, наверное, хорошо. Ибо тому, кто под неё попал, не позавидуешь...

   - Так пойдём допросим? - внёс я деловое предложение.

   Да. Мне тоже интересно, - согласился ал Вэйсс, и мы, снедаемые жаждой знаний, скорым шагом направились к кустам.

   Незадачливый стрелок обнаружился быстро. А чего его искать? Вон она аура, светится под кустиком... А вот, собственно, и тот, кому сия аура принадлежит... Валяется ничком.

   Не двигается. Если бы не тихие стоны и не 'ауровиденье', можно было бы подумать, что он уже загнулся. Одежда такая же, как и на остальных его коллегах, ныне уже покойных. Разряженный арбалет лежит рядом.

   Хм... Как я и думал, стандартная армейская модель. Это, конечно, может ни о чём и не говорить. 'Братья по разуму' наших прапорщиков и более высоких военных чинов, в любой момент готовых продать Родину по сходной цене, есть и в этом мире. Как, думаю, и в любом другом. Кроме того, арбалет могли украсть или подобрать на каком-нибудь поле боя после очередной битвы.

   Но вкупе с одинаковой одеждой, повадками нападающих, и ещё некоторыми моментами моего общения с этими анонимусами, такой арбалет наводит на некоторые размышления. Которые мы сейчас и проверим.

   Ал Вейсс подошёл к объекту нашего интереса вплотную, и носком сапога небрежно перевернул его на спину.

   Чёрт! К моему горлу подступил комок, послышался звук, словно треснула туго натянутая ткань, и только что обретённая способность видеть ауры и прочую энергетическую фигню отключилась.

   Скорее всего, 'звук' являлся плодом моего воображения, и, кроме меня, его никто не слышал. По крайней мере, мой новый знакомый и ухом не повёл. Хотя... Такой не вздрогнет и если прямо под ноги шарахнет молния. Морда вон кирпичом...

   Эй-эй! А зачем это он снимает с пояса свой ножичек?! Хочет прирезать ценного свидетеля? Или будет отрезать от него по кусочку, выпытывая Военную Тайну?

   Уффф! Всего лишь разжал этому полутрупу зубы. Снял с пояса флягу, и капнул из неё пленному в рот несколько капель. Гм. Интересно, что он там во фляжке таскает? Воду, или?... Арбалетчик натужно закашлялся, открыл глаза и застонал громче.

   - Вода приводит поражённого 'Зелёной смертью' в сознание, - словно в ответ на мой невысказанный вопрос, прокомментировал свои действия ал Вейсс. Кстати, что это я его всё по фамилии да по фамилии?.. Имя есть. В общем, молодец Дорк! И гуманизм вроде как проявил, и подготовил пациента к началу допроса. - Приводит в сознание и усиливает мучения, - добавил он.

   Тьфу ты! 'Гуманист!' И ведь, в отличие от меня, спокоен, как дохлый лев!

   - Ты слышишь меня? - наклонился он к стрелку. Блин! Я бы побрезговал! На лицо арбалетчика сейчас было страшно смотреть. Оно превратилось в зелёную маску. И отнюдь не весёлого бога Локи. А скорее какого-нибудь демона. 'Зелёная смерть' собственной персоной. Бррр! Такое ночью приснится, заикой станешь!

   - Да. Слышу, - прохрипел допрашиваемый. - Добейте меня.

   - Не так быстро, - отрицательно мотнул головой Дорк. - Сначала ты ответишь на наши вопросы. И тогда я обещаю тебе быструю смерть. Будешь молчать или юлить - продлишь свои мучения.

   - Спрашивайте, - выдохнул стрелок, и закашлялся. На его губах проступила зелёная пена.

   - Как тебя зовут? - задал первый вопрос Вейсс.

   Пленный не артачился. Единственным его желанием сейчас было - поскорее умереть, и он старался приблизить момент избавления всеми оставшимися силами.

   Да... А я ещё себя жалел, когда угодил в тело дряхлого барона. Бывают вот ситуации и пострашнее. И на месте этого безусого паренька вполне мог бы оказаться я. Например, если бы сей странный товарищ, который ведёт сейчас допрос, не подоспел вовремя, или подоспел бы, но принял не мою сторону.

   Дорк задавал один вопрос за другим. Не на все из них он получал ответы. 'Язык' оказался не самым удачным. В отряде он был недавно, и, естественно, далеко не на первых ролях. Поэтому многого просто не знал. Но всё же картинка постепенно вырисовывалась. Интересная такая картинка...

   Наконец вопросы у Вейсса закончились. Он вопросительно взглянул на меня. Я задал ещё несколько вопросов по некоторым интересующим меня моментам... Пленник ответил.

   - У меня всё, - обернулся я к Дорку.

   - У меня тоже, - кивнул тот.

   - Вы!.. Обещали!.. - прошипел паренёк, умоляюще глядя на нас.

   - Прошу вас! - Дорк любезно указал мне рукой на выжатый досуха источник информации, и, поднявшись на ноги, сделал шаг назад.

   'Почему я?!'. Хоть не вслух заорал. Ну что такое?! Почему именно я должен делать грязную работу?!

   Хм... Наверное, потому что кто-то должен её делать... И спорить сейчас, кто отправит на тот свет несчастного - не место и не время.

   Я вздохнул и потянул из ножен свой кинжал.

   'Удар милосердия'... Всегда казалось, что это словосочетание просто-таки пропитано лицемерием. Можно же не добивать поверженного врага. Отправить его, например, местным докторам, пусть лечат.

   Но вот она ситуация, когда убить человека - значит действительно проявить к нему милосердие. Спасти-то его теоретически можно... Но тут нужен Целитель очень высокого класса. Покруче, чем мой замковый. Или Архимаг мог бы... Мог бы, но вряд ли б захотел. Для него вся эта возня...

   Я занёс кинжал, настраиваясь на 'волну эмоций' старого барона. Тому не раз приходилось бывать в подобной ситуации, и предстоящее действо у него никаких волнений или угрызений совести не вызывало.

   Эх... Жестокий мир, жестокие времена... Ну да. В моём мире, можно подумать, лучше. Смерть постоянно ходит рядом. Люди тоже часто умирают, не доживая до старости. В одних автокатастрофах вон за год гибнет в три раза больше народу, чем за десять лет войны в Афганистане. В том числе и таких вот пацанов. А ещё пьянки, наркотики, несчастные случаи, преступность...

   Так. Чего это я разливаюсь тут соловьём, словно депутат перед избирателями?

   Чего-чего... Зубы себе заговариваю. Вроде - заговорил. Значит, пора действовать.

   Я с силой опустил кинжал.

   Прямо в сердце! Освободил парнишку от мучений. Наверное, могу собой гордиться. Вот только как-то не получается... Наоборот, противно на душе.

   Я несколько раз воткнул кинжал в землю рядом с трупом, счищая с лезвия кровь, и сунул оружие обратно в ножны. Покосился на с интересом наблюдающего за этим процессом Дорка. Переложил меч из левой руки, куда тот перекочевал, пока я работал кинжалом, обратно в правую, и, вытерев клинок об одежду убитого (а обо что ещё его тут вытереть?), тоже убрал в ножны.

   Если бы странный новый знакомый хотел меня убить, то мог бы это сделать уже раз десять. Как воин он намного круче меня.

   Нанять бы его инструктором по боевой подготовке, чтобы погонял подрасслабившийся гарнизон моего замка... Но всё упирается в те же финансы. Оплата услуг специалиста такого класса обойдётся в сумму, за которую можно нанять штук пять Девяток, классом не ниже встреченной сегодня. То есть вполне серьёзных бойцов.

   Вейсс оценил мой жест доверия. Его клинок тоже исчез в ножнах.

   - Думаю, барону ди Эррис было бы интересно узнать о том, что мы только что услыхали, - задумчиво проговорил мой временный союзник.

   - Несомненно, - согласился я с высказанным предположением. Ещё как интересно! Будет о чём подумать, когда снова окажусь в надёжных стенах. - А вы не в те края следуете? - воспользовался я моментом, чтобы выведать если не цель путешествия, то хотя бы маршрут нового знакомого.

   - Я буду в тех краях, - бросил на меня быстрый взгляд Вейсс. - Но в мои планы не входит посещать барона. Может быть, вы поговорите с ним? Ведь вы двигаетесь в том же направлении?

   Да. Я как раз иду в замок, - чистосердечно признался я. А чего тут скрывать? Если нам с этим типом по дороге, то он всё равно увидит, куда я иду. - Но барон может не предоставить мне аудиенции. Я ведь дворянин безземельный и беститульный. Ему не ровня. А вот вас он обязательно примет.

   - Я могу написать письмо с изложением услышанного от него, - Дорк кивнул на остывающий труп, - и своих соображений по этому поводу. А вы передадите, если будет не трудно.

   Гм... Упорно не хочет то ли встречаться с Иларом ди Эррисом, то ли даже просто посещать его замок. Надо полагать, на то есть причины. О которых, конечно же, спрашивать бесполезно.

   - Хорошо. Так и сделаем, - согласился я. Не хочет, так не хочет, не на аркане же его тянуть. - Какие у нас ближайшие планы? Я бы не отказался от привала. Но не здесь же... - перспектива ночевать среди трупов меня не вдохновляла. Мёртвые, конечно, не кусаются, но как-то такое соседство всё равно не радует.

   - Понятно, что не здесь, - улыбнулся Вейсс. - Пройдём по дороге подальше, а там уж и устроимся на ночлег. Вот только сначала надо собрать трофеи.

   Или, другими словами, помародёрствовать. Нет, 'собрать трофеи' всё же звучит лучше. Благородней. Значит, будем собирать.

   Краткий осмотр трупов показал, что взять с них практически нечего. Да и незачем. Денег в карманах у покойников почти не оказалось, с магическими амулетами тоже глухо. Одежда и обувь мне не нужны. Своё ещё вполне приличное. Оружие вроде добротное, но тащить его... Это не компьютерная игра. Каждый предмет имеет вес, и зачастую немалый. Была б телега под рукой, чтобы тащить это барахло... Коего, впрочем, мне полагалось немного. На моём счету всего два врага (добитый третий не считается. Выбыл из игры он благодаря Дорку. А я всего лишь исполнил роль палача. Или сестры, то есть брата милосердия. Это с какой стороны посмотреть). В общем, с двух 'моих' покойников взять оказалось практически нечего. Немного медяков по карманам - и всё.

   Судя по разочарованному виду Вейсса, занимавшегося рядом тем же, что и я - у него была та же ситуация.

   - Ну что, пойдём проверим, что у них там в лагере? - предложил он, закончив шмонать убитых.

   - Ммм... А ловушек они там не понаставили? Эти ребята могли... - засомневался я.

   - Особо сложного ничего поставить не должны бы..., - отмахнулся Дорк. А с простыми я справлюсь.

   Ну что - мародёрствовать, так мародёрствовать. Я пожал плечами и потопал вслед за ломанувшимся в лесную чащу Вейссом, стараясь на всякий случай идти след в след. Насколько, конечно, это возможно в темноте.

   Мои опасения оказались напрасными. Ловушек в пустом лагере не оказалось. Но и ничего особо ценного тоже. Интерес представлял разве что мешок командира группы. Карта местности с какими-то отметками на ней, простенькие магические безделушки и отрядная аптечка. То ли командир выполнял обязанности и санинструктора, то ли держал на всякий случай всё наиболее ценное при себе.

   Добычу, собранную в лагере, делили уже пополам. Мне досталась карта, пара зелий из аптечки, да артефакт 'хамелеон'. Хорошая штука. Нечто вроде адаптивного камуфляжа. Грубого, конечно. Одежда под его действием становится чем-то вроде маскхалата. Только комбинация цветов автоматически подбирается для той местности, где ты сейчас находишься. Ну что ж, на безрыбье и рак рыба. Непонятно только, почему командир не только не выдал артефакт сидящему в засаде пацану, но и не носил с собой. Возможно, причина крылась в том, что штуковина была почти разряжена. Вот её и берегли 'на крайний случай'.

   Дорк тоже остался не обиженным. В смысле - не обделённым. Стоимость его доли была примерно равна моей, и даже немного больше. Но всё равно, скудно, скудно... С банды разбойников можно поиметь и больше. Иногда - намного больше.

   Ничего - главное, жив остался. И в приключении побывал. На будущее, кстати, надо бы число таких приключений сократить до минимума. Желательно - до нуля. Жизнь, конечно, хороша вдвойне, когда рисковать ей смеешь, но для меня она и так прекрасна - дальше некуда.

   В общем, результатом ночной схватки я остался вполне удовлетворён, а вот мой теперь уже не просто новый знакомый, а ещё и спутник - не очень. Но делать было нечего. Пора топать дальше.

   На дорогу вышли в том же месте, где её покинули. Проходя мимо умершего последним паренька, я хотел было прихватизировать его арбалет, но, поразмыслив, решил что толку с него меньше, чем прилагающейся мороки. Пусть лежит.

   Трупы убирать не стали. Не было ни смысла, ни желания. Зверья в лесу много, уже всякая мелочь начала сбегаться на запах крови. Скоро подтянутся и их более крупные собратья. Короче, вот пусть 'санитары леса' и санитарят. А мы пойдём.

   Путь от поля, то есть леса боя до привала мы проделали относительно быстро. В смысле - топали-то часа два. Но за обычной для случайных попутчиков беседой о том, о сём время прошло незаметно.

   Место для привала выбрал Дорк. Удобное местечко. Полянка от дороги метрах в двухстах, но с неё не просматривается. В этом, конечно, и минус, ибо не видно не только нас, но и нам.

   Но мой спутник успокоил меня, заявив, что врагов он засечет по аурам. Увидит, так увидит. Что в этом ничего невозможного нет, я только что убедился на собственном опыте. Но на Вейсса надейся, а сам спи вполглаза. Каковой мудрости я и собирался следовать.

   Дополнительными преимуществами поляны оказались кем-то вырытая яма для костра и журчащий в лощине неподалёку ручеёк с ключевой водой. Яма, правда, не пригодилась. В целях конспирации костёр решили не разжигать. Тем более, что имеющиеся у обоих 'сухпайки' можно кушать и без термической обработки. Что мы и сделали. Вяленое мясо, вино в гомеопатических дозах, да краюха хлеба. Вот и весь 'поздний ужин'.

   По окончании процесса поглощения пищи методом подбрасывания монетки определились с порядком ночных дежурств. Первым отдыхать выпало мне. И я уже начал было моститься на ночлег, когда Дорк внезапно обеспокоено завертел головой, словно принюхиваясь, а потом задрал её вверх. Ну, что там ещё? Я последовал его примеру.

   Как раз вовремя, чтобы увидеть в свете Эйлун, как нечто, на мой взгляд больше всего походящее на гипертрофированное мужское достоинство с полагающимися к нему причиндалами, бесшумно скользнуло по небу и со страшным треском рухнуло в близлежащие кусты.

   Мы переглянулись, и, не сговариваясь, вскочили на ноги. В свете Эйлун тускло блеснула сталь покинувших ножны клинков.

   Затихшие было треск и шум на месте падения НЛО снова усилились. Более того, теперь они сопровождались вполне внятной человеческой речью. И весьма выразительной, надо сказать. Выражения, характерные для портовых таверн и бандитских притонов, следовали одно за другим без передышки.

   В принципе, ничего нового для себя я не услышал. Вариации на тему 'кто', 'куда', 'кого' и 'каким конкретно образом'... Вот только голос, с чувством, толком и расстановкой выговаривающий все эти обороты, скажем так, не совсем им соответствовал. Ибо был явно женским.

   Нет, я, конечно, не спорю: от женщины, особенно пьяной, особенно, говорят, на девичнике, особенно на одной шестой части суши планеты Земля, и не такое, бывает, можно услышать.

   Но здесь как бы не девичник. И даже не Земля. Хотя женщина, возможно, действительно пьяная. Ибо с чего бы ей, в противном случае, падать с неба?

   Треск быстро приближался. Вот ближайшие к нам кусты раздвинулись, и на поляну вышла... Вышло нечто. Не так, чтобы большого роста, лохматое, матерящееся, и в довершение картины - с чем-то вроде метлы в руке. Нет - точно с метлой.

   Гм... Насколько я помню, в этом мире нет ведьм в привычном нам понимании этого слова. Есть, конечно, маги женского пола - магессы, но на мётлах они не летают. Ибо существуют более удобные для этого дела артефакты. Также нет здесь и магической школы Хогвартс, где полёты на средствах уборки территории входят в обязательную программу обучения.

   Значит, ещё раз: лохматое, матерящееся и с метлой. Дворничиха?

   Непонятное существо сделало пару шагов в нашу сторону, и, остановившись, прервало свой бесподобный монолог. Перебросив метлу в левую руку, правую оно вытянуло перед собой, словно прося милостыни.

   Я чуть не ляпнул 'по пятницам не подаём', но тут над раскрытой ладонью загорелся маленький оранжевый огонёк. Размером с горошину.

   Слова застряли у меня в горле. А что Вейсс? Ага... Только что при виде свалившегося нам на голову чучела он так же, как и я, улыбался, но теперь резко посерьёзнел и начал осторожно смещаться влево.

   Угу... Значит, мне направо. Разойтись подальше - стандартная тактика при встрече с магом, способным создавать файерболы. И не надо обманываться размерами этой 'горошины'. Пуля, она тоже с виду маленькая и безобидная. А натворить может такого...

   Свет маленького шарика выхватил из темноты лицо... Пожалуй, молодой, девушки. Довольно миловидное, замечу. Если бы не причёска в стиле 'Я упала с сеновала, тормозила головой'. Последнее - про способ торможения, кстати, недалеко от истины.

  Так... А волосы у нас, значит, рыжие...

   Попытка номер два: девушка. Рыжая. С метлой. Летает. Всё-таки ведьма? И, может быть, ещё и ехидная для комплекта?

   О нет! Рыжая ехидная ведьма. Только этого мне не хватало.

   Между тем незваная гостья снова раскрыла рот. Однако на этот раз, наверное, для разнообразия, она решила использовать нормативную лексику.

   - Где я?

   Хороший вопрос...

   - В лесу, - улыбнулся я, разведя руками.

   - Шшутник... - прошипела девица, очевидно стараясь подражать знакомой разъяренной кошке. Файербол сорвался с её ладони, и, разгоняясь, полетел в мою сторону. Не, ну я так не играю! Оно ж может оказаться управляемым или даже с самонаведением!

   Ффух! Нет. Когда я в последний момент отпрыгнул с пути разогнавшейся оранжевой точки, та не стала сворачивать за мной, а пролетела мимо.

   За спиной громко бумкнуло. Я быстро оглянулся. Гм.. Во поле берёзка стояла... Больше не стоит. Валяется на земле, перешибленная на высоте около метра.

   Что-то бедным деревьям сегодня не везёт.

   Когда я снова перевёл взгляд на гостью, у той на ладони уже разгорался новый огонёк.

   - Где я?

   Так. Маленький мальчик нашёл пулемёт... Не совсем, конечно, маленький, не мальчик, и не пулемёт. Но смысл примерно тот же. Чует моё сердце, сейчас эту полянку украсят две обугленные мужские тушки.

   - В королевстве Драдор. Конкретно - в баронстве Экрен. Недалеко от границы с баронством Эррис, - вступил в разговор Дорк. Ну, если ей этот ответ не понравится... - кстати, позвольте представиться, - продолжил он, - Дорк ал Вейсс.

   - Илар Винхем, - в свою очередь коротко кивнул я. С кем имеем честь?..

   Пауза после вопроса несколько затянулась, но в конце концов в звенящей тишине всё же прозвучали слова:

   - Аилса... ал Торн, - огонёк на ладони девушки погас, и в лунном свете она снова стала похожа на огородное пугало, по какому-то недоразумению установленное не на огороде, а посреди леса.

   Аилса... Почти Алиса. Ал Торн. Это ж надо! Девушка из хорошей (то есть дворянской) семьи! Родом тоже с востока, как и Дорк. Может, даже знают друг друга.

   - Дорк... - задумчиво проговорило рыжее явление природы. - Вы часом не пятый... Нет, шестой сын Бастета ал Вейсса?

   Вот что меня всегда восхищало в женщинах, так это их умение, а главное, желание, держать в памяти, кто кому какой именно по счёту водой на киселе приходится в радиусе как минимум километров трёх от их места проживания.

   - Он самый, - буркнул мой спутник. Что-то я не слышу в его голосе особой радости от встречи с землячкой.

   - Тогда я переночую с вами, - безапелляционно заявила юная нахалка. - Совсем выбилась из сил за сегодняшний день. Кстати, почему бы нам не развести костёр?

   - Потому что в лесу неспокойно. Разбойники шалят. И могут заглянуть к нам на огонёк.

   - А.., - отмахнулась незадачливая лётчица. - Я их засеку издалека.

   - И что дальше?.. - скептически ухмыльнулся Вейсс.

   - Дальше... - теперь усмехнулась уже девица. - Дальше...

   Чёрт!!!... Или что-то покруче!

   Девушка исчезла, а на её месте образовалась невообразимая Страшная Тварь. Именно Тварь, и именно Страшная. Другими словами не описать.

   Сразу же после материализации чудовище издало низкий протяжный то ли рык, то ли стон, от которого в прямом смысле слова затряслись коленки, и прыгнуло.

   Прямо на меня. Мать моя женщина! Непонятно как, но я успел отскочить с траектории полёта этого ужаса, летящего на крыльях ночи. Жаль - некому зафиксировать новый рекорд по прыжкам в сторону. Приземление, правда, прошло не совсем удачно - удержаться на ногах не удалось. Но, падая, я совершил ещё одно чудо: развернулся в воздухе на сто восемьдесят градусов, чтобы не выпускать нового противника из виду. При этом ещё и умудрился не выпустить из рук меч и ничего себе им не отрезать.

   Чёрт!!! Или я уже это говорил? Куда ж оно делось?! Быстро оглянуться по сторонам. Тут никого. Там тоже. Вот поднимается на ноги упавший на одно колено и окутавшийся 'плёнкой' силовой защиты Дорк. Меч опускает... Опасность миновала?

   Кстати, вот жучара! Я-то думал, что его защита сдохла ещё во время боя с бандитами. Ан нет! Очень даже неплохо работает.

   А вот и Алиса. То есть Аилса. Стоит и ржёт, как лошадь. В смысле смеётся. Ничего смешного не вижу, между прочим. А вижу... О! Опять вижу ауры. Хуже, чем прошлый раз. Как-то бледнее. И мутнее. Но качества картинки достаточно, чтобы разглядеть, что аура девчонки не такая, как у Дорка. А вот в чём именно 'не такая', словами не описать.

   Тем более, что слова рвутся наружу в основном нецензурные.

   Ладно. Взять себя в руки... Итак, что мы имеем? О существовании в этом мире метаморфов мне ничего не известно. То есть, на сто процентов быть уверенным, что их нет, не могу, но, с большой... даже с очень большой долей вероятности - эти странные зверьки здесь всё же не водятся.

   А вот иллюзии, призванные напугать врага, причём желательно - до потери пульса, тутошние маги создавать умеют. Значит, одну из таких обманок мне только что и 'посчастливилось' лицезреть. Сомнительное счастье.

   Так страшно, скорее всего, было не только и не столько из-за 'видеоряда'. Звуковое сопровождение тоже внесло свою лепту. Наверняка 'рык чудовища' захватывает, помимо слышимого, и инфразвуковой диапазон.

   Вообще, неплохо у неё получилось. Даже Вейсс, вон, не сразу врубился, что к чему. А он ауры видит постоянно, а не так, как я - исключительно после сильного испуга. Кстати, моё 'ауровиденье' опять отключилось. На этот раз продержалось меньше.

   Жаль. Эта штука - как мобильный телефон. Пока его нет - он, вроде, и не особо нужен. А попользуешься чуток - и не понимаешь, как раньше жил без такой необходимой вещи. В общем, надо как-то эту способность развивать, раз уж она у меня есть. Гм.. 'Развивать'.. Для начала хотя бы вызывать научиться по своему желанию.

   - Кхм... - кашлянул Дорк, покачав головой. - Впечатляет. Но, - он бросил быстрый взгляд в мою сторону, - в основном неподготовленных людей. А если попадутся подготовленные?

   - А.., - снова отмахнулась Аилса (нет, буду называть её Алиса. Хотя бы для себя. Так мне больше нравится). - Отобьюсь. Да и не нападут обычные разбойники на магичку. Знают, что это - смертный приговор.

   Ну да, ну да. В том, что от 'обычных' разбойников она отобьётся, лично у меня сомнений нет. Если Дорка я сравнил с броневиком, то маг, даже самый слабый - только что закончивший магическую Академию, это уже примерно как система 'Град'.

   И по второму пункту она права. В этом мире 'несанкционированно' убить магика - всё равно что у нас пришибить гражданина США. Можно нарваться на 'несимметричный ответ' в виде десанта группы боевых магов.

   Другое дело - если оный магик сознательно нанимается на работу, связанную с риском для жизни. Тогда да. В таком случае Совет Магов на смерть своего собрата смотрит равнодушно. Ну а 'междусобойчики' между магами и магическими кланами - это вообще отдельная песня.

   Да, вот, кстати, о Магической Академии... Что-то магичка уж больно молода.

   - Алиса... А вы Академию давно закончили? - как можно более мягким тоном поинтересовался я.

   - Для тех, у кого плохо с памятью, повторяю: меня зовут Аилса, - окатила меня ледяным взглядом рыжая ведьмочка. - А академию я ещё не закончила, - чуть запнувшись, продолжила она. - Но осталось немного. Преддипломная практика, защита, и всё - я дипломированный боевой маг! Понятно?! Кстати, - добавила она после короткой паузы. - Далеко отсюда до замка барона ди Эррис?

   Оп-ля! Похоже, это чудо - и есть тот самый студиоз, которого я выклянчил у Варуса. Похоже, на свою голову. Ай да Архимаг! Ай да сукин сын! То-то он так улыбался, когда согласился мне помочь.

  И как мне с этой занозой находить общий язык? Она ж меня, похоже, с первого взгляда невзлюбила!

  А ведь придётся как-то уживаться... Нет, маленький-маленький шанс, что я не угадал - остаётся. Но такой микроскопический... Спросить бы её в лоб - да нельзя. Илар Винхем, согласно легенде, не знает, что Илар ди Эррис затребовал для себя ученика Магической Академии.

  Придётся потерпеть до замка.

   Ах да! От 'радости' в зобу дыханье спёрло... Надо ж на вопрос ответить.

   - До замка недалеко. Относительно. Пешком - почти день пути. Верхом - смотря как скакать. Если не загонять лошадей, то можно добраться в два раза быстрее. По воздуху... На летающем артефакте... На птэйере, например - часа полтора. На более совершенных - быстрее. А вы, уважаемая, кстати, на чём летели-то?

   - На чём летела, на чём летела.., - с отрешённым взглядом буркнула магичка, наморщив лобик. Очевидно, одновременно она усердно переваривала полученную информацию и пыталась составить на её основе план дальнейших действий. - На метле и летела...

   - И где же делают такие удивительные летательные аппараты? - включился в беседу Дорк.

   - А, сама сделала... - всё так же рассеянно ответила девица. - Но что-то не рассчитала. От замка Экрен до замка Эррис должна была долететь...

   Мы с Дорком снова переглянулись. На то, чтобы самостоятельно изготовить магическое летательное средство, даже самое простое, обычному, без приставки 'архи', магу требуется от полутора до двух лет.

   Не считая того, что надо обладать специфическими знаниями и магическими возможностями. А девка-то не проста! Гм... Интересно, где она время на это нашла? С метлой, что ли, на лекции ходила?

   - Так! - встрепенулась новая знакомая. - Значит, тут где-то рядом должен быть караванный путь в княжество Салнеинг. Я вроде вдоль него летела... Маршрут оживлённый. Значит, каравана долго ждать не придётся. На нём и доберусь. А вы, кстати, куда идёте?

   О, наконец-то догадалась спросить! Вообще - такое впечатление, что свалиться ночью на голову двум мужикам посреди глухого леса, это для неё рутинное дело.

   - Я как раз следую в замок Эррис, - мне скрывать нечего, пусть знает. Да! и обозначить цель визита! Всё равно ведь спросит рано или поздно. - В поисках приключений, - и улыбку изобразить поглупее...

   Вот. И не соврал, и правды не сказал. Тут идиотов - молодых дворянчиков, бродящих по стране именно с этой целью, хватает. Так что версия правдоподобная. А про то, что караваны здесь давно не ходят, пока промолчу. Кстати, сама должна была знать. У них там в Академии есть предмет, напоминающий смесь нашей географии и политэкономии. Разве что занятия прогуливала, как те инквизиторы. Инквизиторы... Бррр. Я уж и забыл о них почти.

   - Я иду... мимо замка Эррис. По делам, - нехотя произнёс Вейсс, на которого лохматое чудо перевело взгляд после того, как выслушало мой ответ. Вот же ж партизан! Куда направляется, так и не сказал. Но вариантов тут не сильно много. Либо во всё то же княжество Салнеинг... Либо к моим 'друзьям' - горцам. Последнее было бы, мягко говоря, неприятно. Враги и так сильны, а тут такая подмога.

   В таком случае лучшим выходом было бы пырнуть нового знакомого кинжалом в спину при удобном случае. Не очень благородно, конечно... Но я же из другого мира. У нас благородство не в чести.

   Вот только кроме 'моральных' возражений против такого варианта развития событий есть и другие, более веские. Скорее всего, этот ушлый тип от подобного удара защищён, а в честном бою мне его не победить. Да и неизвестно, как ведьмочка отнесётся к подобному сюрпризу.

   Так что - пусть живёт. Пока. Ведь его предполагаемая дружба с врагами - это лишь теория. Ничем не подтверждённая.

   - И.. Караваны сейчас по этой дороге не ходят, - сообщил Дорк магичке 'новость', о которой я умолчал. - Так что как минимум до таможенного пункта на границе баронства Эррис придётся топать пешком.

   Алиса тяжело вздохнула.

   - Ну вот, я так и знала!

   Что именно она знала, девица уточнять не стала, а, в очередной раз махнув рукой, на этот раз, наверное, уже на всё, заявила:

   - Ладно. Утром буду разбираться. А пока костёр, ужин, и, - она окинула нас с Дорком каким-то нехорошим оценивающим взглядом, - Отдыхать! - после чего указала на кустарник, в который рухнула. - Там у меня дорожные сумки. Не могли бы вы их принести сюда? А я пока займусь костром.

   Я вздохнул, Вейсс пожал плечами, и мы с ним полезли в густые кусты. Это не наш мир, где даму можно послать... В смысле, послать её за её же сумками саму. То есть, простолюдины и тут могут себя так вести, но дворянам как бы не подобает... По-хорошему, костром тоже заниматься должны мужчины, это подруга (ну и мы с ней за компанию) уже нарушила этикет.

   Найти сумки оказалось легко. Хозяйка зажгла над ними магический светильник, послуживший нам маяком. Увидав эти, с позволения сказать, 'сумочки', я едва удержался, чтобы не присвистнуть. Не удивительно, что отважная воздухоплавательница потерпела катастрофу. Её багаж весил, наверное, столько же, сколько она сама. Вот что можно было туда напихать?! Что-то у меня смутные подозрения, что не учебники. И нехорошие предчувствия, что эту тяжесть придётся тащить нам с Дорком.

   Между прочим, теперь стало понятно, почему ведьма на метле показалась мне тем, чем показалась... Сама она летела, наклонившись вперёд и обхватив летательный аппарат руками. Аэродинамика, однако. А сумки висели сзади, чтобы не загораживать обзор. Вот оно и получилось похоже на ...

   Когда мы вернулись на поляну, там уже весело пускал искры в ночное небо довольно большой костёр. Разведенный, что характерно, не в специально для этого предназначенной яме, а просто так, на всеобщем обозрении.

   При виде сией картины Вейсс скрипнул зубами, но промолчал.

   В общем, сумки до костра мы дотащили и вежливо сложили у ног ведьмочки. Хотя лично мне, например, хотелось сердито швырнуть свою ношу наземь, причём желательно на ногу этой барахольщице. Пусть в следующий раз думает, что нужно брать в дорогу, а без чего можно обойтись.

   Например, можно было взять с собой немного еды на всякий случай. После пятнадцатиминутного ковыряния в своих баулах юная магичка выяснила, что именно это она сделать забыла. Зато прихватила бутылочку вина, которая каким-то чудом не разбилась при падении.

   Пришлось нам с Дорком кормить новую знакомую из своих запасов. А она нас угостила вином.

  Неплохое, кстати. А главное - не отравленное. Я, естественно, перед тем, как отхлебнуть глоточек из вежливости, проверил его детектором ядов. Вейсс, судя по его манипуляциям перед принятием нектара внутрь, проделал аналогичную операцию. Значит, не у одного меня паранойя. Уже как-то легче.

   Короче, мы-то вино чуть пригубили. Не время и не место предаваться обильным возлияниям. Лучше это делать в более безопасной обстановке. А вот 'студентка-практикантка' наклюкалась основательно. Ох-ох-ох... И что за молодежь пошла?

   В конце-концов мне надоело пьяное хихиканье этого рыжего чуда, и я отправился спать. Дежурства никто не отменял, и надо было перед ним хоть немного вздремнуть.

   Хотя, если честно, ушёл я от костра, потому что вздорная девица демонстративно не обращала на меня внимания. Если и скользила взглядом иногда, то словно по пустому месту.

   А вот Вейссу юное магическое дарование явно строило глазки. Ну как же! Он у нас и знатный, и красивый... А я.. Я, честно говоря, на фоне этого 'Ван Хельсинга' смотрюсь бледно.

  Обидно, конечно, досадно... Ну ладно. Может, у них там чего получится, а я пока посплю.

  Именно с этой мыслью я и скользнул из реального мира в мир снов...

   Сны я, между прочим, вижу цветные. И до сих пор частенько в них летаю. Один знакомый, увлекающийся эзотерикой, уверял, что это я, значит, расту потихоньку над собой.

   Не знаю, не знаю... Во сне скорость и высота полётов всё увеличивается, а в реальной жизни летать получается только как и у всех - исключительно вниз. С другой стороны, расти можно в разных смыслах. Я вот, например, дорос до барона... И вот почему я этому не рад?

   Да! А ещё сны бывают эротические! Правда, давно уж мне ничего подобного не снилось - со времён безвозвратно ушедшей юности. И вот сегодня вдруг, внезапно, без объявления войны...

   И ладно бы просто эротический - мне приснилась жена! Слава Богу, то есть Богам - не 'бывшая' с Земли, с которой я развёлся четыре года назад, в результате чего, кстати, интерес окружающих незамужних дам ко мне резко возрос. А моя нынешняя 'половинка' - баронесса ди Эррис.

  Но всё равно - эротический сон с участием жены - это ненормально! Можно списать только на полученное мной нервное потрясение (нет, не так! На полученные мною многочисленные нервные потрясения!) и то, что жена она как бы не совсем моя...

   В общем, естественно, сначала супруга откатала обязательную программу со стриптизом, а вот потом... Потом началось самое интересное. В моём воображении баронесса оказалась довольно горячей штучкой, и начала такое выделывать! А как стонала при этом!

   Всё бы хорошо, но есть у меня в плане сновидений и один минус. Частенько во сне я понимаю, что сплю, и всё, что я вижу - нереально. Нет, иногда этот минус превращается в плюс - когда снится какой-нибудь кошмар, и ты точно уверен, что можешь в любой момент его остановить или переиграть.

   Но в данном конкретном случае хотелось бы всё-таки полной реалистичности. А её, увы, не было. Самыми натуральными получились полные страсти стоны...

   Стоп! Что-то они уж чересчур натуральны. Настолько, что...

   Картинка погасла, и я вывалился в реальность. А вот звуки, побудившие меня прервать премьерный показ такого интересного сна, никуда не делись. Гм... Да неужели?

   Я открыл глаза и повернул голову в сторону источника шума. Ну, точно! Нет, ну куда катится мир! С первым попавшимся мужиком!.. Да и он тоже хорош! Животные, блин!

   Стоны прекратились и я услышал женский голос.

   - Вроде проснулся.

   - Точно проснулся, - подтвердил догадку мужской голос.

   - Ну и ладно! Продолжим! - и страстные стоны возобновились с удвоенной силой.

   Это как они определили, что я уже не сплю? Вроде не шумел, лежал тихо... Кроме изменившейся ауры, никаких объяснений в голову не приходит. То есть ребята, получается, в жизни, как я во сне - полностью страсти не отдаются. Постоянно начеку, и отслеживают окружающую ситуацию.

   Ну и так им и надо! Особенно ей!

   Нет, конечно, если бы это я с ней там сейчас кувыркался... Тогда это было бы нормально и правильно. А так... Моему возмущению нет границ!

   Хотя, с другой стороны, не очень-то и хотелось! Магичка по всем признакам - стервочка ещё та, а от стерв лучше держаться подальше. Особенно от стерв, обладающих магическими способностями.

   Вообще, на Земле, по моим личным наблюдениям, очень многие женщины считают, что чем они стервознее, тем больше им на шею будет вешаться мужиков.

   Как говорил один киногерой - большая ошибка! Большинству представителей сильного пола ходячий кошмар в виде стервы надоедает очень быстро. И - мужчина уходит. Причём - если не после первого, то уж после второго-третьего раза точно начинает стараться обходить данную категорию женщин стороной. Пусть даже попадётся стерва - трижды красавица и суперсексбомба. А 'клюют' в основном подкаблучники или искатели приключений, которые, наприключавшись, перепархивают к другому цветку. В общем, материал сомнительного качества.

   Так. Но это всё сейчас не столь важно. Вопрос в том, как себя повести? Положение глупое. Притвориться спящим не получится, перелечь подальше - как-то это не очень... Да и опасно одному далеко уходить. Попробовать присоединиться в качестве третьего... Тоже не здраво. Один - сильный боец, другая - магичка. Уроют на месте, если моё предложение им не понравится.

   Короче, я ограничился окриком 'Потише там! Спать мешаете!', и, отвернувшись, чтобы не приняли за вуайериста, попытался заснуть. Ага! Как же! Заснёшь тут!

   В общем, провалялся я почти до утра, слушая все эти звуковые проявления аморального поведения своих спутников.

   Ну ничего. Скоро замок, а уж там я оторвусь. Служанок, готовых согреть постель молодому дворянину, там хватает. Причём попадаются вполне приличные экземпляры. Ну а служанка, дворянка, или магичка... Как говорится - все женщины, в принципе, одинаковы. Так зачем платить больше?

   В этом ночном происшествии, между прочим, есть и плюс. Не пришлось заступать в караул. Алиса в буквальном смысле не слезала с бедного Дорка до утра, а я рассудил, что раз они всё равно не спят, так пусть и караулят заодно.

   Впрочем, ближе к рассвету, когда парочка вроде угомонилась и отрубилась, пришлось подняться. Но это буквально на полчаса - час. Небо уже светлело, и вскоре вступил в свои права новый день.

   Надо признать - случайные любовники не стали отдыхать до обеда, а встали довольно-таки рано. Видок у них был несколько помятый, плюс круги под глазами... Но злорадствовал я недолго - пока не пошел к ручью умываться. Взглянув на своё отражение, я убедился, что и сам не сильно отличаюсь по степени помятости от Дорка и Алисы. Но они-то хоть удовольствие получили, а я...

   В общем, позавтракав и более-менее приведя себя в порядок, мы отправились в путь. При этом все старательно делали вид, что ночью ничего такого не произошло. Тяжеленные сумищи взбалмошной магички, естественно, пришлось тащить нам с Вейссом. Ну, что его нагрузили - это я считаю, правильно. Любишь кататься - люби и саночки возить. Но меня-то за что?!

   Тем не менее пришлось попыхтеть. Благородство там всякое, рыцарство и всё такое... А также прочие мелочи вроде здравой мысли о том, что до прибытия в замок отношения с взбалмошной девчонкой портить не стоит. Хотя бы для того, чтобы гарантированно туда вернуться. Целым и невредимым.

   Однако рыцарство и благородство не мешали мне периодически поминать ведьмочку 'незлым тихим словом'. Про себя, естественно.

   Впрочем, есть в её появлении и плюсы. Об угрозах вроде вчерашнего отряда, на который я напоролся, теперь можно смело забыть. Подобные засады магичка должна обнаруживать издалека и нейтрализовывать без особого труда. Особенно на пару с Дорком. То есть, можно считать, что я обзавёлся двумя крутыми (по крайней мере, по местным меркам) телохранителями.

   Слава Богам, их крутость, хотя бы до таможенного поста, к которому мы вышли через несколько часов, на деле проверять не пришлось. Всё было спокойно, и ни один враг по окружающим кустам не прятался.

   Дважды (или трижды, или сколько ещё надо) Слава Богам, что ночью Алиса, мягко говоря, сильно притомилась. И теперь ковыляла молча, не одолевая нас с Дорком вопросами о том и об этом. То есть где-то к середине пути она было отошла и начала осторожные расспросы, в основном обращаясь к Вейссу. (Хм, ночью надо было спрашивать, перед тем, как... А не сейчас. Как говорится: 'некоторые женщины сначала не думают, а потом думают: 'Почему я не думала, когда надо было думать''). Но потом опять устала (я-то думал, что маги так быстро не устают, а если устают, то 'лечатся' заклинанием. По крайней мере, Варус, ещё не будучи Архимагом, так и поступал) и снова замолчала. Отчего и я, и, особенно, Дорк, вздохнули с облегчением.

   Второй раз мы вздохнули с облегчением, когда, взобравшись на очередной пригорок, увидели в двухстах метрах перед собой долгожданную реку. И мост через неё. За мостом начиналось баронство ди Эррис. Моя земля.

   Мост меня сильно заинтересовал. Старый барон давно его не видел, а я во время вчерашнего полёта пересёк границу между баронствами не здесь, а гораздо севернее.

   Сооружение, соединяющее два берега реки, было сложено из больших грубоотёсанных каменных блоков. На обоих берегах имелись предмостные укрепления. Точнее, замостные. Их предназначением была не защита переправы, а препятствование противнику выйти на противоположный берег.

   На 'моей' стороне моста царила тишина, а вот на берегу барона ди Экрен, на котором, мы, собственно, находились, бурлила жизнь. По возведенным вокруг его укрепления строительным лесам бегали люди. Слышно было, как стучат молотки и повизгивают пилы. Справа от моста, на берегу реки раскинулся небольшой военный лагерь. Где-то на роту солдат.

   Сами доблестные зольдатен без дела не сидели, а занимались какими-то земляными работами на обращённом к реке склоне холма справа и слева от дороги. Насколько я понял, результатом их трудов должно было стать нечто вроде двух редутов.

   Интересно, интересно... А я-то по дороге гадал, откуда на ней столько свежих следов людей и повозок, в то время как из моего баронства по ней ездят не часто. А тут такое... Удивительно ещё, что нас в пути никто не догнал, и никто не попался навстречу.

  Также любопытно, зачем так спешно приводится в порядок и расширяется укрепление на этом берегу реки. Официальная версия, конечно - защита от горцев, уже практически взявших под контроль баронство ди Эррис, и в скором времени могущих нагрянуть и сюда.

  Вот только версия эта при ближайшем рассмотрении трещит по швам. Несмотря на то, что река кишит 'милыми рыбками' - местными аналогами пираний, и ещё кое-какими водоплавающими посерьёзнее, хотя и в меньшем количестве, горцы теоретически могут спокойно срубить плоты, и переправиться на них в любом другом месте.

  А вот спасающиеся от них мирные беженцы пойдут по мосту - им рубить плоты некогда.

   С другой стороны, мост - это скорость. Перешли, и через полсуток скачки - уже перерезают караванный путь и осаждают замок Экрен.

  А если мост не перейти... Пока враги срубят плоты, пока переправятся... Баронство успеет приготовиться к отражению удара. На войне несколько лишних часов, бывает, решают многое.

  Да, эта версия происходящего - самая правдоподобная. А как оно на самом деле - надо попытаться разузнать. Вот только как? Обговорю с Финдисом, когда вернусь.

  В таких размышлениях и прошел путь до моста.

  Там нас, кстати, уже давно заметили и с нетерпением поджидали. Обычный таможенный наряд. Предъявите, как говорится, свой аусвайс.

  Надолго не задержали. Попросили 'документики', проверили... Точнее, начали проверять, но увидав на пальце у Алисы перстень Магической Академии, тут же вытянулись во фрунт, а после небрежно брошенных ею слов 'они со мной', сопровождавшихся небрежным кивком в нашу сторону, вернули скреплённые печатями свитки и пожелали счастливого пути.

  На другой стороне моста нас встретили уже таможенники барона ди Эррис, то есть мои.

  Тут всё было серьёзнее. В основном потому, что мы не покидали эти земли, а, наоборот, в них вошли. Поэтому должны были пройти досмотр и оплатить 'мостовое'.

  Правда, перстнем магички тут тоже впечатлились и ковыряться в её 'сумочках' не стали, как и в наших с Дорком 'сидорах', но документы проверили и таможенный сбор в размере десяти медяков с носа содрали.

   При этом часто кланяясь, и кивая куда-то за спину. Мол, не взяли бы ни гроша, да по Уставу положено, а тут как раз нагрянули проверяющие.

   Я незаметно улыбнулся. 'Проверяющие' - это была 'легенда' людей Финдиса. На самом деле они выехали встречать меня, любимого. Так что с этого места моя охрана ещё увеличится, плюс дальше не придётся идти пешком. И тащить эту проклятую сумку!

   В общем, формальности были быстро улажены. Алиса, гордо задрав нос, первой проследовала мимо 'группы встречающих', я, подхватив её сумку, которую до транспорта ещё надо было донести, потопал за ней, а вот Дорк задержался.

   Я успел удалиться шагов на пять, когда услышал его вопрос, обращённый к таможенникам:

   - А у вас тут в последнее время ничего необычного не происходило?

   Стоп-стоп-стоп! Я замедлил шаг. Вот это интересный финт ушами! Нет, любопытство свойственно многим двуногим прямоходящим, но обычно оно проявляется несколько по-другому.

   А этот вопрос, причём практически дословно, я уже слышал. Было это года полтора назад. Когда в пруду недалеко от моей дачи утопили не то какого-то местного депутата, не то криминального авторитета. А может, он был един в двух лицах - не интересовался. В общем, следаки бродили по дачному посёлку и опрашивали местных жителей на предмет кто чего видел. Или слышал. Или слышал, что кто-то слышал...

   Вот почему меня вопрос, поставленный в такой форме, скажем так, несколько насторожил...

   Ай да Дорк! Или он такой же Дорк, как я Илар? И кого он, интересно, представляет? Инквизиция у меня уже была. Послали своего человечка дорасследовать дело по второму кругу? Сомнительно. Варус их изрядно напугал, и теперь они от меня должны держаться подальше. Могли, конечно, настучать Тайной страже... Ну, вариант. Хотя не похож Вейсс на полевого агента. Те обычно 'без особых примет'. Вот как я. А этот сразу бросается в глаза. Хоть, вроде, и старается не очень выделяться. Может, посланник ещё какой-то организации? Какой? Что именно 'необычное' его интересует?

   Вопросы, вопросы... Пока безответные. Ладно. Будем мотать на ус.

   Хоть шаг я и замедлил, но не остановился. Ни к чему привлекать внимание Дорка. Так что, как на поставленный вопрос ответили работники таможни, я не узнал. Да оно, по сути, и не особо важно. Главное, что я услышал вопрос. Praemonitus praemunitus. Кто предупрежден, тот вооружен.

   Алису я догнал, когда она уже добралась до мнимых 'проверяющих' (хотя, почему 'мнимых'? Вполне реальных. Проверить пост тоже входило в их задание, и они имели на это соответствующие полномочия). Девица сразу взяла быка за рога, потребовав доставить её к замку Эррис.

   Старший группы пребывал в растерянности. У него было задание дождаться и сопроводить в замок отнюдь не непонятно откуда свалившуюся на его голову магичку, а человека по имени Илар Винхем. То есть меня, любимого. Внешность моя им была неизвестна. Всё та же конспирация...

   В принципе, можно было отправить ведьмочку в замок в сопровождении части отряда - допустим, трёх человек из полной 'девятки', прибывшей на таможню. Но это ослабляло боеспособность группы, а кроме того, Алиса настаивала, чтобы к замку подбросили не только её, но и меня с Дорком.

   Гм... Ну, заботу о 'герое' вчерашней ночи я ещё понимаю. А я ей зачем? Чтобы было кому посмотреть, как она с Вейссом?.. Ещё раз 'Гм'...

   - Илар Винхем, - представился я, подойдя вплотную к живой картине под названием 'не ждали', - и вопросительно взглянул на старшего.

   - Тикис Дирим, - начальник группы, отвечая на приветствие, глядел не на меня, а куда-то мне за спину. Я быстро оглянулся. Ага, один из таможенников смылся-таки от Дорка. Он видел мой местный 'паспорт', и сейчас кивнул в ответ на вопросительный взгляд начальника, подтверждая его слова. Это хорошо, а то я уж собрался предъявлять аусвайс второй раз. - Чем могу служить? - перевёл он наконец-то взгляд на меня.

   - Говорят, у вас в начале месяца Ксарт всегда идут дожди, - произнёс я условленный с дотошным Финдисом пароль, являющийся дополнительным подтверждением моей личности. - А сейчас небо чистое. Хороший знак.

   Отзыв был не предусмотрен. Поэтому мой собеседник просто кивнул, что со стороны выглядело, как согласие с моим утверждением.

   - Я присоединяюсь к просьбе госпожи ал Торн. Не могли бы вы подбросить нас до замка? Когда закончите здесь с делами и будете возвращаться, конечно.

   - А я требую, чтобы вы доставили нас в замок немедленно! - вмешалось в разговор рыжее чудо. - Ваши дела могут подождать! - Я чуть заметно кивнул в сторону ведьмочки, а потом так же едва заметно кивнул.

   - Хорошо-хорошо, юная госпожа! - выставил руки перед собой Дирим. - Мы сейчас же начинаем сборы в дорогу, - на лице его читалось явное облегчение. Нужного человека он встретил, и теперь отряд здесь ничего не удерживало. - У нас есть фургон, -указал он на стоящее поодаль транспортное средство, при взгляде на которое мне живо вспомнились кадры из фильмов о переселенцах на Диком Западе. - Вы можете проделать путь до замка в качестве его пассажиров. А пока подождите, пожалуйста, вот здесь на лавочке.

   'Лавочкой' оказалась длинная каменная плита под одной из стен предмостного укрепления. Первой на неё плюхнулась Алиса, потом чуть поодаль, справа разместился я, а место слева, 'ближе к сердцу', как и ожидалось, занял подоспевший Вейсс.

   Я, вытянув ноги, с удовольствием облокотился спиной о стену и принялся лениво наблюдать за поднявшейся суматохой. Седлались верховые лошади, в фургон впрягали пару ездовых. Из самого фургона спешно выгружали недоразгруженные корзины и ящики, доставленные из замка, а взамен, устилали пол солидным слоем душистого сена, призванного заменить отсутствующие у фургона пневматические шины и подвеску. То есть - смягчать удары на неровностях дороги.

   Над головой послышалось хлопанье крыльев. Подняв глаза, я увидел, как в небесах набирает высоту направляющийся на запад голубь. Ага. А вот и донесение Финдису полетело. Я опустил взгляд и критически оглядел укрепление, в котором мы находились.

   М-дя... По сравнению с увиденным на противоположной стороне... Не впечатляет. Сооружение давно требовало ремонта, но на то, чтобы привести здесь всё в порядок, не было ни средств, ни особых причин. Угрозы со стороны баронства Экрен ожидать не приходилось, потока торговых караванов - тоже. Так что и смысла что-то здесь делать нет. Разве что починить крышу в караулке, в которой жили два таможенника, составлявшие весь местный гарнизон.

   Сборы заняли не более пятнадцати минут. И вот я уже валяюсь в фургоне на охапке пахнущего летом и полевыми травами сена. Рядом, надув губки, ковыряется в своих 'сумочках' Алиса, а чуть поодаль так же удобно, как и я, расположился Вейсс, с которым взбалмошная ведьмочка за время нашего короткого отдыха вроде бы уже успела поссориться. Как это у неё, однако, всё быстро получается! Ох, намучаюсь я с этой подругой!

   Вообще такое чудо техники, как конный фургон, я, как и абсолютное большинство современных горожан, видел только в кино. На экране путешествие с помощью этого транспорта выглядело, хоть и архаично, но более-менее сносно.

   Однако в ходе путешествия в очередной раз выяснилось, что синематограф и реальная жизнь - это две больших разницы, как говорят все знают кто все знают где. Во-первых, наши дороги, которые мы постоянно ругаем, всё-таки оказались лучше, чем местные, примерно соответствующие земному средневековью. Во-вторых, на телеге (а фургон это та же телега, только с тентом) бросает нещадно, даже если лежишь на целой копне сена. Про ограничение скорости я молчу. Лошади-то могут двигаться быстрее, но тогда есть риск на ближайшей ямке или камне совершить короткий полёт с жёсткой посадкой. А запах! Лошадка ж - она дитя природы! И где хочет, там и...

   В общем, сильно надеюсь, что вот таким образом я путешествую в первый и последний раз.

   С другой стороны, надо признать - по сравнению с пешим походом, особенно с 'сумочкой' Алисы на плечах, всё вышеперечисленное выглядит не так уж и плохо. Лежи себе и обозревай через поднятые боковины тента подвластные земли.

   Травка зеленеет, солнышко блестит, вокруг повозки скачет девятка охраны, а совсем рядом со мной ещё и два ходячих многофункциональных боевых комплекса. То есть безопасность на уровне. Алиса всё ещё дуется, и потому изображает рыбу, а неутомимый Дорк, очевидно, выудив-таки у таможенника первичную инфу, пытает теперь одного из моих воинов на предмет недавнего визита Инквизиции.

  Ну-ну... Я, честно говоря, тоже слушал с большим интересом. Рассказ человека, вроде бы как видевшего большую часть действа своими глазами, являлся наглядной иллюстрацией известной, особенно среди криминалистов, поговорки 'врёт, как очевидец'.

  И дело тут не в том, что все свидетели какого-либо события почему-то так хотят обмануть слушателя... Просто особенность человеческого сознания. Мы не можем увидеть всё, и обычно, сами того не замечая, 'додумываем' недостающие детали. При этом уверены на все сто, что именно видели всё, о чём рассказываем, а не нафантазировали половину или больше.

   В данном случае ситуация осложнялась тем, что очевидцы происшествия уже успели пообщаться между собой, и собеседник Дорка теперь излагал даже не свою версию, а 'творчески переработанную' коллективным разумом обитателей замка на основе множества свидетельств, и, соответственно, такого же множества фантазий.

   Так что я только диву давался, узнавая всё новые и новые 'подробности'.

   Вейсс слушал внимательно, наводящими вопросами умело направляя рассказ в нужном направлении. Ну-ну... Чтобы получить хотя бы отдалённо приближенную к действительности картину, ему надо опросить с полсотни человек и прокачать их на нестыковках. Не считая того, где ему тут взять эту полусотню, так даже и тех, кто есть, спрашивать по второму кругу в индивидуальном порядке нельзя - вызовет подозрения. Придётся ему обойтись единственным источником.

   Выжав воина досуха (в переносном смысле, конечно), Вейсс откинулся на свою охапку сена и какое-то время пребывал в задумчивости. После чего заявил:

   - Знаете, Илар... Я, пожалуй, всё-таки посещу замок Эррис.

   Упс! В смысле - Ура! В замок он всё-таки заедет. Может, удастся и уболтать его подтянуть мой гарнизон до состояния, хотя бы приближённого к боевому.

   Алиса, услыхав об изменении в планах Дорка, едва заметно дёрнулась, и исподлобья стрельнула глазами в его сторону. Ага... А Задорнов ещё смеялся над текстом: 'Что ж ты, милая, смотришь искоса, низко голову наклоня?'. Зря. Вполне реальная позиция, как вижу. Да, кстати... Что-то мне показалось, что наша великая магесса не очень рада... Или всё же показалось? А... Чего гадать? Поживём - увидим.

   В общем, ехали мы так, ехали... Часа через три после отбытия сделали небольшую остановку на полчасика. Перекус, перекур, и так далее... Нет, про перекур соврал. Это ведь благословенный мир, не знавший табака. Сейчас трудно поверить, но когда-то такой была и Земля. Причём, по историческим меркам, относительно недавно.

   Устроить, что ли, 'своим' горцам диверсию? Найти что-нибудь, что можно курить, и подсунуть им...

  Плохая идея. Во-первых, за отпущенный мне год с хвостиком (кстати, сколько там осталось? '1: 2: 43: 10: 33: 25'. Гм... День да ночь - сутки прочь. Но ещё много), найти что-нибудь табакообразное маловероятно, даже если бросить всё и заниматься только поисками. А уж 'бросать всё' я точно не буду. Во-вторых, элементарно жалко этот мир. Ведь зараза имеет свойство расползаться, и фиг её потом остановишь.

   Так что, отбой. Думаю, местным вполне достаточно спиртного и наркоты. Причём последняя где-то далеко, на юге. Что-то относительно слабое вроде нашей конопли. В здешних краях практически не употребляется.

   Ну и ладно. Мне, честно говоря, хватит и вина. Оно, конечно, не водка, но учёные люди знают, что низкий градус можно компенсировать большим количеством принятого на грудь.

   После привала медленное, но уверенное приближение к винным подвалам замка продолжилось. Пейзажи вдоль дороги к этому времени мне стали поднадоедать. Какое-то разнообразие в монотонное путешествие внесло созерцание двух попавшихся по дороге деревень, проплывших, точнее, учитывая состояние дороги, пропрыгавших мимо с интервалом примерно в полчаса.

   Впечатление от этих населённых пунктов осталось тягостное. Нищета, грязь... Народ живёт в основном в землянках. Ну, это понятно. Как-то не очень хочется строить дом, когда знаешь, что скоро придёт вражина и спалит его дотла.

   Крестьяне при виде обоза снимали шапки и в пояс кланялись. Хоть и не барин, а какое-то начальство едет...

   А ведь, теоретически, я мог попасть в кого-то из них... Меня передёрнуло. Бррр! Перспектива ещё более ужасная, чем угодить в мир трезвенников.

   Ни воины сопровождающей Девятки, ни Алиса с Дорком на деревушки не обратили ни малейшего внимания. Ну да. Они местные, привычные. Это мне всё в глаза бросается.

   Ну что ж. Может, и я когда-нибудь привыкну... Если успею.

   К замку мы подъехали вечером, ближе к закату. Вот тут уж я глядел во все глаза. Если вид из окна моей спальни и даже с крыши донжона не позволял составить полного мнения об этом фортификационном сооружении, сверху стены и башни замка казались игрушечными, то сейчас мой дом и по совместительству - моя крепость, предстал передо мной во всей красе.

   Замок находился на высоком холме где-то в километре от караванного пути. Подъём на холм был довольно крутым. Наверное, во время дождя по дороге бы вообще нельзя было бы ни подняться, ни спуститься, не будь она здесь мощёной.

   У подножия замка прилепилось нечто вроде предместья - куча небольших домишек, один другого меньше. При взгляде на них мне вспомнился домик дядюшки Тыквы из известного мультика. С другой стороны - всё же не землянки, как в тех двух селеньях.

   Жили в этих домиках, естественно, мои крестьяне. А кто ещё тут может жить? Стены вокруг предместья не было. Вообще - это вопиющее нарушение норм средневекового градостроительства. Как и само наличие домов в непосредственной близости от крепостных стен.

   Но на самом деле всё было вполне логично. В случае появления врага жители 'пригорода' быстренько сматывались под защиту крепостных стен. Пока они пересиживали опасность в замке, их жилища оставались в неприкосновенности - горцы старались не попадать в сектор обстрела крепостных метательных машин и дальнобойных луков, и ограничивались грабежом других, беззащитных поселений, наподобие тех, что я видел сегодня.

   Поднимались на холм медленно и долго. А заселенную зону под стенами замка проскочили быстро. Тут и подъем стал более пологим, да и само 'предместье' было невелико.

   Вот и мост, перекинутый через высохший почти полностью ров. За ним - гостеприимно распахнутые ворота. А перед ним...

   Я протёр глаза. Вот это номер! Справа и слева перед входом на мост располагалось... Гм... Нечто...

  Располагались... В количестве двух экземпляров. Явно диссонирующих своим видом с окружающим средневековым пейзажем.

   Больше всего эти заинтересовавшие меня детали экстерьера замка были похожи на находящиеся в 'сидячем' положении шагающие танки из 'Звёздных войн'.

   По размерам, правда, неопознанные лежачие объекты были поменьше своих киношных собратьев. Раза в два. Или даже три... Но тут не в размерах дело...

  От удивления я чуть не вывалился из фургона. Нет, старый барон эти чудеса видел неоднократно. Но для него они были привычными и обыденными, как, например, для меня - мобильный телефон. А покажи тот самый мобильник кому-то из этого мира... Думаю, челюсть отвиснет до пола даже у магов.

   Вот и получилось, что в памяти старика эта информация есть, но задвинутая куда-то в дальний уголок, с пометкой 'незначительно'. И если бы я не увидел эти танки (или не танки?) своими глазами, то мог бы о них так и не вспомнить.

   Я быстренько пробежался по имеющейся в памяти информации о так поразивших меня объектах. Негусто...

   У кого бы узнать больше? О! У меня тут под боком специалист. Специалистка...

   - Али... Кхм... Аилса, а ты не знаешь, случайно, что это? - ткнул я пальцем в ближайший объект, мимо которого мы как раз проезжали?

   Ведьмочка окинула меня презрительным взглядом (мол, надо же, деревенщина! Элементарных вещей не знает!) но в конце-концов всё же решила снизойти до ответа. Возможно, ей просто захотелось показать, какая она умная.

   - Армайсы... Кто их сделал, когда - неизвестно. Есть разные теории, по этому поводу учёными мужами сломано немало копий, но точно никто ничего не знает. Одни говорят - они остались от одной из цивилизаций, предшествующих нашей, другие - что артефакты вообще не из нашего мира. Также неизвестно, что они именно такое. Одни говорят - когда-то это были големы, другие - что это пленённые богами демоны, третьи - что просто скульптуры, изображающие этих самых големов или демонов. Материал - неизвестен. Неразрушимы. Непроницаемы для магии. Имеют свойство 'прирастать' к тому месту, где поставлены. Чем дольше стоят, тем труднее сдвинуть. Их довольно много. Несколько тысяч. В основном, находятся в старых замках и руинах древних городов. Несмотря на все их впечатляющие характеристики, в принципе, бесполезны. Есть поверье, что пока Армайсы стоят у ворот крепости, никакой враг не сможет взять её штурмом. Но это не более чем легенда. У нас в Академии два таких 'камешка' используются на учебном полигоне в качестве мишеней для боевых заклинаний. Другие мишени пришлось бы менять после каждого занятия, а эти - вечны.

   Я вежливо поблагодарил магичку за разъяснения. Хотя ничего нового для меня она не сказала. Всё это я уже и так вытянул из баронской памяти. Не густо, не густо... И не обнадёживающе. Если эти болваны не шевелятся уже тысячи лет, то, скорее всего, так навсегда и останутся недвижимы. Если они вообще когда-нибудь были тем, что я о них подумал...

   Пока Алиса вещала мне о загадочных свойствах таинственных объектов, наше транспортное средство проследовало по мосту над внушительным, но практически сухим рвом (непорядок!), и въехало под арку надвратной башни. Тут всё было сделано на совесть. Ворота, решётка, через десять метров ещё одна решётка... И всё это, с мостом включительно, со скрипом и лязгом начало одно подниматься, другое опускаться, третье закрываться прямо за нашими спинами.

   Не очень приятные ощущения, надо сказать. Кажется, что тебя сейчас пришпилят к брусчатке, словно большого жука в энтомологическую коллекцию. У нас ведь на плечах не висят враги! Можно было и повременить минутку с запиранием на ночь.

   Двор замка, в который мы попали, проехав сквозь арку, как и следовало ожидать, снизу тоже производил совсем другое впечатление, чем сверху, из окон и с крыши донжона. Верхняя часть донжона, кстати, сейчас была единственным более-менее освещённым строением в пределах крепостных стен. Всё остальное быстро растворялось в сгущающемся сумраке.

   Я задрал голову. Ну... Донжон, как донжон. Высокий, да. Но снизу он не кажется таким уж необычным, как с крыши. Архитектура типичная 'средневековая'. Даже, вон, каменные горгульи под карнизом натыканы. Никогда не мог понять древних дизайнеров. Зачем все эти излишества? Вон, современные архитекторы с легкостью могут изуродовать любое здание без применения всяких уродливых мифологических персонажей.

   Приказать посрезать этих страшил, что ли? Нет, пожалуй, пусть висят, как культурное наследие. И пусть на них плюются грядущие поколения, как плевались предыдущие.

   Между тем всадники из Девятки сопровождения спешились. Старший отряда начал что-то докладывать подошедшему начкару - одному из замов старины Дифурта. Понятно что - о непредвиденных гостях.

   Алиса и Дорк, кстати, уже спрыгнули на брусчатку. Пора и мне последовать их примеру.

   Сказано - сделано. Гм.. Начкар, казалось, ждал только меня. Он что-то коротко сказал Дириму, тот, соответственно в той же манере что-то приказал одному из своих подчинённых. Который и унёсся в неизвестном направлении. В общем, старинная любимая игра военных, да и не только военных, под названием: 'передай приказ младшему по званию'.

   А сам начкар в это время подошел к нам, и началась уже третья за сегодняшний день процедура проверки документов и опроса на предмет цели посещения замка. Хорошо, тут хоть до регистрации не додумались.

   Очевидно, Финдис после недавних событий хорошо накрутил хвосты моим воякам. Так как проверяли нас тщательно и расспрашивали обстоятельно. В результате чего к моменту окончания процедуры на землю уже опустилась ночь. А к нашей группе в сопровождении факелоносца приблизилась дряхлая старушка, служившая в замке ключницей гостевых покоев.

   - Сейчас вас проводят в гостевое крыло замка и покажут апартаменты, в которых вы сможете разместиться и отдохнуть. Завтра вас примет барон. Или баронесса. Ужин будет доставлен в ваши покои. Прошу! - с этими словами начкар коротко поклонился и удалился в караулку, оставив нас на попечение ключницы, теребящей в руках кольцо с нанизанными на него предметами, давшими название её должности, и конвоя из четырёх стражников.

   - Пройдёмте жа мной, гошпода, - прошамкала 'ресепшн-гёрл', и собралась уже было отвернуться, но тут факелоносец за её спиной поднял факел повыше, и она смогла разглядеть наши лица. То есть, моё.

   - Батюшки святы! Барон! Молодой барон! - всплеснула она руками. В результате чего ключи от 'нумеров' вырвались из этих самых рук, и, просвистев у виска факелоносца, исчезли в темноте.

   Дорк и Алиса синхронно повернули головы в мою сторону.

   - Нет, я не барон. К сожалению... - мне осталось только развести руками, всем своим видом показывая, что 'и я не я, и лошадь не моя, и я сам не извозчик'.

  Так. Меня узнали. Это не смертельно. И было неизбежно, а значит - предусмотрено. Единственно - я не думал, что всё произойдёт так быстро. Теперь новость, что появился кто-то, как две капли воды похожий на барона ди Эрриса в молодости, распространится по замку со скоростью звука. Что, с одной стороны, сыграет мне на руку, а с другой, создаст дополнительные трудности.

   Хм.. Мне ли привыкать к трудностям? Особенно в этом мире.

   - Давайте поищем ключи. Всё же надо отдохнуть с дороги, - предложил я, чтобы как-то прервать наконец немую сцену, в которой все дружно пялились на меня.

   - Ох! Ключи-то... Ключи!.. - 'отмерла' ключница, повторив взмах руками на бис. - Куда ж они улетели?..

   Да, поиск может стать проблемой... Ключи улетели в сторону кучи (язык не поворачивается назвать это 'стогом') сена, накиданной под стеной караулки. Звяканья при падении слышно не было, значит, угодили 'точно в цель'. Связка ключей - это, конечно, не иголка, но всё равно поди найди её в сене. Особенно ночью.

   Однако, вопреки моим ожиданиям, всё решилось быстро. Пока ключница причитала, а факелоносец обследовал мостовую (совсем не в той стороне, кстати, куда улетела пропажа), Дорк просто подошёл к сену, сунул в него руку... И вынул связку.

   Ого! У него что, встроенный металлоискатель?! Я бросил быстрый взгляд на Алису. Та прикусила губу. Видно, так не умеет. Я, кстати - тоже. Это минус. Ну а плюс - в том, что сейчас я наконец-то упаду в кроватку. После моего сегодняшневчерашнего небольшого, но насыщенного событиями путешествия это будет райское наслаждение... Заодно посмотрю своими глазами, в каком у меня состоянии это самое 'гостевое крыло'.

   Долго ожидать встречи со своим новым жилищем мне не пришлось. Ключница подсуетилась быстро.

  Комнаты, в которых она разместила нашу троицу, оказались на втором этаже одной из замковых построек. И состояние их, по крайней мере, моей, как я и предполагал, оставляло желать лучшего.

   Понятно, что общественное положение согласно легенде не позволяло мне претендовать на самые лучшие апартаменты, но, как предполагаемого родственника хозяина замка, в самой паршивой конуре меня тоже селить было нельзя.

   Получилось нечто среднее. И выглядело это 'среднее' примерно так: комната где-то пять на пять метров. Потолок высокий. У меня на родине сказали бы 'Сталинский'. Стены сложены из отесанного камня. Побеленные, но неоштукатуренные. Одна дверь, одно окно. Тяжелый дубовый шкаф, посреди комнаты такой же массивный стол, рядом с ним пара стульев. И конечно - кровать. Выглядит тоже солидно, хотя и раза в четыре меньше сексодрома из моей 'баронской спальни'. Под кроватью половина 'удобств' - ночной горшок. Брат-близнец виденного в баронских покоях. Да... Тот, кто изобретёт здесь унитаз - озолотится. Гм. Кстати, это идея! А то все попаданцы в читанных мною книгах изобретают что попало, но только не это полезное устройство. В общем, надо подумать. Но это потом. Пока вернёмся к 'удобствам'. Вторая их половина - умывальник в дальнем углу комнаты. То есть бочка с водой и каменная раковина с куском мыла и большой кружкой на её краю. Ну, что ещё из предметов интерьера? На полу линялый коврик, а на столе масляная лампа - единственный на данный момент источник света. Повсюду - следы проведённой на скорую руку уборки. Это понятно. Гостей в замке давно не было, потому гостевые покои и подзапустили. Надо исправлять. Гости в ближайшем будущем предполагаются, и негоже их селить в полуразрушенном свинарнике.

   Ознакомившись с обстановкой, я скинул дорожный мешок у дверей и первым делом проследовал к умывальнику. А то сейчас ужин принесут, а у меня руки не мыты. Непорядок.

   Конечно, пока в комнату принесли подносы со снедью (Да! Не один, а целых два!), я успел и помыть руки, и умыться, и вообще, более-менее привести свой внешний вид, так сказать, 'в соответствие...'

   После чего уселся за стол и принялся методично уничтожать содержимое подносов.

   Я как раз успел утолить первый голод, когда раздался вежливый стук в дверь, и на пороге появился Финдис.

   - Что ж так долго-то? - буркнул я, проглатывая очередной кусок мяса и протягивая руку к бокалу с вином. - Присаживайся.

   - Этикет, - развёл руками мой безопасник. - Перед ужином пообщался с дамой, после ужина буду беседовать с ал Вейссом, а во время ужина можно поговорить и с менее знатной птицей, - подмигнул он мне.

   Ну да. У него же в обязанности входит предварительная беда с гостями. Особенно - незваными.

   - Понятно, - булькнул я, ставя на стол осушенный до дна бокал. - Что ж. Тогда слушай мой отчёт.

   Я вкратце поведал Финдису о своих приключениях, стараясь смягчать самые острые моменты. Всё же дедушка уже старенький, может и инфаркт схватить от услышанного.

   Мои усилия, похоже, не пропали даром. По крайней мере, после окончания рассказа эсбист остался жив и здоров. Вот только настроение у него резко упало. Поднявшись со стула, он начал нарезать круги по комнате. Но отчитывать меня не стал. Только заявил, что теперь без охраны меня из замка не выпустит.

   Напугал! Я и сам теперь без пары Девяток за стену - ни ногой!

   Когда Финдис немного успокоился, то, в свою очередь, отчитался о событиях, произошедших в замке за время моего отсутствия. В общем и целом его доклад сводился к тому, что ничего особо интересного не произошло. Вообще, кстати, первым докладывать должен был он - кто у нас начальник, а кто подчинённый? Я сознательно сломал очерёдность. Хотелось побыстрее вывалить на опытного оперативника полученную информацию. Чтобы он быстрее начал её анализировать.

   Вот только результаты этого анализа мне, к сожалению, придётся услышать не сегодня. Нужно время для обдумывания, да и Финдису уже скоро надо бежать к Дорку.

   Так что мы до его ухода успели только в темпе набросать примерный план действий на завтра.

   После того, как Финдис скрылся за дверью, мне долго скучать не пришлось. Принесли большую бадью, заказанную мною у ключницы ещё по пути от ворот до моей комнаты. И горячую воду. После того, как бадья была быстро наполнена, 'обслуживающий персонал' быстро удалился. Осталась только одна служанка, в обязанности которой входило помочь дорогому гостю помыться. Ну, и кое-что ещё...

   Я окинул 'помощницу' оценивающим взглядом. Хороша, чертовка!

   - Ладно... Закрой дверь на засов и иди сюда, - промурлыкал я, приступая к раздеванию. Ну не в одежде же лезть в бочку!

   Как там говорится в одной известной книге? И был вечер, и было утро. Собственно, 'был' только вечер, а утро - вот оно, едва началось. Солнечные лучи проникают через окно, и, отражаясь от всегда присутствующих в воздухе любого жилого помещения пылинок, образуют яркий наклонный 'столб'. Упирающийся в стол, на котором из вчерашнего изобилия остался лишь одинокий кувшин вина. Или 'из-под вина'?

   Мы вчера с этой... Блин, как же её зовут-то? Вечный вопрос, когда утром после пьянки обнаруживаешь в своей постели незнакомую или малознакомую женщину. Правда, сегодня женщины нет. Но я точно помню, что она была. И имя должен был бы помнить. Мы ведь вчера с Финдисом успели обсудить и кандидатуру ночной грелки на всё тело. И как её зовут, он точно говорил... Кстати, судя по всему, старику не очень-то по душе роль сводника. Ну да ладно, перетерпит. К кому ещё мне здесь обращаться с таким деликатным поручением?

   Нет, главное, помню даже такие подробности, как то, что у девицы в замке есть жених из челяди. И с ним она весьма строга. А имени ночной шалуньи не помню...

   Да. С женихом строга, а мои прихоти исполняла безотказно. Оно, в принципе, и на Земле такое частенько случается, но там (ишь ты! 'На Земле' для меня уже 'там'), женихи обычно не в восторге, когда их невеста согревает постель постороннего мужика. Или, ещё почище - мужиков. А здесь это в природе вещей.

  Нет, если бы она кувыркалась с такими же холопами, как он - это не приветствуется. А со стоящими на более высоких ступеньках социальной лестницы... Нормально. Связи в 'высших кругах', и всё такое...

   Я потянулся... Хороша девка! Здесь, кстати, Камасутру написать не удосужились, так что я продемонстрировал кое-что для неё новенькое. К взаимному удовольствию. Можно будет с этой подругой как-нибудь повторить. Но не сегодня вечером. Сегодня - следующая. А потом - ещё 'новенькая'. И так далее...

   В общем - если б я был султан, и даром мне не нужны те жены, когда есть куча служанок.

   Вот, ночь отработала, а с утра пораньше, пока я ещё спал, тихо собрала остатки ужина, и испарилась...

   Я лениво скользнул взглядом по бадье, в которой вчера мылся... Её уберут сегодня. Перевёл взгляд на двери...

   Ого! Похоже, действительно испарилась. Или же просто аккуратно закрыла за собой дверь.

   На засов.

   Изнутри.

   Упс! Как говорил классик - а где мой чёрный пистолет, то есть арбалет?

   Мой взгляд заметался по комнате. Так! А чья это тень? Блин! А меч брошен на стул возле стола! То есть - метрах в десяти! Расслабился! Мой дом - моя крепость, понимаешь...

   - Кхм... С добрым утром! - послышался из-за изголовья кровати знакомый голос. Чёрт! Финдис!

   - Ты хочешь, чтобы я не дотянул до отпущенного мне срока? - резко перейдя в сидячее положение и автоматически начав двигать ногами по полу в поисках тапочек, поинтересовался я у безопасника. Ах да! Какие тапочки? Я же не в своей спальне!

   - Как раз наоборот, - невозмутимо проворчал Финдис. - Должен же кто-то, например, задвинуть засов изнутри...

   - Всё, понял! Следующий раз - всенепременно! Кстати, что у нас там со следующим разом? - поинтересовался я у старого ворчуна.

   - Да всё в порядке, - сердито засопел мой собеседник. Ну вот чего сердиться? Радоваться надо, что всё хорошо! - Исс уже раззвонила подругам, как чудно провела ночь, и теперь от желающих не будет отбоя. - продолжил старик.

   О! Вот как зовут первую женщину этого мира, с которой я провёл ночь! Надо запомнить. Хотя, с другой стороны - зачем? Всех запоминать - никакой памяти не хватит.

   - Хорошо! А как там наши гости? - я поднялся и пошлёпал босыми ногами в направлении умывальника. Однако, поравнявшись со столом, немного задержался, чтобы проверить содержимое кувшина.

   - Магичка ещё дрыхнет, - сообщил Финдис. - Да! Она вечером пыталась соблазнить одного из охранников.

   - Ну и как, получилось? - поинтересовался я, опуская проинспектированный кувшин на стол. Теперь уж он точно пуст.

   - Нет, - улыбнулся в бороду Финдис. - Сотрудникам службы запрещено...

   - Следующий раз пускай соглашается, - перебил я безопасника. - И, вообще, не препятствовать ей в этом плане. Пока, по крайней мере. Думаю, так нам всем будет проще. А что ал Вейсс?

   - Поужинал, лёг спать... Вечером интенсивно расспрашивал прислугу, принёсшую обед. В основном о последних событиях... - эсбист сделал многозначительную паузу. - Спал один. Проснулся рано, с первыми лучами солнца. Почти сразу покинул свою комнату и сейчас бродит по доступной для гостей территории замка. Продолжая задавать вопросы.

   - Гм... На кого же он всё-таки работает?.. - пробормотал я, нагибаясь к раковине. На время умывания разговор пришлось прекратить, и продолжился он только после того, как я закончил с водными процедурами и приступил к одеванию.

   - Так что у нас с водяными насосами? - перескочил я на другую тему. Проверить состояние магических устройств, бездействовавших уже тогда, когда новоиспечённый барон ди Эррис только вступил во владение замком, я поручил Финдису вчера вечером, пребывая под впечатлением от всё тех же 'водных процедур'. Думаю, времени, чтобы выполнить поручение, достаточно.

   - Первый, похоже, полностью вышел из строя, - развёл руками безопасник. - На втором и третьем разряжены накопители. Хочу напомнить, что стоимость зарядки одного накопителя до минимального рабочего уровня троекратно превышает годовой доход баронства, каким он был в лучшие времена. А воды, поднимаемой вручную, нам пока хватает. В отличие от хлеба, запасы которого заканчиваются.

   - Ладно, с насосами пока оставим как есть, - решил я. Но что-то решать всё равно надо. Замок снабжается живительной влагой из подземного резервуара, выдолбленного в скале глубоко под замком. Который, в свою очередь, наполняется из подземного же источника. Когда-то давно воду качали упомянутые магические насосы. Уж и живых людей не осталось, которые помнили бы те времена. Сейчас воду поднимают большими бадьями через три аварийных шахты. Принцип тот же, что у обычного деревенского колодца. Только размеры немного больше. На бытовые нужды воды хватает, а вот ров заполнить - не выходит. Запасные резервуары, находящиеся выше уровня основного, тоже пусты. Непорядок. Но что делать... Сейчас действительно в первую очередь надо решать продовольственный вопрос.

   Технически в этом нет ничего сложного. Закупить зерно и привести его в замок. Вопрос только - где закупить? Самое дешевое, по данным Финдиса - в графстве Ксарот. Вот только расположено это графство на другой стороне королевства.

  За морем, как говорится, телушка - полушка, да рупь перевоз. Транспортные расходы сожрут всю кажущуюся дешевизну. Значит, надо выбрать оптимальное место закупки по сумме цены товара и стоимости доставки. Управляющего Финдис уже на эту тему уже озадачил, а пока посланы люди к соседям. У тех должны быть запасы.

   Вот только вряд ли большие. Кроме того, возможно, и их не захотят продавать. 'Запасы' и 'излишки' - это не одно и тоже. Излишки давно проданы, а запасы сделаны для себя, а не для соседей. Надо ждать до следующего урожая.

   Есть ещё вариант пошерстить следующие через соседние баронства караваны. Среди их грузов должно быть и зерно. По идее, купцы, если не везут товар 'под заказ', должны быть рады продать его, не пройдя и трети пути. Вот только цена, скорее всего, будет далеко не 'божеской'.

   Ну да ничего, на первое время зерна надо относительно немного, можно и чуть переплатить. Только 'чуть-чуть', а не втридорога.

   Я принял строгий вид и поинтересовался:

   - А когда у нас последний раз проверяли управляющего?

   Финдис замялся...

   - И чего молчим? Давно не проверяли или ворует?

   - И проверяли давно... - вздохнул безопасник, он же начальник местного ОБХСС. - И ворует потихоньку. И без проверок видно.

   - Ну, если б не воровал - это было бы странно! - жизнерадостно улыбнулся я. В земной жизни мною было усвоено твёрдое правило: людей, имеющих дело с деньгами или матценностями, надо менять не реже чем раз в три-четыре года, независимо от того, насколько честными взглядами они смотрят тебе в глаза при встрече, и что показывают результаты проверок. Потому что за этот срок народ, как правило, привыкает, и начинает тянуть всё, что плохо лежит, да так, что иногда ловкости рук позавидовал бы и Копперфилд.

   Вот только здесь, даже если я и захочу поменять ворюгу, то вопрос - на кого? С кадрами в замке туго. Ладно, пока подумаем.

   - А вот что давно проверяли... - я сдвинул брови, изображая монаршье неудовольствие.

   - Так ведь вам... тебе было всё равно. А баронесса сказала, чтобы я в эти дела нос не совал - она сама разберётся.

   - Так-так-так... - я закончил процесс одевания (Самостоятельно! Без слуг!) И теперь искал, где бы тут найти зеркало. А нигде... Это не хозяйские покои - такой дорогой вещи здесь не водится. Я подошел к бадье, в которой вчера бултыхался, и заглянул в неё. Ну, хоть какое-то отражение. Пригладить волосы... Вроде нормально. Можно показываться людям. - Как думаешь, спелись? - обратился я к Финдису.

   - Не знаю, - развёл руками тот. - Недостаточно информации.

   - Так-так-так... - я повертел эту темку в голове ещё немножко... - Ладно, разберёмся. - А что там с поисками покушавшегося на меня? - надо было об этом с самого начала спросить, а я: 'вода...', 'зерно...', 'воровство управляющего...'. Забыл как-то про главный вопрос.

   - Ничего, - развёл руками старик. - Почти...

   - И?... - поощрил я собеседника к дальнейшему рассказу.

   - По непроверенной информации, баронесса вчера отправила куда-то послание голубиной почтой... - неохотно проговорил Финдис.

   - Что значит 'по непроверенной'?! - я поднял бровь, изображая удивление. Проведите на голубятне 'перепись населения'. Если голубя не хватает... А если все на месте... Гм... Баронесса же не завела себе личную голубятню?

   - Все наши голуби на месте. У баронессы своих голубей нет. Это не скроешь. Если бы были - я бы знал. Но ведь голубь может быть не только почтовый...

   - Связной? - удивился я, порывшись в баронской базе данных. В этом мире помимо обычных почтовых голубей, возвращающихся, если их выпустить в свою голубятню, есть ещё и связные. Которые могут курсировать туда-сюда между двумя заданными точками, или даже между перемещающимися конкретными людьми. Такая способность обеспечивается магическим артефактом - кольцом, надетым на птичью лапку. Дорогое удовольствие. Откуда у моей женушки столько денег? Или у того, кто ей подогнал 'птичку'... Подобного голубка, кстати, действительно не надо держать взаперти. Он может ожидать неподалёку, и явиться за посланием по вызову.

   - Скорее всего, да. Связной, - кивнул Финдис.

   - Источник информации?

   - Одна из служанок. Только вчера вечером подслушали её разговор с подругой. Есть, конечно, вероятность, что ей показалось...

   - Хм... И в каком направлении улетел показавшийся ей голубь?

   - Она не видела. Но выпускала баронесса птицу из окна, выходящего на северо-восток.

   - Так-так-так... - снова 'протакал' я. Всё страньше и страньше. Может, конечно, и не было ничего, но... - Наблюдение за баронессой усилить! - отдал я очевидное распоряжение.

   - Уже! - отозвался Финдис. - И муха незамеченной не пролетит, не то, что голубь!

   - Будем надеяться... - качнулся я на носках башмаков. - И ещё: приём гостей, думаю, надо перенести. На послеобеденное время. Так будет правильнее. Объяснишь там, что барон дескать, слаб, болеет... Прием будет в кабинете. Первым пойдёт ал Вейсс. С ним я пообщаюсь лично. Потом магичка. Затем 'примем' меня. Принимать, естественно, будет Диспас в моей пожилой личине. Пригласите и баронессу. Пусть поприсутствует при Обряде.

   Время до обеда я, пожалуй, проведу в комнате. Так всем будет спокойнее. Принеси мне что-нибудь почитать. Но сначала пусть вынесут бадью и подадут завтрак.

   Финдис кивнул, и, подойдя к стене за изголовьем моей кровати, нажал на пару камней. Повторилось уже привычное мне зрелище. Часть стены отъехала назад и в сторону, обнаружив потайной ход. Конечно, безопасник прошёл в мою комнату этим путём, а не по открытому для нескромных взоров коридору. Тем же макаром и уходит.

   Когда плита со скрежетом задвинулась (хорошо же я дрых, что не услышал, когда Финдис входил!) я подошел к двери, отодвинул засов и выглянул в коридор. Пусть видят, что гость проснулся. И поторопятся с завтраком. Надо срочно восполнить щедро растраченную этой бурной ночью энергию.

   В дверь постучали буквально через минуту. Я выдал банальное 'Войдите!', и на пороге появилась ключница с не менее банальным вопросом 'Чего изволите?'. А то непонятно... Мы, Илар... гм, уже, наверное, не Первый, хоть и в его теле... Значит, мы, Илар Второй, изволим, чтобы из наших покоев убрали эту здоровенную бадью и принесли чего-нибудь перекусить. Хорошо бы ещё утренние газеты, раз телевизора здесь нет, но увы. С прессой тут тоже напряг. Дикари-с!...

   Зато здесь нет проблем с кормёжкой! - подумал я через пять минут, уминая за обе щеки поданный с реактивной скоростью завтрак. Причём еда - аллес натуралес, а не как у нас - 'продукция химической промышленности'. Всё-таки - свои плюсы в недостаточной цивилизованности тоже имеются.

   Позавтракав, я, как был в одежде, растянулся на застеленной слугами к этому времени кровати. Могли бы, кстати, поставить в комнате и диван! В этом мире данный предмет меблировки тоже существует.

   Ну ничего, думать можно и на кровати, при этом местные правила приличия я никак не нарушаю. А поразмышлять есть о чём... В том числе на тему, а не 'слетит' ли моя личина старого барона во время беседы с Вейссом. Почему она вообще слетела в лесу? Самый логичный ответ - это как-то связано с включившимся 'ауровиденьем'. Архимаг этого момента при конструировании артефакта, очевидно, не учёл. По халатности, или 'по техническим причинам' - тут уж дело десятое. Результат, как говорится, налицо.

   Всякая теория нуждается в подтверждении экспериментом. То есть, надо при натянутой личине включить 'ауровиденье', и посмотреть, что получится. Вот сейчас и займусь, только дверь на засов закрою, чтобы случайно никто не вломился. Да и лишняя преграда на пути возможных злоумышленников. Охрана, конечно, бдит, но на охрану надейся, а сам не плошай.

   Одна из причин, по которой я не стал шляться по замку в ожидании обеда, это вероятность покушения на меня, любимого. Если барона ди Эррис кто-то хочет устранить с целью поскорее прибрать к рукам его владения, то предполагаемого наследника этому 'кому-то' тоже надо убрать. По логике, лучше сначала подождать, пока выяснится, могу ли я претендовать на наследство. Вот только если бы все всегда сначала думали, а потом делали... В общем, лучше перебдеть, чем недобдеть...

   Однако получасовые попытки перейти в состояние, в котором я уже был аж два раза, результата не принесли. Может, потому что мне постоянно мешали. Ну, не совсем 'постоянно'. Сначала постучались слуги с вопросом, можно ли уже убирать со стола. Пришлось вставать, открывать дверь, закрывать дверь... Я что им тут, швейцар?!

   Потом, минут через десять, из потайного хода явился Финдис. Принёс, видите ли, заказанную книгу. Точнее, книги. Ибо что именно меня интересует, я ему не сказал, вот он и припёр три здоровенных талмуда на разную тематику. Рыцарский роман, богословский трактат и мемуары какого-то местного великого полководца.

   Да... С просьбой принести книгу я явно погорячился. Ничего у них тут интересного нет. По крайней мере, для человека из более развитого в плане книгопечатанья мира.

   Но не огорчать же старика сообщением, что он волок сюда эдакую тяжесть напрасно. Я вежливо поблагодарил Финдиса и уселся за стол, открыв первый попавшийся под руку фолиант.

  Это оказался рыцарский роман. Пролистав книженцию по диагонали, я от всего сердца мысленно поблагодарил покойного Сервантеса за то, что на Земле его усилиями этот жанр был уничтожен давным-давно. Муть редчайшая, скажу я вам!

   Потому, как только Главный Безопасник исчез в своём тайном ходе, я быстренько забросил чтение, на всякий случай оставив на столе раскрытыми полководческие мемуары. Для виду, если кто вдруг войдёт. По идее, это наиболее подходящий опус для изучения молодым честолюбивым дворянином. После чего вернулся к попыткам войти в 'состояние, позволяющее видеть тонкие энергии', как это называют земные экстрасексы и прочие фокусники.

  На этот раз вроде никто не мешал, но опять ничего не получилось. Это что, я ауры могу видеть только в лесу, так сказать, 'в единении с матерью-природой'? А что там ещё было, кроме леса? Ну, в обоих случаях я сильно испугался.

  Попросить что ли, чтобы меня кто-нибудь напугал? Угу... И, как вариант, вместо сверхъестественных способностей можно получить заикание на всю оставшуюся жизнь... А может, попробовать, так сказать, 'раскрепостить сознание' при помощи ударной дозы алкоголя? Присказка 'без ста грамм не разберёшься' не на пустом же месте возникла.

   Нет, сейчас нельзя. Мне сегодня ещё на официальный приём. Поэтому научные эксперименты отложим на потом. А пока можно и подрыхнуть на всё той же кроватке...

   Но сегодня, видно, был не мой день. Лишь только моя голова коснулась подушки, снова раздался стук в дверь.

   На мой недовольный вопрос 'Кто там?', послышался ответ: 'Хрофф Дифурт, начальник местного гарнизона'.

   А вот и вторая причина, по которой я заперся в комнате! Было предположение, что у того, чьи карты я смешиваю своим появлением, не выдержат нервы, и он явится навестить меня, дабы лично убедиться в правдивости несомненно уже вовсю гуляющих по замку слухов о нежданном явлении молодого наследника старого барона.

   Похоже, мои расчеты оправдались. Вот только как-то несвоевременно.

   Со вздохом отклеившись от кровати, я потопал отпирать дверь.

   Старый вояка, он и есть старый вояка. В каком-то доисторическом фильме я слышал выражение 'прямолинейный дуб'. Это про Дифурта. Не успели мы, обменявшись приветствиями, разместиться у стола (а где ещё здесь можно разместиться для беседы с гостем? Не в постели же... ), как Хрофф, не тратя время на китайские церемонии, прямо в лоб спросил, не являюсь ли я родственником хозяина замка.

   Нет, ну мог бы подождать, пока я разолью по кружкам вино из оставшегося на столе после завтрака кувшина! Тяпнули бы за знакомство, за здоровье, за милых дам и за мир во всём мире... А потом и погутарили б за жисть...

   Кружки я всё-таки наполнил. Одну взял в руки, вторую пододвинул визитеру. Вздохнул.

   - К сожалению, я не уверен, являюсь ли я потомком уважаемого барона ди Эрриса. Бабушка (да пребудет с её душой Покой!) утверждала, что это так. Если барон соизволит провести Обряд - то интересующий вас (и меня - не буду скрывать) вопрос полностью прояснится. По этому поводу предлагаю выпить за здоровье барона! - я поднял свою кружку.

   - Чтобы он не отправился к Богам раньше, чем проведёт Обряд? - усмехнулся Хрофф. - Ну что ж, за здоровье барона!

   - Неужели всё так плохо? - обеспокоился я. Естественно, после того, как осушил свою ёмкость.

   - Ну, после последних событий... - неопределённо протянул Дифурт.

   Я снова взялся за кувшин. Хрофф, глядя на мои действия, благосклонно кивнул.

   - Каких событий? - моё беспокойство возросло. По крайней мере, надеюсь, что так кажется со стороны.

   - Ну... - мой собеседник подтянул к себе свою кружку.

   - За знакомство! - предложил я следующий тост. Ты у меня всё-таки выпьешь, сколько положено. И, может, расскажешь чего интересного...

   - За знакомство! - эхом повторил сотник, отправляя в желудок вторую порцию вина. На мой земной вкус весьма слабенького, кстати. В смысле градусов, а не в смысле, сори за каламбур, вкуса. - Тут к нам на этой неделе Инквизиция нагрянула, - Хрофф понизил голос и оглянулся по сторонам. - Вроде, убрались Святые Отцы несолоно хлебавши, но барон после этого визита слёг.

   - То есть он не принимает? - изображать всё большую степень огорчения, между прочим, очень трудно, а после определённого предела - боюсь, что вообще невозможно.

   - Боюсь, что так, - развёл руками Дифурт.

   - И что же делать? - я снова разлил красную жидкость по кружкам.

   - Вас может принять баронесса, - предложил мой визави.

   - Кстати, за хозяев замка! - от такого тоста ты точно не откажешься! Вот... Не отказался. - А баронесса разве сможет провести Обряд? - поинтересовался я, осушив очередную кружку.

   - По поручению барона, наверное, сможет, - почесал в затылке Хрофф.

   - Но для этого кто-то должен рассказать барону обо мне. Вы не сможете помочь? Или, может, подскажете, кто может помочь? - я снова потянулся к кувшину, но старый вояка вдруг куда-то заторопился.

   - Извините, мне надо бежать. Обязанности, знаете ли... Кстати, у нас тут, как и везде, все присутствующие в замке дворяне обязаны присутствовать на обеде, который даёт барон.

   - Да, меня уже пригласили. Но если барон болеет?...

   - Его заменяет баронесса. Замечательная женщина. В общем, приходите. Приятно было познакомиться, - с этими словами Дифурт раскланялся и исчез за дверями.

   Я задвинул засов и поплёлся к кровати.

   - Финдис, ты здесь?

   - Да! - послышался из-за стены замогильный голос. Эк, как стены звук искажают! Прям какая-то Тень отца Гамлета, а не Финдис!

   - За Дифуртом надо проследить. К кому побежал?

   - Приказ уже отдан.

   - Хорошо, - я снова попытался прилечь. На этот раз даже получилось. Но ненадолго. Через десять минут в дверь снова постучали.

   Теперь оказалось, что визит к предполагаемому новому пациенту решил нанести Добрый Доктор.

   В общем, с ним повторилась почти та же сценка, что и с предыдущим посетителем, за исключением того, что доктор был не столь прямолинеен, как старый Хрофф, и долго ходил вокруг да около, прежде чем задать основной вопрос, ради которого пришёл.

   Вторым отличием этой встречи от предыдущей было то, что Целитель для налаживания контакта прихватил какую-то свою настойку. По его уверениям - целебную.

   Насчёт целебных свойств не знаю, но, как показала проверка с помощью перстня - индикатора ядов, 'лечебный эликсир' был по крайней мере не отравлен. И крепость у него была чуть повыше, чем у того винца, что я хлебал до того...

   Так что к концу визита мы с доком прониклись взаимным благорасположением.

   Покидая меня, он, как и предыдущий визитер, напомнил о необходимости присутствовать на общем обеде и высказал пару комплиментов в адрес баронессы.

   Заперев за Целителем дверь, я посмотрел на кровать, махнул рукой и направился к умывальнику. После двух встреч, проведённых 'в тёплой дружественной обстановке' в голове немного шумело. И холодная вода из бадьи - лучшее средство для уменьшения уровня этого шума.

   Тем более - я начал подозревать, что визит дока был не последним из сегодняшних посещений моей скромной персоны сильными замка сего. Осталось дождаться ещё представителя Богов - дежурного жреца Эйна Интага.

   Мои предположения оправдались наполовину. Интаг сам явиться не соизволил, а прислал своего ученика.

   Мне же легче. С учеником я уже не пил (ему по статусу не положено, да, впрочем, на тот момент всё равно пить было уже нечего). Просто побеседовали немного, и тот побежал докладывать учителю.

   Да... 'Ловля на живца' не сработала. Я не учёл того, что в захудалом провинциальном замке народ изнывает от скуки и готов нарушить некоторые правила этикета, чтобы хоть как-то развлечься. Ну и походу получить информацию, могущую оказаться важной.

   Интересно, кто из посетителей отправится с докладом к моей дражайшей супруге? Кто-то ведь должен обязательно...

   Ничего, Финдис после обеда расскажет. Кстати, пора уже начинать собираться на это торжественное мероприятие.

   Как говорится, а точнее, поётся - 'были сборы недолги...'. Дорожный костюм надевается так же быстро, как и снимается, а 'парадной формы', на которую, по идее, надо бы его сменить для 'явления в Свет', мне по легенде не положено. И слава богу! То есть - богам. Всё время забываю, что здесь их куча.

   Современная цивилизация (то есть не 'современная тут', а 'современная там') приучила меня к простой и удобной одежде. Сейчас лето, так что по сезону неплохо бы ходить в майке, шортах и кроссовках.

   М-дя, представляю, как я в таком прикиде вваливаюсь в обеденный зал... Как минимум, без обеда остались бы два человека: я и Добрый Доктор, которому вместо приёма пищи в приятной компании пришлось бы лечить пациента с диагнозом 'помешательство'.

   Но, к счастью, земной одежды у меня нет. И, к сожалению, не будет. Можно, правда, сделать заказ, чтобы сшили, но это только в сказках бывает, когда продвинутый попаданец быстро учит всех, как 'правильно' одеваться. На самом деле инерция мышления плюс традиции в патриархальном обществе очень затрудняют внедрение непривычных новшеств, будь они хоть трижды удобными.

   Да и на Земле, честно говоря, недалеко ушли. Хотел бы я посмотреть на того, кто вознамерится массово внедрить, допустим, в России шотландский килт.

   Но это я отвлёкся... Лезут в голову всякие глупости, когда надо думать о серьёзных вещах. Время ведь не резиновое. Скоро в двери постучат и надо будет идти... Там будет не до размышлений. Вот сейчас постучат... Сейчас...

   'Тук-тук-тук'.

   Ух ты! Это случайно совпало или я всё же каким-то местом угадал?

   'Одна снежинка - ещё не снег'. Надо нарабатывать статистику. Тогда и станет ясно. А сейчас - вперёд! Меня ждут великие дела!

   - Иду-иду! - я поднялся и в который раз уже за сегодня потопал отпирать дверь.

   Гм... Оказалось, что вся наша дружная компания, состоящая из ал Вейсса, Алисы и, естественно, меня, вышла из своих апартаментов практически одновременно. Нет, с одной стороны это понятно - позвали-то всех почти в одно и то же время. Но вот в реальной жизни обычно выходит, что кто-то собирается быстрее, кто-то (особенно девушки - я бросил быстрый взгляд на Алису) - опаздывает. А тут прям как солдаты по команде...

   Правда, на солдат похожи только мы с Дорком, а вот ведьмочка... Вырядилась, как на приём к английской королеве. Какое-то немыслимое то ли бальное, то ли вечернее платье алого цвета. Нет, пожалуй к английской королеве такого не надевают... Хотя ручаться не могу - я там не был.

   Вообще получилось довольно неплохо, хоть и нарочито вызывающе. Lady in Red... Да ещё и блеск золотых побрякушек. И волосы огненно-рыжие. Получился живой язычок пламени... Большой такой язычок.

   Можно обжечься. А то и вообще сгореть.

   Поэтому я быстро вернул на место отвисшую челюсть и напустил на себя скучающий вид. Мотыльков, желающих залететь на огонёк, тут и без меня хватит. Вон, тот же Дорк. Стервочка на него, кстати, и не посмотрела. Играется, или он уже неинтересен? 'Отработанный материал'... Всё может быть. Там видно будет. А пока сопровождающие, приставленные к каждому из гостей вежливо, но настойчиво выстраивают гостей в порядке старшинства.

   Ну как же, здесь вам не там. 'Организованной толпой' могут ходить только равные по положению. А в данном случае, получается, равных-то и нет. Самый благородный - это Дорк. Он и должен возглавлять процессию.

  За ним следует 'студентка-практикантка'. По знатности она немного уступает ал Вейссу, а пропускать женщин вперёд просто за то, что они женщины в этом мире не принято. Очевидно, во времена, когда местные жили в пещерах, диких злобных хищников тут было мало, и выпускать женщину первой для проверки, а не шляются ли они неподалёку, надобности не было.

   Замыкать шествие выпало мне. Я, хотя и общепризнанный уже, наверное, всеми в замке кандидат в 'ферзи', пока нахожусь в статусе 'пешки'. И вести себя должен соответственно.

   Да я и не жалуюсь. Тем более, что в моём 'месте в строю' есть и положительный момент. 'Алиса, вид сзади' находится у меня прямо перед глазами, и я могу по дороге на обед получать эстетическое удовольствие. Чем и занимаюсь.

   Интересно, если это платьице напялить на мою вчерашнюю ночную подружку, как она в нём будет выглядеть? Нет, пожалуй, именно эта красная тряпочка на Исс не налезет. У неё фигура покрупнее будет. Особенно в некоторых местах... Да и сложение не то.

  Ладно. В конце концов, она и без одежды хороша. Надеюсь, сегодняшняя девочка будет не хуже.

  За такими мыслями путь к столовой прошёл незаметно. Тем более, что не такой он уж и длинный. И вот я уже вступаю под знакомые своды. Правда, на этот раз в роли не хозяина, а гостя.

   'Основной состав' обедающих уже за столом. Включая мою супругу. Рядом с ней - пустое кресло барона. По мере поступления гостей их, то есть нас, представил местным 'сливкам общества' вездесущий Финдис.

   Далее баронесса ди Эррис, не поднимаясь со своего места, мило улыбалась и указывала гостю (или гостье) место за пиршественным столом. Тоже в порядке старшинства, естественно.

   Когда все расселись, хозяйка произнесла короткий спич, в ходе которого извинилась за отсутствующего по состоянию здоровья мужа, представила гостям присутствующих завсегдатаев и предложила отведать, 'что боги послали'.

   После чего началась собственно трапеза.

   В этот раз боги расстарались ещё лучше, чем в прошлый. Хозяйка не захотела ударить в грязь лицом перед гостями и отдала соответствующие распоряжения на кухню. А там повара, что называется, превзошли самих себя. Так что сменяющие друг друга яства пришлись бы по вкусу самому изысканному гурману.

   В отсутствие барона, как я понял, официальная обстановка за столом не соблюдалась. Присутствующие непринуждённо переговаривались между собой, обращались к гостям и к баронессе, провозглашали тосты, много шутили и соответственно, смеялись.

   Моя половинка тоже мило улыбалась и старалась поддерживать светскую беседу. В основном с Дорком, на которого, похоже, положила глаз.

   Так! Да что ж это такое?! На этого недоделанного мачо все бабы, то есть, сорри, женщины вешаются! Нет, я уже почти передумал предлагать данному таинственному типу остаться в замке и поработать немного на моё благо за соответствующее вознаграждение. Будет тут с моей законной собственностью, в смысле, с женой, шашни крутить! Нет. Так дело не пойдёт!

   Между прочим, заинтересованных взглядов, время от времени бросаемых баронессой на ал Вейсса, похоже, никто кроме меня, не замечал. Все дружно пялились на Алису, которая талантливо изображала из себя скромницу и пай-девочку. И если бы я не видел её раньше, гм, в несколько другой роли... То тоже, может быть, повёлся... И вообще, скромницы такие платья не надевают!

   Кстати, о платье. Зря, похоже, юная магичка так вырядилась. Внимание мужского населения замка она, конечно, привлекла, но вот у баронессы вызвала досаду и недовольство. Той здесь за модой следить затруднительно, да и не баловал старый хрыч молодую супругу новыми нарядами. Так что на фоне нарядной гостьи старомодное платье хозяйки, а следовательно, и она сама, выглядели довольно бледно.

   В общем, похоже, в лице моей жёнушки 'студентка-практикантка' нажила себе врага.

   Как и я. В мою сторону дражайшая супруга тоже бросала далеко не самые приветливые взгляды.

  Что ж. Её настороженность понять можно. Явился непонятно кто, могущий положить конец её надеждам на обустройство своей жизни после смерти мужа. Чему тут радоваться?

   Ладно, чуть попозже я ей настроение немного приподниму. А пока можно просто наслаждаться божественно приготовленной пищей. Тем более, что в этом мире чревоугодие смертным грехом не считается.

  С другой стороны, ведь всё, что есть хорошего в жизни - либо незаконно, либо аморально, либо ведет к ожирению. Эта светлая мысль вспомнилась мне ближе к концу обеда.

   Почему вспомнилась? Потому что желудок уже набился до упора, а я всё шарил глазами по столу в поисках, чего бы вкусненького ещё сожрякать. Дорвался после овсянки, понимаешь...

   Нет. На этом, пожалуй, с обжорством пора завязывать. Иначе я скоро стану похож на колобка. Что помешает мне наслаждаться всеми остальными радостями жизни, кроме как 'вкусно покушать'. Да и планам помешает...

   Вот, например, сейчас у меня намечается официальный приём, на котором предстоит выступить и в роли хозяина, и в роли гостя. А вместо этого хочется поваляться после обеда часок-другой. Или даже третий.

   Но долго разлеживаться нельзя. Таймер тикает, зараза... Что там у нас сейчас? '1: 2: 42: 05: 21: 15'. Эххх! Время - как песок сквозь пальцы.

  Хорошо героям в кино - они точно знают: чтобы остановить обратный отсчёт, надо перерезать либо красный, либо чёрный провод на адской машинке. Не важно, что в результате неправильного выбора вместо остановки таймера будет 'большой бумс'. Главное, они могут попытаться!

  А я - нет... Где эти чёртовы 'провода', и вообще, существуют ли они в природе, неизвестно. И с этим приходится мириться. Всё, что я могу, - это прожить оставшуюся жизнь так, чтобы в последний день было что вспомнить. Кроме еды, выпивки и женщин.

  От всего вышеперечисленного я, конечно, отказываться не собираюсь. Ни в коем случае! Но меру в женщинах и в пиве, то есть, в вине, надо соблюдать. Хоть и не хочется.

  О! А вот и Вихис нарисовался! Сейчас он в роли почтальона. Принёс баронессе на изящном серебряном подносе небольшой сложенный вдвое листик бумаги.

  Та как раз с озабоченным и извиняющимся видом объясняла гостям, я так понимаю - прежде всего мне, что барон сейчас болен и никого не принимает, так что по имеющимся вопросам можно обращаться к ней, и она чем сможет, поможет...

  Ага! Поможет! Особенно мне! Чувствую, она все силы приложит, чтобы я оказался отсюда как можно дальше и как можно быстрее. Вот только фиг ей! У меня другие планы.

  Между тем королева бала, то есть тьфу ты! - пира!.. В общем, баронесса ди Эррис прочла письмо.

  Так. По лицу скользнула гримаса неудовольствия. Но надо отдать должное моей жёнушке: в руках себя держит. Если бы я не ожидал подобной реакции - ничего бы и не заметил. Ну, и что ты теперь будешь делать?

  Супруга сложила прочитанное письмо и вернула его обратно на поднос.

  - Дорогие гости! Барон ди Эррис сообщает, что примет сегодня вас всех. Он просит ожидать приглашения на приём в отведенных вам комнатах, - тут она сделала небольшую паузу, после чего продолжила: - На этом предлагаю завершить обед тостом за барона Илара ди Эрриса, да продлят боги его дни!

  Слуги моментально наполнили бокалы, и все дружно их осушили. Стоя, между прочим. Я тоже выпил всё, что было в моём сосуде, до дна. За своё ж здоровье, не за чужое!

  В общем, после последней закусывать не стали, а покинули столовую вслед за подавшей пример хозяйкой. Куда подались постоянные обитатели замка, я не знаю, а троица вновь прибывших расползлась по своим апартаментам. Отдыхать от обеда, чистить пёрышки и ждать вызова, то есть приглашения, к владельцу замка.

  Немного задержалась с местными мужиками, пардон - дворянами, Алиса, но и она нагнала нас с Вейссом, когда мы выходили из донжона.

  У меня, в отличие от моих спутников, времени на послеобеденный отдых не оказалось. Предупредив ключницу, чтобы меня никто не беспокоил до вызова на приём к барону, я закрыл дверь своей комнаты на засов, и потайным ходом направился в донжон, к своему кабинету (Освещая себе путь обычным факелом, между прочим. 'Магический фонарик'-то сдох...).

  Прибыв к месту назначения я, накинув личину старого барона, уселся в памятное кресло, в котором вот казалось только что ждал визита Инквизиции. После чего, отправив Вихиса за ал Вейссом, которого собирался принять первым, выслушал доклад Финдиса по перемещениям и действиям за сегодняшний день начальника гарнизона, Целителя и дежурного жреца с его учеником. А также моей дражайшей супруги.

  Доклад меня разочаровал. Эти гады петляли по замку, как зайцы по лесу. Каждый успел мимолётом перекинуться парой фраз с баронессой и друг с другом. Что именно говорили - услышать не удалось.

  Одна из причин - банальная нехватка кадров. Пронизывающие стены замка слуховые каналы не очень длинные. Иначе звук затухает. То есть, чтобы слышать, о чём разговор, требуется находиться рядом с помещением, где он ведётся. С учётом перемещения объектов прослушки по замку надо, чтобы были заняты хотя бы основные посты прослушивания. Ибо имеющаяся сейчас команда 'слухачей' из пяти человек просто не в состоянии постоянно менять позиции, перемещаясь по тайным ходам.

  Кроме того, в этом мире подслушивание и подглядывание, особенно в замках - в природе вещей. И потому местные, у кого ума побольше, учитывают, что 'стены имеют уши', и беседуют на скользкие темы в местах, где их прослушать затруднительно. Да и сильно громко стараются не разглагольствовать.

  В общем - облом. А кто обещал, что всё будет получаться с первого раза?

   Ладно. Будем действовать по плану, а там, глядишь, что-нибудь и прояснится.

   И первым номером в плане (не то, чтобы первым по важности, а просто порядковым) - беседа с моим вчерашним спасителем.

   Явился Дорк, кстати, без промедления. Ждать пришлось ровно столько, сколько потребовалось Вихису, чтобы добраться до его комнаты, передать приглашение и вернуться обратно уже вместе с приглашённым.

  Молодец. Точность - вежливость... И не только королей. А просто ответственных людей. Вот хочу такого к себе на службу! Но пока рано предложение делать, рано... Он меня не поймёт.

  Или, что хуже - поймёт. Старый барон, не вылезающий из постели, впавший в апатию, да и к тому же ничего не знающий о боевых качествах гостя, вдруг ни с того ни с сего предлагает ему работу, которую обычно дают только по хорошей рекомендации. Пораскинет Вейсс мозгами, сложит два плюс два... Нет, попозже с этим, попозже.

  А пока оставалось только выслушать сообщение гостя о встрече на ночной дороге с непонятными вооруженными и очень агрессивными людьми и краткий пересказ результатов допроса одного из них. То есть всё то, что мне и так известно.

  Я стоически вытерпел подробное и обстоятельное повествование, даже задал несколько уточняющих вопросов, дабы продемонстрировать заинтересованность в информации. После чего сердечно поблагодарил гостя и поинтересовался, чем я могу его отблагодарить за столь ценные сведения.

   Как я и предполагал, от вознаграждения благородный дворянин гордо отказался. Ну, дело хозяйское... Моё дело предложить.

   Вот чем он меня удивил, так это тем, что не стал расспрашивать о недавнем переполохе в замке. Хотя от кого, как не от непосредственного участника событий, можно получить самую точную информацию? Если, конечно, этот участник захочет ей поделиться.

   Однако Дорк даже не попытался задать вопрос на так его интересующую (я-то знаю!) тему. Почему? Возможны варианты. Будем думать.

   А пока я ещё раз сказал спасибо, и, после того, как, поинтересовавшись дальнейшими планами гостя, 'узнал', что тот собирается продолжить своё путешествие, предложил ему помощь, буде таковая понадобится, и порекомендовал, если что, обращаться к Финдису.

   На этом мы раскланялись. Вейсс покинул кабинет, а я, выждав для солидности минут с десять, приказал позвать юную магичку. Она к этому времени уже должна была ожидать в приёмной, вызванная всё тем же Вихисом.

   'Студентка-практикантка' явилась незамедлительно. Всё же барон на время практики являлся её непосредственным начальником, и сердить его не стоило. А то ведь может такой отзыв написать, что краснеть потом перед всей Академией.

   При взгляде на входящую в кабинет Алису я, честно говоря, с трудом сохранил серьёзное выражение лица.

   М-дя... Как там было?.. 'Танкист должен быть выносливым, спокойным, решительным ... и красивым.' Да. Что-то вроде того. Не знаю, как насчёт выносливости и спокойствия... А остальное вроде в наличии. Как и одеяние, очень похожее на танковый комбинезон. Из-за него мне и вспомнились слова из старого довоенного фильма.

  С другой стороны, а что ей ещё одеть на официальную встречу, как не стандартную униформу учащихся Академии? Жаль, конечно, что тут в качестве таковой приняты не мини-юбка с мини-бронелифчиком. С другой стороны - и не дурацкая мантия с не менее дурацкой четырёхугольной шапочкой.

  Так что - пусть будет. Тем более - шлемофон в комплект формы не входит. И это радует. Если ладная фигурка рыжей ведьмы и скрыта под мешковатым одеянием, то хотя бы огненные локоны видны во всей красе. Кстати, на груди ведьмочки... то есть на комбезе... нашит круг примерно того же цвета, что и её грива. Обычно у студентов Магической академии в него должна быть вписана руна, обозначающая номер курса обучения. Но сейчас круг чист. Это значит, что студент, то есть студентка, обучение закончила. Остались практика, диплом... И этот мир получит новую магессу.

  Гм... Жалко мирок. Почему-то...

  Цвет круга, между прочим, означает специализацию. И в данном случае это вовсе не 'магия огня', как можно было бы ожидать, а 'боевая магия'. То есть то, что я и заказывал. В этом Варуса упрекнуть не могу.

  Подойдя к моему креслу, Алиса отчиталась о прибытии 'как положено'. После чего протянула перед собой правую руку, в которой оказался большой плоский кругляш. Вроде золотой, судя по блеску. С выгравированной на нём какой-то абракадаброй. Что-то вроде иероглифов. Или это руны? Хм... Барон не знает. То есть не знал. Зато знал, что этот предмет одновременно и студенческий билет, и зачётка, и договор временного найма, а в будущем - ещё и отчёт о практике.

  Магичка прикрыла глаза и что-то пропела. Ого! Амулет изменился. Закорючки как-то 'подвинулись', а поперёк кругляша появилась глубокая черта. Ведьмочка протянула амулет мне.

  Вот тут инфа, что я должен делать, в памяти барона сохранилась.

  Так... Взяться за него... Дзынь! С глухим звоном амулет раскололся пополам. Строго по линии. После чего половинки амулета как бы подёрнулись дымкой, наподобие расфокусировавшегося изображения в телевизоре. И амулет исчез. От его половинок осталось только окутавшее наши руки золотистое сияние. Которое быстро 'втянулось' в пальцы, вызвав лёгкую щекотку. По крайней мере, у меня.

  Вот и всё. Магическая клятва принесена, и теперь Рыжик на время практики будет подчиняться мне практически так же, как смертники. Выполнит любой приказ. Ну, почти любой. Ограничения, что интересно, накладываются не действующим законодательством королевства, а Магическим Кодексом. Причём запрет не 'на физическом уровне'. Теоретически, его можно нарушить. Только потом придётся разбираться с Советом магов. Если Совет узнает... Может ведь и не узнать.

  Но я вроде бы пока не планирую делать ничего такого особо противозаконного. Хотя с этим самым Кодексом я толком не знаком. Ну и ладно. Если прикажу чего-нибудь не того, подопечная, то есть подчинённая, скажет.

  А пока первый приказ: зарядить 'магический фонарик'. Маленькая штучка, а нужная! Носиться с факелом по здешним потайным ходам, как я только что убедился, совсем не комильфо. Да и вообще, в хозяйстве вещь нужная...

  Я положил 'жемчужину' в сложенные ковшиком ладони девушки. Та сразу же сжала их, и с полминуты постояла, прикрыв глаза.

  После чего со словами 'Всё!' протянула артефакт обратно.

  Надо же! Быстро она! И, главное - бесплатно! Так, раз у меня теперь есть халявное 'зарядное устройство', надо составить список, чего бы из магических штучек подзарядить. Но это потом, а сейчас...

  Марш обратно в приёмную и ожидать вызова! Нет, конечно распоряжение я отдал в более мягкой форме, но суть примерно такая.

  Едва дождавшись, как за Алисой закроются двери, я вскочил с кресла и негромко позвал Диспаса, всё это время находившегося рядом - в спальне. Когда тот появился, я указал ему на кресло, которое только что занимал.

  Предстоял последний приём на сегодня - 'бедного родственника барона'. Раздваиваться я не могу, так что бароном придётся побыть смертнику. Ещё раз на всякий случай повторив краткий инструктаж, я сбросил личину и галопом поспешил в гостевое крыло. Опять по лабиринту потайных переходов. Но уже с 'магическим фонариком', а не с факелом. Надо сказать, так намного приятнее, но всё равно - постоянно вот так бегать - не комильфо.

  Вся надежда на то, что резко переходить из образа в образ придётся не слишком часто. Плюс после предстоящего 'визита' я переселюсь в донжон. И от моей комнаты до баронских покоев будет рукой подать. Вот тогда и заживём...

  А сейчас надо побыстрее перебирать ногами. Я должен не только успеть добраться до своей комнаты перед тем, как в неё постучится Вихис, но и успеть стряхнуть с себя собранную по узким переходам пыль и паутину.

  Успел, конечно... Вежливый, но настойчивый стук раздался минут через пять, после того, как я через потайную дверь проскользнул в свои 'покои'. Так что я был вполне готов.

  Я отпер дверь и уже в третий за сегодня раз направился в донжон. Это вместо того, чтобы поваляться после сытного обеда. Гм... Что это я ною? Вон тот же семенящий рядом Вихис тоже как минимум третий раз проделывает тот же путь. А ведь его состояние куда как менее соответствует таким пробежкам, чем моё. Надо, кстати, в дальнейшем гонять моих стариков поменьше. Не мальчики всё же...

  Поднявшись по лестнице, мы оказались в баронской приёмной. Там уже была куча народу. Практически, все те же лица, что я видел сегодня за обедом, за исключением Дорка.

  И на этих лицах - сложная гамма чувств. Опасение, нетерпение, даже раздражение... В общем, то, что обычно сопровождает ожидание перемен. Вот только надежды, которая тоже обычно сопутствует предполагаемым изменениям в жизни, ни в чьём взгляде я не заметил. Значит, никто из присутствующих никаких таких надежд, связанных с появлением моей скромной персоны, не питает. Так и запишем...

  Гм, а у ведьмочки-стервочки при взгляде на меня в глазах промелькнуло ещё и нечто вроде презрения. 'Какой ты, нафиг, танкист?!'

  Я улыбнулся краешком губ. Да. Никакой. У меня даже комбеза нет. Однако ты у меня в подчинении, а не я у тебя. Ну да! Ты же об этом не знаешь! Ладно, радуйся пока...

  За то время, что я в очередной раз за сегодняшний день раскланивался с местной 'элитой', Вихис успел скользнуть в двери, ведущие в кабинет, и выйти обратно с сообщением, что барон просит всех присутствующих войти.

  'Просит' - это в данном случае такой синоним слова 'приказывает'. Потому никто медлить не стал. Все быстренько втянулись в кабинет, где в личине барона ди Эрриса восседал Диспас.

  'Барон' полулежал в кресле, прикрыв глаза. Всё по сценарию. Типа, устал, значит, после предыдущих двух бесед, но превозмогая... И дальше в том же духе.

  Как-то само собой получилось, что мы выстроились перед креслом полукругом. Я оказался на левом фланге. Все молчали, боясь побеспокоить старика. Наконец тот открыл глаза, и, медленно поворачивая голову, прошёлся взглядом по окружающим. Остановив взгляд на мне, он вопросительно поднял бровь. Молодец! Хорошо играет! Станиславский точно бы поверил.

  - Илар Винхем, - коротко представился я в ответ на невысказанный вопрос. Диспас с полминуты разглядывал меня, словно вещь на прилавке у торговца, после чего кивнул.

  - Да. Финдис докладывал... - проскрипел старик, - Господа! - обратился он к присутствующим. - Я пригласил вас, чтобы вы были свидетелями при проведении Обряда... - тут он закашлялся. Целитель было шагнул вперёд, но 'барон' отрицательно мотнул головой. Откашлявшись, 'барон' продолжил: - В общем, Обряда... Да. Илар Винхем! Подойдите!

  Я, всем своим видом изображая почтительность, приблизился к 'барону'. Тот дрожащей рукой пошарил по столику, стоящему рядом с креслом, нащупал лежавший там маленький ножик, размером с перочинный, но зато в ножнах, и протянул его мне.

  Я взял протянутый предмет в руки, и повернулся так, чтобы всем присутствующим были видны результаты предстоящего Обряда Признания Крови.

  'Обряд Признания Крови'... Надо же, какое громкое название! И красивое, не спорю. А вот сам процесс... Пародия на известный 'меч в камне', который, как известно, может вытянуть только истинный король. Только тут вместо меча - маленький, да ещё и тупой, кстати, ножичек, а вместо камня - ножны, в которые он вложен.

  Всё просто. Если я родственник барона, то смогу потянуть 'игрушку' из ножен, если нет - то, соответственно, не смогу. Чем больше в претенденте крови того, к кому 'привязан' артефакт, тем дальше он сможет обнажить лезвие. Клинок полностью покинет ножны только в руках прямого потомка по мужской линии.

  Маленькие размеры и плохая заточка клинка обусловлены тем, что Обряд обычно проводят с младенцами. (Не гадать же новоявленному папаше, его это ребёнок или нет, пока тот не вырастет настолько, чтобы хватило сил вытянуть из ножен 'нормальное' оружие). Вот и рассчитан артефакт на силу и размеры маленького ребёнка. А затуплен - чтобы дитё при Обряде себе чего-нибудь не отчекрыжило.

  Однако иногда возникают ситуации, когда ножичком приходится пользоваться и большим дядям, типа меня.

  Ладно, не будем заставлять почтенную публику ждать! Я изобразил на своей физиономии волнение (у присутствующих на лицах, кстати, то же самое чувство. Особенно у баронессы), и потянул за рукоять...

  Клинок пошел из ножен легко. А чего бы ему не пойти? Если фактически я и есть тот человек, к которому артефакт 'привязан'. Нет, конечно, перед представлением для публики я на всякий случай произвёл проверку. А вдруг что не так? Но нет - всё работало нормально. 'Входит и выходит' - как говорил известный герой известного мультика.

  Вот только сейчас полностью обнажать ножичек в мои планы не входило. Вытянув клинок где-то на треть, я притормозил, старательно изображая перед почтенной публикой прикладывание титанических усилий. Даже как бы дёрнул несколько раз за рукоять.

  И в конце концов разочарованно вздохнул, разведя руками. 'Не получается, мол'.

  Естественно, производя все эти манипуляции с артефактом, я краем глаза следил за реакцией зрителей. В принципе, это было не обязательно - Финдис, не отвлекаясь и с более удобной позиции, но - лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Даже от Финдиса.

  И в который раз наблюдение особых результатов не дало. То, что прям-таки просияла моя супруга - это ожидаемо. Жрец с Целителем не то чтобы остались равнодушными, но их эмоции действительно соответствовали реакции зрителей в театре, а не участников действа. Во взгляде старого Хроффа вроде бы промелькнуло даже сочувствие. А вот взгляд Алисы был полон презрения. 'Какой ты, нафиг, танкист?!'. Хотя, может быть, это мне показалось ввиду предвзятого отношения к сей дамочке. Ничего, уточню потом у Финдиса.

  В общем, основная часть спектакля отыграна, но это не всё. Надо ещё кое-что изобразить. Формальности, конечно, но они тоже важны.

  Диспас, после моих 'неудачных попыток' разочарованно покачал головой и протянул трясущуюся руку. Я развернулся к 'барону', и, почтительно склонившись, вернул ему 'ножичек'. Тот повернулся, чтобы положить артефакт обратно на столик, но некстати закашлялся. И уронил безделушку.

  Я, конечно, быстро нагнулся (слишком быстро - потерял равновесие, и чуть не навернулся на пол) и вновь подал ножик владельцу, точнее - человеку, его (то есть меня) изображающему. Тот судорожно дёрнул руками, и развёл их чуть в стороны. В одной руке был зажат кинжальчик, в другой - ножны.

  По крайней мере, так это выглядело со стороны. На самом деле, мне пришлось выполнить довольно сложный трюк. Когда я подбирал артефакт с пола, то переместился так, что, разгибаясь, закрыл своей спиной обзор наблюдателям. Да ещё и, как бы потеряв равновесие, взмахнул руками, и пока зрители инстинктивно наблюдали за видимой им левой, большим пальцем скрытой от их глаз правой спихнул ножны с кинжальчика прямо в руки Диспаса. После чего подал ему уже ножичек без ножен. Так что 'барону' оставалось только развести руки в стороны.

  Как говорится - ловкость рук и никакого мошенничества.

  Первые две части Обряда - демонстрация владельцем артефакта, лёгкого извлечения кинжальчика из ножен и попытка испытуемого сделать то же самое - выполнены. Правда - не в том порядке, как положено, но, думаю, придираться никто не будет. Особо строго этот порядок давно не соблюдался, и на этом мы с Диспасом и сыграли. Если бы первым потянул ножик из ножен он, я никак не смог бы ему помочь.

  Осталась третья, заключительная часть. Попытка вынуть 'ножичек' человеком, который стопроцентно не является кровным родственником его владельца. Ну, с этим проблем быть не должно.

  Диспас с третьей попытки вернул кинжальчик в ножны (благо, это может сделать любой. Трудности только с вытягиванием) и подозвал просто сиявшую после результатов эксперимента, то есть Обряда, баронессу.

  - Леди Тали, пожалуйста...

  Та подошла и попыталась (безуспешно, естественно) явить клинок миру.

  После чего передала его обратно 'барону'.

  Всё, Обряд закончен. Почти. Осталось официально объявить результат.

  'Барон' ещё раз прокашлялся, и проскрипел, обращаясь в мою сторону:

  - Илар Винхем! В Вас слишком мало моей крови, чтобы согласно Закону Вы могли мне наследовать!

  Если раньше моя супруга сияла, как стоваттная лампочка, то после этих слов мощность излучаемой ею радости увеличилась минимум вдвое.

  Я сокрушенно развёл руками: дескать, играл, но не угадал ни одной буквы. Что уж теперь сделаешь?

  Между тем Диспас продолжил:

  - Однако у меня нет наследника. - (Все замерли, а баронесса как будто получила команду доктора на медосмотре 'Не дышать!'). - Согласно Закону, я имею право на усыновление. - Действительно, такое право у любого подданного королевства Драдор имеется. Причем усыновить-удочерить, как и у нас, совершенно спокойно можно и неродственника. - И я решил... - Тут уж дыхание затаила не только баронесса. Обычно про такую тишину говорят: 'слышно, как муха пролетит'. Жаль мух в кабинете нет, можно было бы проверить. - ...Дать вам шанс.

  Жена вроде начала дышать. 'Дать шанс' и 'усыновить' - это всё-таки не одно и то же. Теперь 'барону' осталось развить свою мысль.

  - Хрофф Дифурт! - обратился он к сотнику. Тот на автомате сделал шаг вперёд и коротко кивнул. - Проверите господина Винхема на предмет владения им военным делом. О результатах доложите.

  - Слушаюсь! - рявкнул старый вояка и шагнул назад, ' в строй'.

  - Аилса ал Торн! - ведьмочка вздрогнула и попыталась повторить манёвр Хроффа. Получилось неплохо. В принципе, у них там в Академии порядки на занятиях 'магической начальной военной подготовкой' не слишком отличаются от армейских. - У господина Винхема имеются магические способности. Ваша задача - сделать так, чтобы у него появились не только способности, но и умения! Это, конечно, не единственная ваша работа. Остальные мои поручения я передам через Финдиса. Вы с ним уже знакомы. - Рыжик молча кивнула.

  - Кстати, это же касается и вас, - обратился 'барон' уже ко мне. Приказы Финдиса - мои приказы. И помните: станете ли вы моим наследником - зависит только от того, как вы себя проявите.

  - Дорогая, - теперь Диспас повернулся к моей супруге, которая уже почти вернула себе обычный непроницаемый вид. - Думаю, пришла пора проверить книги нашего управляющего. Займись этим, пожалуйста. Вместе с господином Винхемом. - и, не дав баронессе и рот открыть, объявил: - На этом приём окончен!

  А здорово старый барон своих, как бы их назвать... Не знаю. Наверное, старинное русское слово 'домочадцы' подходит лучше всего. В общем, здорово он своих домочадцев вымуштровал! Все вымелись из кабинета в мгновенье ока.

  Дали волю чувствам только в прихожей. И то, 'дали волю' - это я малость преувеличил. Просто позволили себе чуть более свободные жесты и мимику. И снова, блин, реакция каждого вполне предсказуемая!

  Безразличие - это у Алисы и Интага. С Рыжиком понятно. У неё начальник - барон. И до того, стану я его наследником, или не стану, Алисе дела нет. А могла бы и пораскинуть мозгами... Ведь барон уже не просто старый, а очень старый. И, чисто теоретически, владелец замка, а стало быть, и её временный главнокомандующий может запросто смениться прямо в середине практики. Ладно, не подумала, так не подумала. Молодо-зелено... Со временем пройдёт.

  Со жрецом ещё проще. Ему осталось месяц потянуть лямку - и поминай, как звали! Кроме того, владельцу замка он, в принципе, неподотчетен. Так что пусть за этот месяц сменятся хоть десять баронов ди Эррис - представителю Богов глубоко наплевать.

  Ладно. Едем дальше.

  Прямо противоположные безразличию эмоции излучает баронесса. Аж дёргает её, я смотрю! А ведь есть у тебя план, как сохранить своё положение после смерти мужа, есть! Что же ты такого удумала, дорогая? Ладно-ладно... Будем копать дальше. Глядишь, чего-нибудь и раскопаем.

  Интереснее всего наблюдать за Добрым Доктором и Хроффом. Оба состоят в 'партии баронессы'. То есть, старому-то барону они верны. Наверное... Но, в отличие от юной ведьмочки, чётко осознают, что он не вечен. И после его смерти придётся уживаться с новым господином. Моя супруга, похоже, как-то сумела убедить их, что сумеет сохранить за собой должность 'жены хозяина'. Ну, или, скорее, просто намекнула, что возможен такой вариант.

  Вот они и рады стараться, чтобы 'при смене власти' не оказаться не при делах. Что Целителю, в принципе, не грозит, ибо он приписан к замку, а не к его владельцу. Но 'независимость' эта - кажущаяся. И портить отношения с местной властью - не резон.

  Тем более что, в случае чего - смыться-то некуда. Место работы местным эскулапам его уровня определяет Орден Целителей. Мнения самих эскулапов при этом никто не спрашивает. И ротация, в отличие от жрецов, практически отсутствует.

  Возможно, это правильно. Жрец почесал языком (то есть помолился) тут, почесал языком там... Особых негативных последствий от ненадлежащего исполнения обязанностей нет.

  А вот с Целителями - дело другое. Тут привязка к месту работы - дополнительный стимул не портачить. Ибо каждый промах люди запомнят и это отразится на их отношении к медицинскому светилу. Могут устроить такую жизнь, что сам попросишь о переводе. А такие просьбы здесь заканчиваются, как правило, не переводом, а позорной отставкой, после которой устроиться на работу по специальности невозможно. В общем, с местными, а особенно с высокопоставленными местными, Целителю надо дружить.

  Ну а положение сотника так и вовсе зависит от текущего нанимателя. Придёт новый хозяин замка - стопудово на ключевые посты расставит своих людей. И пост 'министра обороны' - один из первых, где произойдёт замена.

  Такую непыльную работу, как здесь, старику Дифурту найти будет нелегко. Потому ему ничего не остаётся, как поддерживать баронессу. Сохранение должности в обмен на лояльность замкового гарнизона - вот очевидные условия сделки между ним и леди Тали.

  И вот тут, когда тактика и стратегия на ближайшее будущее вполне определились, вдруг появляется вероятный наследник. И ведь плохо не столько то, что он появился, сколько именно то, что он - вероятный. Теперь непонятно, на кого ставить.

  Будешь виться вокруг одного претендента - а господином станет другой. И всё припомнит. А ведь баронесса может потребовать... Ну, или попросить... натыкать сопернику палок в колёса. И что в таком случае прикажете делать несчастным доктору и ветерану?

  Нет, не завидую я им, не завидую...

  Но посмотреть, как будут выкручиваться - интересно.

   Прямо сейчас начать смотреть не получилось: Финдис, покинувший кабинет несколько позже остальных участников только что закончившегося шоу, сразу подошел прямиком ко мне и официальным тоном в сочетании с канцелярским слогом предложил 'изволить пройти осмотреть мои новые апартаменты', а заодно 'обсудить некоторые вопросы, касающиеся исполнения поручений барона ди Эррис'.

  Попросить прощения у присутствующих за то, что лишает их моего общества, он даже не подумал. Привычка. Хотя номинально 'старшей после Бога', то есть, после владельца замка, является его жена, реально здесь это начальник СБ. Все об этом знают, но никто не рискует возмущаться неподобающим поведением простолюдина по отношению к 'благородным'. Его голос - это голос барона. А перечить тому - себе дороже.

  Я же, наоборот, как и следует бедному родственнику, проявил вежливость, куртуазно откланявшись. Всё в рамках роли.

  Кстати, о роли: затеяно всё это представление с Обрядом было для того, чтобы свести к минимуму опасность со стороны неизвестных заговорщиков, покушавшихся на старого барона. Ведь если им нужен замок, то наследник - такое же препятствие в осуществлении планов, как и текущий владелец.

  А так я вроде как на наследство не претендую. Пока... И, по идее, нехорошие злыдни, положившие глаз на моё имущество, должны меня оставить в покое. До того, как барон примет решение или проявит намерение его принять. Если успеет... Дедушка-то старенький...

  В общем, отвожу 'огонь' недоброжелателей от себя и перевожу его на Диспаса. Свинство, конечно, но своя рубашка ближе к телу. Оправдываю и утешаю себя тем, что охрана моего двойника сейчас усилена, да и к окну он подходить, в отличие от некоторых, не будем показывать пальцами, не будет.

  До моих 'новых апартаментов', как их назвал Финдис, мы добрались быстро. Что неудивительно, ибо находились они на первом этаже донжона. Собственно, переселение из гостевых покоев в донжон означало значительное повышение моего статуса. Для всех постоянных обитателей замка, кроме присутствовавших при Обряде. Ибо покои в донжоне распределяются согласно положению их жильца в местной табели о рангах. Чем выше положение, тем выше этаж.

  Я пока что буду находиться ниже всех. Ну и ладно. Зато комната большая, и не то чтобы сильно светлее прежней, но окно явно побольше. Что, в сочетании с расположением на первом этаже и тем фактом, что покушавшийся на меня арбалетчик до сих пор не найден, скорее недостаток, чем достоинство. Приказать, что ли, заколотить это отверстие в стене, пока через него не проделали лишнее отверстие во мне?

  Кроме перечисленного, естественно, новые покои имеют выход в лабиринт потайных ходов, как и предыдущие. А вот 'санузел' вынесен в отдельную комнатушку. Мелочь, а приятно. Как человеку, в отличие от местных, к таким 'мелочам' привыкшему. Мебели тут побольше, в том числе и мягкой, отделка побогаче... Из отопления - здоровенный камин. Это понятно и уже почти привычно... В общем, настоящий здешний бедный дворянчик чувствовал бы себя тут на седьмом небе от счастья.

  Что интересно, про беседу 'относительно некоторых поручений' Финдис там, наверху, в прихожей, не соврал. Она действительно состоялась. Понятно, что немного не в той форме, как представлялось некоторым... Глава СБ не передавал безапелляционные приказы, а обсуждал со мной, что и как лучше организовать. Впрочем, обсуждение надолго не затянулось.

  Так как мне ещё надо было сгонять в мою 'старую' комнату в гостевом крыле, чтобы перенести оттуда в новое жилище свои скудные пожитки.

  Это 'прикрытие'. На самом деле я хотел ещё раз пересечься с ал Вейссом, пока он не смотался по своим неведомым делам.

  А с Финдисом утрясти все детали ещё успею...

  Выйдя из своих покоев, я обнаружил у дверей двоих молодцов в полной боевой экипировке местных пехотинцев. Шлемы, кольчуги, мечи на поясах... За спину закинуты щиты, как же без них... Средневековье-с...

  Вообще - нет. 'Нет' - это, в смысле, экипировка для тутошней 'царицы полей' явно нестандартная. Мечи покороче пехотных, щиты не 'уставные' треугольные, а что-то типа уменьшенных прямоугольных скутумов римских легионеров. И называются, естественно, по-другому.

  С названиями местных видов оружия и доспехов у меня, что характерно, вышел небольшой затык. Их предназначение и здешние названия я из памяти предшественника-то выудил, но вот как назывались земные аналоги... Чтобы это помнить, надо быть реконструктором или просто фанатом истории вооружений времён Средних Веков. Я к таковым не отношусь. Недавно вот, кстати, прочитав какую-то книжицу о том периоде, был сильно удивлён, узнав, что словом 'бригантина', оказывается, обзывали не только корабль, но и вид доспеха.

  Так что, например, эти короткие мечи, наверное, по-нашему тоже как-то называются, но мне приходится применять местное название. 'Иул'. Чёрт знает что! Почти как 'Аул'! С другой стороны, некоторые вполне невинные земные (или - землянские?) слова в этом мире в лучшем случае обозначают совсем другие вещи и понятия, а в худшем - звучат похоже на местные ругательства, причём порой весьма неприличные.

  Ладно. Это всё, в принципе, несущественно. Что существенно - так это разговор с Дорком.

  Надо спешить. Я быстренько запер дверь и рванул к гостевому крылу. Двое 'робокопов', как я за характерный внешний вид обозвал про себя этих вояк, устремились за мной по пятам, словно приклеенные.

  М-дя... Учитывая, какая куча железа на них напялена, бесшумно передвигаться они не способны в принципе. Дзанг! Дзанг! Дзанг!.. Эхо шагов пошло гулять по коридорам. Ох-ох-охнюшки... И теперь эти звуки будут преследовать меня повсюду!

  Поскольку я сейчас, хоть и числюсь 'тёмной лошадкой', но всё же затесался в местные VIPы, Финдис выделил мне охрану. Хорошо ещё, получилось убедить его ограничиться двумя телохранителями, а не четырьмя, как он планировал первоначально. После трудных переговоров удалось довести до главы СБ мысль, что вместо увеличения числа охранников гораздо эффективнее будет организовать группу прикрытия, и рассредотачивать её вдоль моих предполагаемых маршрутов передвижения.

  Дзанг! Дзанг!.. А мечи у телохранителей, кстати, короткие именно потому, что ими удобнее орудовать в узких коридорах. А прямоугольные щиты - для защиты подопечного, то есть меня, любимого. Осталось только надеяться, что ребята дело своё знают.

  Впрочем, Финдис за них ручался головой. А его ручательство дорогого стоит.

  Вообще-то, если строго следовать правилам, охранять меня должны не люди Финдиса - по сути, местный спецназ, а, так сказать, местный аналог 'мушкетёров короля', то есть, в данном конкретном случае - барона. Вот только ввиду нехватки кадров это подразделение не имеет собственного командира, а находится в подчинении всё у того же Хроффа. Под надзором Финдиса, естественно. У которого есть ещё и 'собственная' структура. По аналогии с 'мушкетерами' этих людей, наверное, можно назвать 'гвардейцами кардинала'. Вот эти-то 'гвардейцы' меня сейчас и охраняют. Двое - рядом, а остальные как бы 'случайно' попадаются по пути то тут, то там.

  Чувствую себя если не Президентом, то уж точно депутатом или топ-чиновником, летящим куда-то по проспекту с включённой 'мигалкой' в сопровождении эскорта.

  Если бы ещё этот эскорт грохотал чуть потише...

  С другой стороны - народ тут к таким звукам привычный. Вон, ни спешащая куда-то кухарка, ни пара прошмыгнувших вдоль стеночки по своим делам слуг и ухом не повели. Это только я дёргаюсь.

  Дорк тоже к шуму, приближающемуся к его двери, отнёсся спокойно. По крайней мере, когда я вошёл в его комнату (предварительно, естественно, постучавшись и спросив разрешения. Это с моей стороны не только вежливость, но и разумная мера предосторожности), лицо его было безмятежно. Правда, в руках он держал обнажённый меч, который как раз к моему приходу решил поточить. Или сделал вид, что решил поточить...

  'А охрану-то я оставил за дверью...' - проскочила в голове мыслишка при виде обнаженного оружия. Мелькнула, и пропала куда-то... Хотел бы меня Дорк пришибить, давно бы уже пришиб бы...

  А вслух я снова рассыпался в благодарностях за своевременную и неоценимую помощь позавчера ночью. Поинтересовался, в достаточной ли мере ему оказали помощь в приготовлениях к дальнейшему путешествию, и, получив утвердительный ответ, перешел к сути дела.

  То есть рассказал о том, что стал 'кандидатом в наследники' старого барона, и мог бы, 'если у многоуважаемого господина ал Вейсса' есть такое желание, похлопотать перед местными властями о принятии 'такого превосходного воина' на должность инструктора по боевой подготовке. А если уж перейду из кандидатов в собственно наследники, то готов принять его на эту работу без малейших разговоров. С достойной оплатой, разумеется.

  Как я и ожидал, Дорк в вежливых выражениях от предложения отказался. Дескать, большое спасибо и всё такое... Но сейчас у него есть срочное дело... Надо спешить. Вон, и дорожный мешок уже собран. Может быть - потом...

  Угу. Знаем мы это 'потом'. После дождичка в четверг... Ну что ж. Моё дело предложить.

  Жаль, но теперь остаётся только проводить мимолётного знакомого до ворот. Что я и сделал, предварительно тяпнув с ним по кружке вина 'на посошок'.

  М-дя. 'То тут сто грамм, то там сто грамм...'. Вот так и становятся алкоголиками.

  Путь до ворот мы проделали вчетвером: я, Дорк и два моих телохранителя. Алиса, позавчера проведшая с героем весьма бурную ночь, не появилась.

  Ну да, ей не до того. Ещё покидая прихожую, я услыхал краем уха, как Целитель подкатился к юной ведьмочке с предложением осмотреть местную магическую и алхимическую лабораторию.

  Да. Имеется в замке и такая. Сейчас, наверное, вовсю осматривают... Бедный Добрый Доктор! Заранее ему сочувствую! - я, отвернувшись в сторону, криво улыбнулся.

  Попрощавшись с Дорком, я снова вернулся в гостевое крыло. На этот раз в свою комнату. Забрал оттуда свой дорожный мешок и перетащил его в новые апартаменты. После чего, не раздеваясь, развалился на кровати в ожидании ужина и ожидающейся после него встречи с прекрасным в лице очередной молоденькой служаночки.

  Я облизнулся в предвкушении. 'Всё такое вкусное!'

  Мечты, мечты... Спокойно предаться ничегонеделанью в ожидании пищи материальной, и, так сказать, ещё более материальной - не получилось.

  Помешал этому важному занятию никто другой, как Финдис.

  Нет, то ли он обрадовался, что здоровье господина позволяет грузить этого господина (в смысле - меня) всеми текущими проблемами по полной, то ли ему просто не с кем поговорить.

  Гм... Последнее весьма вероятно. В его-то возрасте. Когда все или почти все сверстники уже отправились на встречу с Богами. Нет, я всё понимаю, но ведь и меня можно понять: я собрался за отпущенный мне срок оторваться на всю катушку, а тут эти постоянные доклады, вопросы, уточнения... Без них, конечно, нельзя - это ясно. Но ведь должна быть какая-то мера!

  Вот сейчас Финдис приволок карту окрестностей. Я, в принципе, сам просил, чтобы он это сделал - надо нанести на неё стоянки горцев и вообще посмотреть, что вокруг к чему. Во время полёта с Варусом я ведь увидел далеко не всё. Но мог бы неутомимый Смертник подождать и до утра.

  Ладно, придётся поработать...

  О! Ещё раз 'Гм!'. А шедевр-то местного картографического искусства выполнен явно не в масштабе! Может, тому, кто передвигается исключительно по земле-матушке, это не очень бросается в глаза. Но я-то видел всё это сверху!

  Так-так-так... Интересно... Отсюда вытекает вопрос: а что у нас с планом замка? Такие же фантазии на вольную тему? Покопаться в воспоминаниях барона... Вроде - таки да. Но лучше один раз увидеть, чем сто раз вспомнить.

  - Да, и приготовь мне ещё план замка и отдельно схему потайных ходов, - буркнул я в сторону Финдиса, ставя последнюю отметку на карте. И тут же, спохватившись, добавил: - К завтрашнему утру! - а то ведь припрёт среди ночи! - И сюда не тащи - пусть лежат в кабинете! Мне туда всё равно топать - с Хроффом переговорить надо. О сюрпризе...

  Так. Всё сказал? Вроде всё. А всё ли сделал. Вроде... Нет! Есть ещё идея!

  Я вдруг застыл и молча уставился стеклянным взглядом в пространство перед собой. Надеюсь, поведение достаточно странное, чтобы обеспокоить Финдиса.

  Ага! Получилось! Но на встревоженные оклики отзываться не буду. Нет. И на трясение за плечо тоже. Э-э-э! А вот пощёчина господину - это уже слишком! Нет, зараза, ещё раз размахивается! Пора прекращать театр!

  Я встряхнул головой, словно очнувшись.

  - Что с вами, Ваша Милость?! - Финдис перешёл-таки от физических мер воздействия обратно к вербальному общению. И с перепугу, кстати, забыл, что может уже обращаться ко мне на 'ты'.

  - А? - изобразил я непонимающий взгляд. - Что?

  - Я спрашиваю: что с вами? Может, позвать Целителя?!

  - Нет! Целителя не надо! - отмахнулся я. А 'что со мной'?..

  Я поднялся на ноги, и, заложив руки за спину, неторопливо прошелся до дверей комнаты и обратно.

  - Архимаг сказал, что побочным эффектом действия артефакта, возвратившего мне молодость, было в том числе и то, что я стал Чувствующим. Вот... И теперь время от времени на меня накатывает... Видения всякие разные. В основном ночью, во сне. Но бывает и днём вот так 'зависаю'

  - Что делаете? - непонимающе переспросил Финдис. Ну да! Это ж современный земной слэнг! Вот так и прокалываются попаданцы!..

  Ну... Отклю.. В смысле, ухожу в грёзы - поправился я.

  - Видите будущее? - восторженно выдохнул Финдис.

  - Если бы... - я сокрушенно вздохнул. В основном конструкции какие-то непонятные, механизмы... И зачем оно мне? - я недоуменно пожал плечами. - В общем, дай-ка я пока прилягу. Отдохну немного. И ты иди, пожалуй. Тоже отдохни.

  Финдис согласно кивнул и без возражений удалился. Вот так. Одним выстрелом убил двух зайцев. И отделался от надоевшего за сегодня старикашки, и подготовил почву на будущее. Когда начну пробовать внедрять некоторые широко известные в моём родном мире, но совершенно неведомые здесь изобретения.

  На вопрос: 'Где взял?' можно будет смело отвечать: 'Пригрезилось!'. Нет, в звании (или состоянии?) Чувствующего, есть и плюсы! Это кроме такого несомненного плюса, как 'ауровидение'. Которое, впрочем, как-то заглохло. Жаль...

  Не успел я снова развалиться в своей любимой постельке, как раздался долгожданный стук в дверь, и из коридора послышались слова 'Кушать подано!'.

  Так что старичка, в принципе, можно было бы и не прогонять. Он знает, что война войной... В общем, к приёму пищи и сам бы слинял.

  С другой стороны - представление, которое я устроил, всё же необходимо и разыграть его когда-то надо было. Причём чем раньше, тем лучше...

  С этими мыслями я приступил к поглощению быстро занесенной слугами и разложенной по столу снеди. На вино в этот раз старался особо не налегать, памятуя о количестве выпитого за день.

  Когда я уже заканчивал беспощадную расправу с ужином, в дверь беззвучно проскользнула служанка, и начала стелить постель.

  Новая! - удовлетворенно констатировал я, разглядывая гибкую фигурку, и мурлыкая под нос что-то типа 'ты мой ночной мотылёк...' ... Нет! Не годится. Это песенка женская. Надо другую. Вот! '... ночная бабочка, ну кто же виноват?..'.

  Я неторопливо поднялся из-за стола и, на ходу сбрасывая одежду, направился к как раз соблазнительно нагнувшейся, дабы взбить подушки, сегодняшней подружке на ночь. Но предварительно задвинуть засов не забыл...

   Эхх! Ведь специально так встала, чертовка, чтобы показать, так сказать, 'товар лицом'! Определённо - приятная девушка!..

   На поверку девушка оказалась не просто приятной, но приятной во всех отношениях. Так что, к взаимному удовольствию, 'летали' мы с ней долго. Уковыляла прелестница на негнущихся ногах только после того, как на хоздворе пропели вторые петухи. Интересно бы было поглядеть на лица стоящих в коридоре охранников, когда она вышла...

   Я проводил свою ночную пассию усталым, но довольным взглядом. После чего вспомнил о намеченном плане мероприятий на остаток сегодняшней ночи и вздохнул уже не так довольно. Сейчас бы задвинуть снова засов да продрыхнуть до утра, но нет...

   Засов-то я, конечно, задвинул. Но после этого не плюхнулся на смятую постель, а, насколько возможно быстро оделся, и, подойдя к стене, активировал механизм потайной двери. После чего решительно шагнул в открывшийся передо мною проход.

   Всё выше, и выше, и выше!... Стремим мы полёт...

  Фффух... К сожалению - не полёт. Ножками приходится топать, ножками. А путь по крутым тайным лестницам не такой уж и короткий. Надо подняться с первого этажа донжона до 'надстройки' на его крыше. Как бы, с одной стороны - и не небоскрёб, но с учётом изгибов и загогулин 'червоточин' в стенах: пока дойдёшь - упаришься. И почему это проектировщики замка не предусмотрели лифтов хотя бы для тех, кто гуляет по тайным ходам?

  Шутка, конечно. Но в каждой шутке есть доля... шутки. Понятно, что с местным уровнем техники с лифтами здесь не очень, а те, что есть - работают на 'магическом приводе' и имеются даже не во всех королевских дворцах. Про какого-то захудалого барона и говорить нечего.

  С другой стороны - мой домен, и, соответственно, замок, судя по всему, не всегда были такими уж захудалыми. Те же магические насосы или непонятные 'танчики' у ворот чего стоят... Да и другие странности встречаются. Как, например, вот эти, почти неразличимые, если разгонять тьму обычным коптящим факелом, но хорошо видимые в ровном ярком свете магического фонарика цепочки небольших отверстий в стенах потайных ходов, почти под самым потолком. Такое впечатление, что здесь в каменную кладку раньше были вбиты штыри. Или анкеры.

  Зачем? Как по мне, вариантов немного. Вдоль стен когда-то были проложены или трубы, или кабели. Вариант с трубами мне представляется более вероятным. Раз есть глубинные насосы, то некогда вполне могла существовать и централизованная система водоснабжения. А вот кабели... Про электричество этот мир вообще-то знает, но, кажется, только в виде природных или искусственных (магических) молний. По крайней мере, о других его проявлениях здесь мне ничего не известно.

  Так что версию с электрокабелями пока отметаем. А то так можно дофантазироваться до чего угодно, вплоть до волноводов или оптоволокна. Старик Оккам был бы против.

   Да и не до фантазий сейчас. Цель моей ночной прогулки куда как более приземлённая. Хочу лично проверить боеспособность замкового гарнизона. Ну, не совсем лично... Но, по крайней, мере, принять участие в проверке - это точно. Сегодня ночью орлы старого Хроффа будут подняты по тревоге. Учебной, конечно.

   Тревога... Как много в этом слове... Как говорится: 'кто был - не забудет'. Я - 'был'. Довелось, довелось вскакивать по ночам, спешно одеваться, и, захватив в оружейке автомат, мчаться на своё место по боевому расписанию. Вспоминая попутно 'незлым тихим словом' тех, кто не даёт солдату спокойно спать.

  Гм, теперь вот сам такие пакости личному составу организовываю.

   А что делать? Способы проверить боеготовность и отработать действия в случае нападения врага, в принципе, одинаковы во всех мирах и во все времена. Ночные ( и не только ночные) тревоги, подобные сегодняшней, старый барон, когда был ещё не таким старым, и сам любил устраивать. А потом, когда ему это, как, впрочем, и всё остальное, стало безразлично, жирок с местных вояк периодически сгонял Финдис. Вот только...

   Суть данного мероприятия заключается не в том, чтобы солдатам служба мёдом не казалась, а чтобы они в 'час Х' как минимум занимали свои места согласно боевому расписанию в установленные нормативами сроки. И вот тут-то и всплывает закавыка. Как узнать, что подразделения действительно вовремя заняли свои позиции и находятся в боевой готовности?

  Нет, что по докладам командиров этих подразделений - это понятно. А чтобы у младшего командного состава не было желания, хм, исказить реальное положение дел, на то существует старший комсостав, дабы временами проверять правдивость докладов подчинённых. И ещё для этого придуманы прочие 'соответствующие службы'.

  Но! И ещё раз 'но!'. Чтобы такой механизм работал, надо, чтобы стоящий на верхушке пирамиды регулярно строил всю эту 'вертикаль'. Иначе - неизбежное пренебрежение своими обязанностями сверху донизу и, как следствие, потеря боеспособности.

  То же самое, в принципе, относится не только к военным. Но это уже немножко другая история. И ей я займусь завтра. А пока...

  Пока я, пыхтя, выбрался-таки в 'надстройку' над крышей донжона. Мог бы выйти и на саму крышу, где уже находился Финдис с одной из своих Девяток, но, увы - конспирация. Трудно было бы объяснить людям, что я здесь делаю в такое время.

  Исходя из этого, придётся остаться внутри. Отсюда хотя почти ничего и не видно, но зато всё хорошо слышно.

  Я погасил светильник, немного отдышался, после чего привёл в действие механизм, открывающий в моём тайнике смотровые, они же слуховые щели.

  Заглянул в них: нет, таки не видать ни зги. Ну и ладно. Будем слушать. Этого должно быть вполне достаточно. Где-то тут должна быть табуретка. Рано я 'выключил свет'. Надо было сначала присесть. Ага... налапал. Вот она. Теперь осталось только немного подождать.

  Как выяснилось - совсем немного. Возвещающая о начале ночного шоу протяжная и пронзительная рулада горна разорвала ночную тишину спустя всего две-три минуты с моего появления на наблюдательном (или, правильнее, подслушивающем) пункте.

  Горнист трубил не переставая. Ну да, обрадовался, наверное, случаю показать, что не зря свой хлеб ест. А то в последнее время только 'побудку' и 'отбой' играет. А эти команды можно и без дудения отдавать - просто голосом. Так и под сокращение попасть недолго. Ага... Это он ещё не в курсе, что начальство, хоть, правда, и чисто теоретически, знает, чем его можно заменить.

  Я представил себе, как воины натягивают доспехи и хватают мечи не под аккомпанемент горна, а под рёв баззеров тревоги, сопровождающийся миганием красных ламп, и едва удержался, чтобы не хихикнуть.

  Шуметь мне здесь нельзя. Слуховые отверстия в стенах - это не динамик с микрофоном. Проводят звук в обе стороны. Так что надо сидеть тихо, как мышь. Тем более, что снаружи тоже пока особого шума не наблюдается. Горн уже затих, но топота ног и бряцания оружия не слышно.

  Понятно, что влезть в доспехи, это не одно и то же, что натянуть хэбэ, но всё же - можно чесаться и поактивней. О, вот! Внизу наконец-то послышался топот и отрывистые команды. Зашевелились!

  Я взглянул на бесстрастно отчитывающий мгновения моей жизни таймер, которому сейчас, кроме обычной его функции действовать мне на нервы, предстояло исполнить роль секундомера. Так... Поздновато. Посмотрим, что будет дальше. Хотя я, в принципе, догадываюсь...

  Угу... 'Предчувствия его не обманули'.

  Ещё спустя минуту послышались не так, чтобы уж очень частые возгласы наблюдателей: 'Западная стена!', 'Мобильный резерв!', 'Вторая башня!', 'Северная стена!'... И так далее.

  Всё, насколько я мог судить по своему 'секундомеру', со значительным опозданием. Расслабились ребята, обросли жирком... А ведь не факт, что даже эти вот доклады соответствуют действительности.

  По идее, каждый отряд сигнализирует о выходе на позицию зажиганием большого факела. Именно эти 'возгорания' и фиксируют сейчас наблюдатели. Но зажечь факел может и просто первый воин из отряда, достигший условленной точки. А остальные ещё подтягиваются...

  Или даже не подтягиваются. Контрольный обход 'отцами-командирами', насколько я знаю, давно уже не практикуется. Да и если вдруг Хрофф и заметит какие-то недостатки, то не станет ни докладывать 'наверх', ни слишком строго наказывать провинившихся. У ребят Финдиса отношения с людьми, которых они должны контролировать тоже уже установились на уровне: 'А помнишь, как ты меня гонял?'.

  Так что факелозажиганием может вообще заниматься дежурная стража. Точнее, могла бы. Ибо сегодня учебная тревога была 'не такая, как всегда'. Дежурная караульная смена перед началом 'шоу' была снята с постов людьми Финдиса, предварительно получившими превентивную взбучку от своего начальника, и заперта в караулке.

  После чего стены остались почти без охраны, ибо 'гвардейцы' сконцентрировались во дворе замка возле всех четырёх лестниц, ведущих на крепостные стены, и у дверей казармы (где, кстати, осуществлять общий контроль был поставлен Диспас). Единственным охраняемым объектом внешнего периметра осталось надвратное укрепление. Там засел отряд с Вихисом во главе. По истечении нормативного времени развертывания гарнизона этот отряд должен отправиться в обход позиций. Старичков-Смертников, конечно, надо гонять как можно меньше - они ж не железные и не бессмертные - но тут другого выхода нет. Увы, но больше доверять некому.

  На риск (не такой уж, впрочем, и большой) со снятием караула я пошел тоже по суровой необходимости. Иного способа получить более-менее объективные результаты проверки, хоть убей, не вижу.

  Я просидел на своём НП минут с двадцать, пока череда докладов наблюдателей наконец не завершилась выкриком 'Командующий прибыл!'. Прибыл он, надо сказать, на своеобразный командный пункт - кольцевую галерею, проходящую по периметру донжона как раз под крышей, на уровне которой я нахожусь. Отсюда управлять обороной удобнее всего.

  Честно говоря, возникло большое желание 'надеть' личину старого барона, заявиться к Хроффу и устроить ему большую взбучку. А заодно и Финдису.

  Но я сдержался. Ведь, по большому счёту, в сложившейся ситуации больше всех виноват сам барон. То есть теперь я. Работу подчинённых нельзя пускать на самотек, а среди 'силовиков' вообще надо регулярно устраивать ротации, а лучше - чистки. Иначе или разленятся и профукают всё, что можно, к чертовой матери, или начнут строить заговоры. И то, и другое одинаково плохо.

  Ладно, что хотел узнать, я узнал. Пока в общих чертах. Завтра, то есть уже сегодня Финдис явится с подробным докладом.

  Но это будет потом. А пока пора и в свои покои, баиньки. Небо уже сереет, надо успеть подремать хотя бы с полчасика-часик. Предстоит насыщенный день.

  Гм... Можно подумать, предыдущие мои дни в этом мире были недостаточно насыщенными...

  С этими мыслями я нащупал на стене рычаг задвижек, дернул за него, зажёг 'магический фонарик', и, чуть пошатываясь от усталости, направился на свидание с ожидающей меня мягкой и уютной постелью.

  Долго продрыхнуть, конечно же, не получилось. Причём прервали мой сладкий сон телохранители - то есть, казалось бы, те люди, которые должны его охранять.

  - Ох, рано, встаёт охрана... - пробормотал я, с трудом выкарабкиваясь из объятий Морфея в реальный мир. И уже громче добавил в сторону сотрясающейся от сильных ударов снаружи двери: - Да слышу, слышу! Уже проснулся!

  Грохот моментально прекратился. Охранники выполнили мою же просьбу, разбудив меня точно в указанный срок, и с чистой совестью успокоились. Дальше уже моё дело - изволю ли я выйти на белый свет, или буду продолжать нежиться в кроватке.

  Очень хотелось остановиться на втором варианте, но нет - надо вставать. Меня ждут не то чтобы очень великие, но уж точно неотложные дела.

  Я с тяжелым вздохом откинул в сторону одеяло, поднялся на ноги и поковылял умываться. Холодная вода - идеальное средство для того, чтобы прогнать остатки сна.

  Не подвело оно и на этот раз. Окатившись ледяной водичкой, я почувствовал себя более-менее готовым к дальнейшим свершениям. Быстро оделся, и, задобрив забурчавший желудок скудными остатками вчерашнего ужина, вылетел в коридор. Ждать, когда подадут завтрак, некогда.

  Эхх! Всё, как всегда. Большую часть нашей жизни и жизнью-то назвать нельзя. Спешишь куда-то, суетишься, хлопочешь... А нормально жить думаешь начать 'вот-вот, скоро'... И это 'скоро' длится до момента, когда внезапно выясняется, что из отпущенного тебе срока осталось-то совсем ничего.

  Лично я в этом плане так вообще 'отличился умом и сообразительностью'. Ведь точно знаю, когда отдам концы, но вместо того, чтобы наслаждаться каждым оставшимся мгновением, продолжаю куда-то мчаться весь в мыле...

  Ведь мог бы послушать умного человека, то есть Архимага, и возлежать сейчас где-то далеко отсюда на золотом песочке под мерный плеск ласковых волн лазурного моря. С тем же женским полом, думаю, и там бы было всё в порядке, здоровье-то и денежки в наличии, а со своими проблемами обитатели баронства Эррис пускай разбираются сами.

  Но нет. Остался в замке. Конечно, не то, чтобы из чистого альтруизма или авантюризма... Есть у меня небольшой планчик. Правда, положа руку на сердце - почти невыполнимый. Но это лучше, чем ничего. И вообще - надежда умирает последней.

  Так что вперёд-вперёд, арбайтен-арбайтен, солнце ещё... То есть уже высоко. По крайней мере, от горизонта оторвалось.

  Сопровождаемый всё тем же 'дзанг! Дзанг! Дзанг!' за спиной, я ринулся к выходу из донжона. В этом плане, кстати, мой первый этаж - хорошо. Далеко бежать не надо. Короткий коридор, небольшая лестница - и вот я уже во дворе.

  Гм... Это я-то сетую, что рано проснулся. Тут уже вовсю кипит жизнь. Челядь, как ошпаренная, бегает туда-сюда. Что-то куда-то тащат, что-то куда-то катят... Вот два здоровенных мужика потащили груженую дровами тележку. Вот, виляя аппетитными бёдрами, словно топ-модель на подиуме, проследовала молоденькая служанка с кувшином в руках... Симпатичная, кстати. И в моей постели ещё не была. Ну ничего, рано или поздно...

  Я с некоторым трудом оторвал взгляд от заинтересовавшей меня фигуры, и поспешил к низкому длинному бараку, расположенному в полсотне метров справа - казарме. Именно там у меня по расписанию была назначена встреча с Хроффом.

  Даже если бы я не знал, где расположены казармы, заблудиться было бы трудно. Громовой голос старого вояки был слышен издалека. Слов, правда, не слышно, но, судя по интонациям, начальник гарнизона как раз устраивает своим подчинённым разнос по поводу вчерашней учебной тревоги.

  Я чуть замедлил шаг. М-дя... Это я немного не вовремя. Можно попасть под горячую руку.

  С другой стороны - а что мне его 'горячая рука'? Кто здесь хозяин?! Да и в свете моей официальной легенды он вряд ли решится даже поднять на меня голос.

  В результате этих мыслей я снова ускорился, и через несколько секунд уже входил в двери казармы. Что характерно, двое находящихся у этих дверей караульных никак не воспрепятствовали проникновению постороннего человека на охраняемую территорию.

  Можно было бы списать это на разгильдяйство, но какое может быть разгильдяйство после только что благополучно проваленной проверки и во время того, как рядом бушует разгневанное начальство? Просто, скорее всего, они были просто предупреждены о моём визите, а опознать вероятного нового хозяина по топающей чуть позади охране не составляет труда даже для тугодумов.

  Итак, я вошел в казарму под рык Хроффа '... и даже не соизволили явиться!...'. Ага, значит, есть и такие раздолбаи среди моих воинов! Я, в принципе, этого ожидал... Судя по тому, что сотник распекал стоявшую перед двумя шеренгами общего строя группку из двенадцати человек, очевидно, количество наиболее отпетых именно таково.

  Дифурт стоял вполоборота к дверям, так что моё появление он заметил сразу, и поспешил закончить свою речь: 'Наказание провинившимся Его Милость пообещали определить лично! Встать в строй!'. После чего обернулся ко мне.

  Я приветливо улыбнулся и склонил голову в поклоне. Честно говоря, улыбка была вызвана не столько вежливостью, сколько реакцией на заявление, что наказание должно быть определено 'милостью'. Забавная игра слов. Что ж, действительно, придумать достойную кару я вызвался лично, и обязательно придумаю после того, как выслушаю доклад Финдиса. То есть где-то ближе к обеду. А пока - время труда не умственного, но физического.

  Хрофф сухо кивнул мне в ответ, потом, спохватившись, улыбнулся, после чего обратился к строю: 'Представляю вам господина Винхема! Возможно, он будет служить с нами вместе!'.

  И это всё?! Похоже, что так. О моём возможном баронстве Дифурт и не заикнулся. Решил преждевременно не будоражить народ? Так народ и так давно в курсе. Вон как пялятся...

  Между тем Хрофф снова обратился к строю и выкрикнул:

  - Мастер Тарис!

  Ближе к правому флангу из строя вышел немолодой широкоплечий воин.

  - Это наш инструктор фехтования, - пояснил мне сотник, и снова повернулся к названному Мастером Тарисом:

  - Проведёте тренировочный поединок с господином Винхемом. Сейчас! - а затем добавил, обращаясь к остальному строю: - Вольно! Всем заниматься по плану, кроме третьей и седьмой Девятки! Ваша тренировка по фехтованию сдвигается на полчаса! Так что займитесь пока приведением казармы в порядок! Развели тут!..

  Обрадованные окончанием разноса вояки быстренько рассосались по казарме, а Хрофф, я и инструктор покинули помещение.

  - Занятия по фехтованию проводятся в соседнем здании, - сотник кивнул на барак - близнец только что посещённого мною. - Раньше это тоже была казарма, но так как численность гарнизона не соответствует штатной, решено было использовать её в качестве тренировочного зала.

  Я понимающе кивнул.

  Дорога к месту 'тренировки', а на самом деле проверки моего умения обращаться с мечом не заняла много времени. Чуть дольше, хоть и ненамного, пришлось провозиться с напяливанием доспехов. Так что через десять минут я уже стоял напротив Мастера Тариса с затупленным тренировочным мечом в правой руке и маленьким круглым щитом-баклером в левой. Тот надел такие же латы, как у меня, и вооружен был аналогично.

  Свидетелями предстоящего поединка должны были стать только сам Дифурт, его то ли вестовой, то ли ординарец, и мои телохранители. (Кстати, сотнику тоже полагается охрана, но он ею демонстративно пренебрегает. Ну и пусть. Я пока от своих бодигардов отказываться не собираюсь). Кстати - молодец сотник. Ввиду возможности того, что с мечом я опозорюсь, количество возможных свидетелей этого позора он уменьшил до минимума.

  Хм... С другой стороны - несмотря на то, что оружие учебное, им тоже можно убить человека. Если Хрофф - заговорщик, и хочет сейчас организовать такой 'несчастный случай', то с его стороны логично уменьшить количество лишних глаз. Ведь кто-то из воинов может заметить, что смерть вероятного наследника была не так уж и случайна.

  Ладно. Волков бояться - в лес не ходить. Мастер Тарис сделал приглашающий жест, и я, поднимая меч, шагнул вперёд...

  Бой, если это можно назвать боем, продлился не более пятнадцати минут. С одной стороны - он меня разочаровал. Всё-таки нет того выброса адреналина, что в реальной схватке не на жизнь, а на смерть. Да и уровень Мастера оказался... Примерно наравне со мной. Плюс фехтовальные приемы он применял исключительно стандартные армейские. А я всё же владею и кое-чем из арсенала местных спецслужб. Правда, 'светить' эти приёмчики в поединке не стал. Как там говорится? 'Пусть враги преувеличивают твои недостатки...' или что-то вроде того... Вот пусть враги пока и остаются в неведении относительно моих истинных возможностей.

  Вообще про разочарование - это из серии 'Галя у нас балованная'. По идее Тарис - как раз то, что мне сейчас нужно. Чтобы помочь мне как можно скорее полностью свыкнуться с новым телом и восстановить тот уровень владения мечом, на котором данное тело находилось раньше.

  Дорк, которого я хотел видеть своим наставником в искусстве фехтования, пока для меня был бы явным перебором. Но это пока. А потом... Скоро или не очень придётся искать кого-то, похожего на него. Даже нет. Поиски надо начинать уже сейчас. С учётом того, что найдётся нужный человек, скорее всего, не сразу, да и для того, чтобы добраться в эту дыру, ему потребуется время. Значит - добавить эту задачу в список неотложных дел. И без того немаленький, между прочим.

  Кстати, ещё одним неотложным делом надо бы записать обустройство рядом с тренировочным залом душевой и введение приказом по гарнизону обязательного её посещения после тренировки. Ибо я вот, например, сейчас, как в той сказке: 'говоря народным языком - взопрел'. А попробуй тут не взопрей, когда ты прыгаешь, как кузнечик, при том, что на тебе напялена куча железа, да ещё и надо усиленно махать тяжелым тупым предметом. Учебным мечом.

  Если честно - здешние мечи оказались не такими-то и тяжёлыми, как я их себе представлял. Учебный - это при том, что он утяжелён по отношению к боевому оружию, весит всего-то около двух кило. А тот, с которым я отправлялся в своё маленькое путешествие - и вовсе килограмма полтора. Но всё равно - размахивать им в течение даже четверти часа не так уж и легко. Особенно если вспомнить, что надо не просто бесцельно махать железякой, но и наносить удары.

  И получать их... Ощущения не самые приятные. Пусть меч тупой, но когда тебя лупят арматуриной - тоже не очень здорово. Даже если ты в бронежилете. Да и просто от того, что поэтично называют 'скрестить мечи', тоже руку сушит будь здоров!

  Но это я что-то отвлёкся от душевой, точнее - от её отсутствия. Здешнее народонаселение по нашим современным меркам особой чистоплотностью не отличается. Вот так, как я сегодня, хорошенько пропотеть, и потом, распространяя соответствующее амбре, проходить целый день - в порядке вещей. Благородные глушат аромат парфюмом или специальными магическими амулетами. А простые воины так на это просто не заморачиваются. В общем, всё как у нас было по историческим меркам не так уж и давно.

  Нет, надо будет это дело менять. И вопрос даже не столько в запахах, сколько в санитарных и гигиенических нормах. Будет народ чище - будет здоровее. Если учесть, что за лечение воинов гарнизона Целителю из своего кармана плачу я - здоровье подчинённых - в моих финансовых интересах.

   А пока придётся побыть немного 'как все' - умыться водой из стоящей при входе бадьи, после чего побрызгаться заготовленными заранее для для перебития запаха духами и терпеть.

   Ибо смотаться в свои покои, чтобы хотя бы слегка обмыться - некогда.

  Вот, Хрофф по окончании поединка одобрительно кивнул и удалился, предварительно сообщив мне, что сейчас на Западной стене начнутся боевые испытания магички, и Его Милость барон велел мне присутствовать. Так что надо поторопиться.

  Я и поторопился. Поклонился, поблагодарил Мастера за поединок. Пока снимал доспехи, выслушал замечания по ходу боя, клятвенно заверил наставника, что всё учту к следующему занятию, и умотал на стену. Финдис-то без меня мероприятие не начнёт, но заставлять его слишком долго тянуть тоже нехорошо.

  Быстро проскочил через двор к ближайшей лестнице, ведущей на стену. Ух, какая длинная! Ступеньки, ступеньки... Десять... Пятьдесят четыре... Сто одиннадцать... Тьфу! Да что мне, делать нечего, кроме как их считать?!

  Интереснее, пока поднимаюсь, подумать, почему на потайных лестницах каменные ступени стёрты сильнее, чем на этой? Там камень хуже? Или ходило больше народу? Или народ ходил дольше? Намного дольше?..

  Ещё один безответный вопрос... Добавить его к общему списку и переключиться на реальность. Ибо я уже взобрался наверх. Вон и Финдис стоит. О чём-то беседует с Алисой и поднявшимся раньше меня на стену Хроффом.

  Я направился к этой группке. Не медля, но и не сильно торопясь. С одной стороны - права ходить вразвалочку в этом облике ещё не заработал, с другой - и носиться, словно мальчик на побегушках, мне несолидно. Всё-таки как-никак - гипотетический будущий Хозяин.

  Приблизившись к троице, я вежливо поздоровался, после чего отошел чуть в сторонку, ожидая начала шоу. При этом отметил про себя, что видок у девчонки не очень. Почти как у меня. Осунулась, круги под глазами... Нет - Целитель, конечно, молодец! Попользовался - приведи в порядок! Ты же умеешь! Нет - поматросил и бросил! А мне теперь гадай: то, что сейчас ведьмочка продемонстрирует - это реально всё, что она может, или только половину, а то и треть от максимальных возможностей? Наверное, надо будет запереть эту... В общем - эту. Запереть на недельку, чтобы силы не тратила. А потом устроить повторное испытание. Вообще - зачем запирать? Мне ведь достаточно только приказать - и всё будет исполнено. Наверное... Если Магический Кодекс не против такого приказа. Ладно, пусть живёт пока.

  Размышляя на эту тему, я сквозь проем между зубцами стены взирал на открывшийся пейзаж. В принципе, я это всё уже видел с высоты, когда 'возносился' с Архимагом. Но тогда было не до любования окрестностями. А сейчас...

  Да, вид отсюда открывается обалденный! Я, хоть и горожанин, всё же мечтал когда-нибудь, когда выйду на покой, купить домик где-нибудь в красивом уголке. Чтобы он был на горке и можно было из окна любоваться окружающими красотами.

  Сбылась мечта идиота! Вот они - красоты. А вот он - мой 'домик'. Вот только с покоем не срослось. Он, как говорится, только снится. Нет, вру. Даже и не снился пока ни разу.

  - Ну что ж, начнём! - послышался за спиной голос Финдиса.

  Я, быстренько оглянувшись по сторонам, высунулся в бойницу чуть дальше. А что? Осторожность не помешает. Стена высокая, а летать без Архимага я умею только вертикально вниз. Толкнёт кто-нибудь 'ненароком'... Так что убедиться, что рядом никого подозрительного нет - не лишнее. Эх, чую, скоро стану параноиком большим, чем барон!

  Между прочим, высунувшись в бойницу, я обнаружил то, о чём как-то позабыл. А именно - притулившееся под стенами замка поселение. Испытания решили проводить на самом 'танкоопасном' направлении. Таковое, естественно, оказалось аккурат со стороны входных ворот, недалеко от которых и разбросаны по склону хибары моих пейзан.

  Нет, мишени, конечно, поставили подальше. Надо же определить предельный радиус поражения моего нового оружия. Но, получается, все эти магические штучки должны будут пролетать над головами мирно занимающихся внизу своими делами людей. Интересно, их хоть предупредили? Указание на этот счёт я дать позабыл, а Финдиса сейчас спрашивать, догадался ли он это сделать сам, неудобно.

  Тем временем Финдис скомандовал:

  - Зажигательным! Цель - стог сена!

  Тут же из бойницы слева от меня вырвалась такая же ярко-оранжевая горошина, как и та, что я имел уже удовольствие наблюдать ночью в лесу, и понеслась к намеченной цели, находящейся где-то в трети километра от стены.

  Угу... Понеслась-то понеслась, но не донеслась... Шарик коснулся земли метрах в десяти впереди и пяти правее заданной точки. В месте 'приземления' поднялся небольшой белёсый дымок от сгоревшей травы.

  И всё. Пшик.

  - Ветер не учла... - послышалось досадливое бормотание Алисы. Тут же с её руки сорвался второй файербол. Этот угодил точно в мишень, и через несколько секунд стог уже весело пылал.

  Так-так... Я-то себе представлял файербол, как нечто, несущееся строго по прямой. А он, оказывается, подчиняется физическим законам так же, как и любое материальное тело. На магический шарик действуют ветер и гравитация. Вот оно как...

  - А самонаведение? - проскрипел Финдис.

  - Не умею... - виновато развела руками ведьмочка. - В Академии не учат.

  Блин, почти как в наших Академиях! Раньше, когда они ещё носили более скромные названия - институты, студенты и то получали больше знаний! В общем, во всех мирах одно и то же. Регресс... Ладно, поглядим, что будет дальше.

  - Разрывным! По телеге! - Финдис перешел к следующему пункту программы.

  Шарик, метнувшийся к стоящему чуть дальше, чем стог, средству передвижения, на вид казался точно таким же, как и предыдущие. Вот только действие его оказалось совсем не таким. Едва оранжевая горошина коснулась телеги, послышался страшный грохот, и конструкция, собранная из доброго дерева, разлетелась в щепки.

  Однако! Хотя... в лесу файербол сработал как раз в 'разрывном' варианте. Это я уже видел. Вообще, опять-таки не соответствует моим представлениям об 'огненных шарах'. Я думал, что результат их применения неизменен. Ан нет! Оказывается, 'шарики' можно настраивать по-разному.

  Между тем народ внизу, на первые два файербола внимание не обративший, так как был занят своими повседневными делами, и в небо, подобно, наверное, всем людям во всех мирах, свой взор устремлял не часто, третий снаряд оставить без внимания не мог при всём желании. Ибо грохот взрыва мог не услышать только глухой.

  Люди заполошно заметались туда-сюда. Послышались тревожные крики. Я поглядел на Финдиса. Что, всё-таки не предупредил?

  Старичок, перехватив мой взгляд, кивнул стоящему неподалёку человеку с большим жестяным конусом в руке - ага, это у нас, судя по всему, глашатай. Тот поднёс рупор к губам и заорал:

  - Всем сохранять спокойствие! Идут плановые учения! Нет оснований для беспокойства!

  Вообще-то, это бы надо было до начала 'плановых учений' кричать, а не после взрыва. Ну ладно... Лучше поздно, чем никогда.

  Тем временем Финдис отдал новую команду:

  - Разрывным на стрелу!

  Тут уже операция получилась с одной стороны сложнее, а с другой - проще.

  Сложнее - потому что участвует в ней уже не один человек, а два. Маг и лучник со специальной стрелой, у которой вместо обычного наконечника - 'держатель для файербола'. Держатель, кстати, тоже сам по себе магический артефакт, и не дешёвый, между прочим. Жаль расходовать его впустую, не по врагу. Но - 'так надо'.

  Проще - потому что магу, то есть, в данном случае - магессе, достаточно только создать файербол, а толкать его не нужно. Это сделает выпущенная из лука стрела. В результате силы магичка расходует меньше, и, соответственно, может магичить дольше. Что интересно, маг на толкание огненного шарика тратит намного больше силы, чем лучник. Разный КПД? Может быть, надо будет уточнить...

  Быстро подошедший к Алисе лучник поднял лук со 'стрелой-носителем', направив его в сторону бойницы. Та как бы обхватила наконечник руками, отняла их... И вот уже на острие стрелы светится всё та же 'горошина'.

  - По чучелу! Пли!

  Стрела сорвалась с тетивы, и понеслась к обычному огородному пугалу установленному примерно в два раза ближе, чем предыдущие мишени. Это минус стрельбы файерболом из лука. Нельзя допулить так же далеко, как 'из мага'.

  Стрелок не промазал. Чучело разлетелось в такие же мелкие щепки, как перед тем телега. С таким же громким 'бабахом'.

  Народ внизу на этот взрыв отреагировал уже не так активно. Успокаиваются. Ну и ладно...

  - Залп! На максимальное удаление! Цель - дорога!

  Ведьмочка снова подошла к бойнице. С её рук сорвалась целая очередь кажущихся такими безобидными огоньков и, подобно трассерам, устремилась вдаль.

  Бух! Бздынь! Бамц! По дороге прошла трасса разрывов, словно над ней на бреющем прошелся штурмовик. Точности, правда, никакой, однако площадь накрыло плотно. Неплохо, неплохо... Дорогу теперь придётся ровнять, но зато пристрелка произведена.

  Ну что, остался последний?

  Я незаметно кивнул Финдису.

  - Проникающим! Огонь! - скомандовал тот. Рыжик тяжело вздохнула и навскидку пульнула в здоровенный булыжник, специально для этого случая установленный в бойнице. Булыжник даже не шелохнулся. Алиса сделала шаг назад, выставляя результат выстрела на всеобщее обозрение.

  Финдис, а за ним и Хрофф, наоборот, подошли поближе. Не удержался от соблазна и я. Да, было от чего старому вояке издать восхищённый возглас! В булыжнике толщиной в полметра проделано сквозное отверстие. Насколько можно определить на глаз - идеально круглое. Да, молодец девка!

  От созерцания чуда и прикидывания открывшихся перспектив меня отвлекли снова усилившиеся крики внизу за стеной. Да что там опять такое?!

  Я недовольно выглянул в бойницу. Ого!

  О том, куда денется файербол после того, как прошьёт мишень, никто как-то не подумал. В боевой обстановке его подрывают, либо он срабатывает при встрече со вторым препятствием. Тут уж в зависимости от настройки - или на подрыв, или на поджог. А учебный снаряд, вроде бы, полагается развеять сразу после того, как он пройдёт сквозь препятствие. Девчонка это сделать забыла. Или не сумела. В результате неуправляемый огненный шар угодил точно в один из деревянных домишек призамковой деревни. Тот сейчас весело пылал. Ветер раздувал пламя, грозившее перекинуться на остальные строения.

  Чёрт! Только этого мне не хватало! Обычно барону приходилось восстанавливать это скопище лачуг раз в год, после очередного набега горцев. К замку-то они приближаться не решаются, а вот спалить 'пригород', похоже, считают делом чести. Но в этом году, похоже, придётся заниматься строительными работами два раза. Блин!...

  Хотя... С другой стороны - я собрался остаток жизни развлекаться... Большой пожар - это в принципе, тоже развлечение. Не для тех, чей дом горит, конечно. Но сейчас-то точно горит не мой дом...

  Гм... Как это 'не мой'?! Тут всё вокруг моё! И дома, и поля и леса, и горы... И люди, кстати, которые вон уже тащат вёдра с водой к очагу возгорания.

  Нет! Хозяйственная жилка в моей душе не даёт наслаждаться файер-шоу. Значит, Нерон из меня не вышел...

  Размышления у меня заняли всего-то несколько секунд. Но за это время Финдис успел что-то коротко бросить глашатаю, и тот заорал, повернув рупор в сторону крепостного двора: 'Пожарной команде - на выход!'. А Алиса, подскочив к бойнице и увидав последствия своего выстрела, без команды сформировала нехилое такое облако 'ледяных игл' и направила его прямо в огонь. За ним, другое, третье...

  Правильное решение... Лёд - это та же вода. Мало её правда, в 'ледяных иглах', но совместно с водичкой из ведер огнеборцев-добровольцев, может, притормозят распространение пламени до подхода пожарных. Главное, чтобы ведьмочка никого случайно не зашибла. Ведь 'иглы' до контакта с огнём - твёрдые. И острые. Те же сосульки. А сосулькой, тем более летящей с такой скоростью, человека убить - запросто.

  Обошлось. В смысле, от магических ледышек никто не пострадал. Даже более того, удалось избежать распространения пожара. Больше усилиями добровольных пожарных, чем Рыжыка, но это уже частности. Прибывшая, как это обычно бывает, когда уже всё закончилось, пожарная команда, то есть, в этом мире она называется пожарная девятка, залила водой тлеющие угли, и с чувством исполненного долга удалилась.

  Да, смотрю, пожарники у меня тоже... Как и всё остальное. Спецтехника состоит из разбитой телеги с установленной на ней деревянной бочкой, лопат, багров и вёдер. Нет даже насоса. Жуть! А ещё большая жуть, что собирались эти добры молодцы непозволительно долго.

  Значит, надо заняться ещё и этим. Ох-ох-ох...

  Финдис, убедившись, что опасность миновала, как ни в чём не бывало обернулся к Алисе:

  - Ну что ж. Продолжим. 'Ледяные иглы' мы уже видели. А теперь хотелось бы увидеть 'ледяное копьё'. Силы ещё есть?

  - Есть! - вздёрнула подбородок ведьмочка.

  - Тогда вон по тому камню, - Финдис указал на здоровенный булыжник, расположенный несколько правее от только что пострадавшего населенного пункта. Всё же решил, видимо, больше не рисковать. Первоначально планировавшаяся мишень, насколько я понимаю, находится прямо. Как раз за деревушкой.

  Магичка согласно кивнула и сосредоточенно уставилась на мишень, словно хотела поразить её взглядом, а не заклинанием. Глубоко вздохнула. Подняла правую руку над собой, словно сжимая невидимое копьё. Пара секунд напряжённого молчания, короткий выдох... И вот уже в её руке материализовалась... Не разглядел, что материализовалось, так как оно, сверкнув на солнце, сразу же устремилось к мишени. Наверное, тоже сосулька, только большая.

  Ага... Ледяное копьё, похоже, летает медленнее файербола, но зато траектория близка к идеальной прямой. Интересно, как это получается?

  Удар! Камень с лёгким треском раскололся на мелкие части.

  О как! Тоже неплохо! Вот только на копьё Рыжик явно затратила больше усилий, чем на файербол. Заклинание сложнее, или, вопреки уверениям, уже выдохлась?

  Ладно, осталось немного.

  - Молнией! - скомандовал Финдис. - По кабанчику!

  Кабанчик в комплекте с кормушкой был привязан совсем уже рядом со рвом. Ибо молнией, как выяснилось из предварительной беседы, студентка далеко бить не может. Честно говоря, у меня закрались сомнения, что она способна поразить цель даже на таком расстоянии. Всё же с учётом высоты стен и ширины рва достаточно далеко. Ну, неудачный результат - тоже результат.

  Алиса закусила губу и протянула вперёд руки в жесте, весьма похожем на благословение. Вспышка! С кончиков её пальцев сорвался пучок изломанных молний и устремился вниз. Красиво! Ей бы ещё капюшон на голову - вылитый Владыка ситхов из 'Звёздных войн'! Раскат грома, наверное, относительно 'естественного' атмосферного, был несильный. Но за счёт того, что источник звука вот он, рядом, по ушам шарахнуло знатно.

  'Условный противник', не издав ни звука, рухнул замертво. Нет, может, какой-то звук и был. Ничего сказать не могу - у меня от раската грома уши заложило.

  В общем, получилось! На сегодня программа испытаний закончена. Подопытный кролик, то есть свин, будет направлен на кухню, а оттуда - на обеденный стол. Вообще, 'по правилам', на его месте должен был оказаться конь. Но конячку мне стало жалко. Да и конину на обед употреблять как-то не хочется. А кабанчик - самое то! И вкусовые качества на высоте, и, если верить учёным, самое близкое к человеку животное по 'запчастям'. А я приказал Финдису подобрать такого, чтобы и по размерам недалеко ушел. Так что реальному врагу точно не поздоровится.

  Залпом из электрооружия сегодняшняя программа испытаний закончились. Продолжение, естественно, следует, но это уже без моего присутствия. Неинтересно. Проверка максимального количества однотипных заклинаний, выяснение оборонных возможностей ведьмочки, то есть, сколько времени она может продержать оборонительные заклинания различных конфигураций... Скучно, нудно... А с результатами меня всё равно Финдис ознакомит.

  Раскланявшись с испытуемой и Высокой Комиссией, я поспешил в свои покои. Бадья с водой, смена чистого белья и завтрак уже ждут не дождутся. А потом у меня по плану рандеву с Алисой. Так сказать, тет-а-тет. Может, правда, встреча и не состоится. Ибо что-то девчонка выглядит неважно. Еле на ногах держится. Всё-таки, перед такими нагрузками ночью нужно спать, а не...

  '... А нечистым трубочистам стыд и срам!' - вспомнился мне древний детский стишок, когда я, смыв себя грязь и пот и переодевшись в свежую одежду, приступил к завтраку. К чему вспомнился - непонятно. Читал где-то, что человеческий мозг на самом деле ничего не забывает. Просто у нас нет доступа ко всем воспоминаниям. Что ж. Вполне возможно. И очень жаль.

  Жаль даже не того, что нельзя 'вспомнить всё', а что вспоминается, как правило, всё, что угодно, только не то, что нужно. Типа вот этих строчек из 'Мойдодыра'. И, главное, быстренько бы их выкинуть из головы, а они крутятся там, крутятся, словно зацикленный сон.

  Нет! Стоп! Хватит! Думаем о полезном! И срочном... Нет. О полезном и срочном не думается. Пробивает меня, видно, мандраж перед предстоящей встречей.

  Ну и ладно! Буду, значит, крутить в голове детский стишок. Пока его не забьёт что-нибудь другое.

  'Что-нибудь другое' занять место 'заевшей пластинки' особо не торопилось. До тех пор, пока я не закончил приём пищи и в сопровождении охраны прибыл на место встречи с магичкой. Которое, как известно, изменить нельзя.

  Нет, реально, конечно, можно, но ничего лучше алхимической лаборатории для занятия тем, чем мы должны будем заняться, я себе представить не могу.

  Да! В моём замке есть собственная алхимическая лаборатория! Могу гордиться!

  Я обвёл взглядом комнату, в которой оказался. Нет. Пожалуй, гордиться тут особо нечем... Единственный плюс - размеры. Высокая, просторная. Больше похвалить не за что. Окон нет. Освещение только от факелов. Оно, конечно, создаёт атмосферу загадочности и таинственности, но я бы предпочёл дневной свет.

  Кстати, это не так уж нереально. Чем больше думаю на данную тему, тем больше подозреваю, что из сооружения, доставшегося мне в наследство от старого барона - такой же средневековый замок, как из меня - балерина. Например, внутренний двор замка - на самом деле крыша большого многоуровневого подземного бункера. По крайней мере, в голову приходит сравнение именно с бункером. Сейчас эти подземелья заброшены и завалены всяким хламом.

  Лаборатории ещё повезло. Она всего-то заросла толстым-толстым слоем... Нет, не шоколада. Пыли. А вот в остальных помещениях вообще сам чёрт ногу сломает.

  В памяти барона верхние уровни подземелий выглядят довольно неприглядно. Зато имеются воспоминания, что местами сохранились осветительные колодцы с системой зеркал. Не может быть, чтобы в лаборатории таких не было. Может, завалены или заделаны... Надо поискать.

  Что интересно, барону замок не казался чем-то уж таким необычным. Да, планировка странная, но здесь и не такие причуды архитектуры встречаются. Всё зависит от широты и извращённости фантазии заказчика и архитектора. Иногда результатами желания 'чтобы было не так, как у всех' оказываются 'архитектурные шедевры', при взгляде на которые вообще возникает закономерный вопрос - что пили или курили их создатели?

  Но я не местный. Дитя, так сказать, технологического мира. И мне логика людей, строивших замок, более-менее понятна. Хотя, честно говоря, не до конца. Может, они тоже были 'не местные'?

  - Кхмчч! - от осмотра лаборатории меня оторвал то ли кашель, то ли чих...

  Напоследок мазнув взглядом по выстроившимся вдоль стен здоровенным пыльным шкафам и возвышающимся, иного слова не подберёшь, перед ними монументальным столам, заставленными всякими ретортами, пробирками, горелками и прочими аксессуарами, живо напомнившими мне кабинет химии, слова 'валентность', 'молярная масса' и так далее, я обернулся на источник звука.

  Ага! А вот и Алиса! Как говорится - слона-то я и не заметил! Нет, до слона, конечно, ей далеко, но, как-никак единственное, кроме меня, живое существо в этом мрачном подвале. Да ещё симпатичная девушка!

  Я подошел поближе. Нет. Всё же зря я на себя наговариваю. Ведьмочка вырядилась в свой тёмный комбез, при этом освещении и окружающей обстановке вполне могущий сойти за маскировочный. Да и лицо у неё какое-то серое. Не отошла ещё, видать, от боевых испытаний. Наверное, надо всё же предложить перенести встречу.

  - Ну что ж, начнём! - неожиданно бодрым голосом провозгласила девица.

  Гм... Всё-таки, наверное, отошла. Тогда начнём, чего уж тянуть...

  Я молча уселся на стул, указанный мне 'преподавательницей'. Она, кстати, тоже сидела. Прямо напротив меня, метрах в трёх.

  Едва моя пятая точка соприкоснулась с сиденьем, магичка сразу взяла быка за рога.

  - Итак, барон поручил мне сделать из вас мага. Я, естественно, сделаю всё от меня зависящее, но... - тут она сделала многозначительную паузу.

  - У меня есть магические способности, - быстро проговорил я, прикидывая в уме, а не предложить ли ей перейти на 'ты'. Нет. Пожалуй - не предложить. Воспримет ещё, как попытку установить более близкие отношения. Очень близкие... Лучше останемся на 'вы'.

  - Это я вижу. Аура характерная... - отмахнулась Алиса. - Вопрос в том, что не все, у кого есть магические способности, становятся магами. - менторским тоном продолжила она. - У кого-то этих способностей просто-напросто недостаточно. Кто-то, обладая вроде бы и неплохим магическим потенциалом, по разным причинам не может пройти инициацию. Другие инициируются, но дальше развиваться не могут... В общем, в процессе инициации и начальной стадии обучения из потенциальных магов отсеиваются примерно две трети.

  Вот спасибо, успокоила! Нет, с другой стороны - из меня маг вроде должен получиться. Архимаг ведь говорил... А он, наверное, знает побольше этой старшекурсницы-нимфоманки.

  - Так что начнём со стандартной процедуры инициации, - продолжила магичка. - Проходить она будет в два этапа. Каждый по полтора часа. Первый: сейчас я создала тестовую магическую конструкцию. Теперь гасим свет... - Внезапно налетевший порыв ветра погасил светильники и лаборатория погрузилась во тьму. - И... Апчхи! Ффф... Апчхи!

  Ну да! Нашла где поднимать ветер! Факелы-то погасли, но многолетняя пыль поднялась в воздух и мы с начтавницей принялись усиленно чихать.

  - Сейчас пыль уляжется, и... Апчхи! - непрерывно чихая, Алиса всё же продолжила объяснения, - Сейчас... - внезапно воздух стал влажным, словно я попал в облако тумана, - Апчхи! Сейчас 'облако' осадит пыль... - Ага! Она действительно создала облако тумана, которое свяжет частички пыли и осадит их на землю. То есть на пол, столы, шкафы и... Нас с 'учительницей'. Только 'осадки' выпадут уже в виде не сухой пыли, а мокрой грязи. Чую, после этой встречи мне опять придётся менять одежду и мыться.

  Воздух, как и было обещано, быстро очистился от пыли, мы с магичкой перестали чихать, и она продолжила наставления:

  - Надо расслабиться, умиротворить свой дух, и попробовать 'увидеть' активированное плетение.

  Угу... Тут расслабишься. Холодно, сыро... Самые подходящие условия для медитации. Да ещё и темно. А охрану я оставил за дверями. Ох, паранойя моя, паранойя!

  Ладно, попытка не пытка! Попробуем разглядеть 'плетение'. Эхх! Я думал, тут серьёзные маги, а получается какой-то кружок кройки и шитья.

  - А что будем делать на втором этапе? - вопросил я окружающую тьму, прежде чем начать 'умиротворять свой дух'.

  И получил ответ:

  - Об этом я расскажу перед началом второго этапа.

  Вот зараза! Могла бы и чуть раньше сказать. Что ей стоит?! А теперь любопытство гложет. Какое нафиг при этом 'умиротворение духа'? Это не считая того, что 'умиротворяться' мешает ещё куча причин. О них я уже вспоминал. Да что там 'вспоминал!' Как будто всё уже прошло. Нет, процесс только начался. И мне надо отрешиться как от не очень приятных физических ощущений, так и от не очень приятных мыслей и чувств.

  С первым проще. Но вот мысли... И чувства. Особенно страх.

  С детства не боялся темноты. Наоборот - она даже как-то успокаивала. А теперь... С трудом подавляю в себе желание зажечь магический светильник. И вслушиваюсь, вслушиваюсь... Не крадётся ли кто?

  А ведь задача, между прочим, поставлена не вслушиваться, а вглядываться... Знать бы ещё, что высматривать? 'Плетение...' Что за плетение? Шарфик или варежки? Никаких плетений не вижу. Только медленно гаснущие цветные пятна - последний привет от погасших факелов. Да неумолимо сменяющие друг друга цифры на таймере. И ведь не отключишь его, собаку!

  Ведьмочка, наверное, сейчас хихикает про себя, представляя мои мучения. А то и наблюдая за ними...

  Гм... А может, она устроила этот тихий час, то есть полтора часа, банально ради того, чтобы отдохнуть от недавно закончившегося испытания? И спокойно себе дрыхнет? Я ещё сильнее напряг слух. Сидит тихо, как мышь! Не слышно даже дыхания.

  Что интересно - нахожусь в темноте рядом с симпатичной девицей, но вот никаких фантазий по поводу перевода ситуации в горизонтальное положение не возникает.

  Блин! Возникли! Правда, по поводу не 'училки', а очередной служаночки, которая будет согревать мою постель грядущей ночью.

  Тьфу! Как же сложно, оказывается, ни о чём не думать!

  Сложно и... Страшно. Страшно будет, если мне вдруг удастся изгнать из своего сознания все мысли и заботы, которыми я пытаюсь заглушить ту, единственную, которая гложет меня постоянно, и от которой отрешиться не могу:

  Я скоро умру. Моё время тает. Иногда кажется, что мгновения действительно свистят у виска, как в той песне. И этот таймер... Зря я, наверное выбрал такую форму отсчёта. То же дерево с падающими листиками было бы лучше. Довольно долго казалось бы, что листва всё такая же густая, и неумолимая смерть не приближается с каждой секундой.

  Эх, да что уж теперь... После драки кулаками не машут.

  Но неужели 'расслабиться и умиротворить дух' у меня так и не получится? А следовательно - не получится овладеть магией? Это было бы обидно. У меня на неё большие планы.

  Может быть, есть какие-нибудь другие способы инициации? Спросить прямо сейчас? Нет, всё же попытаюсь для начала разглядеть это чёртово плетение...

  Наверное, Алиса тоже включила себе какой-то таймер. Ибо ровно через полтора часа, когда я окончательно смирился с тем, что попытка, так похожая на пытку, не удалась, во тьме раздался её голос:

  - Первый этап окончен. Я так понимаю, тестовое плетение обнаружить не удалось.

  - Не удалось, - хмуро повторил я последние два слова этого скорее утверждения, чем вопроса.

  - Не переживайте. С первого раза ещё никому не удавалось, - бодро сообщил мне всё тот же голосок. - Обычно на это уходит от недели до полугода.

  - Хххжжжуууу!!! - моя внешняя реакция на эту новость ограничилась примерно таким звуком. Как говорится: 'кролик был очень вежливым, поэтому, что он подумал, никто не узнал'. Нет, а я тут мучался... И что?! Оказывается - ничего и не могло получиться. Вообще, подозреваю - нормальные учителя сначала учат этому самому умиротворению духа, а потом уж запускают своё 'тестовое плетение'.

  Я уж было открыл рот, чтобы, говоря дипломатическим языком, 'задать ряд вопросов'...

  Но ведьмочка успела раньше.

  - Переходим ко второму этапу. Теперь задача - создать какую-нибудь магическую конструкцию. Для начала, скажем, пусть это будет... Файербол.

  Моя челюсть с лязгом захлопнулась. Нет, не то, чтобы я потерял дар речи. Но вопросы, которые я хотел задать, были отодвинуты на второй план новыми вопросами, появившимися в результате получения нового задания.

  - А как можно создать магическую конструкцию, если её не видишь? - озвучил я первый из них.

  - Да запросто, - равнодушным тоном отозвалась тьма. - Ведь ходить можно и с закрытыми глазами, и вообще незрячему. Да, неудобно. Но можно. Умение видеть магию и умение магичить - это две составляющие искусства мага. Каждое из которых развивается отдельно. Хоть они и взаимосвязаны. И инициируются они, как правило, не одновременно. Так что... Сейчас надо просто представить себе заданную магическую конструкцию. На уровне глаз, на расстоянии примерно в локоть. Ближе или дальше - нежелательно. После того, как представили, надо очень захотеть, чтобы она материализовалась. Вот и всё...

  Угу... 'Вот и всё' А про 'от недели до полугода' опять забыла сказать? Ладно, все вопросы потом - ещё через полтора часа. Заодно эмоции схлынут. А пока представить файербол... Нет проблем! Вот! Большой такой, красивый... Вроде далековато представил... Не беда - 'подтянем' поближе. Вот так вроде нормально.

  А теперь - материализация! Гм... Вот с этим посложнее... С другой стороны - тут не надо 'умиротворять дух'. Надо просто очень захотеть. А я хочу. Очень хочу! Очень-очень!

  Во тьме перед моими глазами вспыхнула и тут же погасла ярко-оранжевая искра. Упс! И что это было?!

  Внезапно лаборатория осветилась неярким голубоватым светом. Ага - магический светильник. Не мой. Значит 'свет включила' Алиса.

  - Поздравляю с первым файерболом, - произнесла моя учительница. Вот только тон этого поздравления какой-то... Как и вид магички. Невесёлый.

  Ну да... Как там она говорила? 'С первого раза ещё никому не удавалось?!' И ей, наверное, тоже. Вот и завидует.

  Ну и пусть завидует! Мне удалось! С первого раза! Пусть пока получилась маленькая искорка. Но из этой искры ещё возгорится пламя!

  Между тем магичка тяжело вздохнула, как бы нехотя поднялась со стула, и с рассеянным видом прошлась по лаборатории. Шарик магического светильника при этом разгорался всё ярче и ярче.

  Молодец! Со светом это она правильно придумала! Если бы сразу врубила на полную мощность, фиг бы я после более полутора часов в темноте что увидел.

  Подойдя к одному из немаленьких столов, Алиса протянула руку - и тот оказался заключён в нечто наподобие переливающегося радужными разводами большого мыльного пузыря. Обернувшись, девушка заключила в пузырь поменьше стоявший рядом стул с высокой спинкой. Отошла на несколько шагов к столу, расположенному поближе ко мне, и обернулась, словно любуясь результатом своих действий.

  - Автономные защитные магические коконы, - проговорила она, не оборачиваясь. Непроницаемы снаружи для физической, - с этими словами Рыжик не глядя протянула руку назад, взяла со стола средних размеров железные щипцы, и метнула их в ближайший 'пузырь'. Когда инструмент достиг радужной плёнки, та не то, что не лопнула, но даже не прогнулась. А вот щипцы отскочили, словно от каменной стены, и с громким стуком упали на пол. Девица удовлетворенно кивнула и поднесла руку к губам раскрытой ладонью вверх. Миг - и над ладонью зажёгся оранжевый огонёк, размерами нечто среднее между моей искоркой и небольшой горошиной. Лёгкое дуновение - и то ли мини, то ли микрофайербол устремился к преграде, которую не смогли преодолеть щипцы. С тем же результатом. Только теперь при соприкосновении магических объектов произошла неяркая вспышка, и огненный шарик бесследно исчез. - И магической атаки. - завершила фразу Алиса.

  Обернувшись ко мне, она продолжила:

  - С помощью боевой магии можно не только нападать, как ты уже видел утром там, на стене, - О! она сама перешла на 'ты'! А я тут жался-мялся..., - но и обороняться - лёгкий взмах рукой в сторону 'пузырей'. - Защитные коконы и щиты могут быть как подпитываемые оператором - они существуют, пока у мага, их поддерживающего хватит сил, так и автономные, как эти. Которые, как видно из названия, подпитки не требуют. Первые я буду создавать завтра. А эти... Эти - сегодня.

  Рыжик взяла небольшую паузу, ещё раз оглянулась на дело рук своих и продолжила:

  - Размеры и время существования автономных коконов зависят от силы создавшего их мага. Причём чем больше кокон, тем короче его 'жизнь'. Зависимость нелинейна. Если первый, самый большой кокон проживёт не более двух часов, а второй - продержится до вечера, то этот, - с этими словами магичка обернулась к столу и 'зажгла' маленький 'пузырёк' диаметром сантиметра в два, строго над единственной вроде бы в помещении свечой, и то не горящей, - продержится пару-тройку лет.

  Гм... Нет, конечно - пара лет - это хорошо, но что может защитить такой 'шарик'? Горошину? Я скептически хмыкнул.

  - Вот именно, - согласно кивнула 'учительница'. Неинициированные и необученные маги могут создавать магические конструкции. Но вот толку с этих конструкций... Кстати, как себя чувствуешь? - Рыжик требовательно уставилась на меня своими глазищами.

  - Да вроде... - я попытался пожать плечами. Ой! Ого!, - Как будто вместо лошади лично протащил телегу от таможенного поста до замка, - честно поделился я своими ощущениями. Действительно - усталость навалилась дикая. Более-менее нормально себя чувствую, только пока не шевелюсь.

  - Магический откат, - назидательно подняла палец Алиса.

  - Ничего себе! Это из-за той микроискорки, что я сотворил?! Нет - не может быть! Если от зажженной на секунду искры такое... То что должна испытывать эта девочка после вот этих же, например, защитных коконов? Врёт, наверное.

  Я подозрительно уставился на ведьмочку. Та поняла мой взгляд правильно.

  - Сила творимого заклинания зависит от магического резерва творящего, - пустилась она в объяснения. - Резерв начинается с уровня примерно такого, как у тебя, и растёт в ходе постоянных тренировок. Предел и скорость роста зависят от магического потенциала мага. Причём даже маг, неспособный 'видеть' магию, может со временем научиться творить довольно мощные заклятия. Но - только простейшие. Типа файербола, ледяной иглы, или воздушного кулака. Ничему более сложному научиться он не сможет. - Алиса вздохнула. - Это, конечно, печально... Но бывают ещё более печальные случаи. Когда маг ограничен не только набором заклятий, но и их мощностью. И, сколько ни будет стараться, никогда не сможет создать ничего кроме искорки, градинки, пылинки и чуть заметного дуновения ветерка. Таких магов даже не пытаются обучать, ибо это бесполезно, - ещё один вздох... - А выявляются такие маги очень просто. - Рыжик сделала пару шагов по направлению ко мне, остановилась, и жёстко сказала, глядя на меня сверху вниз:

   - Только им удаётся сотворить магическую конструкцию с первого раза.

  Бэмц! Приехали!

  Или не приехали?! Ведь, по идее, сотворение этой самой конструкции с первой попытки наоборот должно говорить о моём нехилом магическом таланте. Да! Точно!

  А у девчонки-то ко мне, между прочим, не самое дружеское отношение... Может и соврать в расчёте на то, что я, наивный, поверю. Клятва позволяет, так сказать, некоторые вольности в трактовании своих обязанностей. Как там я сформулировал задачу? 'Чтобы появились не только способности, но и умения'? Формально задача уже выполнена. Умением создавать микрофайербол я уже овладел. Так-так...

  - Если не веришь - могу дать почитать учебник по основам магии. Там всё написано, - Рыжик словно читала мои мысли.

  - Дай - облизал я пересохшие губы. Сейчас бы чего-нибудь выпить... Такого. Вот только нет ничего при себе. Надо будет на будущее фляжку завести.

  - На следующее занятие принесу, - пообещала Алиса. - Сейчас у меня её нет, осталась в Академии. Закажу через Портал.

  - Следующее занятие? Ты же говорила - таких, как я, даже не пытаются обучать? Так значит - есть надежда?

  - Надежды нет - отрицательно мотнула головой ведьмочка. - Так что от дальнейшего обучения можешь отказаться. Но я пообещала барону приложить все силы... Значит - надо всё же попытаться научить тебя видеть магию. Это полезно. Например, ты сможешь видеть магические ловушки. И, соответственно, избегать их. И ещё кое что...

  Кроме того, даже от маленькой искры может быть польза. Ты сможешь развести костёр без никаких дополнительных приспособлений. В полевых условиях это важно. А несколько десятков капель воды - это уже небольшой глоток. В случае чего может спасти от жажды.

  Надо тренироваться, наращивать магический резерв...

  - А вот я могу... Мог видеть ауры. Может, это как-то на что-то влияет? И я не так уж безнадёжен? - уцепился я за эту свою способность, как утопающий за соломинку. Видеть магические ловушки и разжигать костры - это, конечно, здорово. Но хотелось бы большего.

  - Что значит 'мог'? Когда 'мог'? Опиши то, что видел. Почему теперь не можешь? - посыпался на меня град вопросов.

  Пришлось в подробностях рассказывать обо всех аж двух случаях включения у меня 'ауровидения'. Магичка внимательно слушала, не забывая подкидывать дополнительные вопросы. После того, как я рассказал всё, что вспомнил, она на минуту задумалась.

  - Не очень-то похоже то, что ты видел, на ауру, - наконец с сомнением выдала моя собеседница. - Но и на 'магическое зрение' тоже не тянет. Я, конечно, свяжусь, с наставником, уточню... Но в любом случае, даже если это действительно какая-то разновидность способности видеть ауры - к магии она точно не имеет отношения.

  - Как?! - опешил я.

  - А вот так! - пожала плечами Рыжик. - Это немагическая способность. Нет, можно увидеть ауру и при помощи магических методов, но это явно не твой случай.

  Вот тебе, бабушка, и Юрьев день! И с этой стороны облом! Хотя...

  - Об этом тоже написано в учебнике? - хмуро поинтересовался я.

  - Конечно! Всё прочитаешь, - пообещала Алиса.

  Ладно. Подождём... Это я подумал. А вслух произнёс несколько другое.

  - Ладно. Есть ещё один вопросик...

  - Но только один. На сегодня, думаю, достаточно. Тебе ещё надо восстанавливать силы и магический запас.

  - Тогда два вопроса. Первый - как эти самые силы с запасом восстанавливать?

  - Тут всё просто: есть и спать побольше.

  - Гм... И как же я сам не догадался? - криво улыбнулся я. - Второй вопрос касается поручения барона. Мне нужны алхимические ингредиенты: Сера, древесный уголь и... Такое вещество... Его получают, прости за откровенность, из выгребных ям.

  Угля, как понимаешь, особо много не надо. Сделаем на месте. А вот сера и... второй ингредиент...

  Ведьмочка наморщила лоб, при этом подняв вверх глаза. Забавное выражение лица получилось. Надо постараться не улыбаться. Человек явно пытается вспомнить уроки алхимии. Вдруг получится? И будет у меня... Да, банальный порох. Понятно, что ни автомат Калашникова, ни даже банальное кремневое ружьё я за отпущенный мне срок соорудить не смогу, но ведь взрывчатые вещества можно применить и по-другому...

  Главное, чтобы в этом мире знали, что такое селитра. Вот барон, например, понятия не имел. Но он же не алхимик... Впрочем, даже если тут о селитре не знают, получить я её всё равно смогу. Кстати, где в моём замке эта самая выгребная яма? Надо будет поинтересоваться у Финдиса.

  Алиса 'отмерла' минуты через две. Вид радостный. Неужели вспомнила?

  - Ты хочешь... То есть, барон хочет устроить огненное представление, как в империи Фоэско?

  Так. Снова два вопроса, но уже к памяти барона: что такое 'огненное представление' и что за 'империя Фоэско'? Со вторым вопросом проще: ответ лежит на соответствующей 'полочке' памяти. Эта империя расположена где-то далеко на юго-западе. Из здешних краев там бывали немногочисленные путешественники и купцы. Которые по возвращении рассказывали о тех местах всяческие небылицы.

  А вот 'огненное представление'... Да, что-то упоминалось. Что, красиво, мол... Но вот что это - фейерверк или банальное файер-шоу?

  - Возможно... - как можно безразличнее пожал я плечами в ответ на предположение магички. Возможно - огненное представление. - Гм... А почему бы не закинуть удочку? - Вообще-то барон - человек практичный. Может, хочет применить это в военных целях?

  - А как это применить в военных целях? - презрительно дёрнула плечом Рыжик. - Разве что дикарей пугать. И то, пока они не разберутся, что летающие огни в принципе безопасны. Ну, ещё можно в качестве зажигательного оружия использовать. Летит дальше стрелы... Но точность никакая. Только по площадям. - Ага! Значит, всё-таки фейерверк! То есть - порох. Ура! Странно только, что его здесь не используют для войны. Ведьмочка, словно прочтя мои мысли, продолжила. - Да и в любой уважающей себя армии есть маг, который способен подавить всё горение на несколько сотен шагов вокруг. Если маг достаточно сильный, а других на эту должность не берут, гаснут даже небольшие файерболы, - она грустно вздохнула. - Я пока так не умею.

  - Угу... Вот и ответ. Про 'гашение файерболов' барон помнил. Выходит, огнестрельное оружие тоже легко блокируется, а потому бесполезно. Нет! Всё же странно. Не столько тех магов... Ведь не всегда же - армия на армию. А небольшие отряды? На всех магов не напасешься... А охота? А наёмные убийцы, в конце концов? Что-то здесь не вяжется... Но главное - порох у меня будет!

  - Не расстраивайся. Увеличишь со временем магический резерв, тоже сможешь так же... - решил я утешить юную ведьмочку.

  - Ага! - покачала головой 'учительница'. Если бы всё зависело от магического резерва! Каждое новое заклинание стоит больших денег! Или надо отрабатывать долго и нудно... А то и смертельно опасно. Ближайшее по уровню заклинание гашения, которым можно погасить всего лишь один файербол, стоит столько, сколько начинающему магу и за пять лет не заработать!

  Уууу! Вот оно как у них! Далеко не коммунизм. Дерут со своего же брата-мага три шкуры... Ну да ладно. Мне-то что... Я до уровня силы, когда надо будет покупать какое-нибудь заклинание, точно не дорасту. Почти 'точно'... Кстати...

  - А вот ты говоришь - 'погасить'. На это ведь тоже требуется время. Когда 'шарик' летит издалека - оно есть. А вот если создавать его прямо у цели?

  - Думаешь - самый умный? - развеселилась Алиса. - Не получится. Чем дальше от мага создается файербол, тем меньше точность. Может вообще оказаться за спиной. Кроме того, энергия, необходимая на создание магической конструкции, с увеличением расстояния растёт по экспоненте. - Ух ты! Какие она слова знает! Гм... И барон, кстати, знает, раз 'автоматический переводчик' перевёл. Откуда? Ага... углублённо изучал математику в детстве у какого-то местного гения. Собирался выбрать совсем другую стезю. А жизнь вот она, как повернулась... - И ещё: нельзя создать магическую конструкцию внутри защитного кокона, если находишься вне его. Так что - только создавать поближе к себе и толкать к цели. Вот так...

  Угу... 'Толкать'. Тут бы для начала удержать искорку, что у меня получилась, хоть несколько секунд! Ну, по крайней мере это я, по словам Алисы сделать смогу. Рано или поздно. Лучше рано, конечно...

  Но это уж как получится...

  - Занятие окончено! - бодро объявила 'учительница'. - Всё равно сегодня ты уже точно ничего не сможешь.

  Хм... Звучит двусмысленно. На сегодня у меня запланированы ещё встречи с Финдисом, Хроффом, любимой женой... Ну и, конечно, ночью очередная служаночка. Вот тут, пожалуй, будет обиднее всего, если 'ничего не смогу'. Может, отменить? То есть - перенести?

  - До обеда есть время. Рекомендую поваляться в постели и... подкрепиться. А то до обеденного зала не дойдёшь, - с этими словами ведьмочка покинула зал, мурлыкая себе под нос какую-то весёлую мелодию. Весело ей... Выспалась, меня ссадила с небес не то что на землю, а прямо-таки в пропасть... Конечно, теперь можно веселиться.

  - Книгу не забудь! - запоздало крикнул я. Тяжело поднялся и заковылял к двери. Блин! Ощущения, словно я снова очутился в теле старика. Тревожно провел рукой по лицу. Да нет, кожа молодая... Уфф!

  У ожидающих возле дверей охранников при моём выходе вытянулись лица. Один из них даже сделал непроизвольное движение, собираясь подхватить меня под руку. Я отрицательно покачал головой.

  - Сам дойду.

  Молодость-то никуда не делась, но не только у древних стариков бывает неважный вид. И не только вид...

  В общем, до своих покоев я кое-как дополз. Не раздеваясь, плюхнулся в койку. Предварительно, конечно, через одного из охранников передав на кухню, чтобы оттуда притаранили чего-нибудь съестного.

  По-хорошему, надо бы сбросить грязную и влажную одежду, но сил просто нет. Интересно, пожрать принесут, или как? По идее, я как бы дворянин и так далее, потому простолюдины должны мои желания выполнять с тихим шелестом. Но, по той же идее, не я хозяин этих простолюдинов, даже более того, фактически крепостных. То есть все так думают. Приём пищи в замке по распорядку, и приблудного местного дворянчика шеф-повар может и послать.

  А я, не зная, что грызущим гранит магии положен двойной, а то и тройной рацион, не удосужился передать через Финдиса приказ о своем усиленном питании. И теперь всё зависит от того, решат ли на кухне не портить отношений с возможным будущим хозяином, или, ссылаясь на свою формальную правоту, откажут...

  Нет. Шеф-повар оказался человеком предусмотрительным, и поднос с бутылкой вина и с лёгкой, переходящей в среднюю, закуской, стоял у меня на столе уже через пятнадцать минут.

  Это хорошо. Плохо, что стол далеко от кровати, на которой я, любимый, возлегаю. Придётся ползти к столу.

  Вид и аромат пищи придали мне сил, чтобы до неё добраться, ну а там уж... Поглощая принесённые продукты и не забывая отхлёбывать из бутылки, я буквально с каждым глотком чувствовал, как восстанавливаются силы. Казалось бы - не может быть такого. Однако ж - вот оно, есть. Очевидное - невероятное... Ладно. Пока примем как данное. Всё равно увязать магические законы с биологическими не получится из-за нехватки информации. Может, в Алисиной книге что-нибудь про данный феномен написано подробнее. Рядом со страницей, где объясняется, почему я не смогу стать магом.

  Блин! Вспомнил! Сразу всё хорошее настроение от перекуса улетучилось! Эхх! Ну что ж. Есть настроение или нет, надо жить дальше. В первую очередь -в очередной раз за сегодня помыться и сменить одежду. Насчёт 'помыться' - местные водоносы, наверное, уже не раз вспоминали меня 'незлым тихим словом'. Я, пожалуй, за день расходую больше воды, чем среднестатистический житель замка за неделю. Что является ещё одним поводом побыстрее заняться решением вопроса с водоснабжением. Надо поговорить с Фи...

  Словно в ответ на мои мысли, потайная дверь распахнулась и из неё появился Финдис, сгибающийся под тяжестью здоровенного (и тяжеленного, как я выяснил, когда кинулся помочь своему эсбисту) фолианта. Это ещё что? Талмуд по магии мне вроде обещала принести Алиса. Или Финдис, по своему обыкновению, подслушал и нарыл что-то подобное в местной библиотеке? В которой я, кстати, ещё ни разу не был.

  Финдис, избавившись от груза, опрометью кинулся к парадной двери, закрыл её на засов, и только после этого выдохнул:

  - План замка, который вы просили!

  Блин, говорил же, чтобы не тащил сюда!

  Гм... Я себе как-то представлял это всё в виде рулона ватмана. Ну, нескольких рулонов... А тут... Да! И про дверь надо договориться! Её надо закрывать до явления Финдиса, а не после... А то не ровен час, кто-то заглянет не вовремя. И придётся этого 'кого-то' убить.

  Шутка, конечно, Но в каждой шутке есть доля...

  - Спасибо, Финдис, - от души проговорил я, пролистывая принесённый документ. Что, между прочим, потребовало определённых усилий. Одна обложка, судя по весу, изготовлена чуть ли не из чугуна. И листы из пергамента... Короче, всё добротно, красиво... И абсолютно неверно. То ли местные чертёжники чертить толком не умеют, то ли точность была принесена в жертву красоте.

  Да какая разница? Главное, что всё это придётся переделывать. Тяжело вздохнув, я поднял взгляд на ещё не отдышавшегося после переноски тяжелого груза старичка...

  - Мне. Нужен. Точный. План. Замка, - может, можно было бы это сказать на полтона ниже. Финдис и так старается... Но мне действительно очень нужен этот план. - Это - не он, - я захлопнул фолиант. - Подозреваю, что точного плана просто не существует в природе. Поэтому мы его начертим сами. Есть у нас хотя бы пара достаточно смышлёных людей? Вот и прекрасно... Это не важно, что они раньше ничем подобным не занимались. Не могут - научим.

  Инструктаж Финдиса занял не больше пятнадцати минут. А он уже проинструктирует исполнителей. Работы должны начаться прямо сегодня. Об их продвижении я приказал докладывать ежедневно. Заодно попросил передать на кухню, что кандидат в бароны официально переводится на усиленное довольствие. Вроде, пока и так кормят по требованию, но лучше подстраховаться.

  Получив ЦУ, безопасник ушел. Фолиант я ему приказал оставить в потайном ходе сразу за дверью. Сам отнесу наверх, как только пойду той же дорожкой. Это уже скоро...

  Время, время... Вроде ничего и не делал - только чуток восстановил силы и недолго побеседовал с Финдисом - а времени до обеда осталось всего ничего. Приводить свой внешний вид в порядок пришлось в ускоренном темпе.

  И всё равно в обеденный зал я вошел последним. Хотя и не опоздал. Впрочем, если бы и опоздал, похоже, никто бы не заметил.

  Алиса снова устроила шоу одного актёра. Платье такое же вызывающее, как и вчера. Но другое. Прическа какая-то... Сложная, в общем. И, надо признать, красивая.

  Присутствующие мужчины пускали слюнки. Баронесса кусала губы. Я, пользуясь моментом, налегал на еду, только изредка поглядывая на происходящее вокруг. Поглощение пищи уже не вызывало ощущения такого резкого восстановления сил, как сразу после моих магических опытов. Но всё равно, аппетит был зверский.

  Умяв за несколько минут всё, что находилось в пределах прямой досягаемости, я удовлетворённо откинулся на спинку стула, и наконец-то полностью переключился на разыгрывающееся представление. Ведьмочка-стервочка полностью игнорировала пытавшегося ей оказывать всяческие знаки внимания Рига Ланвара (он же Целитель, он же 'колобок', он же... Ещё не придумал. Ну и ладно. Пока хватит и этого), но зато напропалую кокетничала со старым Хроффом.

  Гм... Кажется, я знаю, кто сегодня ночью будет согревать постель моей учительницы. Ну и ладно. Чем бы, точнее, кем бы дитя ни тешилось...

  Стоп! То есть как это 'Ну и ладно'?! Да у меня из-за этой... В общем, из за этого Рыжика-пыжика так вся мужская часть 'высшего общества' перегрызётся! И, возможно, не только высшего... Нет, с другой стороны - неурядицы в 'партии баронессы' мне на руку, лишь бы дело не зашло слишком далеко. Чтобы не пришлось искать нового Целителя или командира гарнизона. Придётся присматривать за этими двумя красавцами-мужчинами. Чем люди Финдиса, в принципе, и так занимаются. Хорошо, значит, пока ничего страшного у нас нет.

  А вот на баронессу смотреть даже жалко. На сегодняшний обед она одела более нарядное платье, чем на вчерашний. И декольте чуть глубже. Правда, последнее может заметить только очень внимательный взгляд. Такой как мой. Но всё равно - наверное, сомневалась весь вчерашний вечер и сегодняшнее утро - а насколько оголиться? Вот так будет ещё прилично или уже нет? А это? Нет. Слишком смело. Может быть так? Или так?...

  Короче: столько мучений - и никакого результата. Это неправильно. Я наполнил бокал, и поднявшись на ноги, предложил тост за очаровательную, прелестную и так далее хозяйку, которую... - в общем, разливался соловьем минуты две.

  Не знаю, достиг своей цели или нет. С одной стороны - доброе слово и кошке приятно, с другой - баронесса вроде не дура, и понимает, что на фоне юной магички смотрится бледновато. Так что может принять мою лесть за утончённую форму издевательства. По лицу не поймёшь, что подумала. Всё та же вежливо-радушная маска. Ну и ладно.

  Вскоре после моего тоста обед закончился и все разбрелись по своим делам. Точнее - большинство по своим покоям. Послеобеденный отдых - дело святое. Я бы тоже отдохнул, но снова надо тайными ходами подниматься в свой кабинет. Старый Хрофф, кстати, сейчас делает то же самое, только по парадной лестнице. Как говорится, сам не сплю и другим не даю? Что поделать? Чтобы всё успеть, приходится постоянно тормошить не только себя.

  Я влетел в свой 'баронский' кабинет, с облегчением бросил на стол фолиант с планом замка, плюхнулся в кресло, и 'натянув' личину старого ди Эрриса, бросил ожидающему у парадных дверей Вихису: 'Зови'.

   На лице вошедшего почти сразу после приглашения вояки было написано недоумение и опасение, - так часто в начальственный кабинет его давно не вызывали. Явно сегодняшний вызов не к добру...

   Что ж. Он, в принципе угадал. Спокойная жизнь старого сотника с этого момента закончилась.