Наталья Витальевна Мазуркевич - Вне спектра, или остаться собой

Вне спектра, или остаться собой (Мир контрастов-2)   (скачать) - Наталья Витальевна Мазуркевич

Сайрэ Катара

2. Вне спектра, или остаться собой


Аннотация:

Контраст 2. История Иви.

Возможно ли начать новую жизнь? Казалось бы, что может быть проще, если у тебя есть дар, цель, а враги считают давно умершей. Но все ли так просто? К чему приведет минутная слабость? К исполнению желаний, к свободе, спокойствию, уважению, к любви или смерти? А так ли важно к чему, если игра уже началась и ты давно в ней участвуешь, пусть до сих пор и неведомы правила.

13.12.2013г. Роман закончен. Без вычитки.


Выложены: Пролог, Часть 1, Часть 2, Часть 3.


Ставьте, пожалуйста, оценки. Вам несложно - мне приятно =)


Пролог

Последняя звезда исчезла на небе, когда Иви достигла ворот небольшого провинциального городка. Облегченно вздохнула и стерла со лба пот. Пусть за свое бурное детство она и привыкла бегать долго и много, заметая следы, но идти всю ночь и для нее было несколько утомительно. Еще и дождь, под который она попала, оптимизма не вселял ни капли, скорее эти самые капли еще стекали с ее рыжих, хотя ныне они скорее были грязно-коричневые, волос.

Городок спал. Только уборщики улиц творили свое неприятное, но нужное для общества дело, убирая мусор с мостовой. Иви брезгливо переступила через чье-то тело, одиноко остывавшее на задворках, и побрела по трущобам. Разумеется, никому почтенному в этих кварталах хорошего ничего не грозило, но глядя на эту небольшую одинокую фигурку, даже матерые бандиты сглатывали. Было в ней что-то если не пугающее, то сулящее крупные неприятности. И никто не гарантировал, что они будут совместимы с их жалкой жизнью.

Иви же равнодушно скользила взглядом по прохудившимся крышам, замаранным табличкам с называниями постоялых домов, по обитателям квартала, что порой попадались ей на глаза. Ей не было никакого дела ни до их забот, ни до их нужд, ни до их жизней… Хотя, последнее ее интересовало. После долгого лежания в холодной воде с почти остановившимся сердцем, девочка еще не успела как следует восстановиться, а слегка синеватый оттенок кожи, что сейчас маскировался налетом пыли, никогда не привлекал ее.

Плотоядно улыбнувшись, Иви постаралась убрать как можно дальше свой темный источник, чтобы мотыльки скорее летели на огонь. Очередной поворот, и девочка с удовлетворением чувствует холод на шее и запах перегара, что окружает всю фигуру подвыпившего мясника.

Пара мгновений, и у уборщиков появляется новая головная боль, как впрочем и у стражи, а Иви впервые с момента прибытия улыбается. Сила переполняет ее хрупкое тело, заставляя сердце биться быстрее. Шедший за ней Крист Голь зло сплюнул на землю. Ведьма, а он только хотел предложить пришлой работу, но теперь о пополнении придется забыть. И об этом трупе тоже. Иначе найдет и убьет опять, но уже его. А свою жизнь бывалый вербовщик ценить умел.

Иви, краем глаза следя за реакцией мужчины, довольно цокнула языком. Что ж, его ум ей нравился. Пусть поживеть, он может и пригодиться ей. Когда-нибудь. Девочка взглянула вверх, но солнце не успело подняться, как следует. Тяжко вздохнув, она наклонила голову то вправо, то влево разминаясь, пригляделась, выискивая только ей одной ведомые следы, и бодро зашагала к магазинчику, зажатому между лавкой оружия и входом в гильдию наемников.

Стучаться девочка не стала. Просто коснулась ручки, давая амулету, тонкой нитью висевшему на ней, считать ее уровень силы и сторону. Замок щелкнул, и Иви спокойно зашла в аптеку. Поморщилась от сильного запаха девясила. Впрочем, в каждой уважающей себя аптеке он был, уж слишком во многих популярных зельях использовался.

Иви огляделась, но хозяев не было. То ли спали после ночных походов в лес за травами, то ли просто отдыхали, то ли решили повременить с открытием, ожидая, пока она покинет их территорию. Темные вообще плохо относились к покушению на собственность, будь то территория или амулеты и прочие дорогие сердцу предметы, но по негласному договору помощь оказать должны были. Или хотя бы обеспечить невмешательство.

Решив особенно не наглеть, девочка отсыпала себе парочку безобидных травок, применение которых вместе обеспечивало потерю памяти за непродолжительный период времени, то есть примерно час перед применением, и покинула безразличные стены.

Иви нужны были документы. Свои настоящие она утопила в том же пруду, где и сама едва не заработала воспаление легких. Но пребывать в королевстве без документов было чревато, а каждому глаза не отведешь. А маг и вовсе почувствует, проблем не оберешься. Разве что заранее снять сарай для хранения неугодных… Накладно.

Девочка разочарованно вздохнула, огляделась по сторонам в поисках еще одного хвоста и разочарованно покачала головой: какие-то совсем несмелые стали бандиты. Винить в происходящем собственную братию, доходчиво объяснявшую в каждый свой приезд разницу между темным и обывателем, девочка не могла, коллективная этика не позволяла.

Оценив в луже собственный вид: грязные спутанные волосы, бледная кожа под слоем грязи, необычайно синие после ритуала глаза, и одежда, которую промочили, высушили, а после повторили обе процедуры, что теперь она напоминала скорее картон, нежели ткань, Иви прищурилась и задумалась о необходимости сменить наряд.

Для похода в ратушу тряпье разбойничьего квартала мало подходило, а потому девочка отправилась в центральный район. Слилась с тенью, чтобы не попасться никому на глаза, и залезла в двухэтажный дом с палисадником. Хозяева еще спали, а потому уже поднявшаяся прислуга ходила на цыпочках. Пробравшись на задний двор, Иви обнаружила желаемое.

На тонкой веревке сушилась одежда. Она уже было совсем сухой, и Иви подозревала, что ее находки скоро заберут на глажку. Быстро пробежав между рядами и схватив себе платьице девочки-цветочка и охотничий костюм мальчика лет десяти, ведьмочка аккуратно, чтобы не потревожить проснувшееся и выпущенное погулять зверье, выбралась с территории дома.

Разжившись одежкой, ведьмочка воровато огляделась и нанесла визит в еще одно крайне полезное место. Лавка обувщика еще и не думала открываться, но Иви не нужен был ключ, чтобы добиться желаемого. Уход в тень, неприятное покалывание от защиты какого-то криворукого мага-ученика, и вуаля - она уже на месте. Быстро выбрав себе сапожки и туфельки под платьице, девочка выбралась привычным способом.

Прогулявшись до ближайшего тупика, Иви переоделась в девочку-цветочка в легком розовом платьице с нежными цветами по подолу и вышла в люди. Одежка для мальчика осталась лежать в тупике, припрятанная до надобности.

Город просыпался, и первые прохожие проносились мимо девочки, что сидела на скамейке. Поразмышляв, что лучше еще раз почаровать, но выглядеть достойно, или убояться возмездия и выглядеть чучелом, Иви выбрала первое. Поэтому было неудивительно, что со временем к ней стали подходить различные леди и интересоваться, не потерялась ли она. Девочка уклончиво отвечала, что ждет опекуна. Самых настырных приходилось отваживать другими способами. Менее приятными, но действенными. К примеру, имитировать насморк и нечаянно схватить чужое платье вместо платка, или раскашляться, а после поведать по секрету, что ждет она опекуна не просто так. А он остался у лекаря обсуждать ее странную болезнь.

Почему-то доброхоты тут же вспоминали про какие-то дела и спешно ретировались восвояси. Только однажды к ней подошла стража, но история про опекуна не показалась им подозрительной, и они оставили ее и дальше греться на солнышке в парке перед ратушей.

Дождавшись часа Икс, когда начался прием, ведьмочка проверила расположение травок, мешочки с которыми пришлось привязать к щиколоткам, чтобы не так выделялись, и поплыла к ратуше. Зашла и, потупившись, спросила, где она может найти милорда секретаря.

Господину Трессе, что дежурил тем днем, было все равно, кто задал ему вопрос. Он ответил не глядя и вновь вернулся к размышлению о тленности всего сущего. Только вчера у господина печально скончался от ожирения кот, и бедный бюрократ не мог думать ни о чем, кроме пропавшего паштета, который кот успел употребить.

Получив желанную информацию, Иви чинно поплыла к лестнице. Соврала страже, что ее мама прошла вперед, а сама девочка отстала, рассматривая великолепие ратуши, самым интересным в которой была люстра, о чем девочка не преминула сообщить. Она выливала на бедные уши несчастных слушателей горы сладкой воды, пока те не сбежали сами. Ухмыльнувшись, отчего ангелочек тут же сменил сторону, превращаясь в демоненка, Иви отправилась к милорду секретарю.

Вольф Риг, который в это утро пребывал в весьма приподнятом расположении духа, изволил завтракать. Перед ним на столе на пяти блюдах устроился молочный поросенок, свеженькая картошечка, салат, на который достопочтенный бюрократ не обращал внимания, курочка и шашлык. Этот скудный завтрак он оглядывал печальным взглядом, но при мысли об обеде радостно потирал свои пухленькие ручонки. Мастер Т’иасе, вернувшийся недавно от эльфов, обещал приготовить любимому клиенту целых двенадцать блюд, и секретарь, предвкушая царскую трапезу, добродушно махнул рукой, когда из-за двери высунулась симпатичная юная мордашка.

Иви мысленно вознесла хвалу Сагаре, которой молилась по привычке, привитой в Элисс-тауне, и вошла, подсыпать травки в яства было куда легче, чем заставить секретаря добровольно глотать и жевать отвратные на вкус сборы.

- Простите, - несмело обратилась Иви, присаживаясь на самый краешек стула для посетителей.

- Да, дитя мое, - откликнулся Риг, и ведьмочка едва сдержалась от смешка, вспоминая одного из видимых ее епископов. И если у того господина эта фраза выходила величественно и убедительно, то в устах милорда секретаря звучала как неудачная шутка. Впрочем, если ей было смешно, такая ли шутка неудачная?

- Милорд Риг, моя матушка хотела бы восстановить документы.

- А где твоя матушка? - поинтересовался чиновник, запуская вилку в ножку курицы.

- Она приболела и отправила меня. Просила также передать вот это, - Иви сотворила простенькую иллюзию, которая впрочем почти ничем не отличалась от подлинника. Перед носом Рига опустился перстень с печаткой, при виде которой чиновник чуть не прикусил язык. Печатка милорда инквизитора. А значит, Риг еще раз взглянул на беззаботно сидящую перед ним девочку, посетительница ведьма. Но ведьма лично милорда, а потому содействие ей…

По враз просветлевшему лицу визави, Иви поняла, что документы у нее будут.

- Ваше имя, госпожа? - уже без сюсюканья по-деловому осведомился Вольф, выбираясь из-за стола. С его коротенькими полными ножками это было подвигом.

- Ривина Селье.

- Титул?

- Баронесса Тлис.

- А где это? - не сдержался Риг.

Иви пожала плечами, весело качая ножками в воздухе.

- Не упадите, - предупредил мужчина, с опаской глядя, как посетительница качается на стуле. Почему-то за стул он переживал больше.

- Я осторожна, - оборвала дальнейшие поучения Иви, скривившись. Делать себе замечания она разрешала только одному человеку, но он не оценил ее доброты.

Риг вздрогнул. Когда в комнате резко похолодало, а защитный амулет раскалился так, что прожег в камзоле дыру.

- Леди, - проблеял Риг, пытаясь стянуть с шеи раскалившуюся цепочку.

- О, простите, - как будто пришла в себя девочка. - Вам помочь?

- Не стоит, - открестился от помощи Риг.

Иметь дело с колдунами он не любил, а потому документы у юной ведьмы были готовы в рекордные сроки, всего за пять минут она обрела подданство, родителей и даже справку от целителя.

Уже прощаясь, Риг вспомнил об еще одном обстоятельстве, о котором чуть не забыл:

- Леди, а вы увидите милорда Эскеля?

- Разумеется.

- Передайте ему мои поздравления.

- Несомненно, - легко соврала Иви и зашагала прочь.

К обеду господину Ригу стало нехорошо, и он покинул место службы, сетуя на новшества повара, который, вестимо, и курочку забыл, как готовить у этих эльфов. А к ужину, милорд секретарь уже и не помнил, кого принимал сегодняшним утром.


Часть 1

Глава 1

В аудитории было шумно. Приказом ректора на всех отделениях Академии магии и ремесел вводился новый предмет ‘Теория темного воздействия’. Теория, потому что на практике изучать темную сторону силы с травниками или целителями было просто невозможно. Кроме того, несмотря на упрощение государственной системы в отношении темных, принятой новым королем после коронации, темные маги до сих пор редко становились на учет, предпочитая вольные хлеба и нелегальной, но более прибыльный заработок.

Таким образом, надобность в знаниях таково рода только увеличивалась, и курс процветал. Но ажиотаж в аудитории вызвал вовсе не предмет, а как это бывает - преподаватель. Никто не рискнул пропустить неудобное занятие - его поставили аж первой парой, памятуя о несколько трепетном отношении истинных темных к себе и всему, что связано с ними любимыми.

Новым преподавателем, читающим лекции, значился некто Элиот Д.Н., магистр темной магии. Самые компанейские адепты уже знали, как прошла первое занятие у боевых магов, а потому заранее позанимали первые ряды, наслышанные о привычке лектора задавать вопросы и требовать немедленного ответа от отвлекшихся учеников. А на задних рядах сами боги велели предаваться различным посторонним занятиям.

Иви вошла в аудиторию одной из последних, хмуро оглядела коллег, занявших первые парты и привычно потрусила наверх, где ей уже было занято место. Плюхнулась на скамью, на соседнее место закинула сумку и упала головой на парту, зевая.

- Работа? - участливо поинтересовалась ее соседка по комнате, Верлена Ксатель. Светловолосая девушка девятнадцати лет, с остреньким лисий носиком и веснушками на бледной коже. Они жили вместе вот уже второй год, и Верлена, происходившая из небогатой, но честной дворянской семьи, с одобрением относилась к подработке своей соседки в больнице для бедных.

- Угу, - немногословно ответила Иви, сонно потягиваясь. Вытянула из сумки чистую тетрадь, перехватила у Верлены карандаш, которыми всегда предпочитала писать, и откинулась на спинку скамьи.

О своей работе Иви не питала никаких иллюзий, более того не воспринимала это как благотворительность. Разве что со стороны больных. Очень быстро осознав, что без использования темной силы просто сходит с ума, девушка некоторое время искала выход из ситуации. Помог случай.

Решив завязать с инквизицией, девушка поступила в Академию магии и ремесел, на самое непритязательное отделение - к травникам. Сюда брали даже непроходимо глупых абитуриентов, лишь бы писать умели, а потому более-менее образованную Иви, которая успела по верхам нахвататься знаний, приняли с распростертыми объятиями. Первая неделя прошла на ура, лекции нисколько не напрягали, пока на одной из них тогда еще десятилетняя малышка не свалилась в обморок, испортив платье пролившимися чернилами. Целители диагностировали истощение и прописали особое питание. Иви приняла к сведению их замечания, радуясь, что выменянный однажды у одного из темных амулет действительно скрывает ее темный дар. Но даже скрытый от чужого внимания, он ее не покинул и требовал свою дань.

Каждый темный знает, что когда-нибудь он достигнет точки невозврата, то есть если применит что-то превосходящее его уровень, должен будет заплатить и платить придется много, ибо проснувшаяся сила уже не захочется кротко ожидать своего часа, убивая или владельца, или кого-то иного. Большинство темных выбирали кого-то иного. Иви исключением не была.

В размышлениях, чем бы восполнить недостаток энергии, а точнее, как сделать это незаметно для инквизиции, которая наверняка заинтересуется периодическими смертями, прошла следовавшая после обморока неделя. Вынужденная прятать свой дар, Иви маялась от головной боли, пока, случайно гуляя по территории, не забрела в морг, где шла практика у целителей.

Тогда девочка и поняла, где она может восполнить недостаток силы. Там, где умирают постоянно, никто и не заметит лишних смертей. В больнице для неимущих. По опыту зная пренебрежение, с которым лощенные хмыри из благородных относятся к благотворительным учреждениям, Иви не боялась, что ее раскроют. И уже на следующий день отправилась волонтером в одну из больниц.

Там она и подрабатывала время от времени, помогая страждущей себе. Правда, порой попадались интересные случаи и с точки зрения целительства, но таковых было мало. Банальнейшее воспаление легких, или отравление загрязненной водой, мало ли от чего умирали бедняки. На такие смерти смотрели сквозь пальцы, а Иви к собственному удивлению нашла еще одну сторону своей силы. Она могла подарить безболезненную смерть.

Внезапно весь шум стих, и девушка с недоумением уставилась на пустующую кафедру. Лектор еще не появился, а аудитория уже затаилась, как будто он присутствовал. Иви вопросительно покосилась на Верлен и поймала ее испуганный взгляд. Недовольно отвернулась и начала от безделья выстукивать государственный гимн.

- Это конечно чудесно, что вы проявляете свои верноподданнические чувства, но я просил всех замолчать, - раздался у нее за спиной насмешливый мужской голос.

Иви обернулась и с интересом уставилась на смутно знакомого ей мужчину, жалея о том, что как обычно пренебрегла расписанием, просто спросив у соседки, в какой аудитории будет пара.

- Простите, - вежливо ответила она, инстинктивно чувствуя какую-то тревогу.

- Отлично. Хоть кто-то среди трех курсов вспомнил о вежливости. Большинство адептов почему-то вспоминали о другом, - как ни в чем не бывало сказал преподаватель и переместился за кафедру.

Аудитория еще долгих две минуты косилась на Иви, которая уже послушно приготовилась внимать. Верлена наградила ее красноречивым взглядом, обещавшим девушке минимум допрос с пристрастием. Одна радость - на паре ее никто спрашивать не будет. Да и о чем? Подумаешь, извинилась.

- Приветствую наших будущий выпускников, - обратился к адептам лектор, студенты приосанились. - Надеюсь, что за минувшие восемь лет обучения вы не зря проедали налоги и из вас выйдет нечто путное. - В аудитории начались роптания, но преподаватель великодушно пропустил общее недовольство мимо ушей. - В противном случае вы еще долго будете ходить на пересдачи. Итак, полагаю я отвечу на самый животрепещущий вопрос, сказав, что кто-то может получить зачет по результатом работы на практических. Да, я допускаю это. Хотя, судя по вашим коллегам, выступить достойно за пределами ваших способностей. Вопросы?

- А вы действительно темный? - раздался срывающий девичий голосок.

Иви с интересом посмотрела на Роксану, после перевела взгляд на преподавателя, быстро посмотрела на его ауру и едва не выругалась. Она могла забыть внешность этого человека, но вот его ауру помнила превосходно. Вот и свиделись господин советник. И как прикажете вас величать ныне?

- Да, темный колдун, уровня магистра. Еще глупые вопросы, ответы на которые вы могли узнать из расписания? - Несколько рук, что успели подняться, резко опустились. - Великолепно. Тогда открываем ваши тетради и пишем. Простейшее темное воздействие происходит при…

Для Иви пара кончилась слишком быстро. При всей своей нелюбви к этому представителю собственного класса, которого она считала виноватым в потери будущего мужа, он рассказывал интересные вещи. Нет, это совсем не значит, что девушка их не знала, просто у нее не было теоретической базы для их объяснения.

Раздавшийся звон колокола, оповестивший о конце занятия, Иви встретила разочарованным стоном и, когда поднималась, поймала на себе заинтересованный взгляд Элиота.

- Задержитесь, - тихо приказ он, но девушка не сомневалась, его распоряжение слышали все.

Под сочувственными взглядами уходящих, девушка подошла к преподавательскому столу и выжидающе взглянула на колдуна. Да, это был вызов. Неприкрытый, наглый вызов. Элиот расплылся в улыбке и мягко поинтересовался:

- У вас есть знакомые темные?

- Нет, - честно ответила Иви. Темные для нее были или друзьями, или врагами, или пустым местом. Знакомыми же - никогда.

- Тогда спишем это на глупость. Если хотите жить долго, никогда не смотрите так на темного. Он может принять это за вызов и потребовать ответа.

- Буду иметь ввиду, - пообещала Иви. - Вы что-то хотели?

- Хотел поставить вам плюсик, но сомневаюсь, что он нужен человеку с отсутствующим инстинктом самосохранения. Свободны.

- Благодарю, - холодно бросила девушка и, перекинув сумку через плечо, покинула аудиторию.

Дункан проводил ее заинтересованным взглядом и рассмеялся.

- Это обещает быть веселее, чем ожидалось.


Иви покинула аудиторию в приподнятом настроении. Как оказывается мало нужно темной натуре! Поругаться с другим темным и наполнить свою жизнь непередаваемыми красками. Как жаль, что для многих такой экстрим заканчивается летально, но ведьмочке это не грозило. Кем она выглядит? Правильно, травником без толики дара, а значит, ее глупость легко списывается на отсутствие чувствительности и тягу к приключениям, что для ее восемнадцати лет совсем не ново. А вот господин Элиот, будучи преподавателем, никак не может себе позволить маленькие темные радости - отраду для души колдуна, но непозволительную роскошь для магистра Академии. Интересно будет посмотреть, как он будет ей мстить. Предмет-то ей доставляет истинное удовольствие.

В коридоре было странно пустынно. Следующий курс еще не подбежал занимать места, а ее однокурсники уже спешно ретировались. Одна только фигурка Верлены одиноко маячила в конце коридора. Когда они поравнялись, девушка подошла ближе и спросила:

- Ты как? В порядке?

- Более чем, - откликнулась Иви, на всякий случай сконцентрировавшись на собственных ощущениях. - А что?

- Все тебя уже и похоронить успели, - ответила Верлена, поймала недоуменный взгляд Иви и пояснила: - Тех, кого он оставляет, ждет веселая жизнь. У боевиков прямо перед нами занятие было, Рик с ними списался. Ты же знаешь, ему отце подарил специальную тетрадь. Вот у боевиков тоже у кого-то такая есть, и они списались. Там он мальчишку оставил после пары, таким обреченным его еще никогда не видели.

- Не знаю… - задумчиво протянула Иви и предположила: - Может у мальчонки стойкая непереносимость темных?

- Может. Но сегодня ты отожгла. Неужели пропустила его появление. Там такая волна страха прошла, что я думала выбегу из аудитории не раздумывая. Даже мальчишек пробрало, а ты сидишь, думаешь о чем-то и в ус не дуешь.

- Да? - нахмурилась Иви. - Впредь буду внимательнее.

Девушка опустила голову вниз, якобы смотря под ноги, на деле же смерила задумчивым взглядом небольшую побрякушку из серебра, что достался ей от того темного. Да, он божился и клялся, что штуковина и от темного воздействия защищает, но Иви не обратила внимания. Для нее главным качеством амулета была маскировка темной стороны ее дара, а остальное - приятные бонусы.

Они дошли до следующей аудитории, где должна была проходить пара по травничеству, но записка на двери явно свидетельствовала о появившемся свободном времени. Переглянувшись, девушки попрощались. Каждая отправилась по своим делам. Верлена - в столовую и библиотеку, Иви в больницу.

Заскочив перед выходом в комнату и скинув сумку, девушка отправилась в город. Сбежала по лестнице, пронеслась по холлу, не преминув отметить толпу младшекурсников, что разглядывали внутреннее убранство Академии. Усмехнулась, вспомнив, что и сама делала точно так же, с той только разницей, что вычисляла, куда лучше бить, чтобы потолок обрушился. Да, специфика профессии просто так не проходит.

Миновав ворота Академии под завистливыми взглядами пятого-шестого курсов, чьи окна выходили как раз на КПП, Иви оказалась на территории города.

Крустоль был вторым по численности среди городов королевства Рельен, уступая только столице, а потому было совсем неудивительно, что поздним утром на его улицах было тяжело не сбиться с пути. Проносились кареты, сновали по переулкам воришки, торговцы вынесли лотки, обеспечивая заторы.

Ведьмочка привычно проскакивала неудобные места, где-то пригибаясь, а где-то и перепрыгивая, стянула два пирожка по дороге - увы, они оказались с повидлом и капустой. И сытая, но утомленная показалась в дверях больницы.

За те шесть часов, что Иви отсутствовала здесь, ничего не изменилось. Запах смерти все так же витал по коридорам, заставляя ведьмочку жадно втягивать воздух. На прочие атрибуты больницы для бедных - запах гниения, экскрементов, да мало ли еще чего, темная внимания не обращала. Они были бесполезны для нее, а смерть звала.

- О, Ривина, загляни к главной. Она что-то от тебя хотела. - Из одной из комнат высунулась рыжая голова мальчишки лет четырнадцати. Он, как и она, учился в Академии. Но в отличие от травников конкурс среди целителей был много выше, и, чтобы удержаться, нужны были бонусные баллы, которые давались за помощь в какой-нибудь клинике. Те, кто побогаче, устраивали отпрысков в больницы для аристократов, где единственной обязанностью адептов было плевать в потолок и не мешать профессионалам работать. Те же, что и сами являли собой выходцев из низшего сословия могли рассчитывать только на клиники для себе подобных и самую грязную работу. Теренс, так звали мальчика, делал перевязки и убирал помещения, за что все были ему благодарны и скидывались каждую неделю на обед. Все знали, что юный целитель отдает всю стипендию родным, а сам перебивается, чем придется.

Иви скривилась, ощутив какую-то боль в груди от воспоминаний, с чего это она о нем беспокоиться? Он ей никто, вот пусть сам и выбирается из своего болота. Да, именно так.

К госпоже Клариссе, даме лет сорока, выглядевшей еще на двадцать лет старше, ведьмочка зашла даже не стуча. А зачем? Директриса являла собой ту группу людей, что придерутся в любом случае. Но если не давать им такой возможно, становятся только злее. Зная эту маленькую слабость начальницы, Иви каждый раз давала деспотичной вдове сначала сорвать гнев, а после излагать суть проблемы. Что и говорить, ведьмочка у госпожи Клариссы была любимицей.

Вот и в этот раз выслушав тираду, Иви спокойно присела на краешек стула и приготовилась внимать. Госпожа Кларисса, выговорившись, сменила гнев на милость и уже ласково поинтересовалась:

- Солнышко, а ты уже думала о месте работы?

- Не, пока не приходилось, - честно ответила Иви, подозрительно глядя на Клариссу. Больница хоть и была для нее необходимым местом, но оставаться именно здесь… Впрочем, только здесь умирали так часто.

- О, тогда подумай, моя дорогая. Ваш декан уже прислал мне предложение на твое дальнейшее трудоустройство и я не против его удовлетворить. За годы нашего сотрудничества ты показала себя девочкой обязательной и понятливой. А потому я с радостью возьму тебя к нам на полноценную работу.

- Благодарю за заботу. Я обязательно подумаю над вашим предложением. В конце-концов где еще я смогу найти такого чуткого руководителя. Это все?

- Да, не буду тебя задерживать. Работай. И зайди в третью, там какой-то еле живой труп привезли, глянь, можно там помочь или проще не напрягаться.

- Обязательно, - пообещала Иви и вышла.

Спешить в третью девушка не стала. Во-первых, если он умрет до ее прихода, энергию чужой смерти она и из коридора заберет, а если еще не умер, значит и спешить не стоит. Размышляя над появлением темного в ее жизни, ведьмочка открыла двери третьего кабинета и, склонив голову на бок, с профессиональным темным интересом воззрилась на объект недельных пыток. На меньше то количество подживших шрамов не тянуло.

Но не это было самым интересным, притягивало взгляд Иви другое - проклятие, медленно уничтожавшее душу незадачливого субъекта. Изящное, невероятно тонкой работы. Такого специалиста девочка еще не встречала, но при встречи наверняка бы взяла автограф. Ведь так нужно выражать восхищение?

Она подошла ближе, поцокала, признавая талант того темного, и уже собиралась уйти - проклятие все равно не оставит ей никакой энергии, когда этот почти что труп, вцепился в ее запястье.

- Помоги, - просипел он, и Иви почувствовала, как хватка слабнет - незадачливый пациент потерял сознание. Проклятие вступило в завершающую стадию.


Глава 2

Иви поморщилась: какой же неблагодарный труп получается! Теперь ей, чтобы свести синяк нужно тратить свою, полученную тяжким трудом, силу. Неправильно. Девушка склонилась ближе, придирчиво изучая скорость распространения проклятия, и скорбно вознесла руки к небу. Нет, не в просьбе к богам, а чтобы рукава не заляпать. Ткань послушно опала до локтей, и Иви, воровато оглянувшись на дверь, вклинилась в структуру проклятия. Отработает, - решила она, разрушая чужую волшбу.

Провозившись с час, ведьмочка отошла от уже более-менее жизнеспособного пациента, помыла руки в тазике, что терпеливо дожидался на стуле. И, вернувшись, ударила невменяемое тело по голове. Оно дернулась, но пациент в себя не пришел. Впрочем, этого и не требовалось. Единственная цель, которую Иви преследовала, была исполнена. Моральное удовлетворение она получила, как и энергетическое истощение.

Покачав головой, девушка вышла из комнаты и зашла в соседнюю, где на давно прогнувшихся кроватях ждали свою смерть неизлечимые в местных условиях пациенты. Выбрав того, у кого уже начиналась агония, ведьмочка подхватила стул и присела рядом с его кроватью. Взяла за руку и начала бережно тянуть силу. Вместе с силой тело больного покидала и боль. Он умер всего через пару минут с блаженной улыбкой и благодарностью в глазах. Иви привычно закрыла мертвецу глаза и поспешила к своей нынешней головной боли.

По тому, как он дернулся, стоило ей хлопнуть дверью, Иви констатировала, что в сознание экс-покойничек пришел. Дернула его за запястье, нисколько не заботясь об ощущениях пациента, ведьмочка посчитала пульс и со стоном рассталась с частью свежеотобранной жизненной силы.

Спустя пять минут, когда больной сам начал жадно тянуть из нее силы, Иви отстранилась, больно ударив того по ладони, чтобы впредь не касался своими грязными конечностями ее кожи. Девушке и так не улыбалась перспектива тратить полбутылька духов, чтобы перебить его запах.

- Отстань, - неожиданно хрипло приказала Иви и закашлялась. На руке, которой она прикрывала рот, виднелась кровь. - Гад. И так слишком много забрал. Убери свои руки.

Зверея, приказала Иви, уже раскаиваясь в внезапном порыве, но покапаться в чужом проклятии хотелось. Так что, честно говоря, она сама была виновата. Пожалуй, только это спасло экс-покойника от окончательного упокоения.

Ведьмочка отпрыгнула к стеночке, чтобы слишком резвый для своего состояния клиента не дополз до нее, и сползла по стеночке. Нет, крови она не боялась. Чужой. Собственная же слишком явно напоминала о конечности собственной жизни, а это привыкшую к собственной неуязвимости Иви пугало.

На некоторое время в комнате воцарилась тишина. Девушка мысленно считала, успокаиваясь по мере смешения чужой силы с собственной. Наконец, когда она уже не могла отличить свое от чужого, Иви рискнула подняться. По стеночке, после осторожный шаг и только убедившись, что опасность для нее миновала, к ведьмочке вернулась прежняя уверенная наглость.

Она подошла к столу, на котором все еще лежал счастливец, коснулась его лба и строго сказала:

- Хочешь жить - будешь слушаться меня. - Не дождавшись никакой реакции, Иви ощутимо стукнула его по плечу. - Эй, ты меня понял?

Мужчина только простонал.

- Ну прости, спасители не обязаны быть умными, - покаялась девушка и залезла на тот же стол, положила руку на его живот и прислушалась. - Жить будешь. Или долго, но нудно, или весело, но мало. Что выбираешь? - Пациент промолчал. - Эх, ладно. Сил на тебя потратила немеряно. Кто расплачиваться будет? - Молчание. - Все вы такие, сначала спасай вас, кровушки своей не жалей, а потом на те вам, и расплатиться нечем.

- Стольград, - похрипел из последних сил мужчина и отключился. Иви еще пару раз стукнула его по голове, но пациент не очнулся.

- Сходить или не сходить? - вслух сказала Иви. Подошла к окну, глянула на голубое небо и удивилась собственной глупости. - Сходить.

Впрочем, совершив поступок, нужно было расхлебывать его последствия. И пусть она и не думала тогда об этом, ослепленная жаждой соревнования непонятно с кем, тело девать куда-то было необходимо. Закрыв кабинет на ключ, чтобы никто не убрал ее ‘труп’, ведьмочка прошла через больницу и очутилась в еще больших трущобах.

Сориентировавшись, пошла по самому центру дороги, перепрыгивая лужи нечистот - канализации здесь не было и все отходы выливались просто на улицу. А потому ходить под окнами осмеливались только глупцы или случайные прохожие. Ее знакомец из третьего кабинета явно был из последней категории. Уж слишком дорогие ткани превратились в ошметки.

Иви еще раз вспомнила своего пациента и нахмурилась. Благородный. Все раны новые, старых шрамов нет. Возможно маг, но выпитый подчистую, раз она не почувствовала чужой силы. Наверняка проездом, раз родственники еще не хватились и не нашли. Или эти самые родственники и устроили этому господину приятное происшествие? Нет, вряд ли. Разве что по незнанию наняли кого-то, кто избил, но вот проклятие… Скорее месть или желание что-то скрыть. Впрочем, не ее проблемы. Как выздоровеет, она с чистой совестью выбросить его не улицу, предварительно выпив большинство сил. Оставит ровно столько, чтобы загнулся не у нее под крыльцом. А проблемы с темным… Долг целителя! Пусть она и травник, но души ужасно глупые порывы можно списать и на эту причину.

Гостиница ‘Стольград’ располагалась в самом центре города, добраться до которого можно было либо перетерпев заторы на мостовой, либо так, как предпочитала Иви, срезая по бедным кварталам. Этот путь был самым быстрым и запоминающимся. Впрочем, ведьмочку здесь знали хоть и не как темную, но травницу, что могла прийти на помощь, а потому даже бандиты вежливо кивали и пропускали ее вперед. Правда, это не являлось единственной причиной, вызвавшей их уважение, но о всяких противозаконных деяниях в приличном обществе принято молчать. И все посвященные в эту тайну следовали заведенной традиции.

Поскольку одежда Иви не располагала к откровенности со стороны администратора, ведьмочка прошмыгнула в тылы. На кухне царил непередаваемый аромат, который заставил ее желудок вмиг понять, что его уже очень долго обманывают, всовывая под видом еды всякие суррогаты. А еда, настоящая еда была здесь. Иви облизнулась.

- Эй, ты, - прокричал ей кто-то на ухо. - Че встала, картошку чистить иди. Чай, не за стояние платят.

Объяснять всю неправоту помощника повара ведьмочка не стала. Когда что-то нужно было именно ей, в ней просыпался ангельский характер. Иви быстро закивала, заверила условное начальство в полнейшем понимании и скрылась в указанном направлении.

Над мешком картошки уже чахла еще одна барышня. Наметанным взглядом, Иви определила в ней воровку. Что ж, так даже лучше. Коль рыбак рыбака издалека видит, то что уж говорить о людях подобных опасных профессий.

- Нож держи, - хмуро сказала ей девица, кивая куда-то назад.

Иви поудобнее перехватила нож, и, поймав заинтересованный взгляд визави, чуть смутилась. Ну не хотела она сразу показать опыт в незаконных делах, но ручки решили иначе, поудобнее перехватив рукоятку и приготовившись бить в сердце.

- Герда, - представилась девица.

- Можешь звать Красой, - слила один из псевдонимов Иви, беря первый клубень. Четыре слитных джижения и в кастрюлю с водой упала пирамидка.

- Быстро ты, но Грег не оценит.

- Неважно. Я ж не на работу, - пожала плечами она.

- А зачем? - шепотом поинтересовалась девица.

- Узнать кое-что хочу.

- Рассказывай. Знаю - отвечу. Ставка - серебрушка.

- Идет, - кивнула Иви. - Мужчина, лет тридцать на вид, аристократ, волосы… - ведьмочка задумалась вспоминая, - наверное, светлые. Проездом или в гости. Возможно, его ищут, но…

- Есть один такой, - протянула воровка и с намеком покосилась на темную. Иви понятливо извлекла из-за пазухи монету. - Прибыл с другом недели с три назад, а дней десять назад пропал. Дружок его обыскался. Все морги обегал, а не нашел. Только он не аристократ.

- А кто?

- Эльф, - мечтательно закатив глаза, выдохнула девица. - Если знаешь о нем что, его дружок платит за сведения. Номер тридцать семь.

- Благодарю.

Монета перекочевала к девице, а Иви поднялась, чихнула и поспешила покинуть сии негостеприимные стены.

Проскочив мимо помощника повара, девушка аккуратно приоткрыла дверь, ведущую в основные помещения, и проскользнула туда. Немного наглости, лицо попроще. И большинство даже мысли не допустит, что вы совершаете что-то из ряда вон.

Стучаться в номер наобум, Иви не стала. Глянула, что соседний с ним пустует, и бодро вошла туда. Осмотрелась, нашла взглядом буфет и извлекла обычный стакан. Стены между номерами обычно были достаточно тонкими, и девушка надеялась услышать, есть ли в соседней комнате кто-нибудь.

Подождав с полчаса и так и никого не заметив, Иви осторожно перебралась с одного балкона на другой.

Стоило ей ступить на перила, как по закону подлости, в комнате зашевелились, и ей пришлось спешно опускаться вниз и держаться за выступы. Ноги болтались в воздухе, что не могло улучшить настроение и без того легко выходящей из себя ведьмочки.

С легким шорохом дверь отъехала в бок, выпуская на балкон задумчивого светловолосого господина. Иви поморщилась: если он еще два часа будет любоваться природой, заставляя ее висеть здесь, товарища своего получит по частям.

- И кто же решил зайти ко мне в гости? - насмешливо поинтересовался эльф, присаживаясь так, чтобы ему было проще видеть ее через перила. Оскалившись, Иви одним слитным движением подтянулась и запрыгнула на балкон. - Какая агрессивная юная леди, - чуть склонив голову, усмехнулся светловолосый. А ведьмочка вдруг ощутила стойкое желание съездить ему по физиономии. - И по какому вопросу юная леди решила попасть ко мне таким нетривиальным способом?

- Вам понравится, - плотоядно, так чтобы у собеседника не возникло вопросов, кем именно она собирается отужинать, улыбаясь, ответила Иви.

- Уже в предвкушении, - заверил ее эльф и кивнул на дверь. - Войдете?

- Только после вас, - хмуро откликнулась Иви.

Пусть он и шутил, но ведьмочка чувствовала в нем мага. И даже если он слабее, это его жилье. А значит, ‘приятных’ неожиданностей может быть непозволительно много.

- Только после вас, леди. Это же вы пришли ко мне в гости, - особенно выделив последнее, сказал эльф, как бы невзначай разминая пальцы.

- Как будет угодно милорду.

Ведьмочка расправила плечи, откинула назад косу и вошла в помещение, ощущая легкое покалывание защиты. Нахмурилась, пытаясь понять от чего она, и едва не засмеялась. Эльф опасался насекомых. Хотя. если принимать во внимание проклятие ее недавнего пациента, правильно опасался. Работать через насекомых сложнее, но все же легче, чем подчинить животное, а болезнь передать могли и они.

В комнатах эльфа было жарко. Так жарко, что ей захотелось вновь выйти на улицу под еще теплое осеннее солнце, от которого в полдень предпочитали прятаться и сейчас. Но по сравнению с покоями эльфа, за окном царила такая притягательная зима.

- Жарковато. - Иви ослабила ворот и развалилась на кровати.

То, что балконная дверь вела в спальню, ее не смутило. Подумаешь кровать. Душить на ней удобно, да и в засаду залечь если что можно.

- Как есть. - Пожал плечами эльф, сложив на груди руки и подпирая дверной косяк. Еще и ноги скрестил.

Иви довольно прищурилась, наблюдая это позу защиты. Он ее боится? Приятно. - Но перейдем к делу, что ты забыла на моем балконе?

- Деньги, украшения, драгоценности? - предположила Иви. Блондин поморщился.

- Оставим банальности. Среди бела дня, в присутствии хозяина в его сейф даже самый глупый воришка не полезет. Что тебе требовалось от меня?

- Информация? - продолжала строить догадки девушка, разглядывая побеленный потолок гостиницы. Еще и лепнина. Обычно и неинтересно.

Придя к такой неудовлетворительной оценке способностей мастеров, что строили и облагораживали здание, Иви скосила глаза на замершего эльфа.

- Что-то не так?

- Почему же. Мне тоже нужна определенная информация. Можем поменяться.

- Сначала вы, - ухмыльнулась девушка. Еще чего, соглашаться она будет. Сам все выложит, а она сбежит, если потребуется, и поминай как звали.

- Это в моих интересах? - задал только один вопрос этот странный эльф.

- Ага.

- И о чем милая гостья хочет знать?

- О вашем друге. Он платежеспособен?

- Более чем, - подтвердил блондин и странно посмотрел на девушку. - Ты знаешь, где он?

- Ага, - немногословно ответила Иви, ожидая реакцию. Но эльф только облегченно выдохнул.

- Он жив?

- Когда уходила, вполне себе здравствовал. Синяк вот поставил! - Ведьмочка продемонстрировала блондину запястье. Впрочем, сочувствие на лице эльфа было даже с лупой не разглядеть. Он только глупо улыбался. - Эй, ты в порядке?

Иви всерьез озаботилась душевным здравием своего собеседника. А тому кажется, уже было абсолютно все равно, что непонятная девица с улицы валяется на его постели. Ведьмочка неодобрительно поджала губы, сползла с покрывала и замахнулась, чтобы привести эльфа в себя самым проверенным способом.

Боль в вывернутом запястье почему-то отрезвила ее. Иви дернулась, но хватка и не думала ослабевать.

- Такое я не позволяю никому. Запомни, - прошептал ей на ухо этот блондинистый садист лишь по ошибке рожденный среди эльфов. После чего легко стряхнул ведьмочку на чересчур знакомую кровать. - На кого ты работаешь?

- На себя? - предположила Иви, наморщив лобик, как от тяжелой мыслительной работы. Впрочем, работа как раз шла, но совсем иного плана. Правда, блондину об этом было еще рано знать.

Эльф скривился, сделал шаг к кровати и упал к ее ногам, слишком много жизненных сил было выпито ведьмочкой единовременно. Кровать проигнорировала незваного ухажера, оставаясь холодна и неприступна.

Иви довольно поднялась, стукнула слишком ретивого эльфа под ребра и вышла через балкон. Жизнь налаживалась. В конце концов, чего может не хватать темной как не еще один заклятый враг. Даааа, Ивино чувство собственной важности буквально воспарило до небес, унося туда и хозяйку. Такой эйфории у ведьмочки не было уже очень давно. Но справиться ли она с новым врагом? В любом случае, отступать девушка была не намерена.


Глава 3

В больнице Иви вновь поприветствовал Теренс, занятый уборкой. Девушка просто кивнула и, провернув ключ, открыла третий кабинет. Настроение ее уже успело вернуться к обычному рассудительному. А потому было совершенно понятно, почему ведьмочка сначала озаботилась щитом, изученным во время работы в инквизиции и усовершенствованным по книжкам из Академии. Только удостоверившись, что ее здравию ничего не угрожает, Иви открыла дверь.

Пациент сидел на столе. По искоркам, блестящим на его коже то здесь, то там становилось понятно, что времени он просто так не терял. И хоть глаза его все еще были слепы, осмысленность поступков прослеживалась на лицо.

На звук открывшейся двери он среагировал: вздрогнул и повернулся на звук. Иви насмешливо произнесла:

- Это всего лишь я. А ты эльфик, кто ты у нас?

Мужчина промолчал. Ведьмочка подошла ближе, коснулась холодными пальцами его шеи, провела вниз, останавливаясь у ключицы.

- Речевой аппарат здоров и готов функционировать. Что же мы так упрямимся? Хотим возвращения проклятия? А знаешь ли ты, что если я еще пару раз не вмешаюсь, ты будешь умирать еще долго.

Иви врала, но уверенность в ее голосе, видимо, произвела впечатление на эльфа и он ответил:

- Чем я должен расплатиться? - хрипло отреагировал мужчина.

- Варианты?

Иви присела рядом с ним на стол и честно созналась:

- Не знаю. Может силой, может долг жизни, а может банальные деньги.

- Назначь цену сейчас.

- Зачем? Когда мне понадобиться плата, тогда я и приду за ней. А сейчас - поднимайся. Нечего здесь сидеть. Хозяйка узнает - по шапке надает.

Иви соскочила со стола и протянула эльфу руку, после рассмеялась и вложила свою ладошку в его слабо гнущиеся пальцы. Тащить мужчину на виду у всех девушка не рискнула. Вдруг темный, что наградил его чарами присматривает за трупом? А потому совсем неудивительно, что тяжко вздохнув Иви сняла с запястья браслет, расстегнула и сняла один из шариков.

С помощью силы сдернув эльфа со стола, Иви заставила его упасть вперед и сама шагнула в серый туман, вырвавшийся из раздавленного амулета. Эх, жалко сотни золотых, но ради безопасности… Какой же эльфика счет ждет!

Выпали они на мягкий длинный ворс ковра в запасной Ивиной квартире. Будучи адепткой Академии, девушка проживала в общежитии, но на предмет непредвиденных обстоятельств еще курсе на третьем купила вот это трехкомнатное помещение.

Оно располагалось в самом центре старого города и выходило окнами (какая ирония судьбы!) на гостиницу Стольград. Конечно, между ними еще была площадь Седого Травника, но она нисколько не мешала лицезреть дорогущий отель. Сколько денег ушло на покупку жилья, Иви уже и не помнила, но агент, что занимался реализацией квартир в доме, буквально вытаращился на нее, когда она изъявила желание купить данные апартаменты. Благо деньги у нее были: вылазки, что она позволяла себе на летних каникулах, оплачивались достойно.

О том поспешном решении девушка не пожалела ни разу. Портье, что имелся в доме, никогда не пускал чужих, всегда докладывал о всех визитах и даже присылал ей в Академию отчет не только о посетителях, но и всех письма, что ей приходили, а также контролировал ремонт, когда девушка не могла сбежать с пар. За такую преданную службу Поль, а так звали этого прекрасного человека, имел не только всеобщее уважение и любовь жильцов, но и пару ящиков дорого вина ежегодно, и деньги на расходы, втрое превышавшие привычную сумму.

Буянов в доме также не было - слишком уж веселые люди проживали здесь. Особенно умильно Иви вечерами наблюдала за беседой двух соседей - Дориана Телье и Николаса Клейна. Начальник стражи буднично жаловался на преступления, что сдергивают его с заслуженного отдыха, на подчиненных, на свидетелей и на другие причины усталости. Николас же кивал и сочувствовал, раздраженно зыркал на ободранного мальчишку, что крутился у дома с письмом и спешил откланяться. Если у начальника стражи работа к вечеру завершалась, то у главы гильдии убийц она только начиналась.

Оставив эльфа стонать на полу, Иви поднялась, подскочила к окну, выглянула и улыбнулась. Все было спокойно. На площади никто не бегал, не искал ее, а значит, идти на поклон к Николасу не придется. Или все же сходить? Человек он был приятный, разве что любовниц менял едва ли не чаще, чем принц Филипп из соседнего Кейгера, известный бабник и ловелас.

Обернувшись на ставшего подниматься на ноги эльфа, Иви снова взяла его за руку. На сей раз, чтобы он не промахнулся мимо двери и отвела в гостевую спальню. Да, две из трех ее комнат занимали спальни. Делить свою с кем бы то ни было Иви не хотела категорически, не желая даже в малом вспоминать свою детство на улицах. А потом завела еще одну - гостевую, на случай, если решит позвать когда-нибудь друзей.

Миновав гостиную, в которую выходили обе спальни, Иви помогла эльфу зайти и толкнула его спину, чтобы он упал на кровать животом вниз. Опомниться она ему не позволила, погружая в стазис. Пора было осмотреть свою находку подробнее.

Иви наклонилась и самыми кончиками пальцев провела по остаткам рубашки мужчины. Мгновенное тление и материал осыпается, оставляя эльфа по пояс раздетым. Ведьмочка неодобрительно присвистнула: такой топорной работы палача она еще не видела. В инквизиции, как и в гильдиях специалисты были высочайшего класса, здесь же, - Иви хмыкнула, - был слишком большой шанс потерять клиента прежде, чем он сообщит нужные сведения. Если же целью была смерть объекта, то работа тем более в корне неверная. При таких повреждениях у объекта оставался мизерный, но шанс выжить и уползти, что, видимо, ее пациент и сделал. В любом случае, эти раны подживали и без ее участия и, принимая расовую принадлежность пациента, наверняка исчезнуть до конца, не оставив даже шрамов на память.

Помянув недобрым словом всех родственников эльфа, Иви перекатила мужчину с живота на спину и принялась осматривать грудь. Здесь неумеха-палач также отметился, вот только не он один. Вряд ли у него могла оказаться стрела гильдии, наконечник которой застрял в груди. Иви расплылась в улыбке. Практика.

Девушка предвкушающее усмехнулась, сбегала к себе и принесла скальпель, честно одолженный у целителя из сумки, бинты и антисептическое зелье.

Что сказать, наконечник она извлекла и теперь таращилась на это произведение искусства глазами пятилетнего восхищенного малыша. Только стон пачкающего ей кровать пациента заставил Иви оторваться от метала. Перевязав эльфа и влив в него половину собственного баланса сил, ведьмочка устало вздохнула: придется опять пополнять энергию. А значит, сегодня умрет еще кто-то. Многовато, конечно, смертей, но что поделаешь. Она у себя только одна.

Чувствуя нарастающее желание скорее пойти на охоту, Иви бегло оглядела лицо эльфа и особенно глаза. Слепота пациента беспокоила ее больше остального. Похоже, придется истратить на него и запаса некоторых редких ингредиентов. Да, эльфик попал на очень большие деньги.

Вновь сбегав к себе, Иви вернулась с небольшим бутыльком, откупорила его и щедро плеснула эльфу на глаза. Тот поморщился, но стон сдержал. Ведьмочка сочувственно погладила его ладонь. Да, ощущения от зелья Крата были просто непередаваемые. Скорее сил на что-либо кроме криков не оставалось. Зато эффект - сказка.

- Все, я ушла. Лежи и ничего не делай. Вернусь - глянем, что изменилось кроме твоего долга. Стазис скоро кончится, советую комнату не покидать и знаков на улицу не подавать, а то сама найду и сделаю хуже, чем было. Понятно?

Разумеется, эльф не ответил. Да вероятно, и вовсе не расслышал ее наказ. Ничуть не стесняясь (кого стесняться в собственном доме?), Иви выбежала на лестницу, активировала печать, от которой дверь тут же скрылась из виду, подернутая иллюзией.

Время близилось к вечеру, и было совершенно логично, что девушка отправилась в академию. Кивнула дежурным, которые уже было собирались уйти и оставить ее ночевать в городе. Да и весь холл Академии был отчего-то занят. В шуме, что поднялся, Иви с трудом слышала собственные мысли.

Скривившись, девушка принялась орудовать локтями, прокладывая себе дорогу через людскую стену к расписанию. Именно у этой таблицы громче всего выражали эмоции адепты. Оттеснив одного из травников, Иви взглянула на перечень предметов. Да, так и есть, вместо уроков этикета, которые они благополучно сдали в прошлом семестре и забыли, на то же самое время появилась иная надпись. Теория межрасового общения. Углядев, что написано на стенде, Иви рассмеялась даже громче, чем до нее. Шум оборвался, видимо, чтобы дать ей насмеяться от души. А после, кто-то сзади поинтересовался:

- Увидели что-то смешное?

Иви вновь сложилась пополам. В образовавшейся вокруг нее пустоте это было довольно просто.

- Ой… не могу… Теория… ха. Верно, этикет вспомнили и поняли… Да, на практике межрасовое общение невозможно! Наконец-то в нашем драконате появились умные люди, которые объяснили ректору всю глубину его заблуждений.

- Вы так считаете? - не унимался собеседник.

Иви, резко кончив смеяться, обернулась и едва снова не скатилась в смех. Истерический, но природная наглость почти ничем не выводиться.

- А вы кто?

- Преподаватель, - иронично усмехаясь, как бы в предвкушении последующего спектакля ‘Невиноватая я’, ответил этот… преподаватель. Иви быстро оглядела его с ног до головы, но ничего странного не заметила. - Ауру посмотри, - посоветовал он, все так же насмешливо косясь на нее.

Притихшие адепты начали шевелиться. Им спектакль тоже нравился. Предатели.

Глянув на ауру - все же это довольно простое умение, - Иви едва не выругалась, но чуть подумав успокоилась и даже улыбнулась: - А чешуйку отломить разрешите?

- Если экзамен сдашь на отлично с первого раза, - пообещал этот гад. Чешуйчатый и огнедышащий, когда в истинном облике.

А в человеческом просто весьма интересный мужчина. Первым, что бросалось в глаза, была длинная изумрудная коса, почти до самого пояса. Сейчас она была перекинута вперед и змейкой сползала по груди. Сияющие зеленым же светом глаза (колдовал недавно, - определила Иви) сверху вниз оглядывали адептов. Точенный профиль, хищные черты лица, чуть крючковатый нос и тонкие губы. Фигура не перекачанная, как у жертв мужской моды, но довольно внушительная. Да, девчонки на пары ходить будут. И на факультативы. И в столовую, если он будет там появляться.

‘Наконец-то, хоть какая-то польза от непрофильных предметов. Теперь они хоть есть нормально начнут. А то на эти скелеты ей смотреть больно. Поднять еще нельзя, а упокоить - живые вроде. И спрашивается, зачем все эти жертвы, если сильная половина разбегается?’

- Хм, значит, предмет мы будем изучать на примере общения с драконами?

- Не только. Ваш ректор пригласил одного моего друга, что должен возглавить посольство эльфийского народа на ваших землях.

- В городе появятся эльфы? - не выдержал кто-то из подпирающих стены.

- Уже появились. - Дракон задумался, а после продолжил: - Думаю, официально меня представят завтра на первом занятии, но можете запомнить уже сейчас Герион Морен Виленготен. Обращаться будете магистр Виленготен. - Отметив про себя, что все начали тут же повторять его имя, Герион откланялся. - До встречи завтра.

Его проводили восхищенными взглядами и одним недовольным. Раздражена была, разумеется, Иви. Во-первых, этот гад похитил все внимание, что должно было достаться ей, во-вторых, оставил за собой последнее слово, в-третьих, он просто гад и этим все сказано.

Быстро прочитав расписание, Иви направилась в комнату. Лестницу преодолела шагами через одну ступеньку - наступать на каждую ей казалось неразумным, да и вообще лень торжествовала. Достигнув их общей с Верленой комнаты, ведьмочка не раздеваясь плюхнулась на кровать, забросила под нее сумку и заснула. Перерасход сил, их восстановление и снова перерасход сказывались на организме.


Глава 4

Иви проснулась на рассвете, села на кровати, выглянула за окно, где точно так же просыпалось солнце. Еще несмело, словно прищурившись, выглядывало из-за горизонта и бросало редкие лучики сквозь темную пелену ночи. Иви точно так же, сонно покачиваясь, подхватила полотенце, мыло, чистую одежку и поспешила в душ, пока его никто не занял.

Девушка пришла вовремя. И если раньше, в такое темное время вставали только избранные - в основном, некромантки, у которых как раз заканчивались практикумы, то уже спустя четверть часа, когда Иви выходила, у дверей душевой стояла очередь из красавиц. Ведьмочка в который раз поразилась удивительному свойству женской натуры - ради призрачного внимания сильного пола идти на такие жертвы. Ну уж нет, если ей понадобиться муж, вероятность чего была весьма мала ближайшие лет -дцать, то существует более надежные и менее мазохистские способы. К примеру, качественное приворотное зелье. Ну и что, что вкус кошмарный, а от запаха мухи мрут, так не нюхать же его надо. Зато пара глотков и муж тебя обожает. А надоел муж - антидота на собственной крови сваришь и свободна аки ветер. Лепота.

Иви уже почти достигла комнаты, когда легкий ветерок коснулся ее пальцев и принялся ласкаться. Никак иначе это ощущение назвать было нельзя. Прищурившись, ведьмочка стряхнула ветерок, будто он был материальный, и скрылась в комнате. Ей чужого не надо. И своего хватает.

Когда ведьмочка вернулась, Верлена только-только начала просыпаться. Она потягивалась, садилась на кровати и вновь падала на матрас. И все это с закрытыми глазами.

- Можешь еще спать, - смилостивившись, позволила Иви. - Я разбужу, когда нужно.

- А душ? - простонала девушка.

- А в душ уже такая очередь, что ты разве что явлением всех богов сможешь отвлечь большинство. Но те, кто стоит первыми в очереди не поведутся. Ведь боги богами, а душ займут и никакие боги не помогут.

- Злая ты.

- Какая есть. Спи уже. От одного дня ничего не случится. А завтра первой же пойдешь. До рассвета встанешь и будешь мыыыыться…

- Не трави душу, - сонно откликнулась Верлена, накидывая на голову одеяло и переворачиваясь на бок.

Иви покачала головой и принялась вытирать волосы. До первой пары оставалось еще порядка полутора часа, домашнего задания пока не было - шла только первая неделя и начитывались лекции. Маяться от безделья ведьмочка не любила, а потому, удостоверившись, что Верлена действительно спит, извлекла из-под матраса потертый учебник, забытый кем-то из некромантов в морге.

Книжка была довольно старая. Многие поколения адептов приложили к ней свои шкодливые лапки, привнося ценные, как им казалось, сведения. Разбирать их закорючки со временем стершиеся даже больше, чем буквы самого пособия, было весело. Изучая эти записи, Иви узнала, что пожилой магистр некромантии был не просто старым, но древним. Ведь первая запись о нем датировалась пятьюдесятью годами тому, а уже тогда адепты отмечали его невероятно древний вид. Хотя… если магистр устроил себе дикий перерасход сил, а после не опоздал с восстановлением, чудо что вовсе жив остался.

Солнце поднималось все выше, и Иви с сожалением вернула книгу на прежнее место. Проверила чары, которые скрывали остаточную темную ауру книги - для нее не прошло даром присутствие на практикумах. Учебник впитал в себя остатки чар, и при поиске запрещенных предметов, если не принять меры, найдется в два счета. Но Иви меры принимала.

- Уже пора? - зевая поинтересовались из-под одеяла.

- Почти, - откликнулась Иви.

Ведьмочка коснулась подсохших волос и полезла в тумбочку. Извлекла гребень и принялась расчесываться. Когда грива была приведена в порядок, девушка немного покрутилась перед зеркалом, оглядывая себя. Простое черное платье с узкими рукава, серый поясок и выбивающаяся из общей гаммы лазурная лента. Пусть она в форму не входила, но Иви нравилась, и всем пришлось смириться с постоянным нарушением правил. Впрочем, уже с пятого курса на их внешний вид смотрели сквозь пальцы.

Верлена тем временем, выползла из теплых объятий кроватки и словно зомби капалась в шкафу.

- Бурная ночь? - посочувствовала Иви.

- Ага, - простонала девушка. - Что б я еще раз пошла на свидание с этим придурком. Пригласил на кладбище. Ладно, извращенная некромантская романтика и все дела. Но зачем идти на кладбище, где есть неупокоенные души? И если идти, то зачем позорить профессию и бухаться в обморок?! Мне мало того, что пришлось программу борьбы с духами вспоминать, так еще и оттаскивать этого идиота подальше. Неееет, с ним я больше никуда не пойду.

- Не ходи, - поддержала Иви и задумалась. Духи просто так не появляются: неужели в городе появился темный и отправил своего слугу на разведку? А тому попались два адепта, которых слуга и намеревался доставить господину? В противном случае, обморок адепта с задатками темного (а других на факультете некромантии и не держали) объяснить невозможно. А вот под влиянием силы более могущественного коллеги… Навестить что ли это местечко?.. Впрочем, все это произойдет не раньше вечера. А сейчас пора подниматься и идти подпирать аудиторию. Очередь занимать вакантные места на галерке плавно перекочевала к Иви.

Выложив из сумки вчерашние тетрадки, Иви бросила внутрь их сегодняшних коллег и поспешила скрыться. Первой парой должен был выступать дракон, а потому было совсем не удивительно обнаружить под дверью аудитории армию из накрашенных особ всех возрастов. Даже первокурсницы с их вечными двумя косичками сновали между старшими и пытались отвоевать себе место.

Дракон появился внезапно, усмехнулся при виде ажиотажа, который вызвало его появление, и отпер дверь.

- Проходите, - отступая на пару шагов, позволил Герион.

Началось настоящее дефиле, которое мгновенно прекращалось и превращалось в драку подручными методами, стоило девушка выпасть из поля зрения дракона и попасть в аудиторию. Бои за первые ряды стартовали.

Иви насмешливо оглядела эту нелепость и отошла, залезла на подоконник и принялась ждать, когда толпа схлынет. За свои места девушка не беспокоилась: эти займут только первые, а тех, кто претендует на ее территорию, еще не появились. Видимо, решили переждать марш-бросок озабоченных девиц где-то подальше.

- Скучаете? - Рядом опустился дракон.

- Разве?

- В таком случае, что вы делаете здесь, в одиночестве…

- А что делаете тогда вы здесь? Ведь по вашу душу здесь так много адепток.

- А вы не из их числа?

- Разве что в очереди за когтями, чешуйками и кровью. Полезные ингредиенты, а достать сложно, - призналась девушка.

- Будете первой, если я решу вдруг побыть донором.

- Я запомню, - пообещала Иви и соскользнула вниз. - Все, путь свободен. Удачно пережить атаку превосходящего противника.

- Мне не в первой, - рассмеялся дракон и, пропустив вперед Иви, вошел следом.

Перескакивая через ступеньку, девушка привычно поднялась на верхние ряды, извлекла тетрадь, чернильницу, перо и бросила сумку на соседнее место. Когда появилась Верлена, аудитория уже была полна как никогда. Во-первых, имела место стопроцентная посещаемость у ее курса - восьмой выпускной решил отметиться полным составом, во-вторых, пришли все, кто учился вечером или и вовсе ночью, поглазеть на настоящего дракона.

Герион на удивление спокойно переносил всеобщее внимание, расположившись за преподавательским столом и потягивая какой-то отвар. Кружку он переместил себе минутой ранее.

С тихим шорохом рядом опустилась Верлена, выложила все то же самое и зевая поинтересовалась:

- Не знаешь, скоро начнется?

Иви пожала плечами.

Впрочем, ответ они получили едва ли не сразу. В открытую дверь вошел ректор. Существо такой странной наружности, что адепты никак не могли определить, к какой расе отнести достопочтимого педагога. А учителем он был славным. Чтобы не сдать ему основы травничества, которые он по привычке читал у одного из курсов раз в пять лет, необходимо было быть клиническим дураком или драчуном. Нарушителей дисциплины магистр Вольган не любил, и каждое проявление своеволия считал личным вызовом. Исходя из всего вышесказанного, думаю, будет понятно, почему в аудитории мгновенно установилась тишина, а мордочки студентов обрели осмысленное выражение.

Следом за ректором в аудиторию вошел еще один интересный господин. Иви зло прищурилась, глядя на знакомого эльфа. Он же скользнул взглядом по рядам, заметил ее и хищно усмехнулся. К сожалению, не все воспринимали его гримасу так же как и Иви, и массовые падения в обморок, что начались в радиусе полутора метров от ведьмочки, слегка прервали официальную процедуру.

Когда же порядок был восстановлен, магистр Вольган откашлялся и заговорил:

- Уважаемые друзья, - адепты заулыбались, - сегодня я рад вам представить двух моим хороших знакомых, достойнейших представителей своих народов магистров Гериона Морена Виленготена и Илистана Лиотена Диолийского. Полагаю, всем известны их имена? - понятливые адепты тут же закивали, пытаясь понять, откуда они могут знать этих двоих. - Прекрасно. А вы господа, - с некоторым укором обратился он к магистрам, - сомневались в моих подопечных.

- Мы ошибались, - с насмешкой ответил дракон и кивнул первому ряду. От новой волны обмороков их спасло лишь то, что девушки хаотично решали, кому же отдать своей предпочтение. Эльф так же был весьма хорош.

Блондин, обманчиво хрупкий, с правильными чертами лица и небесно-голубыми глазами. Принц из сказки не иначе. Смотреть на него было весьма приятно. В черном с серебром камзоле, словно ему на королевский прием, он являл собой образец эльфа из сказаний или другой литературы - более популярной, но менее полезной.

- Полагаю, дальнейшие вопросы мы решим без вашего вмешательства, - мягко произнес эльф, ненавязчиво отводя ректора к двери. - Мы благодарны, что вы решили представить нас лично, но дальнейшее время - время занятия, и мы хотели бы начать.

- Да, да, конечно, - растерялся Вольган, сам не замечая, как оказывается все ближе к выходу. Когда же за его спиной закрылась дверь, только вздохнул: эти двое как всегда поступили сообразно собственным представлениям.

- Итак, теперь, когда ваше начальство нас покинуло, преступим к знакомству. Наши имена вы слышали, о нас, судя по вашим словам, вы так же наслышаны, - дракон иронично вздернул бровь, поймав расстроенный взгляд одной из самых стойких, не пошедших на поводу у моды, девушке, что сидела на первом ряду. - А потому нет ничего странного, что мы хотим узнать ваши.

- Они есть в журнале, - робко подсказал один из старост.

- Это не интересно. Тем более, что нам делать с теми, кто не должен был здесь находиться? Выгонять? Это жестоко не находите? Они стремятся к знаниям, а мы укажем им на дверь. Разве это достойно? - риторически вопросил Илистан и кивнул Иви.

Неужели все это представление только ради нее? Хотя, - девушка поморщилась, - скорее решил просто выпендриться. Эльф нашелся. Весь такой правильный и гуманный. Иви оскалилась. Посмотрим, что с ним будет, после форсированной атаки всего первого ряда. Уже скоро они поймут, что падения в обморок не пробуждает никаких чувств в господах преподавателях, и перейдут на иные средства. А некоторые приворотные зелья так чудно реагируют с другими…

-… с последних рядов, - замечтавшись, Иви пропустила первую часть фразы эльфа.

Ответ, правда, нашелся почти одновременно. За ее спиной поднялась Сивила Трезе, и начала рассказывать о себе. Возраст, родители, мечты.

Поскольку Терез была в этот день пожалуй единственной девушкой, кроме Иви и Верлены, кто сел подальше, предпочитая спокойствие мимолетному взгляду преподавателя, следующей предстояло стать Верлене:

- Верлена Ксатель, графиня Агерская, - начала девушка и, поймав одобрительный взгляд дракона, ободрилась. - Из семьи главной ветви семьи Ксатель. Это…

- Мне известно о ваших родственниках, - перебил ее эльф, - дальше.

Иви захотелось опустить ему на голову что-нибудь тяжелое, но девушка сдержалась. Сейчас не время, а вот позже…

- Я бы очень хотела посетить Град-над-Туманом, - смутившись призналась Верлена.

- И у вас будет такая возможность, - улыбнулся ей Герион и продолжил для всех: - Лучших учеников курса ждет подарок. В зависимости от предпочтений, вы сможете отправиться или со мной в Тумманый Град, или с лордом Диолийским в Долину.

- Спасибо, - шепотом проговорила Верлена, но Герион каким-то чудом услышал.

- Не за что. Это всего лишь награда за ваш труд и стимул, чтобы вы этот труд приложили. - Заметив поднятую руку на четвертом ряду, дракон извинился перед девушкой и кивнул, разрешая задать вопрос.

- А сколько человек вы возьмете?

- Пятерых возьму я, и еще пятерых мой коллега, - ответил эльф и, нехорошо улыбнувшись, указал на Иви. - Ваша очередь.

- Ривина Селье, баронесса Тлис. Хочу стать хорошим травником, - по-военному четко ответила ведьмочка и села.

- Тлис, значит? - задумчиво переспросил эльф, нахмурившись. Поймав недоуменный взгляд дракона, Илистан покачал головой. - Продолжайте.

Процедура знакомства затянулась на всю пару, после которой поток медленно потек к выходу. Иви работала локтями, буквально прорываясь к заветной двери. Это приходилось делать по той простой причине, что даже уходя, девушки хотели предстать во всей красе из-за чего образовывались заторы.

Остаток пар Иви почти не запомнила. Механически писала конспект, срисовывала растения и думала о странной тени, что скользнула по лицу эльфа при упоминании Тлиса. Что же заставило его задуматься?

Тлис, насколько она успела разузнать, находился в глубине королевства Рельен, на территории которого располагалась и Академия. Границ с эльфами Тлис, будучи клочком земли, зажатом среди герцогств, не имел никаких, даже самых отдаленных. Промыслы также находились на уровне простого ремесленничества. Даже цехов не было. Откуда же эльф мог знать хоть что-то про Тлис?

От злости Иви не заметила, как хрустнул, ломаясь, карандаш, и только быстрый тычок со стороны Верлены вернул ее в чувства.


Глава 5

Наконец, окончилась последняя пара, и утомленные адепты поспешили в святая-святых каждого учебного заведения, в место, где можно увидеть даже злостных прогульщиков, - в столовую. Нельзя сказать, что кормили здесь как-то особо, нет, все было в пределах нормы. Пюре достаточно картонное, а мясо умеренно непрожаренное. Впрочем, никто кроме травников особо не страдал. Маги легко могли сами исправить оплошность повара и довести кусочки до состояния угольков, темным было все равно, а некоторые особенно фанатичные целители и вовсе избегали мяса. Правда, находились и другие - очень ‘толстые’ и вечно сидящие на диетах.

Заработав свою ежедневную норму косых взглядов, Иви быстро набрала себе всего понемногу, расплатилась и понесла свой куш в комнату. Портить себе аппетит чужими рожами, что порой возникали на горизонте, ей не хотелось.

- Уже уходите? - дракон в компании эльфа появился слишком неожиданно, но не настолько, чтобы Иви не успела отскочить и потерять свой обедоужин.

- Здравствуйте, - решила проявить хорошие манеры девушка, сделала пару шагов вперед, мимо преподавателей, и закончила: - До свиданья.

- Постойте, - остановил ее Герион, вновь возникая на горизонте: - Мы настоятельно просим вас присоединиться за обедом к нам.

- Отношения между преподавателями и адептами запрещены, - не удержалась от ехидства Иви. - Позвольте откланяться.

- В таком случае, я прошу тебя уделить нам пару минут своего драгоценного времени сейчас и не ждать официального вызова от ректора. А он будет, - прошипел Илистан.

Иви злой на него взглянула и, облизав губы, поинтересовалась:

- Так друга не жалко?

Вся фигура эльфа заледенела, а глаза… Иви быстро отвела взгляд. Похоже, здесь она перешла границу, ибо в следующую секунду, пальцы эльфа сомкнулись у нее на запястьях, и они перенеслись. С секундным опозданием появился и дракон.

- Стан, что на тебя нашло?

- Эта тварь знает, где сейчас Алей, - буквально выплюнул эльф, с ненавистью глядя на девушку.

Иви ответила ему презрительным взглядом и вырвала руки, умудрившись не потерять тарелку с едой. Аккуратно поставила ее на столик, отмечая знакомую обстановку номера эльфа.

- Тем более хватит, - резко одернул Герион. - Как думаешь, каковы у твоего брата были шансы выжить? Нулевые? И если она, - дракон кивнул на ведьмочку, - знает, где он сейчас, то как ты считаешь, может ли оказаться, что причина пребывания твоего брата в мире живых, стоит сейчас прямо перед тобой? Или, если ты так разочаровался в людях, это еще не значит, что достойных среди них и вовсе не осталось. Ривина, - он обратился к девушке, - прости моего друга, он слишком переживает потерю брата.

- Брата? - переспросила Иви.

- Брата, - подтвердил дракон. - И если ты знаешь. Где он сейчас, ответь нам, хорошо? Мы компенсируем тебе все неудобства.

- Клятва. О молчании и не причинении вреда.

Полыхнув гневом, Илистан все же произнес требуемое. Иви кивнула, принимая их обещание, и разбила новую бусину. Легкий морозный ветер подхватил их и перенес в квартиру напротив. Ведьмочка кашлянула, первый раз пожалев о своем экстравагантном телепорте. Таких бусин у нее было почти треть и в нормальном состоянии, ей даже доставляли удовольствие покалывание снежных иголочек или мимолетное тепло огонька. Стоили эффекты, конечно, на порядок выше, зато не так, как у всех.

Квартира встретила хозяйку с гостями настороженно. Все в ней как будто изменилось. Ведьмочка поджала губы: уж она-то не могла не заметить небольшие перестановки. Столик сместился на пару дюймов, не осталось пыли под комодом, разрушена связка на ящиках.

Нет, разумеется, будь эльф в полной силе, то наверняка бы восстановил первоначальный вид. Но, если Иви хоть что-то понимает в проклятиях, то еще около недели вся энергия мужчины будет работать только в пределах организма, отдавая всю силу на откуп регенерации.

- Эй, ты, вылазь давай. У тебя гости, - крикнула Иви на весь дом. Но услышали ее только находящиеся в квартире: у всех в доме были установлены поглощающие чары. Иной раз Иви даже жалела об этом: было бы интересно послушать, что твориться у Николаса или у Дориана, она бы не отказалась.

Недавний пациент Иви, видимо, проникся встречей: девушка расслышала шаркающие шаги, которые заставили ее передумать и уступить место первого, кого увидеть спасенный, его брату. Не расслышать как на ее территории кто-то берет табурет и тащит его к дверям, ведьмочка не могла. Она затаилась сзади и приготовилась к отмщению.

Едва Илистан распахнул дверь, не сдержав порыва воссоединиться, хотя для Иви это скорее было проявлением глупости, как ему на макушку опустилась табуретка. Дикое удивление и вину, что появились на лице пациента, когда противнейший из эльфов упал к его ногам, Иви решила запомнить. Непередаваемое выражение. Впрочем, если потренироваться…

- Алей, рад, что ты в порядке и не утратил прежних способностей, - иронично рассмеялся дракон.

Названный эльф поднял глаза на дракона, быстро оглядел его с ног до головы, как бы убеждаясь в том, что он не иллюзия, опустил табурет и принялся приводить брата в чувства. Иви отошла подальше, залезла на комод, благо он был не очень высоким, и с сожалением констатировала: он выпил слишком много ее сил, если уже даже зрение восстановилось. Впрочем, пусть тогда выметается и отрабатывает. Вот еще, будет она ему долг прощать - с каждого плату возьмет. За моральный ущерб!

События, однако, развивались стремительно и останавливаться, чтобы дать Иви поразмышлять, и не думали.

Действуя в четыре руки, эльф с драконом привели в чувства Илистана. Почему-то первым, что сделал этот злой субъект, был уничижительный взгляд, но не брату, огревшему его табуреткой, а Иви, которая мирно сидела на комоде и даже не смотрела в его сторону. Ну почти.

- Клятва, - напомнил Герион, когда эльф поднялся с пола и медленно начал наступление.

- Угу, и это мой дом. Как думаете, сюрпризов не будет?

- И откуда у дворянки из Тлиса, где нет ничего, квартира в самом центре второго по значимости городе в Рельене?

- Способов мноооого.

- А истинный ты, разумеется, не назовешь?

- Не назову. А если кто-то, - Иви выразительно покосилась на спасенного эльфика, - будет слишком языкастым, потребую долг жизни. На похороны можете не приглашать.

Лица всех троих закаменели. Первым пришел в себя дракон:

- Достаточно, - резко одернул он Иви. - Хватит вести себя, как избалованный ребенок. Никто не собирается причинять тебе вред, хватит ершиться. Мы все безмерно благодарны, за спасение жизни нашего друга. Но перестань шутить такими вещами.

- А я не шучу, - спокойно в тон ему ответила Иви. - Я знаю, как требуется долг. И знаю последствия для обеих сторон. Поэтому не заставляйте меня разочароваться в своем глупом поступке, пожалуй, стоило оставить его умирать.

- И почему же не оставила? - подал голос тот самый эльф. Алей, если она правильно запомнила.

- Ты попросил.

- А разве для темной так много значит просьба? - горько спросил мужчина и согнулся от боли. Иви пришлось читать снятие ограничений, иначе долг бы его просто убил… - Значит, ведьма, - усмехнулся он. Улыбка вышла несколько жалкой, учитывая прокушенную губу.

- И что? - слишком резко, для того чтобы осталась видимость равнодушия, грубо переспросила Иви. - У вас у всех клятва. Что вы мне сделаете? А ничего. И раз уж твои дружки появились, выметайся. Чтобы тебя здесь больше никогда не было. Иначе умрешь.

- Алей, перестань. Не нужно ее провоцировать. Лучше поблагодари, - вмешался дракон.

- Просто уходите. Все.

- Ривина?

- Могли бы уже догадаться, что меня зовут иначе. Уходите. Забирайте своего эльфа и убирайтесь. Не хочу вас знать. Одни только неприятности… И имя мое забудьте.

Илистан хотел что-то возразить, но дракон покачал головой - и эльф прислушался к его мнению и промолчал.

- Хорошо. Мы уйдем отсюда. Но в Академии нам все равно придется встречаться и делать вид, что не знаю одну из своих учениц, я не намерен. Это было бы странно, не находишь?

- Нахожу. Но сейчас, я не хочу видеть вас, дольше необходимого.

- Плата? - вмешался Илистан.

- Позже.

Они все-таки ушли. Эльфы еще хотели что-то сказать, но Герион не позволил, взглянул на нее и вывел друзей, давая Иви побыть одной.

Девушка сходила на кухоньку, извлекла из шкафа печенье, открыла бутылочку с бодрящим зельем и уселась на подоконнике. Молча смотрела, как ночная жизнь сменяет дневную и ругала себя за слабость. Нет, такой глупости она себе больше не позволит. Помощь недопустима. Жалость делает тебя слабым и никчемным существом. А мир… мир неблагодарный, как и его обитатели. Хочешь выжить, думай только о себе.


Покинув квартиру Иви, трое досаждавших ей субъектов переместились в номер эльфа. Алей наконец-то вздохнул с облегчением, но тут же вспомнил, что ему говорила эта мелкая пакостница. От одного воспоминания о его спасительнице эльф не знал, чего ему хотелось больше - плакать или смеяться.

Едва очнувшись и услышав голос того, кому он был обязан жизнью, Алей понял, что помогла ему женщина. Вот только эльф не предполагал, что настолько юная, уж слишком цинична она была. Как бывалый целитель, который с одного взгляда определяет, кому жить, а кому бесполезно помогать. Как воин, побывавший в не одной дюжине поединков. И все же она была странная. Истинная темная, которая ему помогла.

Когда он услышал причину, то не смог сдержаться. Глупости. Темных не разжалобить ничем, а уж просьба. Какая глупость, вот только девочка не врала… Ложь он бы почувствовал. А она была искренняя, - эльф задумался, вспоминая, - и он обидел ее своим недоверием.

- Алей. - Илистан тронул его за плечо, возвращая к реальности. - Подали ужин.

- Сейчас, - отмахнулся старший брат, поднялся и пошел следом за родичем. Ничего, девочку он еще увидит, она же придет назначить цену, да и деньги стоит компенсировать, вот только… : - Как вы ее нашли?

- Эту? - скривился эльф. - Сама пришла про тебя разнюхивать. Хозяин послал, вероятно.

- Нет, адрес я сам назвал, - поморщился Алей.

Они прошли в гостиную, где столик был уже полон яств. Дракон уже был там. Герион вальяжно расположился в низком кресле, закинув ногу на ногу и то и дело пригубляя ароматный напиток из чашки.

- Новый сбор? - заинтересовался Илистан. Дракон кивнул и пообещал позже поделиться рецептом.

Ели молча. Никто не хотел нарушать трапезу тягостными рассуждениями. А подумать было о чем. Они только поступили к поискам, а один из них уже успел постоять на пороге смерти. И жизнь его - каприз фортуны. Темная девчонка с добрым сердцем. Оксюморон. Но видно, Алей поистине был любимцем судьбы.

Только когда трапеза окончилась и слуги забрали посуду, Илистан подал голос:

- Брат, что произошло?

- Я и сам хотел бы знать. Информатор настаивал на личной встрече, обещая… впрочем, вы все помните, что он обещал. Я согласился. После все было странно, как в тумане. Сначала даже не понял, что меня закляли… Только уставать стал быстрее.

- Но это же было очень давно?!

- Да, отсроченное действие. Целители не обнаружили, да и если бы смогли… Я удивлен, как она его разглядела и убрала. Тот колдун был силен. Очень. И он уже умирал.

- Воскресший темный?

- Полагаю, да. И разве око Миралисы не справится с подобной задачей?

- Значит, - Герион ухмыльнулся, - Око все же можно найти, нужно только обнаружить того темного…

- Я связался с инквизицией. Милорд обещался быть утром, - вмешался в разговор Илистан.

- Отлично. Но девочке он не должен узнать.

- Но, брат, - возразил младший, - клятву можно обойти.

- Я должен ей слишком много, чтобы позволить тебе нарушить слово.

- Как пожелаешь, - смирился с неизбежным эльф. Герион же смерил приятеля оценивающим, будто впервые увидел, взглядом и улыбнулся. Чему? Он и сам пока не решил.


Глава 6

Утро началось для Иви непривычно. Во-первых, в Академию она так и не вернулась, уснув прямо на подоконнике и уже совсем поздно перебравшись на кровать. Во-вторых, когда девушка выбегала из подъезда, у дверей стоял курьер с корзинкой цветов. Увидев ее, он возрадовался и вручил корзинку ей. На вопрос ‘от кого?’ только улыбнулся и покачал головой, дескать, господин не представлялся. Пожав плечами, ведьмочка забрала корзинку с собой в Академию.

У расписания еще никого не было. Адепты кто спал, кто принимал утренний душ, а кто и вовсе читал конспект. Редкое исключение, но и она все еще встречается в природе. Список предметов на сегодня опять подвергся изменению, и Иви поспешила в общежитие, чтобы взять необходимые тетрадки.

Верлены не было. Вероятно, она исполнила свое желание и встала пораньше, заняв очередь в душ. Так и оказалось. Иви уже успела собраться, когда в дверь вплыла довольная девушка, с замотанной полотенцем головой.

- О, цветы! - воскликнула она. - Иви, а от кого они?

- Не знаю, - откликнулась ведьмочка, размышляя, стоит ли брать свою особую тетрадь. Для зарисовок.

- Бери уже, - решила дилемму Верлена. - Расписание не изменилось?

- Травы, зелья и темные, - откликнулась Иви.

- Такое же. Займешь места?

- А куда я денусь? - рассмеялась Иви, придирчиво оглядела себя и не найдя непреднамеренных изъянов, выдвинулась в направлении аудитории.

Травы, или ‘Классификация ядовитых растений и методы использования их в зельях’ прошли как обычно нужно и ничем не примечательно. Иви лениво писала лекцию, больше внимания уделяя карикатуре на преподавателя. Магистр Торус, травник с пятидесятилетним стажем, любил носиться у доски или же у первого ряда и, брызгая слюной, убеждать в важности своего предмета. Нет, никто не спорил, предмет был действительно важен и все на него ходили, но такие представления быстро утомили слушателей, превращаясь в быт. А потому даже выступления профессора не могли вытянуть адептов из состояния полусна.

Так, по средам, адепты приходили в сознание только ко второй паре. Магитресса Каэль, боевый маг с двадцатилетним стажем, которая была вынуждена оставить любимое дело из-за травмы, не любила, когда ее предметом пренебрегают и ради стимуляции внимания, порой могла допустить ошибку в рецепте, записанном на доске. После пары недель у целителей, даже самый отъявленный неуч начинал внимать каждому слову магитрессы, строча в конспекте со скоростью сравнимой разве что в бегами в столовую.

В этот конкретный день магитресса пребывала в плохом расположении духа. Она ворвалась в аудиторию с опозданием, фурией метнулась к первому ряду, выволокла первого попавшегося под руку адепта к доске и устроила допрос с пристрастием. Бедняга ответил верно, и магитресса немного успокоилась, впрочем, не меняя гнев на милость. Вместо запланированной лекции началась контрольная работа.

Стоны аудитории Каэль проигнорировала, уж слишком зла была на своего наставника. Да, в то время, когда он преподавал, адепты были если не умнее, то хотя бы почтительнее, но разве это ее вина, что нынешнее поколение совсем расслабилось? Зачем он выговаривал именно ей. Точнее нет, он не выговаривал, просто бросил одну фразу, но боль от нее совсем не эфемерной.

- Ребятки, а вы знаете, что вам предстоит через два месяца? - Адепты подняли голову от листков, на которых пытались написать рецепты, и с интересом уставились на преподавательницу. Видя такое единодушие, магитресса улыбнулась. - Нет, значит? Торус забыл вам сказать?

Все спешно закивали. На самом деле, они могли просто прослушать некую важную информацию, но сознаваться… Так никто не делает.

- Дорогие мои, вы как выпускной курс идете по особой программе: два месяца обучения, после от двух до трех месяцев практики, после чего, если получите рекомендацию с места практики, вас допустят к сдаче выпускных экзаменов. После чего все отправляются на сбор лекарственных растений. Место назначат в ректорате. Далее после того, как все указанное в списке будет собрано, вы получите диплом. Все понятно?

- А много собирать?

- Достаточно, - расплылась в улыбке магитресса, - примерно столько, сколько тратит адепт за все восемь лет обучения.

- Жестоко, - выдохнула Верлена. Иви пожала плечами. Это было разумно. Должны же они отплатить за обучение. А отработку, видимо, сочли слишком легким испытанием их терпению.

Уверенный стук в дверь прервал стоны адептов. Все стихли и сделали вид, что увлечены заданием, на деле же развивали косоглазие. В аудиторию вошли трое. Ректор, дракон и следом… Иви зло сжала кулаки и уткнулась в свой лист. Этого человека она менее всего хотела видеть. Точнее, менее всего она хотела видеть его таким. Счастливым, здоровым, с ироничной насмешкой прочно обосновавшейся на его губах еще с первых дней их знакомства, и таким далеким.

Он чуть насмешливо оглядел адепт и подошел к магитрессе.

- Вирджи, кто это?

- Травники, - ответила женщина, и Иви вытаращилась на преподавательницу. Оказывается они даже знакомы были с ней. Точнее, инквизитор представлял ей однажды свою ученицу, но о том, что она преподает не сказал ни слова. Хотя и повода для такого знания не было… И как же все-таки хорошо, что магитресса вела только на предпоследнем и на выпускном курсе. Иначе проблем могло быть больше.

- Уровень, я надеюсь, выше, чем у боевиков?

- Разумеется, - вмешался Торус. - Некоторые даже уже работают в клиниках.

- Например? - заинтересовался инквизитор, а Иви едва удержалась, чтобы не проклясть ректора.

- Ребята, поднимитесь. Живее, - распорядился Торус.

Работающие нехотя встали. Два мальчика и она, Иви.

- Немного, - склонив голову, оценил мужчина. - Думаю, вам мы дадим особый тест. Согласны?

Юноши гордо кивнули, Иви же промолчала. Все равно от мнения какой-то адептки ничего не зависит.

- Отлично, - спокойно произнес инквизитор и на листах, что были перед тремя ‘счастливчиками’ начали возникать совершенно иные задания, чем те, ответы на которые они уже писали. - На следующее занятие можете не идти. Все же у вас должно быть столько же времени сколько, и у остальных. Приступайте.

Иви присела и взглянула на свои вопросы: да, уровень сложности поменялся, но, учитывая ее каникулы и веселое прошлое, ответы она знала. Да и вопросы не выходили за рамки программы, пусть и выносились на факультатив. А она этот факультатив посещала, чтобы в будущем вопросов ‘откуда ей известна подобная информация?’ не возникало вовсе.

Иви поднялась одновременно с Верленой, когда до конца занятия оставалось всего пара минут. Пропускать из-за прихоти инквизитора пару по темному воздействию она не хотела. Там было интересно и во многом полезно.

- Ривина? Уже готова? - удивленно спросила магитресса Каэль, отрываясь от беседы с бывшим начальником и коллегами.

- Да, леди.

- Молодец, - похвалила она ее. - Я в тебе никогда не сомневалась.

- Спасибо, - скупо поблагодарила Иви и поспешила скрыться из виду. Эскель с нескрываемым интересом следил за ней. Стоило девочке уйти, как он требовательно протянул руку и наставница передала ему работу. Инквизитор быстро ее пролистал, где-то удивленно присвистнул, где-то удовлетворенно кивнул.

- Торус? На девочку уже была заявка?

- Да, Кларисса Депемье прислала заявку. Девочка подрабатывает у нее уже долгое время…

- Не продолжай. Надеюсь, ты помнишь, что заявки инквизиции приоритетны.

- Разумеется, - выдохнул ректор.

- Отлично, и на практику я также ее забираю. Каэль, ты молодец.

- Спасибо, - потупившись приняла похвалу магитресса.

- Милорд, - обратился к инквизитору ректор, - возможно, вы захотите посетить занятие темного мага…

- Разумеется. Дункану я доверяю, но посмотреть не откажусь. Предмет все же новый.

Появление инквизитора с группой поддержки на паре по темному воздействию не вызвало у Иви никаких чувств, кроме раздражения. Лекции Элиота ей нравились, пусть в жизни он и был виновен в некоторых делах. Имелись у колдуна прегрешения и перед ней. Отдать Элиана Рей, как он мог? Совесть взыграла? А где она до этого момента обитала? Одолжил?

Почувствовав, что распаляется, Иви мысленно шикнула на саму себя: амулет может и скрывал ее дар, но вот разрушения, что могли образоваться, были вне его компетенции.

Элиот легко кивнул инквизитору и свернул лекцию. Присев на край стола, он насмешливо взглянул на инквизитора, дракон же удостоился более глубокого осмотра. Иви могла поспорить, что колдун выяснял все, что было доступно при просмотре ауры.

- Элиан? Решил поучаствовать?

- Скорее посмотреть.

- Зачем же. Здесь только травники. Показать им что-то можно разве что на них самих, но сам понимаешь, летальный исход и все такое.

- И что ты предлагаешь?

- Показательный бой. Я и ты. Как в старые добрые времена.

- Если ты настаиваешь, - усмехнулся Эскель, снял плащ, бросив его на стол, ослабил ворот рубашки.

Дункан просто взмахнул руками, проверяя не слишком ли узкие рукава у его сегодняшней черной шелковой рубашки. Оставшись довольным, колдун соскочил со стола и спустился в возвышения, где стояла кафедра. Эскель не заставил себя ждать. Чтобы случайное проклятие не попало в зрителей, инквизитор установил щит. Иви скривилась: побочным действием (или все же основным) щита-купола было то, что он скрывал момент плетения чар от всех, кто находился за пределами круга, и угадать, что же было применено, можно было лишь по результату.

Подавшись всеобщему порыву, Иви спустилась вниз, в первые ряды. Герион усмехнулся и подошел к ней, присел на краешек, заставив какую-то адептку посторониться, и, сцепив руки в замок, принялся наблюдать.

- Почему вы здесь? - шепотом спросила Иви. - Вам же вовсе необязательно…

- Необходимо кое-что обговорить с милордом Эскелем, - пояснил он, а Иви посерьезнела: то, что он ей ответил и, судя по всему, это была правда, говорило о том, что и ее заденет беседа между инквизитором и драконом.

- О чем?

- О темной магии, - насмешливо произнес Герион и кивнул на поединок: - Разве тебе не интересно?

Ведьмочка взглянула на импровизированную дуэль и с сожалением покачала головой. Показуха. Хотя чего ожидать от одаренных, если зрители обычные люди. Красочность, эффекты и ничего полезного.

- Разочарованна?

- Немножко, - призналась Иви. - Как Алей?

- В порядке, - после небольшой паузы ответил дракон. - Можешь навестить его. Преподавательский этаж, комната 204.

Иви не ответила: закончилась дуэль, и рассуждать в первом ряду об эльфах и их долге стало не совсем разумно.

- Итак, вопросы? - насмешливо вопросил Элиот, довольно глядя на полные восхищения глаза зрителей. И только один взгляд, который ему хотелось привлечь был направлен на другого.

Иви оценивающе прошлась по инквизитору и покачала головой: от любимого мага ей хотелось большего. И пусть это была очередная показуха, ей хотелось победы своего героя. Но сценарий, предусмотренный в таких случаях, не позволял такой вольности, и дуэль кончилась вничью.

- А в настоящей дуэли кто бы победил? - озвучил кто-то ее мысли. Иви, как и вся аудитория, обернулись, чтобы узреть смельчака.

- Зависит от многих факторов, - уклончиво ответил инквизитор.

- да, например от того, как внимательно вы изучали предмет и смогли ли распознать примененные к вам чары. Вы же, Грендел, вряд ли бы сумели выстоять и минуту, раз уж на своих занятиях у вас не получается даже сглаз отвести. - Юноша насупился, но промолчал. - Предположу, что даже травник справится, если ему одолжить немного силы.

- Одолжить?

- Да. Можем провести эксперимент, если господин инквизитор позволит.

- Разрешаю, - кивнул Эскель и отошел.

Адепты воодушевленно загалдели.

- Кого мы выберем в качестве испытуемого?

- Ривину? - предложил Герион и чуть поклонился девушке. Иви сжала и разжала кулаки, чтобы успокоиться и не наградить тем самым сглазом дракона, дабы он сам мог попрактиковаться в его снятии.

- Отлично. Леди Селье, вы нас почтите?..

Под завистливыми взглядами однокурсников Иви нехотя выбралась из-за стола и поднялась на возвышение. Элиот, не дожидаясь ее согласия, быстро сцапал ее за руку. Пожалуй, если бы Иви не была темной, она бы как-то отреагировала на поток чужой силы, но девушка была ведьмой и ее дрожь появилась просто из-за холода пальцев преподавателя.

- Думаю, хватит. - Дункан отошел от нее на несколько шагов. - Теорию снятия сглаза, как и его недопущения мы изучали на прошлом занятии. Надеюсь, вы читали конспект, в противном случае всю последующую неделю будете спотыкаться о каждую ступеньку.

Иви едва сдержала улыбку - смеяться было нельзя. Сглаза девушка не боялась. Амулет не только маскировал ее силу, но и подавлял большинство мелких пакостей. Впрочем, даже без амулета истинный темный мог не опасаться такого примитивного воздейтсвия - собственная сила бы не позволила. А имея при себе силу того, кто насылает сглаз, не уклониться… пожалуй, тут действительно нужно быть глупцом.

Ведьмочка не стала изобретать ничего нового, просто позволила волне чужой силы, коснуться ее ауры, почувствовать в ней силу самого темного и схлынуть. Главное в этом деле было не запаниковать. Чужие эмоции только усиливали привязку сглаза и стоило ей испытать страх, сила темного, что тот ей передал, стала бы настоящими путами.

Иви сконцентрировалась и все же улыбнулась. Темный передал ей своих сил ровно на неделю подпитки сглаза. Как же хорошо быть темной, подумалось ведьмочке, когда чужая сила, оплетавшая ее ауру, исчезла.

Раздавшиеся аплодисменты вырвали ее из размышлений.

- Великолепно. И заметьте, Грендел, это девушка даже не боевой маг, а травник. И не стыдно вам до сих пор не научится сохранять терпение? Ведь имея силу заклинателя не нужно ровным счетом ничего делать. Просто сохранять спокойствие.

Вышеупомянутый адепт покраснел. Попытка сместить учителя с пьедестала провалилась с оглушительный треском.

- Отработка - завтра в семь, аудитория 536, не опаздывать, - распорядился темный. - Леди, можете возвращаться на свое место.

Иви быстро, если не сказать резво, бросилась на свое место.

С пары их отпустили раньше. После того, как Иви вернулась в ряды адептов прошло не более пяти минут, что они писали домашнее задание, когда Дункан, поймав взгляд инквизитора, возвестил о конце занятия. Дракон не покинул аудиторию вместе с ними, оставшись присутствовать при беседе двух друзей.


Глава 7

- Ривин, а откуда ты знаешь, что нужно делать? - допытывалась Верлена, когда они вместе заняли подоконник и ели пирожки с яблоками.

- А на лекции этого не было? - покусывая губу, отозвалась ведьмочка.

- Было, - призналась девушка и Иви едва удержалась от облегченного вздоха. Значит, память не подвела. - Но он непонятно все объяснил. Как будто мы маги!

Иви промолчала. На ее взгляд, Элиот объяснял хорошо, но ссориться с подругой из-за такой мелочи… порой правильнее промолчать и сохранить отношения. Впрочем, так думали не все.

- Лена опять жалуется? - от толпы спешащих в столовую адептов отделился высокий поджарый молодой человек. Насмешливо блеснули зеленые глаза, лучи солнца отразились от его ослепительной улыбки… Да уж, не перечесть сколько денег угрохала семья Мартина Андельскортена на внешность сына.

- Не твоей дело. - Верлена отвернулась, буквально влипая в стекло.

Иви неодобрительно покачала головой. В отношения этих двоих, тянувшиеся с первого курса, она предпочитала не вмешиваться. Влезать между двух огней - неблагодарное дело, а уж становиться между травником и магом… нет, Иви еще хотелось жить долго и счастливо.

- Мартин, мы не в настроении. Уйди, пожалуйста.

Юноша взглянул на Иви, но та лишь покачала головой. Мартин вздохнул и ушел.

- Дети малые, - неодобрительно прокомментировала поведение обоих ведьмочка. - Может нормально поговорите?

- Нет. Пока он не признает, что травник не низшая ступень магической эволюции, я с ним общаться не буду.

- А ругаться?

Верлена вспыхнула.

- Ты на чьей стороне?

- На твоей, но порой смешно право слово.

- Ничего смешного. Ты сама травник и знаешь, какое это неблагодарное, но тяжелое дело!

- Знаю, - согласилась Иви. - Но доказывать неподготовленному слушателю это, еще более тяжелая работа. Лен, не переживай. У них тоже будет практика. Отошлют куда-нибудь в лес. Или лучше в топи. Там темные любят прятаться, напорется на нежить какую-нибудь, победит, но его ранят. Тогда и осознает необходимость хорошего травника, когда у целителя сила кончится, а рана так и будет зиять у него на груди…

- Не говори так! Этого не будет!

- Чаще всего, так маги и мрут, - не согласилась Иви. - Но ты всегда можешь этого не допустить. Попроси отправить тебя с ними. Подстрахуешь, если что.

- Он смеяться будет. Скажет, за ним увиваюсь.

- Скажет, а самому приятно будет.

- Думаешь?

- Предполагаю, а спасешь его, долг жизни получишь, тогда он все что угодно признает.

Верлена задумалась. Иви только улыбнулась и спрыгнула с подоконника.

- Я вечером буду.

- Хорошо, - откликнулась девушка и вдруг расплылась в многообещающей улыбке.

Иви, которая как раз обернулась, стало жалко Мартина. Весь практика не только бой, но и жизнь в походных условиях, а с травником, который всерьез хочет доказать свою важность… Эх, лучше бы магу заранее запастись терпением и углем. Целитель вряд ли будет тратить силы на третье за неделю пищевое отравление.

Впрочем, все это не ее дело. Между собой они могут творить все что угодно, а ей… Какое темной дело до судеб иных людей?

Нахмурив лоб, девушка пару минут постояла на лестничной клетке, размышляя, а стоит ли, но все отправилась на преподавательский этаж. Никто не удивился, когда она попала на территорию наставников. Только магитресса Каэль проводила ее задумчивым взглядом, но вновь вернулась к своим делам - проверке гениальнейших сочинений боевиков, предпочитающих грубую силу пятиминутному размышлению.

Дверь в указанную драконом комнату была приоткрыта, но в коридор не выходило ни звука. Иви грустно коснулась пальцами губ, словно призывая к молчанию, но все же постучалась. Ей открыли довольно быстро: девушка только успела отдернуть руку.

На пороге испуская волны раздражения, способные спровоцировать обморок у эмпата, появился Илистан. Завидев перед собой одну из главных причин своего раздражения, эльф скривился, но дверь не запер. Девушка молча вошла.

- У нас гости? - голос Алея иви узнала сразу. Через минуту показался и он, застегивающий на ходу рубашку. Впрочем, зря он это делал, хоть ведьмочка и не была ярой поклонницей обнаженных мужчин, у эльфа было на что посмотреть. По крайней мере, рельеф у него имелся, но такой, что не заставлял подумать о горе мяса, а скорее о воине, сильном и ловком.

- Девочка?

- Ривина или Иви, - разрешила ведьмочка, отходя к окну. Пусть они и были опутаны сетью, дабы незадачливый гость не выпал случайно из окна, или же чтобы его случайно не уронили, Иви было спокойнее находиться рядом с возможным путем отступления.

- Благодарю, - кивнул Алей, присаживаясь.

Илистан последовал примеру брата и также опустился в кресло. Иви предпочла остаться стоять. Стоя у окна, ей были видны оба брата, кроме того между ними и девушкой было препятствие - стол, преодоление которого могло дать ей лишние секунды, а потому она просто покачала головой, когда старший эльф кивком намекнул ей присесть.

- Спасибо, но здесь мне нравиться больше, - твердо ответила девушка и, поднявшись на носочки, заняла подоконник. Была у нее эта странная привычка. С самого поступления в сие славное образовательное учреждение.

- Тогда к делу. Что ты хочешь?

- Компенсацию потраченных средств, - легко ответила Иви. Острой нужды в деньгах у нее не было, но от нее же ждали именно такого поведения, разве нет? Так зачем ломать стереотипы.

- Что-нибудь еще? - продолжил Алей.

- Конфиденциальность. Не хочу, чтобы мое имя стояло рядом с вашим при изложении этой истории.

- Хорошо. Но что ты хочешь за спасение жизни?

- Пока - ничего. Впрочем, цветы были прекрасны. Спасибо.

- Цветы? - вмешался Илистан.

- Да, букет цветов. Доставили с самого утра. Или это не от вас?

- Не от нас, - заверил старший эльф и полюбопытствовал: - Карточки не было?

- Раз уж это не ваших рук дело, то и знать больше не обязательно, - ехидно улыбаясь, ответила Иви, про себя вспоминая, кто мог знать ее городской адрес. Кто-то из гильдии? Разве что глава… Неужели не уследила и привела хвост?

- Да, ты права. Мне нужно будет время, чтобы отдать тебе деньги, уточни, сколько я тебе должен?

- Пятьсот золотых, - вдвое увеличила сумму Иви, эльф только кивнул.

- Доставка лично или через банк?

- Банк. - Девушка подтянула за ремешок сумку, которая терпеливо дожидалась своего часа на полу, и, покопавшись в ней, нашла клочок чистой бумаги, выловила карандаш и нацарапала номер счет и название банка. - Переведете вот сюда. Надеюсь, вы больше не попадетесь тому темному, а то ведь не всякий вас соберет.

- Не всякий, - задумчиво повторил эльф, поднялся со своего места и подошел к девушке, впрочем, оставаясь на достаточном расстоянии, чтобы не вторгнуться в ее личное пространство, что для темных было прямым покушением и требовало немедленных ответных действий. Только самые близкие могли позволять себе фамильярное похлопывание по плечу или обнимашки, не боясь получить вдогонку смертельное проклятие или нечто не столь милосердное. - Как тебе удалось?

Иви перевела взгляд с одного эльфа на другого, поджала губы, решая, стоит ли говорить и попросила:

- Пусть он выйдет. Скажу только наедине. Он может предать, а вам не позволит долг.

- Стан, - коротко произнес старший.

Младший родич поднялся и вышел. На пороге он обернулся и наградил девушку таким взглядом, что будь на ее месте кто-то более эмоциональный, упал бы в обморок, но Иви подобным недугом не страдала. Более того чужую ненависть считала заслугой. Раз испытывают такие глубокие чувства, значит, ты, и правда, чего стоишь.

- Мы одни, - напомнил Алей, заглядывая ей прямо в глаза. Пытался понять, врет ли она?

- Он слушает, - Иви кивнула на дверь.

- Это мой брат.

- А это моя жизнь.

- Хорошо, - устало согласился эльф. Иви почувствовала, как поверх одного защитного купола ложится канва чужих чар. - Теперь мы одни. Расскажи мне, что известно о том маге.

- Он темный, - подумав, начала Иви. - Возможно истинный. В этом случае ему нужны еще не ушедшие души, чтобы питать свой дар или смерть. Вероятно, одной в месяц ему достаточно. Опытен, но недостаточно силен. Твое проклятие было такое красивое! - не удержалась от восхищенного вздоха Иви, - Но я лучше, я его разрушила!

- Да, и я очень благодарен, - серьезно откликнулся эльф, склонил голову, словно обдумывая что-то, и все же поинтересовался: - Ты сильнее того колдуна?

- Первый закон чар. Конечно, я сильнее, раз уж ты жив, мог бы и сам догадаться.

- Скольких ты убиваешь?

- Это глубоко интимный вопрос, - улыбнулась Иви и стрельнула глазками в эльфа, словно флиртуя. - За пределами семьи такое не обсуждается.

- И как стать частью семьи? - включился эльф в игру, но его ждало разочарование.

- Никак, - подернув плечами, Иви легко соскочила с подоконника, обогнула эльфа, но не хотел ее отпускать, цепко взяв за локоть.

- Мы еще не закончили.

- Закончили. Это же мне решать. Где тебя найти, если мне потребуется долг?

- У тебя практика…

- Да.

- А если я предложу тебе работу. Как темной?

- Ага, чтобы меня сожгли не только за темную сторону силы, но и за незаконную практику? Какой ты смешной. - Иви истерически рассмеялась.

- Инквизиция не будет вмешиваться. Они также разыскивают этот предмет.

- Предмет? - заинтересовалась ведьмочка.

- Подробности только после клятвы.

- Злая эльфа, - недовольно выдохнула Иви, выдергивая свою руку из плена теплых пальцев мужчины. - А что делать с учебой? У меня экзамены!

- Сдашь заочно. Или в следующем году. Ты же можешь взять год пропуска.

- Могу, но сколько ты можешь мне предложить за это?

- Сто золотых в неделю.

- Я подумаю.

- Недолго. Завтра мы отправляемся.

- А Илистан?

- Он остается здесь. Подменит Гериона. Тот решил также поучаствовать в поисках.

- И дракон тоже… - ни к кому не обращаясь сказала Иви. - Может и наш темный еще с вами отправиться?

- Все возможно.

- В таком случае - нет.

- Почему?

- Два темных в одной лодке? Это слишком. Спасибо за пополнение финансов.

Иви насмешливо поклонилась и вышла, в дверях столкнувшись с Илистаном. Тот был недоволен, но Иви только равнодушно кивнула ему, прощаясь.


- Что она сказала? - напал с вопросами младший.

- Истинный темный. Пополняет силы раз в месяц.

- Это все? - серьезно осведомился Илистан.

- Даже это много. Учитывая характер информатора.

- Да уж. В следующий раз лучше привлекать Гериона. Он всегда умудряется находить ответ, - отметил поразительную черту дракона эльф.

- Опыт, - пояснил Алей. - Милорд инквизитор нас посетит? Отлично. Думаю попросить у него позволения позаимствовать травника из Академии.

- Отказалась?

- Именно.


Глава 8

Этим днем Иви не планировала ничего сверхъестественного, но судьба на то и судьба, чтобы не обращать внимания на мелкие планы людей, осмелившихся мечтать. Вызов в драконат застал ведьмочку по дороге на зелья. Небезосновательно решив, что магитресса Каэль в курсе ее вызова, ведьмочка развернулась на полпути и медленно, получая все возможное удовольствие от нерадостного повода, побрела в кабинет декана.

Секретарь встретил ее учтиво, даже предложил пару зелий на выбор. Иви наградила его подозрительным взглядом и отказалась. Пить чужие зелья - последнее дело для уважающего себя травника, а принимать их в подобной обстановке, когда не знаешь наверняка, что тебя ждет, полнейшая глупость.

Вежливо отказавшись, девушка на всякий случай состроила непонимающую мордочку и, постучав, решительно перешагнула порог кабинета. Декан, бывший инквизитор, ныне заслуженный травник и почетный пенсионер, пребывал в прекрасном расположении духа. Иви даже немного заразилась его оптимизмом. Этого заряда хватило ровно до того момента, как она не разглядела сидевшего к ней спиной другого инквизитора.

- Милорд, - Иви поклонилась. - Мне передали, что вы хотели меня видеть.

- О да, леди Селье. Мой коллега, - декан кивнул на Эскеля, - очень лестно отзывается о вашей работе. И признаться, я тоже впечатлен. Поздравляю. Ваш ответ достоин звания выпускника нашей Академии.

- Благодарю, - немного холодно откликнулась Иви, подозревая, что ничем хорошим это не кончится.

- Мы впечатлены, - продолжал вещать мужчина. - И когда мой друг предложил устроить вам практику чуть раньше, я, разумеется, поддержал его устремления. - Не давая Иви вставить и слово, этот ритор продолжал свою тираду: - Экзамены вы получите по результатам сданных работ. Перечень вам отдаст Рауль на выходе. И поздравляю, не всем удается так впечатлить моего молодого коллегу, что он сходу берет вас к себе и дает задание. Не подведите его, моя дорогая.

Говоря, декан все больше отходил к двери. Последние же его слова и вовсе доносились с порога. Пожелав удачи, маг вышел, оставив ее наедине со своей первой любовью, а ныне непосредственным начальником. Опять.

Едва за деканом закрылась дверь, Эскель поднялся со своего места и жестом предложил Иви присесть. Ведьмочка заняла самый краешек кресла, с недоверием глянула на мужчину, который, ничуть не смущаясь, занял место ушедшего, теперь с любопытством смотрел на нее. Элиан нахмурился, но тут же с каким-то сожаление покачал головой.

- Вы что-то от меня хотели, - напомнила девушка, с нетерпением выстукивая пальцами по столешнице.

- Да, работа. Ты (я же могу так к вам обращаться?) действительно хороший специалист. Некоторые знания, впрочем, которые ты продемонстрировала, не преподаются в Академии и больше подходят для специалистов, работающих у нас. Я не буду спрашивать, откуда они у адептки - мало ли, что могло быть в твоей жизни, но хотел бы, чтобы ты работала с нами.

- А разве мне буквально не приказали идти к вам на службу?

- Настоятельно попросили. Я не люблю принуждать. При негативном отношении одного, многие перестают адекватно себя вести. Мне этого не нужно. Впрочем, не буду скрывать, ты интересная девушка. И напоминаешь мне одного чертенка, - Эскель улыбнулся, но улыбка тут же потухла, - но она умерла, а о мертвых или хорошо, или ничего. Но вернемся, если ты согласишься, инквизиция станет не просто твоей работой, а семьей. Мы защищаем своих сотрудников и помогаем им.

- И ведьмам? - не сдержалась Иви.

- И ведьмам, - рассмеялся инквизитор, как будто она задала ожидаемый вопрос. - Вам же преподают политику государства? И ты не можешь не знать, насколько изменилось положение колдунов.

- Да не особо, - передернула плечиками Иви.

- Значительно, - не согласился Эскель. - Ты сможешь в этом убедиться. Но если этот вопрос ключевой в твоих отношениях с инквизицией, поступим следующим образом. Если по завершении задания, ты не захочешь у нас работать, контракт мы расторгнем. Последствий не будет.

- Не будет? - удивилась Иви, которая помнила, что со службы в инквизиции уходят редко: или от старости, или вперед ногами.

- Не будет. Моя супруга не поощряет насилия, даже морального. И боюсь, не пустит меня домой, если я кого-то буду принуждать.

- Она чудесная, - горько улыбнулась ведьмочка, вспомнив о вышеупомянутой особе.

- Да, - с теплотой в голосе откликнулся Эскель, а Иви стало больно. Что ж, если платой за то, чтобы ее оставили в покое раз и навсегда, будет одно задание, она так и быть поспособствует в меру сил… травника.

- Какое задание вы мне дадите?

- Сопровождение одной поисковой команды. Не переживай, травнику ничего не угрожает. С вами будет один очень сильный и ответственный темный, - Иви рассмеялась. Ответственный темный? Такое бывает? Впрочем, за большие деньги… - дракон и эльф.

- А зачем там я?

- Видишь ли, я боюсь отпускать этих троих в город без проводника. Сомневаюсь, что они смогут прилично вести себя в нашем обществе. Не привыкли. Да и первое место, которое вам придется посетить - Тлис, а мне доложили, что ты оттуда.

- Да, но… Думаете, мы уживемся?

- Они сами остановились на твоей кандидатуре. Проблем не будет, - заверил Элиан. - Они сейчас подойдут. Дождешься их, ладно? Я несколько припозднился, - признался инквизитор и исчез. И так он тоже любил поступать: скидывать дела на попавшихся под руку подчиненных.

Долго ждать упомянутых господ не пришлось. Иви даже не успела решить, залезть в стол декана, пользуясь случаем или нет? И если вы подумали о чем-то предосудительном, то (как вы могли?!) глубоко ошиблись в своих предположения. Ведьмочка просто хотела получить опровержение или доказательство самого ходового в академии слуха, якобы декан бережно хранит в своем столе портрет некой ведьмы, отказавшей ему пару сотен лет назад. Считалось, что именно из-за нее мужчина решил связать свою судьбу с инквизицией и посвятил всю жизнь мести изменнице. Что же скрывалось на самом деле в столе, не знал, пожалуй, никто кроме декана. Только излишне нежные взгляды, бросаемые на второй заветный ящичек, отмечали все. Выбрать Иви не успела.

Первым в кабинет ступил Алей, нахмуренно огляделся и, отыскав взглядом девушку, улыбнулся кончиками губ и чуть поклонился. Герион таких изысков воспитания проявлять не стал, просто кивнул и занял соседнее с девушкой кресло. От Илистана ведьмочка удостоилась привычного гримасы.

- Ривина, - начал почему-то дракон. - Рады, что вы смогли присоединиться к нам.

- Вы не оставили мне выхода, - пожала плечами ведьмочка и, чуть склонив голову на бок, с интересом взглянула на эльфа. - Что же вы такого предложили сначала милорду декану, а после милорду Элиану, что он согласился уступить своего сотрудника вам?

- Это излишне. Леди не стоит забивать свою головку ничем таким. Это был сугубо мужской разговор и его результат вам известен. Полагаю, этого вполне достаточно.

- Милорд не пьет. - Иви с подозрением взглянула на Алея, видимо потому, что связанный с ней долгом, он врать не мог. Точнее попытаться было в его силах, но девушка бы почувствовала обман.

- Есть иные способы, - уклончиво ответил старший из эльфов.

Сегодня он являл собой образец истинного эльфа. Даже волосы распустил. Чего ради? Иви по опыту знала, как тяжело ходить с гривой, а еще сложнее вечером ее расчесывать, но может у эльфов есть какое-то специальное знание?

- Но вернемся к делу, сколько ты хочешь за помощь? Проблема с учебой решена, и мне бы хотелось временно купить твой талант.

- Который?

- Все, - не моргнув глазом, ответил Алей.

- Это будет очень-очень дорого.

- А я не бедняк, - расплылся в улыбке эльф. - Сколько?

- Сколько можете предложить?

- Не нарушай правила, - покачал головой Алей, и погрозил ей пальцем. - Сначала твоя цена.

- Пятьсот золотых в неделю.

- Идет, - согласился эльф. По злорадной ухмылке Илистана Иви заподозрила, что продешевила она значительно. Но… правила есть правила, а работа на то и работа.

- А где ваш темный? - ехидно поинтересовалась девушка, решив попробовать отыграться.

- С минуты на минуту будет. Адепты там попались настолько гениальные, что Дункану пришлось немного задержаться и поучить их манером, - усмехаясь, после недолгой паузы, ответил Герион.

- Какая у меня роль?

- Ведьма?

- Нет, - покачала головой Иви. - Нанимали травницу, травница и поедет. А что до ведьмы… Это из тех свойств, о которых посторонним знать неположенно. И такое положение дел и должно сохраниться. Особенно с Дунканом.

- Вы знакомы, - констатировал Алей.

- Можно и так сказать. - Повисло молчание, но заинтересованные взгляды лучше слов выражали любопытство и нетерпение всех присутствующих. - Эту сказку я рассказывать не собираюсь.

- Мы можем спросить у него, - расплылся в ехидной улыбке Илистан.

- Спроси, а после станешь рабочим материалом для того колдуна, что братца твоего чуть на тот свет не отправил. Я же специально его найду, для тебя, по-дружески.

- Хватит. - Алей поднялся, подошел к брату и что-то тихо сказал. Тот, поморщившись, вышел.

- И куда же сбежал наш голубчик?

- Ривина хватит! Тебя это тоже касается. Никаких склок на пустом месте и невыполненных угроз.

- А выполненные, значит, можно?

- Достаточно, - оборвал начавшуюся ссору Герион и почему-то его послушались все.

Дункан появившийся спустя четверть часа, замер в дверях. Хоть спор и прекратился, ощущение холодной войны витало в воздухе, доставляя темному истинное удовольствие.

- И кто вас так раздраконил? - поинтересовался он, входя. Заметил девушку, в кресле и, поклонившись, закончил: - Можете не отвечать, сам понял. Это, я так полагаю, наш последний член команды?

- Угу, - буркнула в ответ Иви и вернулась к прерванному занятию - счету ворон в окне.

- Информативно. Герион, Алейсанель?

- Травница, Элиан предоставил, - пояснил дракон, внимательно наблюдая за реакцией Иви.

Девушка назло не отреагировала никак.

- Элиан? - Дункан обошел кресло и присел прямо на стол, так чтобы оказаться прямо напротив ведьмочки. Это было совсем невежливо, но для темного совершенно обычно. - И чем наша леди так впечатлила женатого инквизитора, что он обеспечил приятное времяпрепровождение?

- Знанием методики лишения силы темных? - предположила Иви. В теории она действительно знала зелья и последовательность применения, что были способны временно лишить силы ведьму или колдуна, а вот на практике… Она не рискнула проверять, чтобы не заблокировать случайно собственные способности.

- Неплохо. Что еще? - Дункан явно получал удовольствие от маленькой пикировки.

- Как сломать нос неприятелю за тридцать секунд?

- Долго. Но ничего, могу дать несколько уроков.

- Благодарю, но у несколько другие планы.

- Прискорбно, но надеюсь вы пересмотрите их в мою пользу.

- Сомневаюсь.

Дункан рассмеялся. Весело, заливисто и так заразительно, что Иви не удержалась и тоже пару раз хихикнула. Когда они отсмеялись, Иви подняла глаза на колдуна, а тот чуть поклонился. Ведьмочка кивнула в ответ. Зрители обмена любезностями непонимающе нахмурились.

- Наконец-то в нашей компании появился хоть один нормальный человек.

- Оспаривать не стану. Иных людей, кроме тебя, в группе не было, - отозвался дракон ломая всю игру. Два раздраженных взгляда пронзили его.

- Как мне обращаться к леди? - в лучших традициях темных поинтересовался Элиот. И это была не пустая формальность, как со всеми остальными. Будучи темным, Дункан соблюдал принятые между ними правила, а если леди их не выучила и ошибется… У него будет несколько больше прав, чем позволено этикетом.

- Как мой преподаватель, вы можете обращаться ко мне только как к леди Тлис или леди Селье, а как коллега, - Иви задумалась, разрешить ли обращение по имени. С одной стороны, это допуск в круг приятелей с возможным переходом в друзья, а с другой - процесс обоюдный… - Ривина. Можете обращаться ко мне по имени в том случае, если вы согласны, чтобы и я обращалась к вам аналогично.

- Идет.


Глава 9

Иви собиралась быстро. Все ее сборы свелись к нескольким простым действиям: выковыриванию рюкзака из дебрей платяного шкафа и всовыванию в него свитка с указанием тем для работ, сдать которые ей необходимо было для получения диплома.

Верлена, которая присутствовала в комнате в этот момент, с особым любопытством следила за тем, как происходит запихивание - столь ценное знание нельзя было упустить ни в коем случае. Особенно ввиду того, что самой девушке в скором времени предстояла поездка налегке: ей разрешили взять всего три чемодана. А одних подарков поклонников у Верлены было не менее четырех.

Справившись с несговорчивым предметом, Иви, раскинув руки, упала на кровать с закрытыми глазами. Этот день, стараниями нанимателей, у нее был свободным, и ведьмочке требовалось утрясти все свои дела, чтобы в самый неподходящий момент не вылез какой-нибудь неприятный скелет.

Совершенно закономерно, что Иви отправилась в город. Заглянула на работу и отдала начальнице лист о временном уходе. Госпожа Кларисса буркнула что-то не совсем приличное, но известное всем и каждому, и подписала. Теперь место Иви останется закреплено за ней до самого ее возвращения. В случае же ее перехода в инквизицию, или на любое другое место работы, госпоже Клариссе будет выплачена компенсация за причиненные неудобства.

Выполнив первый пункт своего плана, Иви заглянула к безнадежным пациентам, подпитавшись и облегчив чьи-то страдания. Чьи? В подробности она никогда не вдавалась. Сила есть сила, а цена всегда одна.

Следующим, что она предприняла, был поход в банк и следом в алхимическую лавку. Посещение банка зародило в душе Иви смутные подозрения. Нет, эльф свое обещание выполнил и деньги перевел, вот только на вопрос с чьего счета служащий банка замялся и закатился глаза. Ведьмочка нахмурилась и протянула бывшему вору золотую монету. Он скорбно покачал головой и вернул, как поступал в случаях с особыми клиентами. Иви развела руками и ушла. Нежелание Феокота рисковать собственной шкурой было вполне закономерное, если дело действительно опасное, и его решение Иви уважала и принимала.

Сняв порядка двух сотен золотом, ведьмочка отправилась в алхимическую лавку. Мастер Эгль Грот, ее давний, еще с первого курса, знакомый приветливо улыбнулся, когда она вошла, и потрепал по голове, стоило ей подойти ближе. Их связывали если не дружеские, то довольно близкие отношения и Иви спускала подобное поведение, оно ей даже нравилось порой.

- Малышка? Что-нибудь определенное?

- О, нет. Я сама посмотрю, - не стала отвлекать мастера от работы Иви. В лавке девушка и сама ориентировалась прекрасно, порой помогая расставлять товар.

Она прошла вдоль полок, изучая различные минералы, когти, чешуйки и прочие традиционные элементы зелий, сделала полукруг и принялась осматривать уже готовую продукцию. Ее личные запасы несколько опустели из-за эльфа, но в рюкзаке на случай непредвиденных обстоятельств были копии всего истраченного. Да и дракон в крайнем случае отжалеет пару чешуек. Просто обязан будет отжалеть. А вот если с ним приключиться что-то?..

- Мастер Грот, - обратилась Иви, привлекая внимания. Мужчина оторвался от своих подсчетов и взглянул на девушку. - А для драконов есть что-нибудь?

- Для каких целей?

- Лечить, - скорбно ответила ведьмочка. Калечить ей было куда приятнее, да и проще это дело. Разрушить и сбежать, а вот по крупицам восстанавливать… Сложно.

- Правее и ниже, второй ящик. Но они дорогие.

- У меня есть деньги, - откликнулась Иви, приседая и открывая ящичек. В таких вот небольших шуфляточках мастер держал по-настоящему интересные вещи. Ведьмочка бережно извлекала бутыльки, читала надписи и улыбка ее становилась зловещей. Сколько всего оказывается существует для усложнения жизни летающим гадам. Ох, сколько всего…

Но улыбка ее погасла, когда Иви вспомнила, что ее нынешняя роль далека от мстителя. Тяжко вздохнув, она отодвинула в сторону зелья, влияющие на память, ощущения, сон, вызывающие галлюцинации, и принялась рассматривать противоядия.

- Вот, - Иви поставила на прилавок отобранные бутылочки и выложила свои двести расходных монет. Эгль пересчитал и кивнул.

С потяжелевшей сумкой и похудевшим кошелем Иви вышла на мостовую, взглянула на небо, размышляя, стоит или не стоит, когда к ней подошла невысокая девчушка, тронула за локоть и попросила:

- Тетя, тетя, а медяшки на хлебушек не будет?

Иви недовольно опустила взгляд вниз и застыла. Попрошайка была темной, но не это обстоятельство поразило Иви больше, а то, что девчушка пребывала под гнетом чужой воли. Рванные движения, почти застывшее, просящее выражение на личике и глаза с неестественно расширенным зрачком.

- Конечно, найдется. Сейчас.

Иви полезла в сумку, краем глаза наблюдая за девочкой. Что же она должна сделать? Появился кошелек, серебряная монета перекочевала в руки ребенка, когда Иви почувствовала, как в шею вошла иголка. Сжав зубы, ведьмочка обернулась назад, откидывая попрошайку в сторону, и пустила в след исчезающему духу так называемые объятья. Чары, предназначенные для убиения нематериальных сущностей.

Нет, она не рассчитывала, что почти исчезнувший дух мгновенно развоплотиться, но вот то, что хозяину придется отдать большую часть собственной силы, чтобы не лишиться слуги - абсолютно точно.

Бросив быстрый взгляд на попрошайку и убедившись, что девочка снова в своем уме и непонимающе озирается по сторонам, Иви резко извлекла иглу, позволяя тьме вступить в дело, и бросилась вон из города. Чары для отвода глаз, и звенящая сумкой ведьмочка пробегает сквозь ворота, покидая городскую черту. Оставаться в городе в бурлящей темной энергией значило подписать если не приговор, то кабальный контракт с инквизицией. По крайней мере, так было раньше. И если в отношении ведьм и колдунов отношение действительно стало мягче, то с истинными темными церемонились мало. А не распознать в ней ведьму, перешедшую грань, не смог бы даже стажер.

Иви остановилась только тогда, когда чуть не влетела в дерево. Сползла по стволу вниз, сконцентрировалась на своих ощущениях и, уже немного успокоившись, взглянула на иглу. Металл стремительно темнел, пара минут и от него остался только прах. Вот только Иви успела запомнить силу мага, что так неосмотрительно позволил себе на нее напасть.

‘Ускоренное разрушение’, - недовольно подумала Иви, и ее глаза яростно сверкнули. Ей бросили вызов?

Подавив начавшееся изменение, ведьмочка поднялась и рассмеялась. Зло и очень громко, выпуская всю неизрасходованную силу вовне.

Лес горел красиво. Иви даже успела полюбоваться, как огонь скрывал ее следы, прежде, чем появилась инквизиция. Но уже никто не мог связать внезапно вспыхнувшие деревья с юной травницей, что неторопливо шагала в город.

В академию Иви вернулась до заката. Приняла душ, подставив лицо под теплые струйки, и, уже полностью успокоившись, отправилась в комнату. И если до происшествия в городе ведьмочка сомневалась, стоило ли идти на кладбище, где напугали Верлену, ныне ее решимость превратилась в манию. Она улыбалась, предвкушая прогулку, и даже утреннее отбытие в не совсем приятной компании не могло испортить ей настроение.

Вызов брошен? Вызов принят.


Отговорившись свиданием, Иви покинула их общую комнату. Единственным неудобством подобного предлога был внешний вид, который ведьмочке пришлось изменить, пусть и не радикально, но весьма ощутимо. Почему-то Верлена никак не хотела отпускать ее на столь ответственное мероприятие без макияжа (варвары бы обзавидовались! Такой угроажющей раскраски даже у них не было), каблуков (пыточные колодки и то милосерднее!) и прически (Иви боялась лишний раз кивнуть, чтобы на нее ничего на свалилось сверху). Одежда также претерпела изменения: привычные черные платья были забракованы, и девушка с трудом отстояла брюки, хотя Верлена активно поддерживала достаточно короткую юбку. Отстояв хотя бы одежду, Иви медленно выдвинулась из комнаты. Каблуки отбивали ее шаги, каждый же десятый сопровождался шипением, когда ведьмочка забывала о мелких шажках, слишком спешила и чуть не падала.

К моменту появления на погосте Иви была близка к крайней степени озверения. Вполне возможно, что если бы от храма не осталось руин, именно он, обычно величественный и прекрасный, первым бы пал от гнева одной разраженной ведьмочки. С каждым шагом туфли жали все больше и настроение Иви стремительно портилось.

Наконец очутившись на кладбище, ведьмочка с удовольствием стянула эти колодки и запустила ими в памятник. Брызнула крошка, но покосившийся мрамор выдержал и это испытание.

Оставшись босиком, Иви придирчиво оглядела пальчики, один из которых кровоточил, поморщилась и заживила ранку. Ночь была теплая, и от осторожных шагов по камешкам Иви получила лишь удовольствие. Прогревшиеся за день, они делились своим теплом сейчас, позволяя ведьмочки вернуть если не хорошее расположение духа, то хотя бы нейтральное.

Запомнив, где остались брошенные туфли, Иви начала быстрее продвигаться к центру. Уже там, быстро опустившись на землю, девушка призвала собственную тьму. Пожалуй, проделай она подобный поиск днем, никто бы не пропустил его, но ночью… Мир и так казался совершенно иным, и быстро потускневшие краски вокруг не заметил никто. Только тепло незаметно куда-то исчезло. А зайди кто-нибудь случайно в эту ночь сюда, у него исчезла бы и всякая радость. На день, два, неделю, года…

Эмоции исчезли и у Иви. Осталось только цель, и она закономерно к ней шла, открывая выход для собственной тьмы все шире и шире. Это был один из самых энергозатратных способов поиска чаще применяющийся для массовых убийств, ибо призывающему достаточно было просто отдать приказ и все живое умрет, отданное в жертву силе.

Чужая темная сила неприятно царапнула восприятие. Нашла. Иви неторопливо поднялась и направилась к собрату по силе. Тот это или не тот колдун или ведьма, что покушались на нее утром, пока было не ясно. Сила темного была в нем самом, а для определения ауры было еще слишком далеко.

Иви шла насквозь, проходя сквозь преграды, благо по тьме она могла ходить как по собственному дому. Раздражение усиливалось с каждым шагом, приближающим ее к другому темному. Последний рывок и она вышла к освещенному маленьким костерком закутку.

У пламени, протянув к нему руки, грелись дети. Свет не освещал их лиц полностью, но по фрагментам Иви поняла, что все они невероятно молоды и, судя по степени истощенности, успели хорошенько накормить другого темного. Он, разве что, убить их не успел.

Быстро накинув блокирующие чары, что должны были не позволить никому уйти, Иви вышла на свет и задорно поздоровалась:

- Хорошей лунной ночи.

По тому, как шустро все бросились в рассыпную, Иви поняла, что решение вырезать это кусок из реальности более чем верна, и завершила блокировку. Теперь, если бы кто-то точно так же прогулялся по кладюищу и забрел в этот уголок, он бы просто прошел сквозь них.

Дети, а все они обладали даром (Иви даже разглядела двух светлых - мальчиков-близнецов), притихнув, замерли у самой грани разрыва, не в силах покинуть импровизированную клетку.

- Лунной ночи, - раздался напряженный детский голос позади, и ведьмочка оглянулась. Утренняя попрошайка вскрикнула, узнав ее, но вопросов не задала, будто зная на них ответ. Или же боясь выдать кого-то.

Иви рассмеялась, когда девочка попыталась уйти тьмой. Хороший навык, ее саму он выручал не раз, но… демонстрировать при враге, который заведомо сильнее, свой козырь… Печально. Хотя, они же не видят ее как темную, амулет надежно прикрывал ее дар, но то, какую силу девушка использует не заметить невозможно.

- Стоять, - по слогам произнесла Иви и присела на край выхваченной из реальности могилки. - Когда же дети Сагары стали такими пугливыми?

- Темная… - пронесся по углам шепот.

- А то, - подтвердила ведьмочка. - И сейчас вы ответите на мои вопросы. За жизнь можете не беспокоиться. Жизнь будет платой за честность, а сила… я сегодня уже восстановила ее. Ваша мне без надобности. Итак, кто же вас так хорошо поел?

- Поел? Забрал силу?

- Угу, - подтвердила Иви, внимательно разглядывая мальчика, осмелившегося переспросить.

- Темный, - прошипела утренняя попрошайка. - Он появился недели две назад. С духом. Большим человекоподобным волком. Мы не хотели, но иначе он бы просто выгнал нас отсюда. А в городе не выжить. Попрошаек и воров и так не любят, а темных…

-… могут камнями закидать, - тоскливо закончила Иви. - Что еще о нем знаете?

- Он что-то искал. Дух то и дело пропадал, а когда возвращался Хозяин был зол - слишком много сил тратил слуга. Мы не успевали так быстро восстанавливаться! - пожаловалась девочка.

- А сейчас ваш Хозяин где?

- Ушел. После того как сегодня… вы и сами знаете, - понурившись ответила попрошайка.

- И куда же?

- Куда подальше, - зло крикнул кто-то из ребят.

- Он не говорил это нам, да и духу тоже. Вы славно его потрепали. Но как госпожу удалось выжить? Он испытывал иголку на Майле, тот не выжил…

- Разный уровень силы, - пояснила Иви, но заметив, как загорелись глаза у детей, продолжила: - Но вам пока не стоит торопиться. Иначе ваша жизнь навсегда превратиться в бегство.

- А разве сейчас по-другому? - хмыкнула попрошайка.

- Сейчас - есть шанс что-то изменить, - поучительно произнесла Иви. - И я вам помогу.

- Поможете? Но вы же темная… И вы сильнее, достаточно просто приказать.

- А я неправильная, и не приказываю. Поэтому слушаем и запоминаем. Раз уж вы знаете про Сагару, то и про Элисс-таун должны быть наслышаны?

- Это сказка, - разочарованно отвернулся темный малыш.

- Очень реальная сказка. Реальнее, чем кажется. Вы отправитесь туда. Поступите в их академию, а после выпуска сможете безбоязненно поехать в любую точку Рельена. У нас с Элисс-тауном договор о сотрудничестве.

- А разве нас возьмут?

- Владычица добра. Конечно, возьмут. Пойдете за звездой. Вон, сияет на небе.

- Где?

- Да вот же! - Иви подошла и показала на далекую точку, которая даже не сияла - горела красным пламенем.

- Ух ты… А это правда звезда?

- Нет, конечно. Это путеводная ниточка. Создана специально жителями Элисс-тауна как способ для негорожан найти их. Разумеется, видят только темные.

- А светлые? - близнецы сжали руки друг друга.

- А светлые пойдут за темными! Целителей там тоже любят. Это полностью волшебный город. А с тех пор, как воцарилась Владычица, еще и сказочный. Так что в путь, на встречу с мечтой, - пафосно закончила Иви, сняла блокаду и придала ускорение попрошайке.

Та гневно сверкнула глазами, но бодро потрусила в указанном направлении. Жить счастливо хочется всем, а этим детям пока хотелось хоть бы просто пожить.

Иви только покачала головой: доверчивые. Да, жить им только в Элисс-тауне.


Часть 2

Глава 1

Иви вернулась с рассветом. Нет, не потому что гуляла или ей так хотелось дождаться восхода солнца. Вовсе нет, просто туфли, брошенные ею в памятник наотрез отказывались находиться, а идти по городу пусть и по ночному босиком было непринято, да и Верлена, которая наверняка ради такого события, как ее свидание, проснется, дабы узнать подробности… Так что возвращение босиком Иви себе позволить не могла.

Отыскав туфли, девушка аккуратно покинула кладбище. Следов другого темного там уже все равно не было, а дети ушли за звездой. Оставаться же наедине с собой ночью, на кладбище, где слишком много соблазнов для ее темной стороны, было сродни безумству. А таковой ведьмочка себя не считала, да безбашенной и бесшабашной, но не сумасшедшей.

Отыскав лазейку, которая переходила от выпускников к выпускникам, Иви пробралась в Академию. Быстро миновала коридор, памятуя о скором пробуждении спешащих в душ, и, наконец, добралась до собственной кровати. Упала на нее, блаженно улыбаясь, и пару минут просто лежала, наслаждаясь отсутствием боли. Туфли, скинутые ею еще на пороге, памятником недавней пытки возвышались над полом.

Ведьмочка закрыла глаза буквально на минутку, и вдруг почувствовала, как ее настойчиво теребят за плечо.

- Вставай. Ну же, просыпайся. Уже магистр Виленготен заходил.

Иви нехотя открыла глаза и поднялась на локтях.

- Уже? - сипло поинтересовалась девушка. Голоса не было. Совсем. Посещение кладбища не прошло бесследно. Да, там где не может подобраться проклятие, порой достаточно обычной простуды.

- Да, только в порядок тебя приведем. Ты почему макияж не стерла, как пришла! - с досадой воскликнула Верлена и подорвалась с места. - Сиди здесь, сейчас сама все сделаю

Иви в общем-то была не против и послушно осталась полулежать, пока соседка наворачивала круги по комнате разыскивая свои бутыльки с зельями для снятия этой раскраски.

Когда, по словам Верлены, Иви была приведена в ‘божеский вид’ и подобающе одета, девушка стащила соседку с кровати и, вручив рюкзак, выставила ее за дверь. Иви хотела было прикорнуть, подпирая стенку, но такого счастья ей не выпало: дракон, видимо, так и не ушел, терпеливо дожидаясь ее по ту сторону дверей.

- Не выспалась? - чуть насмешливо поинтересовался Герион. - Поклонник?

- Угу, поклонился и исчез. Напоминание оставил и свалил, как обычно, - шепотом, голос еще не успел вернуться, откликнулась Иви и обреченно добавила: - Веди.

Свою сумку, несмотря на протянутую руку дракона, Иви не отдала, предпочитая носить свои вещи сама. Так и надежней, и приятнее, и спокойнее. Последнее, впрочем, было ключевым из-за чего ведьмочка таскала сама собственные пожитки.

Они миновали лестницу и в очередной раз оказались в гостях у Илистана. Младший эльф, как и его старший сородич уже были готовы. Вещей у этих двоих было меньше, чем у Иви, зато оружия… Она невольно залюбовалась, чем вызвала насмешливую ухмылку со стороны Илистана. Девушка мигом пришла в себя и презрительно оглядела еще недавно вызывавшее восторг оружие.

- Все на месте? Отправляемся? - поинтересовался дракон, ненавязчиво пристраивая руку на плече Иви. Ведьмочка смолчала. Но запомнила.

- Дункан уже на месте, - откликнулся эльф.

Портал открывал Алей, то ли как старший, то ли как самый сильный. Хотя с последним утверждением Иви спешить не хотела: слишком мало знала о своих попутчиках.

Шаг, ощущение полета, как при переходе через тень и свет. Солнце в Тлисе уже стремилось к зениту, и даже сквозь шторы проникали его поразительно яркие лучи.

- Опоздали.

Голос темного заставил Иви резко повернуться назад, чудом избежав столкновения с драконом, выходившим следом.

- Леди изволила приводить себя в порядок, - развел руками Илистан.

- По крайней мере, леди умеет это делать, - огрызнулась Иви. Получилось не очень грозно, все же шепот несколько не предназначен для профилактических мер, как впрочем и для превентивных.

- Не сомневался даже. - К Иви подошел Дункан и взялся за ее рюкзак. Какое-то время он так и застыл между ними: ведьмочка не отпускала шлейку, а темный уже держал его.

- Не отдаст, - тихо произнес дракон. А Иви решила хоть немного поднять себе настроение и благосклонно позволила Элиоту забрать ее сумку. - О, да вы фаворит у нашей леди.

Темный легко пожал плечами, впрочем, ему было приятно это слышать. Девушка действительно была интересная, и вполне в его вкусе. Вот рыжих… рыжих он не любил, сказывался опыт. Проблем от таких огненных дам, пусть они в нежном возрасте, было слишком много, а польза же - весьма сомнительная.

- Довольно, - вмешался Алей. - Дункан, вы уже распорядились подготовить нам комнаты?

- Да, прислуга все убрала. Весь этаж в нашем распоряжении, - уведомил колдун и обратился к Иви: - Ривина, позвольте вас проводить?

- Благодарю, - ведьмочка попыталась ласково улыбнуться и, судя по недоумевающим взглядам, бросаемым им вслед, у нее все получилось.

Они покинули место открытия портала, темный чуть впереди, с ее сумкой, а позади Иви, с любопытством разглядывающая спину своего провожатого. Ей нравился этот человек, более того в его присутствии ей было спокойной находится. По крайней мере, пока они не враги. В академии Элисс-тауна, Иви избегала этого господина, исправно появлявшегося на парах и в коридоре. Но тогда она играла против него, ныне же… Иви было по-настоящему любопытно сыграть вместе с ним.

- Какую комнату желает моя милая спутница?

- Мы опять на вы? - слегка приподняв брови, будто удивляясь, спросила Иви.

- Правила куртуазного ухаживания это предполагают.

- А вы ухаживаете?

- Пока вы сами не перейдете на ты. Не хочу создавать неловкости, да и злить наших спутников. Они, хоть и не темные, тоже весьма проблемны.

- О да, но ради негодования на лице младшего из эльфов, думаю, я смогу перетерпеть неловкость. Договор?

- Согласен, Риви.

- Лучше Иви, - нахмурившись, поправила девушка. - Мне так привычнее.

- Иви? - медленно повторил Дункан и посмотрел на нее по-новому. После едва заметно поморщился и помотал головой. - Нет, дара нет.

- Нет дара?

- Да, его у вас нет. К сожалению.

- А может к счастью?

- Возможно, - на губах колдуна вновь играла ироничная улыбка. - Кто знает?

- Кто знает… - прошептала Иви и улыбнулась. Все могло бы быть совсем иначе, если бы он знал правду. Точнее, не могло быть. У них счеты, и чтобы решить все неурядицы пришлось бы выяснять отношения с боем. А это чревато. В первую очередь для наблюдателей сего действа.

Внезапно Иви остановилась перед одной из дверей. Так бывает, когда вдруг понимаешь, что хочешь именно это. Вот и Иви из всего многообразия дверей замерла перед узким проходом, на котором даже успела облупиться краска.

- Вот эту. - Девушка кивнула в сторону выбранной комнаты. Дункан рассмеялся.

- Пожалуй, если бы собственными глазами не видел, решил бы, что ты темная. Это моя комната, и там есть кое-что для светлый девочек не предназначенное.

- Жалко, - заметив вскинувшиеся брови Дункана, пояснила: - Жалко, что она уже занята.

- Есть не хуже. Проводить?

Иви согласно кивнула и вновь последовала за колдуном. Они шли совсем недолго: коридор почти закончился, и идти было особенно некуда. Темный остановился у дверцы с вязью рун и галантно пропустил ведьмочку вперед.

Комната была светлая. Во-первых, из обилия окон и полупрозрачных занавесок, нежно-голубых с белой вышивкой цветами. Во-вторых, сама комната и мебель. Нет, белого цвета здесь не было, но самые светлые тона розоватого, фиолетового, кое-где редкая приглушенная зеленца.

- Вам нравиться?

- Спасибо, здесь чудесно, - Иви растянула губы в улыбке и помолилась, чтобы она не напоминала оскал. Такой вот налет цвета, иначе и назвать нельзя, ведьмочка не любила, но это ведь тоже часть работы.

- Благодарю за помощь, оставите меня?

- Если леди желает.

Темный ушел, оставив Иви одну. Первым делом ведьмочка проверила целостность затвора на двери, а после, закрывшись, бросила сумку на кресло и двинулась осматривать смежную комнату, как она предполагала, спальню.

Кровать порадовала ее больше всего. Ведьмочка всегда испытывала слабость к таким вот огронмым и мягким перинам, где вполне могло поместиться с десяток таких вот Иви. Полежав немного, ведьмочка испытала ложе на прыгучесть и осталась довольна. Прыгать было легло, а приземляться приятно.

Кроме кровати в комнате было еще трюмо с зеркалом, и Иви сбегала забрать сумку. Кое-что оставила, но многое обрело свои места в ящичках. После в шкаф полетела немногочисленная одежда.

Посчитав свою задачу выполненной, Иви подошла к окну, отодвинула штору, которая здесь была много темнее и радовала глаз насыщенным фиолетовым. Подоконник ведьмочку разочаровал. Узкий, весь уставленный цветами… для нее там места не было.

Впрочем, не только размер подоконника интересовал девушку. Больше всего она нуждалась в осмотре местности. Окна ее комнаты выходили на внутренний дворик, но если заглянуть выше, была видна чужая крыша, то есть они в самом городе, а не в пригороде. Ведь только в городе трубочист был частым явлением, а из трубы соседнего домика как раз вылезал представитель сей полезной профессии. Вот только вылезал он как-то странно: придерживал руками живот и оглядывался по сторонам, будто ожидая, что кто-то его заметит и придется спешно ретироваться.

Иви было знакомо это выражение лица. Вор. Что ж, он может ей пригодится. Приоткрыв окно, девушка бросила метку на незадачливого воришку и спокойно вернулась к своим делам. Он от нее уже никуда не денется.

Первым пунктом плана шло ознакомление с городком. Свою “родину” Иви видела лишь на картинках, а вот о реальном положении дел в этом забытом богами уголке не имела ни малейшего представления, которое от нее, как от уроженки, наверняка захотят узнать. И, если эльфы с драконом могут промолчать, догадавшись о подлоге родословной, то Дункан таким милосердием наделен никогда не был и надеяться на внезапное обретение сего полезного качества она бы не рискнула, а значит…

Ведьмочка воровато посмотрела по сторонам, хотя в ее комнате никого и не было, привычка брала свое, и выскользнула в коридор: узнать расстановку сил и дальнейшие планы.

К ее великому сожалению, первым, кто попался ей на пути, был Илистан. Заметив шевеление в коридоре, он смерил ее презрительным взглядом и хотел вернуться к себе, но… Иви тоже была не робкого десятка.

- Стой. - В два прыжка она преодолела разделявшее их расстояние и вцепилась в рукав эльфа, отрезая ему пути отхода. Разумеется, если он дорожит цельностью своего костюма. Илистан дорожил.

- Где Алей? - начала развивать свой успех Иви.

- Идем, - сквозь зубы ответил младший эльф и повел ее к брату.

Старший и наиболее адекватный из эльфов, как оказалось, поселился по соседству с ней.

Постучавшись и получив разрешение войти, они попали в его апартаменты. Комнаты мало отличались от собственного места обитания Иви. Единственным отличием было то, что ныне на стене висело оружие, а Алей с удовольствием разглядывал деяние рук своих. Его походная сумка лежала не разобранной на диване. Интересно, а в спальне он был? - подумалось Иви, но спрашивать она не рискнула.

- Ривина? - удивленно спросил эльф, заметив ее полный любопытства взгляд на сумку. - Что-то не так?

- Нет, разумеется, нет. Все в порядке, не обращай внимания.

Алей пожал плечами и обратился к брату:

- Ты что-то хотел?

- Хотел, распорядиться о завтраке и принять душ.

- И? - недоуменно вздернул бровь старший из эльфов.

- Меня перехватили.

- Ясно, иди и не забудь распорядиться о завтраке и для нас. Леди не успела покушать. Я правильно мыслю?

- Угу, - девушка подтвердила свое согласие еще и кивком. Кушать ей действительно хотелось. Желудок также проникся моментом и солидарно заурчал.

Илистан, поджав губы, вышел.

- Он всегда такой презрительный?

- Только с избранными, - уголками губ улыбнулся Алей.

- О, так мне повезло?

- Не думаю. Обычно его избранники и избранницы живут весьма недолго и никак уж не счастливо.

- Этого не будет, - уверенно заявила Иви и усмехнулась. Еще бы, что такого может устроить ей эльф, если его брат связан с ней долгом, а сама она выжила на улице. Убьет презрением? Так и она не новичок в этом деле. И в презрении, и в убийстве.

- В твоем случае - разумеется.

- Не нужно вмешиваться.

- И не собирался. Илистан слишком привык к нашему обществу и ко всеобщему уважению к нему как к послу. Ему будет полезно столкнуться с тяготами жизни.

- То есть я тягота? - решила немножко повеселиться Иви и надула губки, будто обиделась.

Алей покачал головой, смеясь, и щелкнул ее по носу.

- Я разбираюсь, когда обида ложная, а когда искренняя, - пояснил он.

- Ты ужасен, - констатировала Иви. - Даже не поиграешь.

- Предупреди заранее и все получится. Я не отказываюсь от долга.

- Цена будет иной, - вся веселость слетела с Иви в мгновение.

- Определись с платой, - попросил эльф, устало откидывая челку с лица.

- После.

Иви хотела было уйти, уже прикоснулась к ручке, когда ей напомнили:

- Завтрак? Мне одному не съесть две порции.

- Благородный эльф нуждается в помощи? - Иви вновь улыбнулась.

- Еще как, - подмигнул Алей.

- Но после я уйду. Прогуляюсь по городу.

- Хорошо. Одна?

- Желательно, - призналась девушка.

- Ты не знаешь города… - протянул он.

- Первый раз вижу, - призналась Иви.

- Не заблудись.

Ведьмочка только очаровательно улыбнулась. Она заблудиться? Возможно, но тем, кто заставит ее заблудиться, очень уж не поздоровиться… После портала сила была насколько нестабильна и очень хотела добавки… Решено, она заблудиться, а дальше - как получиться. Импровизация всегда была ее сильной стороной. Почти.

Завтрак прошел в молчании. Перекидываться колкостями во время еды Иви считала неправильным. Все же повар старался, когда жарил эту подкову. Куснув пару раз, темная отложила это недоразумение и принялась за салат, здраво предполагая, что уж его испортить нельзя. Она не ошиблась. Его не испортили, его испоганили. Нет, на вкус все было достойно, но на вид… Его уже кто-то жевал и вернул?

Алей только усмехался, с наслаждением поедая подкову. Иви подозрительно взглянула на него, после на еду и обратилась к силе. Легкая обработка и о проблемах можно забыть. А вот у одного противного эльфа их станет куда больше, чем предполагалось.

Да уж, сокрушалась про себя темная, стоило пожить среди нормальных людей, и уходит привычка чаровать на все.

Разделавшись с едой, девушка коротко кивнула эльфу и, быстро заглянув к себе прихватить денег, выпорхнула из гостиницы.


Глава 2

Тлис, пожалуй, ничем не отличался от сотен других мелких провинциальных городов. Разве что, входил в состав баронства Тлис, давая ему имя. Некогда славное поселение воинов, после - место ссылок всех неугодных аристократов, ныне Тлис не имел ни капли величия прошлого. Зажатый между герцогствами, он быстро потерял торговых партнеров, тракт опустел, а население разбрелось. В городе оставались разве что те, кому не хватало средств, чтобы уехать. Единственной достопримечательностью города было поместье баронов. Опустевшее, ибо многочисленные представители рода разъехались по королевству, оставив свои земли на управляющего. Таким образом, было вполне закономерным наличие громкого титула у баронетов и баронов, но никак не реальной власти или денег.

Гостиница, где они остановились, располагалась на краю современного Тлиса, и в самом центре его древней части, через которую протекала мелкая речонка. Едва Иви вышла, как оказалась на улочке, где с трудом могли бы разойтись двое взрослых мужчин. Решив положиться на удачу, ведьмочка свернула в какой-то двор, где прямо на улице мыли белье прачки. Одна из них, пожилая женщина, подняла голову на девочку и едва не вскрикнула, словно призрака увидела. Хотя… на призраков население магической страны реагировало пожалуй спокойней.

- Герлис, что ты там увидела? - недовольно поинтересовалась одна из женщин, отвлекаясь.

- Там, Изабель, - женщина протянула указательный палец в сторону Иви. Темная нахмурилась: никакой Изабель она не знала, собственное сходство исключила тут же - внешность ее уже давно претерпела изменения и ныне Иви щеголяла иссиня-черными прядями.

- Быть не может. Лис, Изабель умерла.

- Но я ее вижу, - не сдавалась прачка, и ее напарнице пришлось оглянуться, чтобы убедиться в сосбвенной правоте.

- Лис, ты смутила молодую леди. Перестань, - женщина поднялась и быстро подошла к Иви. - Простите ее. Ее недавно умерла дочь, и Герлис во всех видит ее. Не вините ее, миледи.

- Нет, конечно, не буду винить. Но, если ее дочь умерла, почему она, - темная указала на женщину, - ищет ее во всех?

- Она, - собеседница замялась, - не совсем умерла. Изабель ушла в лес и вернулась. Ее вещи нашли, а саму девочку… Словно и не было вовсе. А в лесу вестимо звери, али нечисть какая. Нет, девочки и нет. Ее и похоронили. Герлис плакала-плакала, да смирилась. А с месяцок письмо пришло, будто бы от Изабель, вот и ждет Герлис, что доченька появится. Ой, ждет… А разве это возможно? Эх, помрет так несчастная. Как пить дать… Верно, господин целитель говорил: сначала видения, потом в лес искать пойдет, а после и сляжет. Не вините уж ее, миледи, не вините старую…

Иви ничего не сказала, только взглянула за спину убеждавшей ее прачки на Герлис. Та уже пришла в себя, и смотрела вниз, избегая встречаться с ней взглядом. Проигнорировав очередное заверение женщины, Иви подошли ближе к бледной прачке и присмотрелась к ее ауре. Да уж, кто бы ни был это целитель, целителем его назвать никак нельзя было. Скорее мертвитель. Пришел, поставил метку, а коли старушка и умрет, кто же заподозрит лекаря? От старости она скончалась, от старости. За дочь переживала, да не пережила.

Вот только письма… Неужели ему потребовалось больше энергии, чем давало притихающее страдание женщины? А вот не позволит. Сейчас этот город ее, и никому чужому она здесь питаться не даст!

- Можно? - Иви коснулась самыми кончиками пальцев ладони женщины, а после потянула на себя невидимую ниточку, снимая метку. - Вот, - ведьмочка сунула руку в карман и протянула женщине один из мешочков, в нем хранился обычный успокаивающий отвар, зато превращенный в порошок и яркий, - заваривайте и все будет хорошо.

- Спасибо, - только и смогла вымолвить женщина, но Иви это уже было не интересно. Все ее мысли занимала метка и сила, так похожая на ту, что была на игле.

Ведьмочка медленно покачала головой, разминая шею, и побрела дальше. Эта работа становилась все более увлекательной. Здраво рассудив, что только в магистрате могут храниться нужные ей данные о смертности, местах захоронения, работающих на территории города магах и ведьм, Иви поинтересовалась дорогой и направилась к цели.

Магистрат располагался в центре нового города, и, чтобы найти его, Иви пришлось изрядно пройтись. Отведя глаза одинокому дворнику, который выполнял здесь и функции стражника, темная отправилась в архив, радуясь, что архитектура подобных сооружений мало чем отличается друг от друга. Разве что защитой.

Легко вскрыв защитный контур, Иви накинула на себя личину, вошла, быстро огляделась по сторонам в поисках каких-либо неучтенных ловчих сетей, и презрительно усмехнулась. Ничего, кроме системы общего оповещения здесь не было.

Архив занимал длинное, больше похожее не коридор помещение, вдоль стен и по центру этого узкого места тянулись полки, на которые громоздились пыльные бухгалтерские книги, книги записи рождаемости и прочее. С трудом разобрав нужное ей название - учет смертности, ведьмочка закашлилась от пыли, которую она смахнула с документа, и, когда кашель наконец утих, открыла.

Казенным языком в тетради излагалось примерно следующее. Изабель Туасон ушла из дома третьего дня седьмого месяца и пропала в лесу. Позже была обнаружена ее одежда. За давностью и отсутствием каких-либо улик, подтверждающих ее жизнеспособность, причислена к умершим. В могилу опущено платье несчастной, что было на ней в день исчезновения. Далее шло описание расположения могилы.

Повторив несколько раз эти сведения, Иви поспешила на кладбище. Если одежда действительно была на девушке в день ее исчезновения, то могла сохранить какие-нибудь остаточные следы, разумеется, если колдун не посчитал нужным их затирать. В противном же случае, Иви ждала прогулка в лес.

Городское кладбище располагалось на самой окраине. Чтобы сюда попасть, Ив даже пришлось посетить трущобы. Впрочем, по этому поводу ведьмочка расстраивалась меньше всего. Организм переполняла новая порция силы, и девушка пребывала в эйфории, сродни той, что бывает после приема определенной дозы алкоголя.

Хихикая, она шла между рядами могилок, рассматривая надгробия и даты смерти. Гульей Огрик, десять лет назад, Матильда Фил, семь лет назад, Иви Истхоль, восемь лет назад. Что? Темная присмотрелась внимательнее, даже опустилась на коленки и коснулась камня. Да, Иви Истхоль, она не ошиблась. Ее собственная могила. Вот только умирала она не здесь. Как же там называлась это деревушка? Выселки какие-то. Да и если так, то могилы быть не должно. Трупа-то не нашли…

Внезапно ведьмочка расхохоталась. Точно, инквизиция же всегда где-то их хоронит. Иначе не по-человечески. А ее, видимо, решили здесь увековечить. Что ж, минута молчания в собственную честь.

Кое-как выдержав положенное время, Иви зевнула и вновь опустилась на колени. На этот раз, правда, по совершенно иной причине. Могилу кто-то раскапывал, и Иви не терпелось узнать: зачем?

Глубокое сканирование подтвердило ее выводы - гроб действительно был пуст, но было и другое, заинтересовавшее девушку не в пример больше. Следы темного мага. Все того же. Иви оскалилась. Дело принимало странный оборот. Темный искал ее? Но зачем ему искать умершую так давно Иви Истхоль.

Додумать темная не успела, слишком ярко ощутила чужое присутствие и чужую силу. Хотя, это как посмотреть. Чары Дункана она знала хорошо, а потому в личности таинственного посетителя и не сомневалась. Вот только он шел сюда и, судя по флеру силы, шел по поисковой нити: а вот кого он искал? Ривину или ведьму? А учитывая, что доставивший им столько неприятностей темный…

Иви сорвалась с места быстрее, чем проявившаяся нить попыталась ее зацепить. Кувырок, бег с препятствиями, забор - все пронеслось так быстро, что она даже не успела обеспокоиться. Хорошая вещь рефлекс, полезная.

Отряхнув брюки, Иви огляделась по сторонам. Кладбище осталось далеко позади, она же находилась в окружении деревьев. Неужели до леса было так недалеко? Впрочем, если это судьба, то зачем противиться. Осмотреть платье Изабель Иви все равно не успела, а значит остается лес.

Ведьмочка сосредоточилась, вызывая в памяти ауру Герлис. У дочери должна быть похожая, если, конечно, дочь родная. В случае же с неродной… Иви сомневалась, что родители будут так горевать. Не верилось ей в такие сказки.

Пару раз нить срывалась, и Иви приходилось начинать сначала. Сказывалось беспокойство, девушка то и дело поглядывала на кладбище, пытаясь понять, по чьему следу шел Элиот. Чары подействовали только спустя еще десяток попыток - слишком давно все произошло.

Потянувшись, ведьмочка медленно побрела в лес, следуя за тонкой, едва заметной нитью серебряного цвета, повисшей в воздухе. А она вела в лес, все глубже и глубже. С каждым шагом, что делала ведьмочка, становилось все более холодно и темно. Уже и солнечные лучи с трудом пробивались сквозь кроны деревьев, а нить все не иссякала.

Верно, прошло не меньше часа с тех пор, как она ступила в лес, прежде, чем нить сделала последнюю петлю и исчезла. Ведьмочка оказалась на поляне, если можно так назвать пустошь, над которой не было ни одной ветки. Своеобразное окно в темном-темном доме-лесе.

Прикрыв привыкшие к полумраку глаза, Иви взглянула на небо. Полдень вступал в свои права, нагревался воздух, люди перебрасывала куртки через локоть, но это все было в городе. В лесу же холод ни на мгновение не уступал своих прав солнышку. Здесь царила поздняя осень с ее сыростью и ветром.

Девушка присела и коснулась ладонью запорошенной еловыми иголками земли. Сила, словно только этого и ждала, веселым бурным потоком потекла в землю.

Пару минут Иви просто делилась с лесом силой, вливала ее в ауру, если можно так назвать сложную систему взаимосвязей всех растений леса. Оборвала передачу девушка лишь тогда, когда начала чувствовать лес, будучи каждым листиком, каждой иголочкой в этом сообществе. Единственным неудобством подобного состояния было то, что в моменты единения очень сложно было соотносить реальное положение дел вокруг. У Иви получилось.

Когда она вновь обрела способность видеть, девушка знала, где находится Изабель. Только искать ее было уже не нужно. Помощь была бессильна для лишенного души тела, так зачем тревожить память о девушке печальным зрелищем и забирать у леса его добычу. Сделка уже была совершенна. Лес получил в свои путы душу, и отдал часть накопленной энергии колдуну, принесшему жертву. Все было честно.

С неудовольствием покачав головой: лес пусть и не человек оказался упрямее иных индивидов и наотрез отказался предоставлять портрет мага. С трудом удержавшись, чтобы не пнуть ближайшее дерево - иначе больше ее здешний дух-хранитель не пустит, ведьмочка побрела обратно в город. В конце-концов у нее были и другие планы. А из-за всей этой кутерьмы она так и не познакомилась ни с чем кроме магистрата.

Иви медленно брела обратно, когда ей не глаза попалась редкая, но очень ценная травка, вызывающая при правильном применении троекратное возрастание магического резерва. При неправильном же употреблении маковка тоже вызывала, но уже не силу, а галлюцинации.

Аккуратно срезав себе горсть - проносить больше было нельзя, Иви принялась упаковывать растение в мешочек для трав, который носила при себе постоянно - сказывалась профессия. Из-за второго эффекта маковку считали наркотиком, и только травники в очень ограниченных дозах имели право использовать это растение. А Иви, если быть откровенными, взяла даже больше разрешенного.

Появление темного она ощутила в тот же миг, как сработал артефакт перехода и к ней вышел Элиот. Не поднимаясь с коленок, на которые она опустилась, чтобы было удобнее, Иви уничижительно взглянула на колдуна снизу вверх. Впрочем, он ее взгляда, казалось, и не заметил даже, слишком уж был сосредоточен на чем-то. Наконец, прошипев что-то себе под нос, темный вернулся к реальности, развернулся, чтобы уйти и застыл с нехорошей улыбочкой, заметив коленопреклонную Иви. Еще более насмешливой его улыбка стала, стоило ему разглядеть, что именно собирала девушка.

- Маковка? - хмыкнул он.

- Конечно, - легко подтвердила Иви. В конце концов Элиот не служил ни в инквизиции, ни в надзоре. - Тоже хотите?

- Как-нибудь в другой раз, - покачал головой Дункан, подходя почти вплотную. - Помочь?

- Сама справлюсь, - отказалась ведьмочка. - А что вы тут делаете?

- Решил проверить одну теорию, - уклончиво ответил колдун.

- И как? - решила не упускать свой шанс Иви. - Проверили?

- Ты слишком любопытна. Опасно любопытна, - тихо произнес темный.

- Мне стоит бояться?

- Опасаться, - подсказал мужчина, протягивая ей руку.

- Вас?

- И меня в том числе.

- И зачем мне опасаться? - Иви приняла протянутую руку и поднялась. Чуть склонила голову на бок и поинтересовалась: - Ты такой страшный?

- Могу быть… - поддерживая игру, ответил Элиот, а после произошло совсем непредвиденное. Он быстро шагнул вперед, так, что Иви пришлось отступить назад, но отступление прекратило дерево. Мгновение, и он уже удерживает ее руки на головой, а теплое дыхание щекочет шею. - … к примеру таким. Нравится?

- Более чем, - сухо ответила Иви и, пользуясь тем, что он держал ее руки, ударила его ногами в солнечное сплетение, заставив разжать пальцы. Миг и она уже стояла на ветке, сверху наблюдая за колдуном.

- Плохая девочка, - прошипел он.

- Глупый колдун, - в тон ему ответила Иви.

- Если желаешь, - внезапно совсем по-доброму улыбнулся ей Дункан. - Сама спустишься?

- Зачем?

- Уму-разуму учить буду, - ласково пообещал темный.

- Благодарю, своего достаточно. Да и нравится мне тут. Ветка удобная, сейчас гнездо совью и вообще сказка будет.

- Помочь? - раздался его голос у нее за спиной. Иви чуть не упала и выругалась. Ругалась она, правда, вовсе не из-за возможного падения - Дункан удержал, обняв за талию, но вот то, что он также ходит через тени и решил продемонстрировать ей это умение… Знак не очень приятный. Слишком много обязательств накладывает.

- Отпустите, - попросила Иви, понимая, что сама по глупости загнала себя в ловушку. Отступать с ветки было некуда, разве что попытаться упасть, но вряд ли ей позволят. А если и удастся, то упадут оба - тоже приятного мало.

- Нет, - рассмеялся он ей на ушко. И как это было слишком интимно, чтобы Иви сдержалась. Локоть назад, чтобы ударить нахала. Ожидание столкновения, и цепкие пальцы на ее запястье, заставляющие поднять руку.

Теперь он держал ее за талию одной рукой, другой же скользнул по запястью, опускаясь вниз, пути пальцев вторили и губы. Легкие, нежные прикосновения, тепло его тела сзади… ведьмочка стала раздражаться. Сила начала готовиться к атаке, и Иви пришлось закрыть глаза, чтобы Дункан даже случайно не заметил, как почернели ее глаза. Ее дыхание изменилось, стало более глубоким - девушка пыталась успокоиться и прервать еще один процесс: лес активировал передачу энергии, решив, что она в опасности. А после недавних событий с передачей силы, для всего этого места она была своя.

- Хватит, - попросила Иви, понимая, что еще немного, и сдерживаться уже не сможет.

- Поцелуй, и я остановлюсь.

В ответ он получил удар в колено.

- Хорошо, я сам возьму свою плату.

Он быстро развернул ее, слабо сопротивляющуюся - Иви было несколько не до него, приходилось уговаривать собственный дар потерпеть, медленно провел рукой по волосам, коснулся подбородка, заставляя приподнять голову - все же ведьмочка была на полторы головы ниже, и прикоснулся к ее губам. Поначалу мягко, словно пробуя на вкус, после уже требовательно, вынуждая приоткрыть рот. К сожалению для него, колдун действовал слишком медленно: ведьмочке все же удалось успокоить силу, а потому вернувшись к реальности и почувствовав чей-то язык, она нисколько не сомневаясь укусила чужеродный объект, а после и губу, оказавшуюся в зоне поражения. А нечего было пользоваться ее состоянием!

Дункан отступил немного назад и, сверкнув глазами, выдал:

- Ведьма.

- Колдун, - в тон ему ответила Иви и оскалилась, выражая готовность продолжить кусаться.

- Договорились, - внезапно усмехнулся он. - Я подожду.

- Не дождешься, - хмуро пообещала Иви.

- Я терпеливый, - заверил Элиот.

- Столько не живут.

- Посмотрим, - рассмеялся темный, стер струйку крови с подбородка - напоминание о недавних событиях, и спрыгнул вниз. - Пора возвращаться.

- Знаю, - недовольно отозвалась девушка и тоже спустилась с дерева.

- Воробушек, - расплылся в улыбке колдун.

Иви промолчала.


Глава 3

Хорошо гулять по лесу одному, если конечно не боишься злых волков, нечисти и прочих досадных недоразумений. Иви не опасалась встретить ни первых, ни вторых, ни даже сюрпризы не пугали ее, и она бы с радостью поменяла своего спутника на в меру или не в меру сильного зомби или духа. С ними ей хотя бы не пришлось сдерживаться.

С колдуном же Иви то и дело приходилось считать про себя до двадцати и начинать сие действо по дцатому кругу. Нет, темный был сама галантность и будто бы не помнил о своем поведении в лесу, вот только локоток не опускал, мотивируя тем, что девушка может поскользнуться и упасть. Памятуя о недавнем, ведьмочка предпочитала молчать и считать.

Почему вдруг Элиот передумал использовать артефакт, Иви догадывалась. Она и сама бы не упустила повода насладиться чужой зависимостью, доказывая собственную силу и превосходство, вот только быть в позиции жертвы. Девушку передернуло, и она выдрала руку из плена и ускорила шаг. Темный только рассмеялся.

- Воробушек, - позвал он, когда ведьмочка уже почти вышла из леса. - А подождать своего немощного спутника?

- В другой раз, - буркнула Иви, попыталась сделать шаг и поняла, что не может с места сдвинуться.

- Какая хорошая девочка, - иронично усмехнулся темный.

- Прошу прощения, - начала было Иви, но ее перебили.

- Не стоит.

- Но разве преподавателю солидно так себя вести?

- Не. Но разве кто-нибудь кроме нас знает про мою маленькую вольность?

- Узнает, если не прекратите, - пригрозила девушка. - Снимите свои чары.

- А я разве чаровал? - чуть приподнял брови в удивлении колдун. Заметив ее злой взгляд, признался: - Разве что самую малость.

Иви пришлось вновь закрыть глаза, чтобы не выдать вспышки гнева и всполохов, которые всегда появлялись, стоило ей сильно разозлиться. Ирония судьбы. Ей по силам самой освободиться и даже убить этого зарвавшегося колдуна, но… Это ужасное слово но, заставляющее терпеть. На кону ее спокойная жизнь, и узнав, какой она бывает, Иви не хотелось вновь в инквизицию, на службу или в застенки. Не из-за него, не сейчас и никогда.

Злые слезы скатились по щеке, но упасть им не позволили. Иви почувствовала, как Дункан бережно промокнул ее кожу какой-то тканью - видимо, отыскал носовой платок, как исчезли сдерживающие ее чары и как тихий голос произнес:

- Извини, я перегнул палку.

Она открыла глаза, с обидой взглянула на него. Колдун не отвернулся, полностью выдерживая ее взгляд. Только улыбнулся как-то совсем устало, покачал головой, словно отрицая что-то, и подал ей руку: - Мир?

- Мир, но это последний раз и только ради того, чтобы позлить эльфа. И вы больше так поступать не будете.

- Снова на вы, - отметил Дункан и чуть отстранился. Теперь ему нельзя было находиться в ее личном пространстве. И пусть девочка могла и не знать особенностей поведения темных, он все равно был вынужден последовать правилам. Жаль.

На городские плиты они ступили одновременно и тут де отступили, чтобы не быть сбитыми несшимся экипажем. Иви неодобрительно покачала головой, оглянулась на спутника, но его и след простыл. Ведьмочка вновь взглянула вслед исчезающей карете: неужели там было что-то настолько интересное, что темный маг променял издевки над ней преследованию. Или же это к нему прислали?

Как бы то ни было Иви возблагодарила всех богов, и Сагару в частности, и уже в прекрасному расположении духа отправилась осматривать городское дно.


Мишель радовался своей удаче. Роль трубочиста была поистине открытием для юноши. Весь день никто не обращал на него ни капли внимания, пока он через дымоход проникал в дома зажиточных горожан, отправившихся в поздний отпуск. Мишель уже предвкушал свой сегодняшний ужин, когда почувствовал чужие пальцы на своем запястье.

Обернувшись, он увидел хрупкую, невысокую девушку, темноволосую и темноглазую, в опрятном, если не считать нескольких пятен от земли на подоле, которая насмешливо ему улыбалась. Юноша вопросительно уставился на нее.

- Это теперь мой город, - пояснила девушка. Мишель почувствовал, как по его руке что-то поползло. - И я не люблю, когда в нем происходит что-то непредвиденное.

- Кто ты? - выдохнул он, догадываясь, каким будет ответ, но он не угадал.

- Травница. Просто травница, а большего вам знать и не нужно. Единственное, что должно вас интересовать, как мне угодить. И к вашему счастью, я скажу, что вам предстоит сделать.

- А с чего это мы должны вам помогать? - все же решился спросить Мишель.

- Мне нужно питаться, - улыбаясь, ответила девушка. - А вас и искать никто не станет. Ваше первое задание - найти все сведения о целителе. Был здесь проездом, лечил госпожу Герлис. Меня интересует все, что найдете. Понятно?

- Да, госпожа.

Мишель отвел взгляд, смотреть девушке в глаза он опасался. После ее слов про питаться, почему она перестала видеться ему хрупкой, возможно, из-за лилового огонька, что вспыхнул в ее глазах, или из-за резкой боли в груди, что происходило всякий раз, стоило ему задуматься о побеге.

- Сколько… у нас… времени?

- До следующей ночи. Я сама найду тебя, - пообещала она и исчезла, отступив в тень.


Иви была довольна: достаточно устрашающе, в меру стильно и таинственно. Все как и полагается образцовым темным. Девушка склонила голову на бок, еще раз, на прощание, оценивая собственный вид в отражении, и расплела узелки на собственной ауре, позволяя энергии вернуться в привычное русло.

Заболела голова, отзываясь на новое изменение потока силы, и Иви решила, что на сегодня увеселительных прогулок достаточно.

Остаток дня девушка провела так, как ей бы и полагалось, будь она обычной среднестатистической дамой из почтенной семьи - в прогулках по лавкам. И пусть у Иви не было цели купить себе что-то, от атласной ленты в волосы она не отказалась. Даже наоборот, купила около десятка. У всех же бывают слабости, верно?

Чувство голода возникло внезапно, словно прорвалось через барьер. Ведьмочка нахмурилась, а после чуть не хлопнула себя по лбу: действительно сквозь барьер. Это до какой же степени нужно было забыть о еде, чтобы потребность прорвалась сквозь ментальную блокировку, пусть и собственную. Не желая отощать, Иви свернула в первую же таверну, откуда доносился приятный аромат.

Харчевня ‘Золотая подкова’ поражала всех посетивших ее горожан. Претенциозное название полностью оправдывало себя. Да, с первых же шагов по прогнившему полу становилось понятно: золотая подкова - гордость сего заведения была, пожалуй, единственным ценным предметом в этом заведении. Хотя нет, Иви принюхалась и поспешила занять место с краю, вторым, если нюх ее не подвел, была еда. За такой аромат девушка была готова простить хозяевам весь непрезентабельный вид и желтенькие, с пятнами жира салфетки, лишь бы стряпня соответствовала названию.

- Чего изволите? - к Иви бочком подошла девушка лет пятнадцати. Рыжая, с перекинутой через плечо косой и затравленными глазами. Она опасливо косилась себе за спину, и ведьмочка, не удержавшись, тоже взглянула туда.

В темной углу, если можно так назвать хорошо освещенный клочок, шла драка. Трое одетых в какие-то серые тряпки субъекта били четвертого, явно не готового к таким противникам. Рядом с ними суетился еще один, почтенного вида господин, уговаривая прекратить.

- И часто у вас такое? - поинтересовалась девушка, кивая на компанию, от которой стремительно отсаживались люди. Кто-то просто уходил, не желая оставаться при выяснении отношений.

- Часто, - горько ответила девушка и вздрогнула, когда об жертву разбили табурет. - Горд!..

Юноша поднял глаза на подавальщицу, и Иви наметанным взглядом определила около десяти уже подживших синяков и с полтора десятка новых кровоподтеков. Ему бы пощады просить, а все терпит. Гордый.

- И кто его так? - вновь побеспокоила девушку Иви, с научным интересом разглядывая развитие схватки, хотя правильнее сказать избиения. По ее тело распространялось приятное тепло - страдания прекрасно поддерживали ее дар.

- Наемники господина Вира, - шепотом ответила девушка. - Отец отказался отдавать подкову. А больше у нас ничего и нет, чем заплатить. А долг… долг растет. И Горда все чаще избивают. Но у нас нет денег. Совсем нет.

- Понятно, - протянула Иви и поднялась с места. Насытиться она уже успела, даже пресытиться. Сила хотела выхода, и ведьмочка решила себе не отказывать.

Медленно, красуясь, девушка подошла к развлекающимся мужчинам, перехватила у одного дубинку и, когда он обернулся, чтобы проучить малявку, посмевшую вмешаться, бросила ему прямо в глаза чудесный розовый порошок, красивый на вид и вызывающий паралич. Такого же угощения попробовали и остальные члены компании.

- И опять все у моих ног, - потянувшись, передернула плечиками и довольно улыбнулась Иви. - И что они во мне находят?! - Девушка присела на корточки и тронула за плечо жертву. - Эй, ты там как? Жив еще?

Разумеется, ответ на свой вопрос Иви знала даже лучше, чем сама жертва, но вот оценить степень повреждения голосовых связок на глаз ей было сложно.

- Зачем? Не надо было вмешиваться, - простонал парень и кашлянул. Капля крови покатилась по щеке девушке, еще несколько опустились на платье. Юноша испуганно взглянул на результат своего откровения. - Простите, простите меня….

Он попытался встать на колени, но подняться не смог.

- Эй. - Иви махнула остолбеневшему господину. - Твой сын? Так неси его наверх, гляну так и быть, что он себе заработал. А зрители могут расходиться. Не задерживаем, уходим, представление окончено.

Удивительно, но половина действительно ушла, недовольно покачивая головой. Они что ставки делали? - изумленно подумала Иви. Хотя… она и сама бы поставила, чего греха таить. Устроен так человек, если не ему по голове стучат, так почему бы и не глянуть. Ведь не один то смотрит, а все так делают! Эх, разделенная ответственность, что же ты с разумным субъектом делаешь?

Уже топая по скрипевшим под ее весом ступенькам, Иви в очередной раз спрашивала себя: вот зачем ей все это? Неприятностей с эльфом не хватило? Ведь и здесь мало чем хорошим кончится. Радует только одно: юноша не аристократ и в разборки между родами она не влезет, а с преступной средой… Опять планы на ночь.

Юношу аккуратно уложили на постель и, чуть отступив, отец замер, молчаливо глядя на девушку.

- Все вон, - распорядилась Иви. И было в ее голосе нечто, заставившее даже встревоженного отца покинуть комнату. - Итак, друг мой, и чего вам на месте не сидится? - поинтересовалась ведьмочка, начиная проглядывать ауру пациента. По ее состоянию целитель мог сказать гораздо больше, чем при прямом осмотре.

- Лучше я, чем сестра, - прохрипел он, и Иви положила пальцы ему на шею, щедро направляя энергию в пострадавшие мышцы.

- Хм? Благородный рыцарь, - насмешливо отозвалась ведьмочка, но в душе она одобряла поступок брата. Пусть и самоубийственный, но… лучше иметь то, за что готов умереть, чем бесполезно жить, помня о собственной никчемности. - И кто же тебя так?…

- Вы видели, - прикрыв глаза, ответил юноша. - Чем я могу расплатиться с вами?

- Хм, дай подумать, - ведьмочка притворно закатила глаза, словно мечтая, а после выдала: - Не геройствуй понапрасну.

- А сестра? - не выдержал и сорвался на крик пациент, благо связки ему она восстановила.

- Шепотом. А то сорвешь, и лечить не буду, - пригрозила Иви, меняя положение рук. - Чтоб ты знал, я не целитель, и клятв не давала, так что могу и вовсе бросить тебя. Поэтому терпи и не превращай в крах мою работу. А то я обижусь и…

- И будет плохо, - попытался слабо улыбнуться юноша.

- Тссс, - недовольно шикнула девушка и коснулась искалеченного лица.

Иви не знала, то ли ее увещевания сработали, то ли побочный эффект лечения, но юноша все же затих, закрыл глаза и принялся глубоко дышать, пытаясь облегчить ей задачу. Очень быстро ей это наскучило. Все же работать донором не самая приятная работа, а уж копаться в чужой крови… разве что на ритуале, да и то. Он ей и так платье испачкал. А тут еще это.

- Заснул?

- Нет, - шепотом, как она и распоряжалась, ответил юноша, распахивая глаза. Большие и зеленые, как и у сестры.

- А кому вы насолили?

- Мастеру. Он Ису хотел к себе взять, отец не позволил. Все же знают, зачем он девчонок привечает, - Горд дернулся, но ладошка Иви, упершаяся в его грудь, не позволила вскочить.

- А откупиться совсем никак?

- Никак. Мы платили, но он каждый раз больше хочет. Но я сестру не отдам.

- А сестрицу как зовут полностью?

- Так и зовут. Исой. А зачем?

- Просто так, - уклонилась от ответа девушка, поднялась, оглядела деяние рук своих, и потянулась, разминая затекшие мышцы. - Все, спи. Завтра может загляну.

Иви уклонилась от пальцев юноши, которыми он хотел удержать ее за запястье и, насвистывая себе под нос веселый мотивчик, вышла в коридор. Там, у стены, переминаясь с ноги на ногу, дежурила сестра ее недавнего пациента.

- Как он? - бросилась к ведьмочке Иса. Иви передернула плечами, сбрасывая руки девушки, и недовольно ответила:

- Жить будет, если влипать перестанет. А то совсем не бережется, - хмыкнула Иви и начала было спускаться, когда девушка остановила ее: - Постойте, вы же так и не поели!

- Да? - удивилась темная. Она как-то опять забыла о таком досадном недоразумении как волчий голод. - О, тогда не подскажите, где у вас тут кормят?

- Сейчас, - засуетилась Иса. - Отец распорядился вас проводить. В зал или на кухню?

- На кухню, - выбрала ведьмочка, заставив собеседницу странно на нее посмотреть.

- Вы уверенны?

- А нужно передумать? - шепотом, заговорщицки поинтересовалась Иви.

- Нет, что вы… Просто…

- Просто я не люблю общий зал, - отмахнулась ведьмочка.

- И господин целитель не любил, - улыбнулась девушка. - Следуйте за мной.

Иви послушно засеменила за девушкой, размышляя о только что услышанном. Мог ли этот пришлый целитель быть официальным городским лекарем? Если - да, то куда смотрели власти, допуская темного к такой работе? Впрочем, Иви была вынуждена притушить пыл, если бы везде следовали букве закона, то и она бы никак не могла работать в больнице. Хотя бы до достижения четырнадцати лет. На деле же, особенно в отдаленных уголках королевства на многие указы смотрели сквозь пальцы, и как результат… Результат не впечатлял. Хотя, то на то, жизнь за жизнь. Возможно так и выгоднее…

О приближении в святая святых харчевни Иви узнала задолго до того, как открылась заветная дверца и пустила их в сказочное королевство, где хозяйничала моложавая женщина лет сорока-сорока пяти, похожая на Ису.

- Ой, девочки пришли. Ис, перекусишь?

- Нет, - помотала головой дочь, - я в зал, отцу помогу. Лучше Горду отнеси, его полечила миледи.

- Ой, простите, не признала… Иса, что же ты миледи на пороге держишь… Не стойте, ваша милость… Не стойте, присядьте куда-нибудь. - И уже тише: - Иса, миледи и на кухню. Нельзя так…

- Отец приказал так сделать. Да и миледи сама пожелала кушать здесь, а не в общем зале, - шепотом оправдывалась девушка.

Иви делала вид, что ее здесь нет. Даже попыталась слиться с паром, что тихонько выползал из-под крышки. К сожалению, замаскироваться не удалось, и едва Иса покинула комнату, хозяйка принялась за гостью. Нет, ведьмочка не имела ничего против того, чтобы покушать, но не в таких же количествах!

Разглядывая все те яства, что матушка Горда и Исы поставила перед ней, Иви всерьез засомневалась, а ей ли все это богатство? Пару раз оглянулась, чтобы убедиться, и с тяжким вздохом отправила в рот первую ложку супа.

Когда на столе не осталось даже крошек хлеба, зато Иви ощутимо увеличила собственный вес, хозяйка довольно улыбаясь забрала посуду.

- Это великолепно, - чуть прикрыв глаза от удовольствия и потирая животик, восторгалась Иви. - Даже в столице такого не пробовала. Нигде…

- Спасибо, - чуть смутилась женщина. - Это мамины рецепты.

- Прекрасные рецепты! - заверила ведьмочка и медленно поднялась с места. Больше всего не свете ей сейчас хотелось лечь и переваривать. Бежать куда-то было бы кощунством, да и обедоужин вряд ли бы простил ей такую вольность.

Но правила приличия все же говорили о том, что задерживаться далее будет наглостью, и Иви героическими усилиями поднялась и попрощалась с хозяйкой. Несмотря на заверения в бесплатности еды, ведьмочка оставила на столе три серебряные монеты. Это с лихвой перекрывало стоимость съеденных ею яств, но Иви почему-то хотелось сделать хозяйке приятное. Ибо, несмотря на отказы, и та, и другая понимали: деньги харчевне необходимы.


Глава 4

Приятно неспешно прогуливаться по брусчатке на сытый, довольно урчащий желудок. Ничто не раздражает, все мило и благообразно. Так было и с Иви ровно до того момента, как кто-то из прохожих не толкнул ее в спину. Выставив вперед руки, девушка упала на камень и поранила ладонь до крови. Незадачливый прохожий только что заработал на смертельный приговор.

Ведьмочка поднялась и зло посмотрела вслед бегущему юнцу. После медленно потянулась к сумке, распахнула ее… Рука прошла сквозь, демонстрируя обширную дырку.

‘Профессионал’, - с уважением подумалось Иви, но злость ее была так велика, что даже пересилила лень. Тем более незадачливый воришка стащил маковку. И вот этого она ему простить не могла. Свернув в ближайший тупик, Иви, чуть нахмурившись, залечила рану. Амулет на ее шее нагрелся и вновь остыл, скрывая чары. Размышлять над тем, с чего это артефактная побрякушка вдруг решила скрыть и простое целительство, ведьмочка не стала. Времени было жаль, а вот некого Мастера - главу преступности Тлиса, нисколько.

Шагнув в тень, используя метку на первом воре, Иви вышла в одном из бедных кварталов. Стойких запах нечистот и болезни ударил ей в нос с такой силой, что девушка пошатнулась от неожиданности в первый миг. А после скривилось, слишком яркие воспоминания вызывал этот знакомый с детства миазм.

Брезгливо сморщившись, Иви переступила через какие-то тряпки, изукрашенные бурыми пятнами, и, прислонив к носу ткань рукава, поспешила вперед. Утренний воришка был где-то поблизости, и чем быстрее она его найдет, тем скорее покинет это смрадное царство со всей его нищетой. Пусть ведьмочка спокойно относилась к крови, но вот такое гниение было для нее противно. В принципе, именно поэтому она редко пользовалась проклятиями типа того, что схлопотал Элиот в Элисс-тауне. И то, Иви наградила его тем проклятием лишь потому, что знала - не ей его снимать и мучиться от запаха.

Нить поиска вела в одну из хижин. Отодвинув сломанную калитку, Иви прошла в бедный двор. На улице, подставив солнцу грязное личико сидела девочка. Сквозь слой грязи ведьмочке даже удалось разглядеть веснушки. Рыжая? Нахмурилась Иви, разглядывая неопределенно-грчзные волосы ребенка.

- Клос, домой! - крикнули из дома, и во двор выглянул Мишель. Темная расплылась в многообещающей улыбке, глядя, как дернулся юноша и механически задвинул девочку за спину.

- Пусть идет, - распорядилась Иви, меняя собственную ауру. Ей снова нужно было, чтобы даже простой взгляд на ведьмочку заставлял окружающих вздрогнуть.

- Клом, иди, - тихо, но четко повторил юноша. Девочка с интересом взглянула на Иви, но послушно скрылась в доме. - Что вам нужно? Завтра, вы сказали завтра, я не успел…

- Неважно. В гильдию. Где вы собираетесь?

- Зачем? Я сам все передал…

- Адрес, - раздраженно оборвала ведьмочка. - Или он, или она.

- Не трогай Клос.

- Трону, защитничек. Адрес.

Быстро проговорив местный адрес, с указанием пути отсюда и до места сбора гильдии, Мишель было рванул за девушкой, но она уже традиционным образом исчезла. И хорошо, юноша забежал в дом, взял сестру за руку и повел в сторону бабушки - она жила всего в нескольких кварталах отсюда, и пусть там было еще хуже, чем здесь, на задворках, темных магов в округе не наблюдалось. По крайней мере, Мишель был в этом уверен.


Иви ушла в тень и вынырнула только у того самого трехэтажного домика, куда ее послал воришка. Глянула на собственную ауру и, нельзя сказать, что ужаснулась, но все же занервничала, но чрезмерный расход сил на поддержание окружающей ее пелены страха отметила.

Избавившись от запаха, Иви позволила своей темной стороне проявиться: глаза полностью сменили цвет, превращаясь в непроглядную тьму, кожа, казалось, выцвела совсем и больше напоминала саван, волосы и вовсе, словно поглощали свет. Да, темная на тропе войны. Самое то.

Охрана особняка и не думала ее не пускать, даже наградила поясными поклонами. Впрочем, сложно было удержаться на ногах, когда тебе сделали подсечку. Недовольно хмыкнув - слишком легко, ведьмочка посмотрела на вход и улыбнулась. Вот это уже что-то. Войти в особняк мог любой, но вот выйти… Только по личному распоряжению хозяина. Иви не нашла ничего лучше, как сломать чары потоком собственной силы. В доме поднялся крик - все ощутили ее действия, но сбежать уже не мог никто.

С лучезарной улыбкой на снежно-белом лице с провалами глаз, Иви неспешно принялась подниматься по лестнице. Дерево ни разу не скрипнуло за весь ее небольшой путь, перила также не проявили враждебности и не выделили для одной темной заноз. Все было слишком просто и чудесно, что ведьмочку это даже нервировало.

Слуг не было. Вероятно, сидели по своим углам, не желая влезать в разборки начальства. И правильно, вот только… Додумать Иви не успела: шагнула на новую ступеньку и провалилась в портал.

Когда мир собрался воедино, девушка увидела, что попала в какой-то подвал. Она стояла посреди комнаты, а стены были украшены различным оружием. Только одна из них щеголяла цепями.

- Комната пыток? - насмешливо спросила Иви неясную тень. Ведьмочка разглядела бы этого человека, но свет мешал. Быстрый бросок, и комната погрузилась во тьму. - Так-то лучше.

Теперь девушке было легко разглядеть замершего у стены мужчину. Он был довольно стар, скрючен, но глаза, ныне такие же провалы, как и у нее, выдавали в нем темного. К сожалению, не того, что был нужен Иви. Впрочем, для показательного выступления и он сойдет.

Девушка потянулась вверх, демонстративно размяла запястья, уже во всю творя проклятие. Работать на чистой силе было банально и даже пошло, а свой лимит пошлости она сегодня истратила до конца. Почему-то вспомнился другой темный, заставивший ее потерять душевное равновесие. Злая усмешка и в незадачливого колдуна несутся не просто вредоносные чары, но смертоносные.

Увернулся, закрылся щитами и начал их стремительное укрепление. Понял, что она сильнее? Что ж, пробивать щиты, ожидая, пока сюда вломяться все подотчетные маги Мастера, Иви не хотела. Вдруг они час добираться будут? Скууучно.

Быстрое перемещение к стене, выхватить клинок, переместиться за спину врагу и ударить между ребер. Резко вынуть, проливая на пол кровь и перехватить уходящую силу. Да, поистине хлебный день. Такого пополнения баланса у Иви не было давненько.

Очаровательно улыбнуться всем наблюдателям, пользуясь их скорой амнезией из-за ее манипуляций с аурой, и вновь возникнуть на давешней лестнице. А теперь самое интересное.

Иви медленно, наслаждаясь собственным превосходством, как может только темный отправивший собрата на тот свет, проплыла к кабинету Мастера и с ухмылочкой открыла дверь ногой.

- Ну здравствуйте…

- И вам не хворать, - как ни в чем не бывало, даже не поднимая голову от документов ответил смуглый брюнет. Дописал что-то в папке, и, только отложив ее на край стола, взглянул на Иви. Усмехнулся, заметив тень недоумения на ее лице, и поднялся с места. - Присядете?

Сбитая с толку нелогичностью его поведения, Иви послушно присела, предварительно проверив стул на все известные ей чары.

- Ведьма? - осведомился Мастер, занимая свое место.

- И?

- Не инквизиторская, - произнес мужчина и улыбнулся. Все складывалось как нельзя удачнее. - Работа?

- Оплата?

- Тебе понравится, - пообещал ее визави.

- Сомневаюсь.

- И сколько же леди желает за маленькую услугу?

- Зависит от услуги, - включилась в игру Иви. Если мастер желал таким образом отвлечь ее от дел насущных, у него получилось. Вот только она все равно вернется к нужной ей теме, а пока сыграем…

- Информация.

- Мой любимый вид услуг, - заверила девушка. - И на кого же вам так необходим компромат?

- В городе появилась нетипичная компания. Темный, два эльфа и дракон. С ними какая-то девка, - заметив, как зло прищурилась ведьмочка, Мастер поправился: - Девушка. Но роли она не играет.

- И что вам нужно?

- Причина их появления, маршрут движения. Не хотелось бы терять людей, а в случае столкновения никто из них считать не будет. А эти глупцы, что составляют большую часть подчиненных, слишком глупы, чтобы оценить реальную опасность, бросятся, а после и мстить попытаются, - пожаловался на подчиненных Мастер.

- Да уж, любят ваши в проблемы встревать. - Удивленно вздернутая бровь дала понять, что мастер еще не в курсе проделок своих подчиненных или так мастерски скрывает. - Украсть у меня крайне ценное содержание из сумки, попытаться напасть, не разбирая, кто же почтил их своим вниманием.

- Компенсация?

- Для начала все содержимое сумки.

- Разумеется. Где была совершенна кража?

- Не знаю, - легко пожала плечами девушка. - Недалеко от ‘Золотой подковы’.

- И как там? Место не идеальное, но мастерство хозяйки выше похвал, - мечтательно закатил глаза Мастер.

- Вашими силами - отвратно, - дружески ответила Иви.

- Как такое возможно? - непритворно удивился мужчина.

- А вы не в курсе? - осведомилась ведьмочка. Получив отрицательный кивок, продолжила: - Ваши люди вероятно восприняли ваш интерес к дочери хозяина чрезмерно, и дали всего два варианта - повышающиеся поборы или дочь господина вам в любовницы. Скажите, что не знаете Исы? Не разочаровывайте меня.

- Знаю. И даже не против на самом деле видеть ее на место своей возлюбленной, но не так…

- Примите меры. А если не примете… - Стол Мастера начал стремительно дряхлеть. - Незаменимых людей не бывает.

- Я учту, - серьезно ответил мужчина. - Подождите минуту, я отдам распоряжение вернуть вам имущество.

- Буду благодарна.

Когда Мастер покинул собственный кабинет, Иви огляделась и даже несколько разочаровалась. Больше всего рабочее место главы всех внезаконных элементов напоминало обычную приемную компании средней руки. Только какой-нибудь наградной таблички в рамочке не хватало, а так… Серые стены, темный стол, набор канцелярии на столе. Две вазочки с вялыми цветочками. Ничего примечательного кроме хозяина кабинета. Он действительно был вполне так ничего. Иви даже пару раз вздохнула. Разумеется из высокого чувства прекрасного.

Когда мужчина вернулся, кроме холщовой сумки с, по всей видимости, ее вещами, под мышкой у него был зажат типовой договор на оказание услуг. Иви чуть не свалилась со стула от смеха. Вот точно канцелярия! Еще и на незаконную деятельность договор подписать нужно. И, разумеется, в трех экземплярах с указанием всех родственников-поручителей и клятвенным заверением платить налоги исправно.

- Прошу меня извинить за ожидание, - кивнул Мастер, сел на свое место и даже откинулся на спинку своего кресла.

- Совсем не страшно? - полюбопытствовала Иви.

- Привык, - хмыкнул он. - Хотя такой работы с аурой раньше не видел. Неужели так себя не жалко?

- Искусство требует жертв, - тяжко пояснила девушка и помимо воли улыбнулась. Да, удивительный человек этот Мастер, смог так сыграть на ее темной сути. Заинтересовал, угождает, всячески демонстрирует свою причастность, как будто они заодно… Бесценный специалист.

- И не говорите. Аргус Темный, полагаю, был необходимой жертвой на пути искусства?

- Кто?

- Темный. Колдун из подвала.

- А… да, конечно. А еще он был невежлив, - нажаловалась Иви.

- Приношу вам свои искренние извинения.

- Принято.

- Возьметесь за работу? - полюбопытствовал Мастер, передавая ведьмочке сумку. Девушка быстро проглядела предметы и обнаружила увесистый кошель. Внимательно глянула на Мастера и тот пояснил: - За беспокойство.

- Прекрасно. И пожалуй, возьмусь. К тому же, я не желаю тратить свое время на спасение ваших подопечных. А дракон у нас некормленый, - рассматривая ногти, проговорила Иви.

- У вас? Вы с ними?

- Да. Та самая девка, - очаровательно улыбнулась ведьмочка. - И высказываний в свой адрес не потерплю. Касательно перемещений… Пусть ваши видя меня сами отступают. Полагаю, этого будет достаточно. Или дайте какой-нибудь знак. Но без чар, - предупредила Иви, поднимаясь.

- Разумеется. - Мастер обошел стол, снял с полки заколку и протянул девушке. - Приколите к волосам и вас никто не тронет.

- Если тронет, ответите лично, - пообещала девушка, скидывая свою опознавательную грамоту в новую сумку. - Желаю нам больше не встречаться. А то расстроите еще.

- Этого не будет, - пообещал мужчина. - Но встретиться нам еще придется.


Глава 5

Закончив наконец со всеми запланированными и побочными делами, Иви неторопливо отправилась к гостинице. Пусть она не запоминала, но собственные вещи были лучшим маяком и спустя четверть часа девушка вынырнула из узкого переулка, оказавшись на задней дворе их временного пристанища. Проскользнул через заднюю дверь, Иви вышла за кадкой с маленьким кипарисом и, воровато оглянувшись в поисках других постояльцев, девушка подобралась к прикорнувшему слуге.

- Ужин, - коротко распорядилась девушка. Ее голос заставил бедного юношу вздрогнуть и удивленно распахнуть глаза.

- Простите?

- Ужин, - терпеливо повторила девушка. - Номер…

- Подайте его к нам, - насмешливо прервали ее объяснения спускавшиеся эльфы.

Алей задумчиво оглядел девушку с ног до головы, отмечая новую сумку, испачканные коленки и общую взъерошенность, но если в исполнении старшего эльфа это было простое ознакомление, младший буквально пригвождал ее к полу презрением. Улыбнувшись во все зубы, Иви показала ему не слишком приличный жест и гордо продефилировала к себе. Хотят совместный ужин, они его получат!

Захлопнув за собой дверь, девушка прошла в спальню, бросила на пол сумку, извлекла мешочек с маковкой, придирчиво оглядела, но в общих чертах осталась довольно. Воришка не успел распечатать ее богатство. После на кровать был брошен кошель. Иви высыпала на покрывало все его содержимое и усмехнулась. Компенсация была достойная. Что ж, пожалуй, пакостей не будет. Ну, разве что мелкие. Эх, как все-таки просто договориться с темным.

Захватив с собой домашнюю, как она это называла, одежду и полотенце, Иви скрылась в ванной, вдоволь понежилась в водичке, и, только когда вода начала остывать, выбралась. Обсушилась мягкий махровым полотенцем с вышитой готической шрифтом надписью ‘Лень - основа жизни’, собрала с волос часть влаги, оставляя их сохнуть самостоятельно, и только затем принялась одеваться.

Теплые, а главное приятные штанишки, до щиколотки, просторные настолько, что держались они лишь за счет пояска, Туника на несколько размеров больше из самих эльфийских лесов, если торговец, конечно, не обманул. Впрочем, Иви было все равно, кто произвел сие изделие, она просто любила свой наряд за тепло, удобство и возможность вынуть руки из рукавов, не снимая одежду. Устроив на шее полотенце, чтобы начавшие охлаждаться волосы не помогли ей простыть, обув пушистые тапочки, девушка пошлепала к эльфам.

Иви замерла у дверей, размышляя, стоить ли предупредить о своем приходе, или же нет, когда в поле ее зрения возник поднимающийся Илистан. Алея с ним не было, и Иви предположила, что старший родственник уже в комнате, а значит лучше постучать. Почему-то, своего пациента ведьмочка уважала. Легкая барабанная дробь по дереву, и, не дожидаясь ответа, Иви вошла в гостиную Алея, здраво рассудив, что Илистан просто-напросто не вынес бы ее на своей территории.

Покои старшего эльфа встретили ее темнотой и тишиной - не самое лучшее сочетание, если вас пригласили в гости. Следующим, не самым приятным обстоятельством, стало приближение недовольного Илистана. Он замер напротив открытой двери. Впрочем, едва он углядел, кто ошибся направлением, на его губах расплылась снисходительная ухмылка.

-Ужин у меня.

Полный превосходства взгляд разбился о равнодушный девушки. Иви пожала плечами, как будто факт ошибки нисколько ее не печалил и не торопясь последовала за эльфом, который странно на нее косился. Точнее, больше внимания досталось ее одеянию, нежели самой девушке. Ведьмочка получила только ооочееень долгий взгляд младшего эльфа, после чего тот хмыкнул, кивнул каким-то собственным мыслям и отвлекся от изучения ее одежды. Темная только некоторое время недоуменно посверлила его спину взглядом. Странный он, неужели обычной одежды не видел? Хотя, зная придворных барышень, у которых весь гардероб сводился к корсетам разной степени пошлости и пышным юбкам со шлейфом и без… Да, культурный шок он такой…

Шокированный или нет, но своим следующим поступком Илистан заставил Иви удивиться. Эльф открыл перед ней дверь. Простое казалось бы действие, но, учитывая их взаимоотношения, подозрительное. Иви с недоверием заглянула по ту сторону входа: ничего опасного ни обычное, ни колдовское зрение не выявило. Услышав вырвавшийся у эльфа смешок, ведьмочка расслабилась и шагнула в покои.

Картинка всеобщего удивления повторилась вновь. Пожалуй, единственным, кто отнесся спокойно к ее выходке был дракон, да и тот как-то лукаво улыбнулся поглядывая то на Иви, то на Илистана. А после случилось совсем уж непонятное. Младший из эльфов покраснел и стремительно вышел.

Дракон только рассмеялся, пригубил вино и, опершись на спинку дивана, поинтересовался:

- Это такая особая месть Стану?

- В смысле? - не поняла ведьмочка. Герион засмеялся еще веселее.

- Иви, то есть ты не знаешь, что на тебе одето? - осторожно уточнил Алей. Он был как-то чересчур напряжен.

- Туничка и штанишки, - как маленькому объяснила Иви.

- А где ты взяла эту ‘туничку’? - не отставал эльф.

- Купила, - сделав больше глаза, ответила ведьмочка. - Представляешь?

- Представляю, - признался Алей. - Илистан тебя первым в подобном виде увидел?

- Ну да, - пожала плечами девушка, забираясь в кресло с ногами и вновь просушив концы, которые успели намокнуть от стекающей воды.

- Бедняга, - рассмеялся Герион.

- Я чего-то не знаю? - хмуро поинтересовалась ведьмочка.

- Вероятно. Эльфийская туника?

- Угу, - не отрываясь от процесса вытирания, признала Иви.

- А во время покупки продавец ничего не уточнял?

- Что-то говорил, - припомнила девушка. - Но я не слушала. Для дома же брала.

Алей не удержался и расхохотался.

- Видишь ли, она действительно для дома.

- И? Я угадала?

- Не совсем, - тонко улыбнулся дракон. - Это обережная рубашка. Эльфы уже давно перестали их использовать, только особо родовитых семьях остались подобные вещи.

- Так она дорогая?

- Очень. И полезная.

- И?..

- Помогает зачать потомство с первого раза. Одеваться перед самым процессом и демонстрируется только избраннику.

- …., - Иви ругалась долго, громко и с воодушевлением истинного мастера. А после внезапно замолчала и как-то совсем уж пакостно улыбнулась. - А еще подробности есть?

- Есть, - согласно кивнул Алей.

- И?

- Признание в любви. Эльфийки очень редко хотят создать семью, но если инициатива исходит от них, то прямой отказ невозможен. Все же колдовство этих вещей, заложенное при создании, связывает носительницу и избранника.

- Эм… а избавиться никак?

- Нужно провести ночь вместе, - хихикнул Герион.

- Формулировка именно такая? - нахмурилась Иви.

- Да, - подтвердил старший из эльфов.

- Легко, - обрадовалась Иви и задала самый животрепещущий в данных обстоятельствах вопрос: - Он хоть играть в империю Дагон умеет?

- Лучший игрок из всех, кого я знаю, - гордо похвастался брат этого лучшего игрока.

- Отлично. У древних формулировки всегда буквальные. И раз уж ночь вместе, значит проведем. Партию как раз столько играть и следует, если без поддавков. А с поддавками неинтересно, - пожаловалась Иви.

Алей с недоумением посмотрел на расслабившуюся девушку, подхватившую со стола тарелку и принявшуюся набирать себе еду, и только головой покачал. А может все же судьба? Брат никогда так не бесился, ни с одной эльфийкой или драконницей, ни с принцессой Франсуазой, ни с любой другой принцессой. Да, вряд ли отец одобрит, но принять - примет.


Когда Илистан вернулся в собственные комнаты, он застал крайне интересную картину. Стол с едой был сдвинут к стене, кресла уже сменили свое местоположение, а вот диван в данный момент перемещался, передвигаемый сразу двумя представителя знатных родов. Нет, от дракона эльф мог ожидать чего угодно, но вот от брата… А эту вредина, что заставила его потерять душевное равновесие, как ни в чем не бывало сидела на ковре, в одной руке держала тарелку, а другой руководила сменой обстановки.

Взглянув на остальную часть ковра Илистан замер. Они достали его набор ‘империи Дагон’, раздраженно подхватив одну из карт, он замер. Набор все же был не его, хоть и включал все редкие картинки, что были пожалуй только у самых преданных сторонников игры. Поднятая им карта вспыхнула и исчезла, а на импровизированном материке из бежевого ворса вдруг начал вырастать иллюзорный замок. Черный, стелющийся по земле и уходящий далеко в глубь земли, с развивающимся флагом на крыше. Почему-то флаг принадлежал гномам. Игра началась.

- О, уже начали?! - ликующе крикнула ведьмочка.

Отставив тарелку чуть в бок, Иви прошептала что-то и также взяла первую карту, тем самым давая согласие на игру. В противоположной боку от возникших гномьих владений возник белый стремящийся ввысь дворец, с узкими стрельчатыми окнами, шпилем и, что заставило Илистан подавиться воздухом, эльфийским флагом.

Он быстро взглянул на брата с драконом, которые, утратив руководство, просто опустили диван на пол и поудобнее устроились, собираясь наблюдать за игрой.

- Ваш ход, ваше величество, - смеясь напомнила эта вредина, вновь подхватывая свою тарелку.

Илистан бросил быстрый взгляд на брата, но тот отрицательно покачал головой. Хорошо. Что ж, если она так хочет сыграть, он сыграет и постарается не обращать внимания на ее внешний вид, тем более брат подозрительно спокоен, хотя не понимать ситуацию не может. Или он знает больше?

Так думал эльф, разглядывая основную карту, на которой отражались все его ресурсы на данный момент. Здесь были и золотые запасы, и древесина, и уголь, и количество воинов, маги и их характеристики, даже указание присутствия/отсутствия фаворитки у правителя. Кроме того, имелся выбор героя, за которого мог бы сыграть сам эльф. Но если он добавит и эту опцию, игра перейдет на другой уровень: не просто развитие государства и завоевание территорий, но и придворный террариум, шпионы, возможное отравление персонажа фавориткой или недовольными советниками.

Бросив оценивающий взгляд на скучающую девушку, которая размазывала по тарелке десерт - ягодный пудинг, Илистан предвкушающе прищурился и внес в игру эту поправку. Иви, у которой также появился выбор героя, удивленно приподняла брови и быстро выбрала. Она любила интриговать в игре, и, судя по всему, решение эльфа ей оказалось только на руку.

- Ваш ход, ваше величество. Вы не забыли?

- Вашими стараниями, миледи, - едко ответил он, раздумывая не только над следующей постройкой, но и читая сообщения игры о ситуации в государстве. А ситуация была опасная. Эльфы уже предпринимали вылазки, и советник безопасности опасался, что во дворце есть их лазутчики. - Быстро работаете.

- Жизнь короткая, нужно успеть все, - откликнулась Иви, вперив взгляд в свою основную карту. - А вы думайте, думайте, ваше величество. Только недолго.

Новое сообщение от духа игры и Илистан зло прищурившись включается в игру полностью. Иначе… эта невообразимая вредина, а точно, Ведьма, разнесет ему всю экономику с первых ходов. Такого он допустить не мог.

Ужин был забыт окончательно. И только дракон со старшим эльфом с интересом следили за расширением двух государств, маршем войск и борьбой партизан. А игроки как будто не замечали ничего вокруг, полностью отдаваясь происходящему.

Заглянувший около полуночи Дункан застал преинтереснейшую картину. На ковре, едва ли не сталкиваясь лбами, на четвереньках ползали младший эльф и травница и о чем-то ожесточенно спорили, то и дело норовя сорваться на крик. На диване позади них спокойно, хотя нет, с долей азарта за происходящим наблюдали остальные члены команды.

Темный неслышно обошел спорящих и присел на дивана, кивнув на Ривину и Илистана.

- Делят спорные территории, - пояснил Герион, не отвлекаясь. В ход уже начали идти угрозы, и все было интересно, чем же кончится противостояние.

Внезапно Иви улыбнулась и отступилась. Илистан недоуменно взглянул не нее, заметил затаенную радость в ее глазах, быстро оглядел спорные земли, но ничего, кроме плодородной земли не увидел. Но с чего вдруг вредина решила их отдать?

- Пожалуй, уступлю миледи, - решил он. Пусть с возможными проблемами разбирается сама. Мелькнувшая на лице девушки тень неудовольствия, елеем потекла по его жилам.

- Если такого решение милорда, - все же согласилась она. Игра приняла поправки и границы эльфов расширились, принимая под свое крыло прекрасные пахотные земли. - Выведите своих солдат с моей территории, милорд, иначе мы начнем войну.

- Разумеется, - с предвкушением ответил Илистан и потратил ход на вывод войск.

Еще десять ходов он напрасно ждал, что на новых эльфийских землях случиться катаклизм, но ничего не происходило. Недоумевая. Он все же решил спросить:

- Почему вы были недовольны этими Землями?

- Я? Недовольна? Меня очень порадовал ваш подарок, - сделала вид, что не понимает Иви.

- Но я же видел!

- О, сударь, вы видели то, что хотели видеть. Я лишь чуть-чуть помогла вам захотеть. Большинство эльфов редко показывают свои истинные эмоции - это ваша сила, а люди эмоциональны до безобразия, и в этом наше преимущество.

- Я учту, что вам нельзя верить, - серьезно пообещал Илистан.

- Как будет угодно милорду. - Иви даже поклонилась.

Игра продолжалась.


На небе уже начало появляться зарево, а игра все еще не закончилась. Впрочем, сейчас зрители скорее недоуменно косились на игроков, которые бросали друг на друга ожесточенные взгляды. Если территориальные границы были установлены, то сферы влияния так и не были разграничены. А потому шла самая ожесточенная подковерная война, невидимая глазу, но отражавшаяся на всем государстве в целом.

Результат усилий обеих сторон стал доступен зрителям только спустя пару часов, когда через всю территорию эльфийских земель протянулся тракт, а гномы были вынуждены снизить пошлины на провоз товаров по своим землям. Сотни караваном отправились в путь.

Игра окончилась только к полудню экономической победой эльфов. Илистан хмурился, а после разулыбался и произнес:

- Конечно, как эльф, я не мог поступить иначе! - Иви зло прищурилась. Так значит?! - Но должен признать моя противница играла достойно.

- Разумеется, ведь на фоне такого неумелого игрока любой бы выглядел превосходно, - вернула шпильку Иви и отправилась к себе спать. Все же бессонные ночи влияли на ее организм. Пусть и в меньшей степени, но тоже весьма ощутимо.

Младший эльф проводил девушка странным взглядом, после обернулся к брату, как более опытному представителю своего племени, и спросил:

- Ну почему она такая? Я же ее похвалил!

- Видишь ли, не во всех случаях твое восхищение заметно за стеной превосходства, - откликнулся старший и поднялся с места.

- Что ж, если поединок закончен, то можно и отдохнуть. Дункан, как вы смотрите на это?

- Прекрасно. Тлис интересный город, и изучать его стоит ночью.

- Так и поступим, - серьезно кивнул Алей и замер в дверях, остановленный вопросом брата:

- А традиция, как мне поступить?

- Никак. Вы уже все сделали. Провели ночь вместе.

- Жаль, - как-то совсем тихо произнес Илистан, дождавшись, пока все уйдут.


Глава 6

Обессилев, Иви мешком свалилась на кровать. Усталость быстро брала свое, мстя за полную волнений и азарта ночь. Спать ведьмочке не хотелось, верхом ее нынешних желаний было просто лежать и ничего не делать. Одна, так чтобы никто не трогал, не теребил, не досаждал и не дышал в спину. Последнее она не любила больше всего. Именно данное обстоятельство больше всего влияло на ее желание избежать всех коллективных ночевок в экспедициях. Даже зимой, когда их отправили в горы собирать пыль с ледяного цветка, Иви упрямо ложилась одна.

Девушка перевернулась на живот и, свесив ноги вниз, тяжко вздохнула. За окном во всю светило солнышко, выдавая полдень, гремели колотушками служанки, выбивавшие ковры, звенели котлы на кухне, а к ней по сторону окошка опустилась птичка. Маленькая, с желтым пузиком и хохолком.

- Шшш. - Иви слабо махнула на нее, отгоняя. Птичка не послушалась, продолжая упрямо расхаживать по подоконнику. - И зачем ты здесь? Что-то сказать хочешь?

Птичка чирикнула и отвернулась.

- Глупая тварюшка, - почти с нежностью произнесла ведьмочка. - Лети уже.

Но птичка не слушалась. Наоборот, залетела в комнату и принялась кружить под потолком. Иви перевернулась на спину, села и отошла в угол за стулом, когда птица издала крик, умирая, а по комнате пронеслась волна убийственных чар. Теоретически.

Практически, Иви отбросило в стену, и на секунду девушка потеряла сознание. А придя в себя, ужасно удивилась. Первое, что осталась жива, ведь, если она успела правильно понять, на бедную птичку набросили аркан, заставляющий ее прилететь именно к ней и умереть в нужный момент, активируя другой подарок, так называемый, клубок Сагары. Крайне неприятные чары, на создание которых нужно положить не только львиную долю времени, но и чужих жизней. Результат всегда смертельный, разве что, Иви рассмеялась, жертва уже умирала или имела при себе метку кого-то из богов. Девушка была из последних.

И хоть обстоятельствами приобретения метки похвататься было нельзя, ее наличие во много облегчало жизнь в реалиях темных, но вот для инквизиции подобная отметка равноценна приговору. И пусть Иви отправляла подарки Сагаре из больницы, позволяя тяжелобольным умирать без боли, тут же переходя в Ее царство, количество смертей на совести ведьмочки было далеким от двузначных цифр. А скольких она не отправила богине… Трудно перечесть. Но метка, награда за преданную службу, появилась. К радости или печали?..

Додумать мысль девушка не успела. В ее спальню вихрем ворвался Элиот. Оценил разрушения: покореженная кровать, стул в щепки, и Иви, на которую по счастливому стечению обстоятельств не рухнул шкаф. Подскочив к ней и нащупав пульс, Дункан непонимающе покачал головой, тихо проговорив:

- Неужели ошибся и это не клубок?.. Живая?

- Относительно, - призналась Иви, хватаясь за протянутую руку колдуна. Сделала шаг и скривилась от резкой боли - пострадала нога, лодыжка.

Не давай ей упасть, Дункан подхватил ведьмочку на руки и вынес из полуразрушенных комнат, пронес ее под потрясенными взглядами эльфов в собственные комнаты и опустил на теплый камень. Алтарь. Иви дернулась было, чтобы присесть, но Элиот удержал.

- У меня нет времени возится, а в таком состоянии ты будешь только тормозить нас. Лежи и не дергайся, мне пока некому приносить жертву. Да и вряд ли Сагара оценить такой суповой набор.

Иви промолчала относительно собственной ценности для богини. Боюсь, уж кто-кто, а она точно бы обрадовалась такому приливу сил, который могла дать ей смерть своей далеко не слабой последовательницы. Это кстати, был один из методов обойти ‘бессмертие’, дарованное меткой - принести в жертву этому богу. И если ритуал даже просто начать - неважно, с какими результатом он закончиться, бедная жертва в любом случае отправиться на встречу с покровителем.

Не понятно, кто удивился больше, когда алтарь вспыхнул и резко остыл. Иви инстинктивно вскочила несмотря на ноющую лодыжку.

- Посторонние амулеты? - сощурившись поинтересовался темный.

Девушка отрицательно помотала головой. Был на ней амулет, как не быть, но признаваться и снимать свою маскировку, ведьмочка не собиралась.

- Что ж, попробуем еще раз, - демонстративно засучил рукава темный, давая жертве время одуматься. Иви молчала, внимательно следя за действиями колдуна. Неужели амулет такой мощный, что перекрыл канал алтарю и вместо передачи силы, получился взрыв.

- А может не надо? Вы все же как бы преподаватель и несете ответственность, - воззвала к голосу разума ведьмочка.

- Вот именно, - усмехнулся Элиот и пояснил: - Как бы. А сейчас ложимся обратно и повторим.

- Не лягу!

Темный зло сощурился и по-профессиональному быстро уложил ее на алтарь, еще и зафиксировать успел изверг!

- На помощь! Убивают! - заорала на все покои и коридор Иви.

Наблюдать из лежачего положения, как воздушные клинки прорубают дверь, было неудобно, но зрелищность не делась никуда. Девушка заворожено смотрела, как струи воздуха с неимоверной скоростью нарезают доски, как колбасу на стол, а после в комнату входит весь такой правильный, героический… Илистан. Ведьмочка скривилась. Уж лучше бы Алей или дракон!

- Как это понимать? - жестко поинтересовался эльф, подбираясь ближе. Клинки он не развеял, и Иви с любопытством рассматривала, как воздух ластиться к рукам хозяина, чтобы в нужный миг стать прочнее стали.

- Небольшой эксперимент, - пояснил Дункан, отворачиваясь от гостя, как от какой-то малозначительной букашки.

Илистан зло прищурился и цепи чар колдуна, что мешали Иви двигаться, разлетелись на составляющие.

- Это не ответ.

- Разве? - Элиот погрозил пальцем Иви, которая начала сползать с алтаря.

- Да. Вы заставили леди звать на помощь. Это недопустимо.

- Вы правы, - согласился колдун. - В следующий раз не оставлю ей такой возможности.

- Следующего раза не будет.

- Вы уверенны?

- Более чем.

Далее все было слишком быстро, чтобы Иви, решившая временно не использовать силу, дабы не попасться совсем уж по-глупому, успела заметить тот момент, когда ее взяли на руки. Мир вернул свои очертания только спустя пару мгновений, и девушка поняла, что находится в коридоре и ее несут на руках в другие, известные ей с ночи комнаты.

Ее опустили на давешний диван, не говоря ни слова закатали штанину и бережно провели пальцами по поврежденной поверхности, склонили голову, внимательно изучая, и Иви не выдержала:

- Все так плохо, что вы даже не язвите?

Илистан как-то странно улыбнулся и промолчал, заставляя Иви нервничать.

- Потерпи, - наконец сказал он, зафиксировал ногу и… От неожиданности ведьмочка едва не вскрикнула. Мгновенная резкая боль, а после холодок, снимающий все неприятные ощущения. Он был настолько приятен, притягателен и желанен, что Иви расслабилась и уснула.

Илистан поднялся с колен, коснулся лба девушки и удовлетворенно кивнул. Проспит весь день, и о выходке темного даже не вспомнит: незачем плодить напрасную злость в команде.


Илистан вышел из своих комнат, но остановился на пороге. Элиот как-то очень уж зло взирал на него с противоположной стороны коридора, где колдун подпирал стенку. Приметив эльфа, он едва удержался чтобы не сплюнуть. Пожалуй, будь тут Иви, наверняка бы захотела поучаствовать в намечающейся потасовке. Впрочем, и без Иви было кому поучаствовать: Герион как раз выходил из комнаты девушки.

- Отлично, пройдемте, - кивнул он мужчинам, прерывая начавшийся поединок на первой стадии - оценка противника.

Неожиданно для самого дракона вняли оба, и пусть они совершенно случайно столкнулись плечами в дверях, в комнате вели себя достойно. Темный устроился в центре, изучая все, что осталось от птички.

Эльф отошел к окну, чтобы не мешать более опытным коллегам, а дракон, прикрыв глаза, слушал нечто, доступное лишь ему.

- Не понимаю, - раздраженно выдохнул темный. Дракон с эльфом вопросительно взглянули на него. Элиот пояснил: - По всем признакам Клубок Сагары, но девчонка-то жива.

- Смерть при любом исходе? - полюбопытствовал дракон.

- Очень мощный амулет, в который вложено силы больше, чем в создание Клубка, или метка богов. Но травников они вниманием не жалуют.

- А кого жалуют? - продолжал подводить непонятно к чему и зачем дракон.

- Маги, колдуны уровня магистра и выше. Особо отличившие особы. Жрицы, но о них я давно не слышал.

- Ясно, - серьезно кивнул дракон и отвернулся, возвращаясь к своим делам. Любил он так поступать, этот ящер. Подвел непонятно к чему, и оставил на самотек.

Илистан нахмурился: покушение на девушку последовавшее за попыткой убийства брата. Темный решил убрать их союзницу? Но почему не начал с колдуна? Решил, что тот сильнее? Возможно. В любом случае, ситуация складывалась неприятная. Крайне неприятная и опасная. Если долг не будет отдан, Алей умрет вслед за ведьмой. Им еще повезло, что темная не оставила сей мир раньше времени. И почему произошло так. Метка? Вероятно. Самый простой вариант. Вот только как убедиться?


Иви открыла глаза, едва эльф покинул комнату. Нет, его сонные чары были выполнены по всем правилам, она даже уснула, вот только стоило ему уйти, как временно успокоенная его присутствием (!) сила амулета сняла все наведенные чары. Хорошо хоть нога успела срастись - много же он на нее сил потратил.

Девушка поднялась на ноги, осторожно сделала несколько шагов, подпрыгнула и, удостоверившись, что все действительно в порядке, выскользнула за дверь, пользуясь свободой коридора. Пойти к себе не представлялось возможным: мало того, что спальня пребывала в состоянии близком к самому плачевному - поломанная кровать, стенка я вмятиной по форме ее тела, так еще и посторонние проходной двор устроили. Не сидится им на месте!

Прислушавшись к голосам и не вычленив среди собравшихся старшего из эльфов, Иви возрадовалась и решила напроситься на постой к нему. Все же, у нее всегда есть такой удобный аргумент как долг. Тихо-тихо, рассчитывая только на чудесный эльфийский слух, ведьмочка постучала в дверь и затаилась. Слухи подтвердились, спустя полминуты на пороге застыл полуобнаженный Алей.

Иви даже обиделась. Ее там убивают! А он ванную принимает!

- Иви? - удивился эльф, застав ее на пороге.

Девушка не ответила: увидела краем глаза как из ее комнат выходит Илистан, и решительно пронырнула под рукой у эльфа в комнату.

- Политическое убежище? - предложила Иви, старательно закрывая дверь и пытаясь преодолеть ее, вызванное рукой эльфа, сопротивление. - Ну пожаааалуйста.

Алей вздернул брови, но промолчал и дверь закрыл.

- Ух, - выдохнула девушка и свалилась в кресло. - Не заметил!

- Не заметил кто? - уточнил Алей, поправляя полотенце на бедрах и размышляя о том, как все-таки здорово, что ведьмочка нее эльфийка. Иначе пришлось бы жениться. Без вариантов. Такая бы просто шансов не оставила.

- Илистан.

- Хм, а почему он должен тебя искать?

- Сбежала, - емко объяснила Иви зевая.

- И?

- А не важно. Приютишь? - Алей едва не рассмеялся, увидев такую дивную картину, как просительная рожица ведьмочки.

- Оставайся, - пожал плечами эльф и хотел было скрыться в спальне, когда ему вслед было брошено фамильярное:

- А со спины вид лучше.


Когда Илистан не застал девушку в комнате, то на миг замер, тяжело вдохнул воздух, вспомнил, что он маг не из слабых и постарался отыскать пропажу. Следы появились незамедлительно и тянулись они в комнату брата. Решив не стучать - почему-то он испытывал странную радость при мысли, что может им помешать, младший эльф вошел к старшему и замер буквально на пороге. Впрочем, дверь он закрыл, во избежание так сказать.

Иви свернулась клубочком на кресле и сейчас больше чем когда напоминала беззащитного котенка, хотя, будь она рыженькой, он назвал бы ее лисичкой. Последнее определение подходило ей больше. Не удержавшись, Илистан провел ладонью над ее пушистой головкой, не дотрагиваясь, чтобы не разбудить.

- Стан?

Эльф обернулся и увидел одевающегося брата. Судя по тому, что Алей не успел застегнуться на все пуговицы, ранее он щеголял более открытым видом. Илистану было неприятно об этом думать, но он принял свое чувство, потому что отрицать что-то в корне неверный путь и он это осознал.

- Брат?

- Что ты здесь делаешь? - Поинтересовался старший, складывая на груди руки.

- Ищу пропажу.

- Зачем?

- Убедиться в сохранности. Этот колдун, будь он неладен…

- Элиот ненадежен?

- Элиот темный.

- Она - тоже.

- Она - другая!

- И это говоришь мне ты?

- Да.

- Брат, ты не заболел?

- Возможно.

- И как зовется твоя болезнь?

- Не знаю. Но игра с ней была мне приятна, а это знаешь ли редкое удовольствие.

- Как и твой проигрыш.

- Как и он, - согласился Илистан. - Присмотри за ней.

- Обязательно, - кивнул старший и кивком указал младшему на дверь.


Глава 7

Иви сладко потянулась, прищурившись взглянула на занавешенное окно, после села, скинув с себя теплый плед. Сей предмет она не помнила, а потому здраво рассудила, что это эльф решил озаботиться ее здоровьем и хорошим настроением. Чтобы плату с горяча не придумала невыполнимую, верно.

Сложив свое временное одеяло правильной стопочкой, девушка еще раз потянулась, разминая мышцы и направилась к окну. Солнце еще не село, но по теплым насыщенным цветам по то сторону, Иви поняла, что закат уже близко.

Зевнула и обернулась - в комнате была только она одна. Нахмурившись - девушка не знала есть ли у нее время на свои дела - она прокралась в спальню Алея.

Эльф спал, свернувшись на кровати, но даже во сне его рука сжимала клинок, словно он опасался с ним расставаться. Хотя, учитывая его недавнее состояние, она бы так же опасалась. Впрочем, как показывает практика, редкие индивиды решают свои конфликты не с помощью чар. А потому, несколько глупо полагаться на оружие, но если ему так спокойно…

Иви подошла ближе, склонилась над рукояткой, желая рассмотреть поближе. Миг и сталь уже замерла у ее горла, вовремя остановленная эльфом.

- Иви?!

- Она самая, - согласилась девушка.

- Ты неосторожна.

- Учту, - быстро согласилась Иви, не сводя взгляда с рукоятки, почти полностью скрытой рукой эльфа, но все же кое-что она разглядела. - Ты из Лордов?

- Это имеет значение?

- …, конечно, имеет. Сказал бы раньше!..

- Умер бы?

- Вероятно, - согласилась девушка. - И Илистан тоже Лорд?

- Да, - сухо ответил Алей.

- И кем вам Великий Володорн приходится?

- Родственником.

- Близким?

- Неважно.

В следующий миг эльф услышал о себе много нового. Скривился, сжал зубы, но промолчал, позволяя девушке остыть. И только когда ведьмочка устало рухнула на кровать, сел рядом и спросил:

- Тебя обидели Лорды?

- А? - не открывая глаз переспросила Иви.

- Лорды. Кто-то из нас тебя обидел?

- Да не то чтобы. - Девушка открыла глаза и поднялась на локтях. - Просто столько мороки будет явно. Про ваших безопасников столько легенд ходит.

- И каких же?

- Странных. Не хочу рассказывать эти страшилки. А то произнесенные вслух при дневном свете они кажутся смешными. А они страшные.

- Поверю на слово. Но, малыш, впредь попрошу не трепать Лордов. Мне неприятно.

- Прости, просто нахлынуло, - повинилась девушка.

- Ничего. - Алей поднялся, еще раз демонстрируя прекрасную фигуру, облаченную только в пижамные штаны, отошел к окну и ехидно поинтересовался: - Вид сзади по-прежнему лучше?

- А то, - подтвердила предыдущие показания девушка.

- Зачем ты пришла?

- Хотела узнать наши планы. А то пойду в город, и окажется, что планировали иное.

- Не уходи. Сегодняшняя ночь будет насыщенной. - Заметив вздернутые брови собеседница, эльф пояснил: - Элиот нашел какой-то след, кроме того Герион отыскал несколько интересных фактов.

- Понятно. А каких?

- Колдун заметил следы своего коллеги. Кроме того тот, кто хотел убить тебя и мой неудавшийся убийца одно и то же лицо.

- Я в курсе, - вклинилась Иви.

- Да, наверняка знаешь. Но Дункан нашел и совсем свежие следы темного. И я очень надеюсь, что он обнаружил твои следы. Я прав?

- Ага, - кивнула Иви.

- Хоть в чем-то повезло. Итак сегодня нас ждет поход на кладбище.

- Зачем?

- Семь-восемь лет назад в городе умерло слишком много жителей. Герион предполагает, что замешан местный целитель, иначе инквизиция наверняка бы обратила внимание.

- Целитель и тот темный - одно и то же лицо, - поделилась Иви. - Он и сейчас тянул силы из местных. Не знаю зачем, но силы, полученной от леса ему не хватало. Хотя, учитывая Клубочек… Ясно зачем ему еще.

- Клубок Сагары… Элиот не ошибся?

- Неа, он слишком опытен, чтобы так облажаться.

- Метка?

- В том числе, - уклончиво ответила Иви. О том, как она получила возможность ходить сквозь тени, девушка предпочитала молчать. Ведь дар, не присущий с рождения можно получить только одним способом. И вспоминать о принесенной жертве ей не хотелось. - Значит, пока мне здесь пошляться?

- Погулять, - дипломатично ответил Алей. - Или хочешь еще полюбоваться?

- А коли показывают, - ничуть не смутилась Иви, плюхнулась на кровать эльфа и махнула рукой. - Начинай.

Посмеиваясь, эльф ушел в ванную, под нос говоря что-то про современную молодежь. Иви не сомневалась, что он бурчит это нарочно - слишком типичные для обитательниц скамеек он использовал выражения. Но, смех смехом, а предпринимать что-то все же требовалось.

Этот колдун, что замахнулся на ее уровень либо очень умен, либо очень глуп. Недооценивать своего противника никогда нельзя, а следовательно они имеют умного сильного темного, которому нужно убрать эльфа, почему-то ему мешает лично она, но Элиота пока не трогали или же… Дункан, как и она сама, предпочитают не распространяться о покушениях на себя. Пожалуй, последнее самое вероятное, ибо присуща подобная черта абсолютному большинству знакомых ей темных.

Самым странным была цель поисков команды. Амулет Миралисы. Неужели все они верят, что он существует? Сказки да и только. Уж слишком легендарный предмет мало с чем соизмеримый. Если она правильно помнит фольклор. То действие амулета не сводилось к обычной защите, он открывал носителю неподвластную сторону силы. Темному - светлую, светлому темную. Где-то Иви слышала, что чудодейственный артефакт даже заблудшую душу истинного темного может повернуть на путь истинны. Если, разумеется, темный сможет отказаться от дара и умрет за другого. Веселенькая ситуация, учитывая, что темные фанатичной преданностью не страдали. Да и собственную шкурку ценили куда дороже всех остальных шкурок. Вспомнить иные свойства волшебной игрушки, Иви не успела.

Алей вернулся полностью облаченным в камзол. Девушка даже восхищенно причмокнула. А что? Ей ничего, а ему приятно. Теоретически. За практическую сторону вопроса Иви браться не любила. Непредсказуемая больно…

- Куууу-шааааать, - по слогам, затягивая гласные, да и всем своим видом - поднятые вперед руки, опущенная голова и высунутый язык - изображая зомби, сказала Иви.

- Идем. Вернем ведьме нормальный вид.

- А чем такой не устраивает? - мигом заинтересовалась девушка.

- Не подходит он спутнице Лорда.

- Так значит? - прищурилась Иви.

- Ага, - откликнулся эльф и щелкнул ее по носу.

- Между прочим, многие умирали и за меньшее, - серьезно предупредила Иви.

- Между прочим, многие об этом мечтают.

- О таком издевательстве?

- О внимании Лорда.

- Вот их и овниманивай!

- Но тебе же понравилось?

- И что? - рассмеялась Иви. - Это сейчас мне нравится. А в следующий раз, попадешь под горячую руку, и не будет эльфика.

- Или ведьмы, - лукаво усмехнулся Алей.

- Нет. Ведьма всегда будет, - покачала головой Иви. - Спускаемся?

Эльф не ответил - просто взял ее под локоток и так они и спустились в общий зал. Причесанный, одетый с иголочки эльф и взъерошенная, помятая Иви в пижамных штанишках, злополучной туничке и мягкими тапочками. Слуга, умевший сомнительное удовольствие встретить их на лестнице, еще долго смотрел им вслед и тер глаза.

В общем зале, куда привел ее эльф, было, мягко говоря, не пусто. Завидев эльфа, многие обернулись и с любопытством следили за каждым его шагом. Тех же, кто кроме эльфа выцепил и его спутницу, легко было отличить от остальных - таким больших удивленных глаз Иви не видела даже на ритуале, когда в жертву принесли самого организатора.

- Не смущаешься? - одними губами поинтересовался Алей.

- Неа, - заверила Иви, уходя в спасительный в этой ситуации нарциссизм, позволяющий любому темному выглядеть королем даже в обносках. Более того, порой и окружающие начинали поддаваться влиянию темного и так же признавали его иконой стиля… То-то смеху было…

Они прошли за дальний столик, кивнув администратору. Иви выбрала себе место так, чтобы проглядывались оба входа в зал. Эльф опустился напротив, прикрывая ее непривычный для сих мест вид, собственной мужественной спиной. А спина, как все наверняка помнят, было лучшей стороной эльфа, по рейтингу нашей ведьмы. Совершенно неудивительно, что именно спина и получила в свой адрес сладострастные вздохи, которые лицу никто не высказал.

Официант подбежал мгновенно. По тому, как тряслись у бедняги руки, Иви даже заинтересовалась, чем пригрозил хозяин подчиненному.

- З-з-заказ? - От волнения он проглотил все вежливости, которые должен был произнести.

- Суп-пюре?

- Да, госпожа. Из чего желаете? - приободрился парень, почувствовав внезапное расположение к этой странной девушке. Иви же улыбалась и хитро поглядывала на чаровавшего эльфа. Светлый, истинный светлый. Решил помочь бедняге, успокоить…

- Из грибочков, - расплылась в многозначной улыбке девушке.

- Из шампиньонов, - уточнил эльф. - Также сок, и мне, и девушке. Кроме того, салат. Если несколько видов принесите всех, к нам скоро присоединяются.

- Не подскажите, скольких гостей вы ожидаете?

- Еще троих. Мужчины. Порции соответствующие. Нужно мясо - отбивные или стейки, что у вас есть?

- Для вас приготовят и то, и другое.

- Отлично. Тогда озаботьтесь нужным количеством. Мне принесите прямо сейчас отбивную и какую-нибудь кашу.

- Десерт?

- Штрудель? - похлопав глазками, предположила Иви.

- Да, госпожа.

- Мороженное?

- Если пожелаете, госпожа.

- Желаю.

- Да, госпожа.

Поймав недовольный взгляд эльфа, девушка надулась и в дальнейшем обсуждении не участвовала, строя глазки кому-то из посетителей, одинокому мужчине, что занял другой угловой столик и мучил котлету.

Дождавшись, пока принесут ее сок, Иви начала довольно громко смеяться. А когда мужчина взглянул в их сторону, отсалютовала стаканом ему. Алей нахмурился.

- Люблю блондинов, - весело пояснила Иви.

- Любых?

- О, неееет.

- Красивых, умных, властных, нежных, очаровательных, притягательных…

- Несуществующих, - подытожил Алей.

- Именно.

Следующие четверть часа Иви вела себя образцово-показательно. Громко не смеялась, не роняла вилки, не крала еду из чужой тарелки. В общем, она скучала. А потому совершенно закономерно. Что приход Илистана девушка воспринялась так радушно, что младший эльф начал коситься на брата, словно спрашивая: что произошло?

- И чем здесь травят? - Элиот был сама непосредственность, легко опустился на стул справа от девушки и пододвинул к себе тарелку с отбивными. - Надеюсь, сегодняшние?

- Попробуйте поднять. Если встанут, то свежие.

- Распространенное заблуждение, - нисколько не смутился темный. Даже не скривился и аппетит не потерял. Хотя… что еще от него ожидать? - Поднять кусочки невозможно. Именно этой причиной руководствуются те, кто хочет остаться безнаказанным, уничтожая тело.

- Но ведь можно вызвать дух?

- Можно, но зачем нам дух этой говядины?

- Довольно, - оборвал их Герион. - Теоретическими выкладками вы поменяетесь после ужина.

- Несомненно. Так и сделаем, - пообещал Элиот, принимаясь за еду.

Илистан, занявший место слева от Иви, поморщился, но промолчал. Как настоящий сын своего народа, эльф не считал достойным выяснение отношений за едой, а в случае с этим темным могло дойти и до рукоприкладства.

Трапеза прошла в напряженном молчании. Точнее. Напряженно молчали только Иви и Илистан, но их нервозность передалась и остальным. Кроме, разве что, темного. Его было ничем не пронять. Пока он ел, жизнь была прекрасна во всех своих проявлениях и ничто не могло испортить ему и так отвратного настроения.

Иви же настороженно пялилась на того самого господина, которому недавно салютовала. Нет, подумайте сами? Если вам за ужином начнет проявлять знаки внимания ржущая на весь зал девушка в пижаме, разве она вам понравиться? Возможно, если вы вампир и давно не пили кровушку. Вам тогда любая сойдет. Но зачем делать ответные жесты данной не обремененной приличиями особе, которая к тому же сидит за столом с четырьмя мужчинами? Непонятно? Вот и Иви было непонятно, с чего этот пепельный блондин так на нее смотрит и улыбается, улыбается…

Илистан же беспокоила расстановка сил за столом. Ну не нравилось ему то, что темный после своего поступка сидел рядом с их ведьмой. Его ведьмой! Впрочем, это может быть интересно.

Ужин завершился как-то совсем скомкано. В прямом смысле этого слова. Ведьмочка помяла салфетку и бросила на тарелку, где еще виднелись остатки чудесного рисунка карамелью, что украшал блюдо при подаче. Штрудель приятно тяготил желудок, и Иви была добра. Добра настолько, что даже улыбнулась всем присутствующим и, шлепая тапочками, медленно переваливаясь с ноги на ногу, побрела в свою комнату: следовало привести себя в порядок и захватить заколку Мастера.


Глава 8

Раз ступень, два ступенька, три ступенька… Иви медленно переступала с ноги на ногу. Приятное чувство насыщения владело всем ее организмом, добавляя обычно раздраженной ведьмочке толику благодушия.

- Госпожа? - чужой голос заставил ее обернуться. Ох, знал бы этот господин, насколько ему повезло, что в него не полетело что-нибудь смертельное и неснимаемое.

К девушке приближался давешний блондин с того самого, углового столика. Иви облокотилась на перила, дожидаясь, пока любопытствующий подойдет поближе и поинтересовалась:

- Цель?

По лицу мужчины пробежала волна какой-то необъяснимой злости, впрочем, он быстро взял себя в руки.

- Могу я познакомиться с прекраснейшей?

- Можете, - легко позволила Иви и, развернувшись, начала подниматься дальше.

- Прекраснейшая? - позвал все тот же блондин.

- Где? - во все глаза уставилась темная, повращала головой, но никого не нашла и попеняла мужчине: - Обманывать - нехорошо!

- Но я о вас!

Иви обернулась, с сомнением посмотрела на преследователя и показала ему три пальца.

- Сколько?

- Чего? - не понял он.

- Пальцев! - уточнила Иви.

- Три, - все так же недоумевая ответил господин блондин.

- Хм, странно.

- Прошу прощения…

- Не за что.

- … что вам показалось странным?

- Пальцы считать умеет, а галлюцинации - на лицо, - подумала вслух девушка, пожала плечами, словно говоря ‘каждый сходим с ума по своему’, и вернулась к прерванному восхождению.

- Миледи?

- Где? - справедливо переспросила девушка, даже не оборачиваясь. Это уже было неинтересно.

- Девушка?!

- Да? - Иви обернулась и, улыбаясь во все тридцать два, спросила: - Вы что-то хотели?

Вздох полный облегченного раздражения был ей ответом.

- Девушка, разрешите с вами познакомиться?

- Зачем?

- Вы понравились мне с первого взгляда! - пафосно начал блондин.

Иви расхохоталась.

- В пижаме и тапочках? Вы оригинал. Но, к сожалению, у меня и так много оригиналов. Место освободиться - обязательно сообщу.

- Я могу оставить адрес?

- Пишите, - благосклонно позволила Иви. Мужчина написал. - Не хворайте.

- Не буду, - уже совсем другим тоном, глядя ей вслед, проговорил мужчина и выругался: - Дрянь.

Единственным объяснением того, что после этих слов он выжил, было то, что Иви, напевая себе под ном реквием одного известного композитора, скончавшегося во время написания сего шедевра, не услышала брошенных слов. В противном случае, жизнь команды стала бы намного легче без этого милого блондина, колдуна уровня магистра и просто большой сволочи по жизни. Но, видимо, на каждую каку находиться еще большая кака, и пусть эта ведьма, а в ее природе он ни капли не сомневался, доставляла ему огромное количество проблем… Ах, какая бы из нее вышла жена!

И хоть Иви не знала о мыслях, крутившихся в голове блондина, на душе у нее стало как-то неспокойно. Словно девушка упускала нечто важное из виду. Да, господин был странный - мало кто рискнет подходит к девушке в пижаме, но его маниакальная настойчивость… Что-то здесь было не так. Тревожило и другое: кого-то ей этот странный господин напоминал. Но вот кого?

Встречались в городе? В Инквизиции? На работе? Если верное последнее - то на какой из? Вопросы, как их порой много, а ответов нет никаких. Ведьмочка взглянула на клочок бумаги с именем и адрес. Мальвиар Талион, улица Благодеяний, 17.

Ведьмочка усмехнулась, прочитав, как гордо здесь именуют узкие, грязные улочки. Или это где-то в центре? Неважно. Иви помотала головой, разгоняя многообразие собственных идей и выхватывая основную: переодеться и захватить заколку.

Аккуратно переступив порог своего временного жилища, хотя жить в таком хаосе, что здесь образовался после Клубка, она не собиралась, Иви направилась в спальню. Покопавшись, она выудила тканевую сумку - подарок Мастер - со всем ее содержимым и извлекла заколку. Пятиконечная звезда с закругленными концами и клинком в центре. Да уж, фантазия у гильдии работала.

Следующим пунктом в ее списке действий значилось переодевание, и Иви, двумя пальцами, готовая в любой момент отпрыгнуть, потянула на себя покореженную дверцу. К счастью горожан, одежда пострадала не вся и шокировать кладбищенскую общественность пижамой ведьмочка не стала. Зато продемонстрировать лишний раз фигуру ее новый образ не мешал. Коротенькая клетчатая юбочка, черные гольфы, в тон лакированные туфельки, белая блузка и пиджак синего цвета - все, как и полагается ученицы закрытых пансионов. Вкупе с мертвенной бледностью, которую Иви ради такого случая устроила себе пудрой, ее два хвостика смотрелись потешно и… пугающе. На одном из них еще и висела заколка гильдии.

- Эх, еще мишку-рюкзак, - тяжко вздохнула Иви и отправилась искать приключений на свои ботиночки.

Разумеется с данным планом пришлось помедлить. Ее спутники, хоть и мужчины, собирались ничуть не меньше, чем она сама. Но если девушка вооружалась оружием массового поражения - убийственной красотой, то сильный пол предпочитал точечное воздействие - количество колюще-режущего, что просматривалось у них под одеждой, заставило Иви завистливо вздохнуть. Эх, ей бы научится так прятать, что обычным зрением ну ничего незаметно.

- Ривина? - насмешливо позвал Элиот. - Кому окажете честь?

- Алей? - выбрала самого безопасного и удобного спутника девушка.

Эльф, кивнув темному, подошел к девушке и взял ее под руку. Вот такой странной для сего города компанией - пансионерка, два эльфа, темный и странный господин непонятно как затесавшийся в компанию, они и вышли через парадный вход на улицы провинциального городка.

Первым шел Элиот, как знающий конечную точку. Ему же соответственно досталась великая миссия прокладывать путь остальным. За темным следовали Алей и Иви, которая не отказывала в себе удовольствии повертеть голову, оглядывая достопримечательности - две стены с нехорошими словами, воришку, который, заметив заколку, убоялся и сбежал, памятник непонятному дяденьке. При виде оного, полустоявшего-полусидевшего на коне, с руками вознесенными к небу, Иви рассмеялась. На недоуменный взгляд Алея пояснила:

- Памятник мужской силе!

Старший эльф еще раз взглянул на памятник, увидел нечто, недоступное ему ранее и только головой покачал. Илистан также последовал примеру брата, промолчав, но кончики ушей у него подозрительно заалели.

Уже знакомое Иви кладбище встретило ее, как показалось ведьмочке, приветливо. Старые деревья призывно шумели своими листьями, а сквозь редкие ветви уже проглядывались звезды.

- Откуда начнем? - справедливо поинтересовался старший эльф.

- Сейчас. Вмешательство темного в естественный процесс умирания жителей происходил семь лет назад. Но самый яркий след обнаружился у более старой могилы. По надписи ведьма, похороненная там, умерла восемь лет назад. Но, когда я изучал могилу, то не обнаружил фона смерти, словно она пустая.

- Это возможно?

- Вполне. Инквизиция имеет такую практику, но необходимо убедиться. К тому, - это он произнес уже тише, - я бы хотел поговорить с ней.

- С ней?

- Старая знакомая, - криво усмехнувшись, пояснил Элиот. - Интересно, кто же ее убил. Цветы этому смельчаку отправил бы.

Видимо, Иви слишком сильно сжала руку эльфа в порыве негодования, что тот недовольно на нее взглянул. Но вот взгляд дракона, шедшего следом, был иным. Более внимательным и цепким. Эту маленькую деталь Герион не упустил.

Колдун привел их уже к знакомой Иви могиле, у которой стоили приготовленные заранее лопаты.

- Копать будете?

- Знаешь другой путь?

- Нет, но раз уж вы будете заняты, я прогуляюсь, травок пособираю…

- Далеко не уходи, - бросил ей в след Алей.

Мужчины принялись за работу, а девушка отошла и присела чуть вдалеке. Так, чтобы и рабочее поле просматривалось, и самой не смотреть на надпись. Все же видеть собственное имя на могиле никому не доставляет удовольствия, даже темным. Особенно темным. Ведь страх смерти присущ всем, а темным больше других - слишком часто они с ней сталкиваются и слишком хорошо знают цену жизни. Бессмертие? Сказка. Просто воровство чужих часов, дней, лет. Неприятно, но умирать страшно… Темные редко уходят по своей воле, а потому давешнее око Миралисы никогда не вернет истинного темного к свету. Ибо пройти через грань не пожелает ни один темный, ни один человек.

Мужчины орудовали лопатами так эффективно, что ведьмочка не удержалась от вопроса:

- Черными копателями подрабатываете?

- Бывает, - легко согласился Илистан, ломая ей всю игру. Нет, прежним он ей больше нравился. Можно было хоть поругаться, а вот таким, внимательным, даже заботливым что ли (Иви вспомнила ужин, когда младший эльф с чего-то решил за ней поухаживать и охотно передавал блюда. Даже соль отдал. Семь раз подряд!) ведьмочке было странно его наблюдать. Рождало нехорошие мысли эта его забота. Пора что ли местечко на кладбище подыскать. Интересно. А эльфов в Тлисе хоронили?

Чем бы ни занимались мужчины на досуге, но очень скоро на поверхности оказался гроб. Мраморный мешок, как у особо важных господ. Иви даже присвистнула от оказанной ей чести. Обычную ведьму как старшего инквизитора при исполнении. Делаааа…

Каменную крышку легко снял дракон, обнажая пустоту. В лунном свете этот провал заиграл всеми красками, что так любят в страшных историях. Черный-черный гроб, на старом-старом кладбище, лежал глубоко-глубоко и в нем тихо-тихо… Никого не было. Потому что злой вурдалак уже стоит у тебя за спиной и выпьет всю твою крооовь. Последнюю фразу необходимо было сопровождать подвываниями.

- Никого? - первым решился озвучить очевидное Илистан.

- Как видишь, - задумчиво отозвался Элиот, перегнулся через бортик и поднял со дна конверт.

Восковая печать на нем уже была сломана, а потому, прежде чем читать, колдун повозился, обезвреживая ‘подарочек’ предыдущего читателя сего образца эпистолярного жанра.

- Что там?

- Для начала, кара ворам, воздаяние, гниение, ослепление, выжигание… Вы уверены, сударь, что хотите полный перечень? - раздраженно откликнулся Дункан. Заметив, как по его лицу скатилась капелька пота, Илистан решил временно воздержаться от вопросов, вместо этого эльф позвал девушку:

- Ривина, присоединитесь к нам?

- Если нужно, - пожав плечами и с явной неохотой, Иви поползла к консилиуму по вопросу ее ложной смерти.

Наконец сняв все сюрпризы таинственного темного, не поскупившегося на ‘привет’ последующим поколениям, Дункан развернул гербовую бумагу. Под формальным текстом каллиграф инквизиции размашистым почерком значилось следующее:

‘Дорогая моя ведьма. Я глубоко неудовлетворен тем, что нам придется встретиться еще раз. Но ты забрала у меня одну дорогую моему сердцу вещь, за которой я приду. Будь уверена, маленькая дрянная девчонка, я найду тебя и мы поговорим уже по-другому. Ты же теперь вне законна, прелесть моя. И никто и пальцем не пошевелит ради тебя. Кроме меня. Жди’.

На этом обещании письмо оборвалось. Смех, веселый, заливистый, глухим эхом пронесся над могилами. А темный смеялся под удивленными взглядами эльфов. Иви… Иви переваривала послание. Значит, он идет за ней, что-то ищет. Значит, нападение на эльфа и на нее не связаны? Жаждущий мести колдун и тот, что проклял Алея, преследуют разные цели? Возможно ли такое? Нет. Слишком притянуто и слишком желаемо. А жизнь никогда не бывает милосердна. Следовательно, темный уже нашел ее. А если так…

Девушка обернулась и вгляделась во тьму: вызов брошен - вызов принят. Без пощады.

- Вам что-нибудь ясно? - Илистан высказал общее мнение обращаясь к Элиоту.

- О да. Одна моя знакомая в своем репертуаре. Видно, опять стащила куклу у какого-то незадачливого субъекта, он и мстит.

- Куклу?

- Дела давно минувших дней.

- А девушка не могла украсть нечто более ценное?

- Более ценное, чем живая кукла? Может еще и Око Миралисы? Тогда наш поход обречен на провал.

- С чего вы взяли? Всегда можно перекупить товар…

- Можно, но Иви никогда не отдает своего. Хотя, в свете открывшегося, я бы на месте Эскеля боялся спать ночами.

- При чем здесь господин инквизитор?

- О, совсем не при чем. Но видимо наша милая девочка инсценировала собственную смерть. А сделать она это могла лишь по двум причинам. Побег или месть. Выбирайте любую.

- Вы знакомы, - как и всегда сухо и спокойно констатировал дракон.

- Верное утверждение.

- В таком случае, думаю, вам не составит труда предположить, куда отправилась эта девушка.

- Девочка, - поправил Элиот. - Ей было не больше десяти.

- Девочка.

- Понятия не имею. Иви была невозможна до безобразия. Даже Элиан не рисковал просчитывать ее поступки.

- Но есть же зацепки? - простонал Илистан. - Я не хочу возвращаться к деду с сообщение о провале, в то время как родовой амулет будет висеть на шее какой-нибудь темной дряни.

Звук пощечины прервал излияния эльфа. Элиот тряхнул рукой, как будто она чем-то испачкалась на лице эльфа и тихо, а оттого особенно угрожающе произнес:

- Еще одно подобное слово в адрес этой девочки, и в леса вернется только один принц.

- Да что ты себе?..

- Принц?..

Иви и Илистан выпалили реплики одновременно. Девушка растерянно глянула сначала на младшего, потом на старшего и прищурилась.

- Принцы, значит?

- А вам не сказали? - Элиот был сама доброта. - Его высочество Алейсанель Лиотен Диолийский и его младший брат Илистанель Лиотен, также Диолийский.

- Достаточно. Илистан извиниться и инцидент будет исчерпан.

- Будет, но извиняться он будет перед самой Иви. Раз уж она жива, то мне незачем распоряжаться ее правом.

- Хорошо. Но, если вы забыли, мы все еще должны отыскать вашу подругу.

- Да, и наш соперник в поисках тоже этим занимался. Не вижу причины не воспользоваться его наработками.

- Это справедливо, - заговорил дракон, всю беседу проведшей у памятника, пристального его изучая.

- Ривина? А вы как считаете? - обратился к девушке Элиот, вырывая ее из раздумий. - Как вы считаете? В конечном счете. Вы, как и искомая нами, девушка, молодая и одаренная. Пусть и не силой, но знаниями и умениями. Как бы вы поступили на месте ведьмы?

- Она нигде не появлялась?

- Нет.

- Тогда, вероятно, она хотела, чтобы ее оставили в покое. Просто такое желание.

- Но невозможное. Впрочем, я согласен с вами. Полагаю, Иви просто сбежала. Вот только от кого или от чего…

- Встретите ее и спросите, - резко вмешался Илистан, желая отыграться за недавнее унижение.

- Спрошу. Обязательно спрошу.


Глава 9

- Так, если вы все решили и больше планов на эту ночь у вас нет, то я, пожалуй, прогуляюсь.

- Ночью? По кладбищу? - нахмурился Илистан, глядя как Иви начала медленно отступать в сторону. Ему, как и темному с драконом, темнота помехой не была.

- Да. А где еще собирать Вересок Трехлистый? Или Кливлянду Пучеглазую?

- Ночью на кладбище? - предположил дракон, усмехаясь, но глаза его были неподобающе серьезными.

- Именно! - возведя палец к небу, подтвердила Иви.

- Брат, я пойду с ней, - обратился к старшему Илистан.

- Нет! Только мешать будешь. Без высшего образования по травничеству никого не возьму.

- У тебя и самой его нет, - напомнил дракон.

- Вот именно! Зачем мне лишний необразованный довесок? Я хоть что-то умею…

- Влипать в неприятности, к примеру.

- Зато как? - не смутилась Иви, а Элиот рассмеялся.

- Если бы не видел твою ауру, решил бы, что передо мной ведьма.

- Ведьма в душе! - гордо выпятив грудь, заверила Иви и бодренько припустила в сторону, пока никто не задал других глупых вопросов и не набился в сопровождающие.

***

В нарушение всех правилах в кабинете горел свет. Нет, разумеется, в том, чтобы зажечь свечу нет ничего сверхъестественного, но не в том случае, если происходит встреча темного со своим давним другом. Ведь совершенно иначе представляется их встреча. Полумрак, сквозь задернутые шторы проникают редкие лучи холодного, мертвого света луны, на столе горит одинокая свеча, а оба друга попивают кровушку из бокалов-черепов. Антуражно? Вот только действительности не соответствует.

На деле в кабинете Мастера под потолком горело пару шариков, что не позволяло появиться в комнате ни единой тени. Мастер прекрасно знал возможности некоторых темных и всегда принимал меры. Не было в кабинете и бокалов-черепов, практичный колдун предпочитал высокие фужеры и выдержанное вино, дегустацией которого они и занимались в этот момент.

Откинувшись на спинку кресла, чуть прикрыв глаза, Мальвиар пригубил пряного напитка и улыбнулся.

- Сколько лет прошло, Винсент.

- Меньше, чем могло бы, Виар.

- Как обычно прав, друг мой.

- А ты все тот же? Гоняешься за миражом?

- От судьбы не уйдешь, - пожал плечами темный, поставил полупустой бокал на стол и откинул с глаз челку.

- Это не судьба - это проклятие.

- Неважно, мне нужно Око. Ты со мной?

- Ох и бед ты натворишь, дружище.

- Ты? Со мной?

- Еще бы. Должен же кто-то тебя проконтролировать.

***

Иви весело шагала по просторам, по просторам кладбища. Вопреки досужим сплетням, ночью в здесь было, пожалуй, даже лучше чем в городе. Мало кто осмеливался забредать сюда и, обосновавшись между могилками, можно было спокойной подумать, поплакать и покричать. Последнее Иви поостереглась совершать, но вот первые два пункта…

Ведьмочка дотронулась до земли, которая успела покрыться капельками росы, и, решив, что мокрая юбочка несколько не соответствует ее представлениям о комфорте, уселась на памятник. Напряжение предыдущих дней нуждалось в выходе, а лучшего способа сбросить такие эмоции девушка не знала.

Проплакав с полчаса, Иви промокнула остатки влаги рукавом пиджака и, вновь обретя душевное равновесие, направилась к выходу. Нельзя сказать, что у нее были запланированы какие-то дела, но посещение Мастера могло помочь делу, а потому, привычно войдя в тень, Иви вынырнула у самого дома глава гильдии.

Даже сквозь плотные темные шторы кабинета на улицу проникал свет.

‘Перестраховался’, - уважительно подумалось Иви, когда она в два прыжка перебралась через забор и была ласково встречена двумя волкодавами. Собаки радостно завиляли хвостами, и ведьмочка глубоко задумалась. Всем ли они так рады?

Ответ пришел внезапно: из дома показался какой-то слуга и, оскалившись, собаки понеслись к нему. Бедняга хлопнул дверью так, что посыпалась штукатурка. Упустив добычу, звери приуныли и отправились искать ласки на стороне - вернулись к девушке. Гладя их между ушей, Иви все больше волновалась. Знать ее эти звери не могли, значит, приучены к чему-то другому, что позволяет им определять хозяина. К силе? Но ведь она скрыта! Или животные видят то, что недоступно человеку?

И если принять эту точку зрения… Иви бросила внимательный взгляд на окна кабинета - там сейчас темный. А учитывая поголовье колдунов в городе, ошибка маловероятна. Мастер кого-то покрывает, и, если отбросить удачу, этот кто-то по ее душу. А в свете послания в гробу…

Что ж они все так всполошились?! Эльфам нужно это полумифическое Око, колдуну, если я правильно предположила, оно же. Но при чем тут она? Почему этот темный так уверен в ее обладании амулет? Уверен, значит знает наверняка, а значит… Он сам передал его ей? Но когда и что это было?

Вопросы, так много, словно снежинок зимой, и отыскать ту единственно-правильную мысль-снежинку неимоверно сложно. Как и вспомнить всех темных, с кем девушка имела дело на службе в инквизиции. И выпала же задачка.

Взъерошив собакам шерсть на прощание, Иви выбралась с территории поместья Мастера. Еще не время открытого противостояния. Еще не время. А уж нападать на чужой территории - верх безумия, а таковой Иви не была. Подготовка, а после нападение. Так и никак иначе.

Вновь очутившись на улицах ночного города, больше напоминавшего сыр с дырками - такие узенькие здесь были улочки, Иви задумалась. Будучи ночным существом возвращаться в гостиницу, кои уж выпал шанс погулять в одиночестве, не хотелось. Но куда податься? Припомнив все, что произошло с ней за последние деньки, девушка пригладила юбочку, поправила манжеты, подтянула ленты на хвостиках и отправилась в ‘Золотую подкову’.

Несмотря на поздний час, заведение работало. В общем зале слышались переливы лиры и тоскливые напевы менестреля. Иви не любила такие истории - слишком уж они пронизаны жалостью к самому себе, смакованием собственного горя. Лирический герой, вместо того, чтобы пойти и сделать что-то, сидит и размышляет, как он одинок, велик и непринят миром. Прагматичной ведьмочке этого было не понять.

Восстановив в памяти примерное расположение комнат, Иви подпрыгнула, подтянулась и вскарабкалась на карниз. Аккуратно переступая, она нашла нужное, как ей казалось, окно и, вскрыв защелку оказалась в комнате.

В темноте кто-то был. Иви даже не пришлось применять свое особое зрение, чтобы понять, чем занимается парочка - слишком уж характерны были звуки. Скривившись, ведьмочка быстро покинула парочку, выскользнув в коридор. Решив больше не полагаться на судьбу и поберечь свою детскую психику, Иви отправила огонек найти ее знакомца.

Сын хозяина гостиницы был в соседней комнате. Не так уж и неправа оказалась ведьмочкина девичья память. Постучавшись - все равно из-под двери пробивался свет, Иви вошла в комнату.

Горд был не один. У его кровати сидела сестра и, смущаясь, рассказывала что-то явно личное. Иви, которая всегда любила знать больше всех, ушла в тень, не желая мешать, но жаждя послушать.

- … это ошибка. Понимаешь? Он сказал, что он не знал. Заплатил отцу, пообещал, что больше нас не потревожат. Все будет хорошо слышишь? Он чудесный, такой внимательный. Матушке помог, врача нашел…

- Иса, успокойся. Ты слишком его превозносишь. Да помог. Сейчас помог, а дальше? Что он потребует за свою помощь? Твою честь, жизнь? Не проси его ни о чем. Нельзя доверять таким людям.

- Он уже попросил, - обиделась за кого-то Иса. - Последить за этой ведьмой, подружиться с ней, рассказывать ему все. Так это же легко!

- Иса, послушай сама себя! Ты ему не интересна, ему эта девушка нужна. А зачем ты не спрашивала?

- Спрашивала! - надулась сестра. - Один его знакомый хочет с ней познакомиться. Она ему очень понравилась, хотя было бы на что смотреть…

- Иса!..

- Молчу. А ты неравнодушен к этой ведьме?

- Она. Спасла мне жизнь. Помни об этом.

- Они бы тебя не убили, - начала спорить сестра, а Иви подозрительно взглянула на девушку. Могут ли люди так быстро меняться или ей помогли?

- Это он так сказал? - нахмурившись поинтересовался Горд.

- Да! - выпалила девушка. - А она… Она тебя заколдовала! Ты никогда так не интересовался девушками, как этой ведьмой. Каждый час интересуешься, не пришла ли. А моих подруг всех восвояси отправил!

- Иса, довольно.

- Нет, братик. Не довольно. Чем они хуже этой? Не ведьмы? Тебе именно ведьмы подавай? Почему ты не предложил брак Таврине? Она дочь мэра, и мы бы попали в общество. Я смогла бы ходить на балы, флиртовать с лордами, в шелка одеваться. А не работать от зари до зари то мойщицей посуды, то подавальщицей. Ты думаешь, я родилась для этого? Нет! Я хочу большего! И я получу это. Слышишь? А ведьма твоя другому достанется, так что и думать забудь, слышишь?!

- Иса, уйди, - попросил Горд.

- И уйду! - бросила в сердцах девушка и хлопнула дверью.

Чуть склонив голову на бок, Иви размышляла, так и не покинув тень. Познакомиться, значит? Друг мастера? А, впрочем, почему бы и нет. Ведь в эти игры можно играть и вдвоем.

Составив таким образом план на завтрашний день, Иви не долго думая перешла с помощью теней в собственную полуразрушенную комнату, вышла в коридор, желая понять, откуда раздаются голоса и остановилась.

Звук доносился сквозь полуприкрытую дверь комнат Элиота. Колдун о чем-то говорил с драконом. Вот они рассмеялись, словно кто-то удачно пошутил, и Герион вышел, провожаемый хозяином. Иви отступила назад, чтобы не попадаться на глаза колдуну. Видеть Элиота не хотелось совершенно, слишком много разных чувств он у нее вызывал. И одно из них - сожаление, грусть по утраченным возможностям. А грустить девушка не любила. Натянув на губы улыбку, ведьмочка сделала шаг вперед, оставляя позади все размышления.

- Ривина? - Герион остановился на полпути и оглянулся на ведьмочку.

- Да? - Иви вышла на свет, поправляя ленту. Нет, ей определенно нравился такой облик, постоянно появлялась причина отвлечься и ‘забыть’ о неудобных вопросах.

- Зайди ко мне, - попросил дракон, приглашающее махнув рукой в сторону своих дверей.

Иви пожала плечами. И с леньцой отправилась за ним. Теоретически она могла отказаться, но дракон слишком многое подмечал, и лучшим выходом было не дать ему очередной повод для раздумий и выяснений.

Герион вежливо пропустил даму вперед, и Иви даже вошла первой, что делала очень редко - только с людьми, которым безоговорочно доверяла. Но было в этом чешуйчатом и хвостатом субъекте нечто такое, что заставляло уверовать в его безопасность. Объяснить это свое чувство девушка не могла, но и пойти против него… Тяжело быть одному, очень тяжело.

Ведьмочка привычно забралась в кресло, подобрав под себя ноги и прикрыв их юбочкой, благо та была сшита солнышком. Дракон уселся напротив, сразу после того как загорелся осветительный шар. Следом по комнате пронесся маленький огненный дождик, заставляющий фитильки множества свеч, расставленных по периметру, вспыхнуть.

- Тяжело без огня? - сочувственно осведомилась Иви.

- Неприятно. Стихия просит выхода, а обернуться в городе почти невозможно.

- Вы уже решили, куда отправимся?

- Дункан разговаривал с Алеем, - уклонился от ответа дракон.

- И чем же кончилась их беседа? - не отставала девушка. - Я же могу спросить и у них.

- Только не у темного. Он слегка не в себе.

- Так разочарован?

- Скорее обрадован. Ему была дорога эта девочка. Иви, правильно? - словно между прочим задал вопрос Герион.

- Наверное. - Ведьмочка пожала плечами. - Магистр нам не рассказывал о своей личной жизни.

- А ты ничего о ней не знаешь?

- А должна? - вопросом на вопрос откликнулась ведьмочка.

- Два видных темных наверняка знают хотя бы о существовании коллег.

- Не всегда. Между собой знакомы лишь инквизиторские. А Элиот, как известно, из Элисс-тауна.

- Это известно не всем, - заметил дракон, постукивая по подлокотнику кресла.

- Да, самым молодым еще не сказали, - согласилась девушка. - Но к чему этот вопрос?

- Ривина?

- Даааа, - улыбаясь, протянула ведьмочка.

- Что ты знаешь об Иви Истхоль.

- Сегодня мы были на ее могиле, - как можно корректней ответила Иви, чувствуя подоплеку беседы. Решил проверить? Узнать, соврет ли?

- А до этого ты слышала это имя?

- Да.

- И ты знала его обладательницу?

- Возможно.

- Насколько близко?

- Это допрос? - негодующе воскликнула девушка, рывком поднимаясь и отходя к дверям. - Не хочу в этом участвовать! Пустая трата времени.

- Я дам клятву, - тихо произнес дракон. - Сохраню твой ответ в секрете, но я должен знать.

Иви замерла у двери. Она уже успела взяться за ручку. Клятва? Совсем неплохо. Но необдуманно как-то. Воспользоваться или?..

- Здесь и сейчас. Сначала клятва.

- Хорошо, - с каким-то облегчением ответил дракон и произнес нужные слова.

Иви медленно вернулась в еще хранившее ее тепло кресло, села, оправив юбочку и откинувшись на спинку, медленно заговорила:

- Иви Истхоль… Да, это мое имя.

- Ты сбежала?

- Глупо, верно? - Иви горько усмехнулась. - Тогда мне казалось это лучшим решением. Хотелось отомстить ему. Хотя бы так. Заставить страдать. Глупое детское желание.

- Не мне судить.

- Не вам, - как-то глухо повторила Иви. - Вы ведь не за этим давали клятву. Что вам нужно?

- Око Миралисы. Оно у тебя?

- Возможно.

- Как скрываешь дар?

- Амулет.

- Покажешь?

- А вы его не видите? - задумчиво поинтересовалась ведьмочка, опуская голову. Цепочка медальона как ни в чем не бывало блеснула мягким серебром.

- Нет.

- Это важно?

- Одно из свойств Ока.

- Вы знаете их все?

- Большинство.

- А то, о чем говориться в легендах, правда?

- Светлый дар? Шанс вернуться у истинного темного?

- Да.

- Не знаю. История не знает прецедентов. Легенды - быть может, но факты… Они говорят обратное. Это невозможно.

- Невозможно… - Иви задумалась. Была ли эта побрякушка - взятка того темного - Оком? Смешно. Слишком ценный артефакт чтобы отдать его. Никто бы так не поступил. - Вам нужно было мое имя? Зачем?

- Проверить свои наблюдения.

- Убедились?

- Более чем. И в связи с тем, что мне рассказал Дункан, я начинаю опасаться тебя.

- Опасайтесь, - разрешила Иви. - Все равно не поможет.

- Я учту, - пообещал дракон, усмехаясь.

- Я могу идти?

- Разумеется.

Иви вновь поднялась со своего места, подошла к двери и решилась-таки задать мучивший ее вопрос:

- А если Око у меня, как вы поступите?

- Никак, - честно ответил Герион.

- Почему?

- Судьба сама даст ответ.

- И даже не постараетесь узнать, оно ли? - Девушка сжала артефакт. Он ответил ее мягким светом, видимым, как оказалось только ей.

- Я знаю, что это оно.

- Но…

- Слишком много вопросов, Иви. Слишком.

- Вы не ответите.

Герион молча покачал головой. Главное он уже знал. Око в надежных руках.


Глава 10

- Иви, мы обязательно должны сходить туда! - вдохновлено вещала Иса, бурно жестикулируя. - Это первое подобное место во всем городе. Иви, я не прощу себе, если не попаду туда!

- Сходи сама? - предложила ведьмочка. - У меня на эти выходные совсем другие планы.

- Какие другие? Горд пригласил на свидание? - в голосе собеседницы послышалась ревность.

- Почему Горд? - деланно удивилась Иви. - У меня и другие мужчины есть.

- У тебя кто-то есть? - больше, чем следовало, заинтересовалась девушка.

- Возможно все, - уклончиво ответила девушка и загадочно улыбнулась: - Все возможно.

- Везет! Мужчины, красота, дар, - последнее Иса произнесла с придыханием.

- Да не особенно, - с сожалением вздохнула ведьмочка и наклонилась, чтобы ее могла услышать только собеседница: - Кончается приворот - кончается и вся любовь.

- А ты и привороты умеешь? - восхитилась Иса.

- Умею.

- А научишь?

- А инквизиция не застукает? - спросила Иви и заметила, как в глазах подавальщицы мелькнуло недовольство. Вот значит какой у тебя план был, а нет. Нельзя. Ведьмочке еще колдун нужен. Очень нужен. Только так Иви смогла убедить остальную команду остаться в городе. Дескать, давайте ловить на живца. На нее, глупую травницу, через которую можно подобраться собственно к великим эльфам и ужасному темному. Посопротивлявшись, команда была вынуждена сдаться. Тем более травницу неожиданно поддержал дракон. Как результат они уже неделю провели в Тлисе, а колдун так и не спешил проявляться. Зато деятельность Исы набирала обороты.

Девушка ежедневно заглядывала к ведбмочке, поблагодарить за помощь брату, передать пирожков или какой иной снеди, просто осведомиться о здоровье. Предлогов было много, а цель одна - познакомиться поближе. Иви легко дарила подавальщице знаки своего расположения и теребила новую заколку, украсившую ее волосы.

Копия украшения Мастера, она была маячком, настроенным на физическое состояние девушки, и стоило ей ощутить боль или просто недомогание, к ней тут же мчался кто-то из команды проверить сохранность живца. Смешно было, когда Иви случайно порезалась, будучи в ванной комнате.

Очередь бежать с проверкой в тот раз выдалась младшему эльфу и ему, ураган вбежавшему в ванную, открылся чудный вид. Ведьмочка и сейчас немного краснела при воспоминании о тех секундах, хотя это случалось с ней крайне редко. Но почему-то задел ее взгляд эльфа, которым он быстро прошелся по ее обнаженной фигуре.

- Иви?.. - позвала Иса, выводя приятельницу из неудобно-смешных воспоминаний.

- Да?

- Ты опять меня не слушаешь!

- Прости, - повинилась Иви. Иса порой напрочь забывала, с кем говорит, впрочем, ведьмочка не стремилась ей напоминать. Меньше знаешь - крепче спишь, а в их случае, меньше помнишь - дольше живешь. А убивать сестру Горда… Впрочем, как прощальный подарок городку…

- Вот, опять не слушаешь!

- Еще раз прости, - устало отозвалась Иви, касаясь лбом столешницы. Постоянный треп Исы утомлял ее больше смертельных проклятий и ритуалов. - Что ты говорила?

- Вход только в парах. Горд не пойдет, да еще и родителям настучит.

- А мы разве пара?

- Девушка можно друг с другом, - заверила подавальщица. - Да и родители с тобой отпустят.

- Странные люди.

- Да. Как будто они не понимают, как это важно!

- А это важно?

- Иви!

- Молчу-молчу.

- Значит, ты пойдешь со мной?

- Пойду, - обреченно ответила Иви, прижимаясь к столешнице ухом. Она решила хоть одно из своих органов слуха спасти от последовавшей звуковой атаки со стороны радостной Исы. Ничего, она и это припомнит этому колдуну. В сумме, он уже заслужил на особо жестокую казнь.


Вечер наступил как-то подозрительно быстро. Иви даже предположила, что кто-то ее заколдовал, но за окном действительно стемнело, а ее музыкальный шар успел закончиться. Поднявшись с нового, беленького, обитого кожей диванчика, девушка отправилась в ванную готовиться. Памятуя о возможных гостях, подперла дверь табуретом, а для надежности еще и дверь закрыла на шпингалет.

Обреченно оглядела свою хмурую невыспавшуюся моську и принялась наводить красоту по всем ведьминским канонам. Пожалуй, увидь ее ведьмы глубокой древности, приняли бы в свой круг без промедления: раз уж такая клуша сумела выжить - она достойна восхищения.

Подведя глаза и придав коже зеленоватый оттенок, чтобы она казалась не просто бледной, но вселяла мысли о недавней кончине девушке, Иви довольно осмотрела себя. Чего-то не хватало, и ведьмочка не долго думая подвела еще и губы: теперь покойница отличалась и дурным вкусом, раз уж и в посмертии сохранила привычку краситься кроваво-красной помадой.

Здраво рассудив, что на большие жертвы она не согласна, девушка покинула уголок уединения и отправилась одеваться. Миновала гостиную, которая у них с драконом ныне была общей, дабы в случае чего он мог вмешаться, и, распахнув дверь, застыла на пороге своей спальни.

Комната утопала в цветах. Прищурившись, девушка первым делом поискала среди них ядовитые и, найдя искомые, распахнула окно. Красиво летела ваза на мостовую, красиво. Ведьмочке даже захотелось повторить сие действо, и вниз отправился следующий букет.

Герион, которого привлек странный звук из комнаты ведьмы, постучавшись, вошел. Пожалуй, такой детской радости, что всеми красками играла на лице размалеванной Иви, он не видел уже очень давно - с тех пор как племянники выросли и больше не донимали дядю своими проделками.

- Смотри! - Иви указала на окно. И дракон незамедлительно приблизился.

На мостовой лежала целая картина, выполненная из самых дорогих цветов, что нашлись в городе. За некоторыми из них Илистан даже сбегал к эльфам, но ведьмочке, видно, было все равно. Украсившими мостовую, они ей больше импонировали.

- Не понравились?

- Нет, почему? Видишь как красиво!

- Илистан расстроиться.

- Почему?

- Это его подарок.

- Подарок? Он их подарил? Мне? А почему ядовитые там есть?

- Ядовитые?

- Да, вон те и те. - Иви указала на ярко-синие цветы. - Входят в состав ста тридцати отравляющих настоек.

- Не учел эльф.

- Злой он, - пожаловалась Иви.

- Почему?

- Сначала шкодит, потом отравить хочет, еще и докапывается постоянно. Все ли нормально и не нужно ли мне чего. Надоел!

- Ты несправедлива, - покачал головой Герион, отходя от окна.

Иви последовала его примеру и даже створки захлопнула, села на кровать, а после и вовсе упала на нее, расслабленно пялясь в потолок.

- Не хочу, - простонала она.

- Это была твоя идея, - напомнил дракон, проводя кончиками пальцев по нетронутым цветам. Таковых у Иви было еще полкомнаты - Илистан не поскупился в своем стремлении загладить вину.

- Я и не отказываюсь. Просто - не хочу.

- А чего хочется?

- Отдохнуть, - призналась Иви. - От всего и всех. А еще контрольные эти… Ужас, а не контрольные! Ну откуда я могу знать, зачем драконам зажженные свечки или эльфам их ритуальные рубашечки. Вот скажи мне?!

- Вероятно из курса по теории коммуникации, - усмехнулся дракон.

- Да, но наш преподаватель так внезапно исчез…

- А одна студентка решила воспользоваться его временным отпуском и побездельничать.

- Да, - обиженно откликнулась Иви. - Но и тут от ваших заморочек не отдохнешь!

- Да, - согласился Герион. - Привыкай, малыш. Когда узнают, что Око у тебя, придется минимум посетить эльфов с визитом. Все же их реликвия.

- Не поеду. Они захотят ее вернут.

- Конечно, захотят. Есть только один-единственный выход, который позволит этого избежать.

- Какой? - навострила ушки девушка.

- Не скажу.

- Всегда ты так! - попеняла ведьмочка. - Вот смотри, расстроюсь…

- И будет мне большое горе и слабительное в суп. Это несерьезно, Иви.

- Зато действенно, - мрачно ответила темная и все же поднялась со своего ложа. - Помоги собраться?

- На встречу с нашим колдуном?

- Ага.

- Эльфы знают? - поинтересовался дракон, усаживая девушку на краешек кровати и извлекая из тумбочки расчески. За неделю подобных просьб Герион успел выучить месторасположение всех требуемых ему инструментов.

- Наверное.

- Нехорошо уходить не предупредив старших, - исполнил свой учительский долг дракон. - Высокую или удобную?

- Удобную, - откликнулась ведьмочка, млея от удовольствия. Она с детства любила, когда ее заплетали, но доверяла столько немногим, что заплетаться приходилось самой. Исключением был Элиан Эскель. Ему она разрешала.

Герион заплел ей сложную косу - Иви даже на вскидку не могла бы сказать, на сколько прядок он разделил ее лохмы, вплел ленту и закрепил получившееся великолепие заколкой-амулетом.

- А одежда? Что лучше?

- Иди как сейчас, - подумав, предложил дракон, оглядывая ее ставшую популярной клетчатую юбочку до колена.

- Гольфы, блузка, пиджачок, заходи к нам мертвячок? - иронично произнесла ведьмочка и пояснила: - Детская считалочка, но суть игры ‘примани нежить’ передает превосходно. Думаешь стоит сыграть?

- Абсолютно. Да и убегать в юбке удобно.

- Наверное, - Иви задумчиво оглядела себя, взглянула на часы и понурила голову - пора. Впрочем, тут же приободрилась. Наконец-то веселье.


Иса ждала ее в холле. Накрашенная, как и сама Иви в яркие цвета, в коротенькой, на ладонь выше колена, юбочке, блузке-маечке и сапожках на каблуке. Ведьмочке нестерпимо захотелось покрутить у виска, выдавая свое отношение к подобному туалету, но игра началась и эмоции были недопустимы.

- Интересно выглядишь, - вместо этого произнесла Иви, демонстративно оглядела приятельницу от макушки до острых носов сапожек и присвистнула: - Подарок?

- Да, - с придыханием ответила Иса. - Мне кажется, я по-настоящему нравлюсь Микаэлю.

- Так и есть, - сказала то, что от нее ожидали услышать, Иви. Впрочем, доля истины в ее словах была. Мастеру наверняка нравилась Иса, да и его темному товарищу явно была небезразлична - как любовница или расходный материал. Хотя, учитывая, что Иса все еще может думать сама… У Мастера на нее все же более мягкие планы. Возможно. Судить наверняка ведьмочка никогда не бралась. Почти.

- Ну что? Идем? - поторопила девушка темную.

- А мы разве кого-то ждем? - деланно удивилась Иви.

- Нет, - радостно откликнулась Иса и, подхватив ведьмочка под локоток, потянула в сторону выхода. Иви слабо сопротивлялась. Скорее из врожденного чувства противоречия, чем на самом деле, и ровно настолько, чтобы Исе было удобно ее тянуть.

Клуб ‘Заветная мечта’, куда привела ведьмочку подавальщика, в этот день явно пользовался нешуточной популярностью. У входа толпился народ всех возрастов и обоих полов. Иса прошла мимо всей очереди с видом победительницы. Еще бы, звездный час для маленькой серой мышки, что всегда хотела быть кошкой. Но получилось ли?

Охрана на входе благодушно кивнула Исе, более внимательно взглянула на ее спутницу, но, заметив заколку, умерили свое внимание, учтиво распахивая дверь.

Зал был пуст. Только слуги и музыканты готовились к предстоящей работе. Скрипач настраивал инструмент, барабанщик выдал на пробу пару комбинаций, отчего Иви захотелось спешно выскочить из этого места. Слишком уж ее тонких слух оказался неприспособлен для разрывающих барабанные перепонки звуков.

- А здесь и дальше так будет? - грустно поинтересовалась девушка, послушно семеня за Исой, которая абсолютно точно знала, где хочет сидеть в этот вечер и с упрямством редкого темного шла в самый центр.

- Нет, дальше веселее, - заверила она.

- Это точно, - себе под нос прокомментировала ведьмочка. Интересно, а эльфы придут или просто обоснуются по соседству?

Наконец Иса обнаружила столик своей мечты и присела. Иви радостно устроилась напротив и опустила голову на стол.

- Эй? Ты чего?

- Я сплю, - сонно ответила девушка.

- Но ведь день?

- Я сова. Я сплю.

- Но уже ночь!

- Еще нет. Я сова. Я сплю.

- Хорошо. Но как только начнут пускать, просыпайся, не позорь меня.

- Я сова. Совы не позорят.

- Ага, они позорятся. Хотя, в любом случае, свет скоро погасят.

Огоньки под потолком действительно быстро погасли. Теперь в зале хозяйствовали тени, разгоняемые редкими тусклыми светильниками у стен и над каждым столиком. Этого света хватало лишь для того, чтобы видеть силуэт - разглядеть лица не представлялось возможным даже для сидящих напротив. Ступеньки и углы обозначились бегущими по периметру золотыми и серебряными линиями, что изгибались, вилились и образовывали причудливый в своей красоте и опасности рисунок.

Иви восхищенно вздохнула. Поглощающие амулеты под потолком, сдерживающие руны по стенам, неведомый темный перешел на новую ступень подпитки: решил тянуть эмоции даже не напрягаясь. Пусть люди сами делятся с ним радостью, восторгом, превращая собственную жизнь в унылый серый склеп. И только здесь, на редкие часы, они смогут обретать свое счастье и то, лишь для того, чтобы потерять толику своей души. Ведьмочка не сомневалась, что здесь под видом обычных коктейлей начнут давать сильнейшие стимуляторы и афродизиаки. Так и получилось.

Официант, что подошел к ним, выставил на стол сразу по три порции различных зелий на выбор. За счет заведения, разумеется. Иви наклонилась и понюхала жидкую смесь. Даже от запаха ее волосы едва удержались от того, чтобы не стать дыбом. Концентрация психотропных зашкаливала. Самым милым последствием приема этих веществ будет дикий выброс адреналина, дальше - галлюцинации, после головная боль, которую потребуется снизить. А снизить получиться, лишь получив новую дозу. И вновь адреналин, удовольствие и расплата, пока не останется высосанная оболочка.

Иса не глядя отпила из высокого бокала и широко улыбнулась:

- Попробуй. Вкуснятина!

- Верю.

- Лучше сама попробуй! На глаз же вкус не определишь?!

- Зато не запах легко.

- И что же там?

- Лучшие ингредиенты для лучших в мире девушек! - заверил новый участник их маленьких посиделок.


Глава 11

Иви обернулась на звук, но к сожалению там стоял ничем не примечательный официант. Скорее всего, это было его дежурной фразой, ибо, исполнив свой долг, мужчина быстро покинул их общество, променяв его на общество бармена.

Начали подтягиваться люди. Первыми заполнились столики в центре, на своеобразной сцене, с которой открывался прекрасный вид на любую точку зала. Пожалуй, это единственное обстоятельство, которое оправдывало выбор Исы. Подавальщица мирно потягивали коктейли. Музыканты играли нечто не мелодичное и совсем не раздражающее. Иви ощутимо расслабилась и словила себя на том, что едва не отхлебнула из бокала просто по привычке. Отодвинув искушение подальше, ведьмочка имела честь наблюдать, как приглашают на медленный танец Ису, как девушка смутившись и растерявшись - она ждала приглашения от другого кавалера, все же идет на площадку для танцев, что была освещена много лучше. Хотя, яркий свет не всегда лучший, а потому это был спорный вопрос.

- Не занято? - приятный баритон раздался у девушки из-за спины. Иви обернулась и расплылась в улыбке. Это видимый ею раннее господин, обладатель прекрасной стрижки и ослепительной улыбки, был ни кем иным, как блондином из гостиницы.

- Для вас - нет, - широко улыбнулась девушка и отпила из бокала. За свое здоровье девушка не опасалась, но лишний раз прибегать к силе для такой мелочи было кощунством, допустимым лишь на благо дела.

Блондин - Мальвиар - ощутимо расслабился, заметив ее поступок.

- Польщен, - расплылся в улыбке мужчина. - Полагаю, в честь вашего расположения, я могу рассчитывать на танец?

- Думаю, да, - чуть смутившись, ответила девушка, надеясь, что ее щечки покраснели правильно, а не как в прошлый раз - гневными пятнами.

- Позволите? - он встал, обошел столик и подал ведьмочке руку, помогая подняться.

Резкий удар, словно она коснулась охранного поля, предназначенного для отпугивания, и девушка поднимает недоуменный взгляд на блондина. В его глазах раздражение и какое-то странное удовлетворение. Необъяснимое, но не сулящее ничего хорошего.

Не говоря друг другу ни слова, они идут мимо танцующей Исы. Она уже поменяла кавалера, и сменит его вновь, судя по движущемуся в ее сторону Мастеру. Танцующие перед ним расступались. Как будто прекрасно знали этого человека в лицо. Впрочем, Микаэль мог себе устроить театр для одного зрителя и, чувствовали ее пятки, так оно и было.

Пары расступались, стоило им подойти, и смыкались хороводом у них за спинами. Мальвиар держал руку у нее на талии, направляя, но Иви не могла отделаться от ощущения, что он заявляет на нее права. По крайней мере у темных так и было. Право касаться, право обладать, право распоряжаться. Впрочем, пока блондин не переходил границ, позволенных танцем, а потому она не скидывала его руку. Тем более, если у темного заняты руки, он не сможет сопротивляться в полную силу.

Мелодии сменяли друг друга, а пара все не останавливалась. Казалось, они проверяли друг друга на выносливость, то застывая в неимоверных поддержках, то меняя па с такой скоростью, что больше всего это напоминало бой. А бой шел и нешуточный. Бой за авторитет, за признание собственного я, за право распоряжаться. И пусть никто в зале не мог оценить по-настоящему их борьбы, для темных сейчас происходил передел мира.

Первым не выдержал блондин. Более привычный к битве с помощью силы, он первым оступился и отступился, остановившись. Их прерывистое дыхание и аплодисменты зрителей. Никто не смог сравниться с этой парой. Постепенно круг вокруг них все более расширялся, пока танцевать не остались лишь они. И теперь, наконец, закончив, они вновь вернулись к реальности и ее проблемам.

Мальвиар усмехнулся и поклонился девушке, словно признавая ее победу, поцеловал кончики пальцев и резко дернул на себя, увлекая ее в объятия.

- Нельзя! - зло выдохнула девушка, резко убирая локоть назад. Так, чтобы он вошел прямехонько в солнечное сплетение. Колдун пошатнулся, но выстоял. Впрочем, хватка его ослабла достаточно, чтобы Иви, прогнувшись, вынырнула из кольца его рук. - Смотреть можно - трогать нельзя.

- Я учту, - пообещал блондин спустя полминуты, глядя, как девушка прощается с Исой и направляется к выходу.

Иви неспешно, словно полностью уверенный в собственной безопасности хищник, шла, перекачиваясь с ноги на ногу, к выходу. Выяснять отношения на чужой территории она считала не достойным высокого звания ведьмы. Нет. Если уж и драться, то на нейтральной, а лучше и вовсе на своей. В том, что блондин пойдет за ней, девушка также не сомневалась. Уверенность ей добавлял и один очень занятный амулетик с кровной магией, который она вытащила у него в пылу танца. А что? Плата за ее общество, многим такое счастье и не снилось.

Почему-то тут же вспомнился эльф и его цветы. Иви нахмурилась. Наверное, она поступила неправильно. В полной уверенности, что так уж и быть извиниться перед эльфиком, ведьмочка покинула клуб.

Утянувшая ее в тень рука и последовавшая реплика мигом переубедили Иви в правильности решения:

- Что ты себе позволяешь?!

Мгновенно растеряв всю доброжелательность к этому странному ушастому типу, девушка сбросила с плеча его руку, развернулась на сто восемьдесят градусов и ледяным тоном поинтересовалась:

- Есть возражения?

Пожалуй, даже если они и были, то взглянув на заледеневшее лицо девушки, где самыми живыми были глаза, обещавшие кончину и, судя по блеску, уже видевшие ее, и губы, искривленные ухмылкой.

- Вернись в гостиницу, - попросил Илистан.

- Нет.

- Иви, - начал было он, но хлопнула входная дверь, и девушка быстро толкнула эльфа в тень. Вывалившемуся в гостинице мужчине оставалось только зло скрипеть зубами и обещать своевольной ведьме все кары мира, которые, впрочем, он никогда не собирался приводить в исполнение.

- Иви, значит?

Мальвиар сделал шаг к девушке, но подходить ближе не стал, останавливаясь в метре от нее. Рукой он опирался на стену, а ноги были скрещены, как будто он не опасался нападения. На первый взгляд так и было, вот только глаза слишком внимательно следили за каждым движением девушки, подмечая маленькие детали.

- Оставила прежнее имя?

- Игра в открытую? - расплылась в улыбке ведьмочка и сладко протянула: - Ты умрешь.

- Даже не сомневаюсь, - ответил он смешком. - После Иви Истхоль никто не выживал. Элиан же всегда отдавал смертельные приговоры своей лисе, верно?

- Верно, - чуть скривившись при упоминании имени своей детской любви Иви. - И ты должен три сотни раз подумать прежде чем идти на конфликт.

- Положим, я хотел убить Ривину, от Иви мне нужно иное.

- Даже не представляю что тебе так необходимо, - притворно ужаснулась темная. - Совсем не представляю.

- Я напомню, - обещал мужчина так, что стало понятно, напоминать он будет долго и со вкусом. Металлическим и соленым.

- Даже не сомневаюсь, - вернула Иви реплику. Одновременно уходя в тень и выныривая сразу за спиной мага. Три тонких лезвия воткнулись в стену - Мальвиар успел среагировать.

- Неплохо, - оценил он, отправляя девушке ответный подарок. Чтобы уклониться Иви пришлось почти уткнуться лбом в землю, что не прибавило ей доброты. Отправив в колдуна проклятие помощнее, девушка сорвалась на бег. Кровь бурлила, требуя продолжения, но выяснять отношения при всех? Неееет, убийство слишком интимный процесс, чтобы демонстрировать его всем.

Лес встретил влетевшую девушку равнодушно, только листья предупреждающе зашумели, как бы напоминая о нейтралитете стихии. Иви это полностью устраивало, и девушка улыбнулась, добралась до сравнительно чистой от деревьев полянке и запрыгнула на ветку, скинув обувку.

Иви закрыла глаза, снимая все ограничения, которые ставила на собственную силу. Вся тьма, что была в ней, довольно заурчала, вырываясь в реальный мир.

Когда Мальвиор появился на полянке, она больше напоминала пустыню. Мертвая трава, деревья, объятые тлением, и даже луна, казалось, сменила цвет. А посреди этого темного великолепия стояла девушка, чья фигурка была полностью окружена темным флером, отчего она выглядела еще более хрупкой, чем в жизни. Но эта хрупкость была так обманчива… Колдун едва успел среагировать, когда к нему со всех сторон устремились волны силы, хотя больше они напоминали плети. Любое касание отзывалось болью - они просто разрушали кожу, мышцы, пока наконец не добирались до костей.

Он уклонился почти от всех, закрылся щитом, но сила у девушки была даже больше, чем он предполагал, больше, чем он помнил. Иви, что же случилось с тобой? Задался он вопросом и выругался. Око. Временно усилило ее темный дар? Тогда… нужно просто выждать, пока иссякнет сила. Довести ее до изнеможения. Благодаря амулету она не почувствует, грани и перейдет ее, останется только снять артефакт с трупа. Вот только выжить против истинного темного с усиленным потенциалом было задачей не из простых.

Мальвиор уклонялся и закрывался в бешенном ритме, но девушка словно и не замечала его попыток, пропуская через себя такие дозы силы, что даже одного удара оказалось бы достаточным для гибели всего Тлиса. Но поток не останавливался. Сила текла, а канал все разрастался.

Темный пропустил тот момент, когда фигурка девушки окончательно слилась с тьмой и все кончилось. Мальвиар облегченно выдохнул, поднимаясь, и упал. На сей раз на колени.

Даже не разу не видев покровительницу, не узнать ее не смог бы, пожалуй, ни один из темных. Она пришла, и Мальвиар почувствовал такой прилив силы, который возможен только рядом с Сагарой. Богиня как-то совсем по-детски рассмеялась, покружилась, словно наслаждаясь прикосновением босых ног к холодной земле, и замерла. Чуть склонив голову взглянула на темного, замершего в коленноприклонной позе, не смеющего поднять глаза, поморщилась и взглянула на болтавшийся на шее своего воплощения амулет.

- Миралиса? - хмыкнула Сагара, двумя пальцами подняла цепочку и скривилась. - И здесь она.

- Повелительница?

- Да? - раздраженно откликнулась девушка, разглядывая Око.

- Не могли бы вы…

- Разумеется, нет.

- Но…

- Вопрос можешь не задавать. Ответ уже дан.

- А…

- Око тоже у нее останется.

- И…

- И я не заберу. Не будь этого спора с сестрой - взяла бы, а так…

Сагара как-то совсем по-человечески махнула рукой, негодуя, и Мальвиар почувствовал, как поток силы схлынул. Это оказалась больно, терять постоянную подпитку. Всего пару минут, а привыкание, словно провел годы в этом блаженном состоянии.

Девушку тоже ломало, судя по муке, что отражалась на ее лице, ощущения были не из приятных. Наконец, она расслабилась, но тяжелое дыхание раздавалось по всей полянке. Колдун подошел ближе, взглянул на восковую маску, на которую больше чем на что-либо походило лицо девушки, присел и поднес пальцы к шее. Пульс был. Решив исправить это досадное недоразумение собственными руками, колдун извлек из голенища сапога кинжал и примерился.

- Нельзя, - раздался злой голос Сагары. - Мое! Ослушание - смерть.

- В вашу честь, госпожа, - одновременно произнес Мальвиар, и сталь пробила сердце девушки насквозь.


Глава 12

Пробуждение было не из приятных. Все тело ломало, как будто Иви всю ночь таскала бревна или, колдуя, забралась выше реальных возможностей. Под спиной была немилосердная холодная земля, которая явно имела что-то против девушки и стремилась обеспечивать ее проблемами со здоровьем. А еще было мокро и дикая слабость, что не хотелось не то что шевелиться, а глаза открывать. Впрочем, девушка собрала всю волю в кулак и, покачиваясь, поднялась.

Приняв более-менее устойчивое положение, Иви все-таки открыла глаза и огляделась. Увиденное повергло ее если не в шок, то недоумение. Поляна была полностью разворочена. Это же сколько силы пришлось потратить, чтобы умерли даже корни - а это она чувствовала даже в столь плачевном состоянии. Медленно опустила глаза вниз и прикусила губу: напротив сердца стремительно затягивалась рана, но, судя по обилию крови на ней и вокруг, били профессионально и скорее всего не один раз. Однако на ней больше повреждений не было. Затянулись?

Иви сделала шаг вперед и, споткнувшись, упала, теряя сознание. Когда мир вновь вернул краски, ведьмочка увидела, что на этот раз подхватить воспаление легких хочет не только она. Мальвиор, лежавший рядом, вероятно также был любителем экстремального времяпрепровождения. Постанывая, Иви поднялась - сначала на коленки, после и на ноги, и снова взглянула на колдун.

Его глаза были открыты и устремлены в небо. Лицо его было восторженно, словно перед смертью он познал истину, из груди торчал всаженный по рукоять кинжал, а из перерезанной артерии совсем слабо текла кровь.

Справилась, - подумалось Иви, она коснулась амулета на шее и уже с облегчением упала на землю - отдыхать. В том, что скоро здесь будут эльфы, она не сомневалась. Заколка нагревалась, выдавая их приближение. Странно только, что они шли так долго…

Следующее пробуждение было много приятней. Иви было тепло, ничего не болело, зато сила текла хоть и тонким, но таким приятный ручейком. Ведьмочка распахнула глаза и резко обернулась, желая увидеть своего донора.

- Илистан? - Иви нахмурилась и выдернула ладонь. Она ожидала увидеть или Алея, как более заинтересованного в ее жизни - все же долг, или дракона, который за ней присматривал, но младший эльф? Ей еще Элиота здесь не хватало.

- Проснулась? - Казалось, эльфу было все равно на ее раздражение. Он вновь взял ее ладошку и принялся делиться силой.

- А почему ты?

- Сменил брата, - недовольно пояснил Илистан.

- И давно?

- Сразу же, - с удовлетворением ответил мужчина.

- Ну и ладно, - Иви закрыла глаза и отвернулась. Впрочем, любопытство не позволило ей долго безучастно валяться, и она спросила: - А что там произошло?

- Тебе лучше знать.

- Но я хочу мнение со стороны.

- Со стороны… Со стороны это выглядело прекрасно. Дункану понравилось. Мертвая земля, труп темного и наша ‘травница’, заботливо пристроившая ручку на мертвеце. Идиллия.

- Это все? - напряженно осведомилась Иви, чувствуя, что придется объясняться с Элиотом.

- Почти. Дункан поднял того мага.

- Он смог?!

- Да, а что удивительного?

- Темных нельзя поднять, если они сами не захотят.

- Значит, Элиот особенный. Смог. Колдун явился и обиженно поведал нам, что ты выиграла нечестно. И он просит отомстить тебе.

- Он точно так сказал?

- Нет, но повторять его слова при леди мне не позволит воспитание.

- Ясно.

- Дункан жаждет поговорить с тобой, - с намеком произнес Илистан.

- Но его же здесь нет, - опасливо покосившись на дверь, тихо сказала Иви.

- Полагаю, он в пути, - веселясь, ответил эльф.

- Эм… ты меня не видел? - попросила Иви, выползая из-под одеяла.

- Поздно.

Холодный голос Элиота не предвещал ничего хорошего. Колдун стремительно миновал разделявшее их расстояние, присел на краешек кровати, подминая под себя одеяло.

- Илистан, подожди за дверью, - попросил темный, и к изумлению Иви, а также ее негодованию, эльф действительно оставил их наедине. Пожалуй, этого ведьмочка боялась больше, чем еще одной своей смерти.

- Иви, - очень ласково произнес Элиот, протягивая к ней руку, коснулся темных волос и улыбнулся: - Живая, значит?

- Сама удивляюсь. Он же сильный был, да? - словно не понимая о чем речь, ответила девушка, но глаза ее выдавали. Слишком напряженно и выжидающе они смотрели на колдуна.

- Очень. И травница бы умерла. Он убил тебя, малыш. Убил по-настоящему.

- Тогда почему я дышу?

- Миралиса не отпустила, - пояснил Элиот, но еще более запутал.

- При чем здесь Миралиса? - удивилась Иви. Если вмешательство Сагары она еще могла предположить, но зачем покровительнице светлых вмешиваться?

- Око. - Дункан легко провел пальцами по ее обнаженной шее. Они замерли в сантиметре от цепочки с амулетом.

- Все уже знают?

- Да.

- И?

- Отвечу, если пояснишь свой глупый поступок.

- Не хотела видеть его счастливым, - выпалила Иви.

- Эльфы не смогут ничего предпринять. У Алейсанеля долг жизни перед тобой. Хотя… кое-что они все же намерены предложить.

- Что?

- Они сами скажут.

- Ладно.

- Но я буду настаивать на переводе тебя на темное отделение.

- Зачем? - Иви дернулась, собираясь сесть на кровати, но Дункан не позволил.

- Лежи. После явления Сагары тебе еще долго придется отдыхать.

- Вот именно. Зачем мне тогда темное?

- Чтобы под присмотром была.

- Я и так справляюсь!

- Я сильнее, - напомнил Элиот.

- Сейчас, - не хотела отступать Иви.

- Этого хватит.

Тяжко вздохнув, ведьмочка признала его правоту. Спорить смысла не имело. По крайней мере, пока сила не вернется в полном объеме, вот тогда - поединок и возможно одним темным станет меньше, а ныне… Темная улыбнулась и спросила:

- А бонусы от любимого преподавателя будут?

- Спроси об этом Илистана.

- Ты изменился, - заметила Иви.

- Ты тоже.

- Несварение и сейчас могу обеспечить.

- Можешь, а потом придется исполнять свой долг и лечить. Пожалуй, я не буду долго сопротивляться, - пообещал он, оставляя ее одну.

Иви осталось только непонимающе смотреть ему в след. Она сошла с ума? По другому поступки окружающих просто не поддавались никакой логике. Да, она наверняка сейчас лежит в коме, а вокруг мертвая земля. Скоро она очнется и всего этого не будет. Не будет ведь?

Иви зажмурилась, желая проверить свою версию, вновь распахнула глаза, но ничего не изменилось. Хотя нет, изменилось. Илистан вновь вернулся, но уже не один. Алей сопровождал брата. Только сейчас ни один из них не улыбался.

- Иви, - позвал старший из эльфов привлекая внимание. Ведьмочка послушно перевела взгляд на него. Эльф был серьезен, даже складочка на лбу появилась, вот только складывалось впечатление, что он сам не рад тому, что собирается сделать: - Иви Истхоль, я вынужден просить вас вернуть Око Миралисы нам.

- Нет, - ответила Иви и заметила, как расслабился Алей, вновь становясь похожим на прежнего себя.

- Вот и славно, - возвестил Илистан.

- Что происходит?

- Свой долг Алей выполнил, вернуть приказал, а уж то, что ты отказала уже полностью твое решение, на которое мы повлиять никак не может.

- То есть Око мое без всяких условий? - недоверчиво переспросила девушка.

- Почти. Алей?

Старший понятливо кивнул и вышел.

- Стан, ты меня пугаешь, - как-то совсем невесело рассмеялась Иви. - И пока ты не натворили никаких дел - нет.

- Нет?

- Нет.

- Я ничего не успел сказать.

Иви тяжко вздохнула, сели на кровати, поправила подушку и начала грустно излагать:

- Моя соседка по комнате - красивая девушка. Соответственно, порой, в своем стремлении пригласить ее на свидание они приходили к нам в комнату. И приглашали. Почти всегда Верлена им отказывала. Не все могли удержаться и сохранить лицо. Я не хочу видеть ни разочарования, ни гнева. Поэтому, я говорю тебе нет. И дам один совет.

- Какой?

- Найди себе эльфийку, - медленно, как будто заколачивала гвозди в гроб, сказала Иви. Ей не хотелось этого говорить, но промолчать было бы нечестно, согласиться? Она не доверяла минутным увлечениям и видела много примеров, когда они приносили лишь разочарование. А Илистан заслуживал уважения. Пусть и не с ее стороны, но кто-то же уважает этого эльфа, и унижать его, было бы нечестно хотя бы по отношению к тем, кто в него верил. Да и ей самой было больно. - Уходи, - тихо попросила Иви.

Он ушел не оглядываясь.


Элиот смеялся. Очень громко, но никак не весело. Иви, та самая маленькая дерзкая девчонка. Рыжая бестия, устроившая ему пару веселых часов. Ведьмочка, с которой он хотел познакомиться, в которой видел свою возможную пару. Темная… и опять не его. Сагара запретила вмешиваться, только присмотреть, чтобы малышка не пострадала. Иначе бы…

Все было бы по-другому. Он не оставил бы ей выбора, просто не дал возможности уйти. Иви темная, истинная, и она бы поняла и приняла его силу и его право. Они бы смогли быть вмести. Он позаботился бы об этом. Но… а впрочем, что он теряет?

Нет, так просто Дункан не отступится. Не в этот раз.

Хлопнула дверь, и Илистан злой как темный не получивший желаемого, пронесся мимо него, на ходу извлекая клинки и уходя рубить ни в чем не повинное дерево. Очень скоро за ним явится брат и уведет в комнату.

Элиот смотрел вслед эльфу со смешенными чувствами. Непонимание и радость? Девочка предпочла реальность эльфу? Умница, он не ошибся, а значит, она будет его. Темный всегда поймет темного, но, зная девочек, сейчас нужно поступать совсем с иной позиции.

Покачав головой, Дункан отправился к Иви. Сочувствовать, утешать или идти праздновать избавление от эльфа. Правильным мог оказаться любой вариант.

Когда в дверь постучали, Иви равнодушно бросила ‘входите’, и отвернулась от двери. Видеть ей не хотелось никого, но раз уж пришли. Вошедший, сосредоточившись, Иви поняла, что это Элиот, молча подхватил стул и опустился на него рядом с кроватью. Какое-то время сидели в тишине, наконец, Иви спросила:

- Зачем?

- Одиночество не всегда полезно, - пояснил Дункан, нашел ее холодную руку и накрыл своими теплыми пальцами.

- Вы так об этом говорите, - грустно улыбнулась Иви. Элиот не мог видеть ее улыбки, но то как исчезает это ощущение безнадежности почувствовал.

- Приходилось сталкиваться.

- Я не сожалею о своих поступках.

- Я знаю. Никто из нас не сожалеет. Это проигрышный вариант.

- Но так грустно и плохо. Хоть понимаю, что сделала правильно, но есть сомнения.

- Они будут всегда.

- Личный опыт?

- Да. Стараюсь избегать приглашений Элиана в гости.

- Злой он, - сказала Иви, переворачиваясь на спину и глядя в потолок. - Должен же понимать, что вам неприятно.

- Тебе, - поправил Дункан. - Обращайся ко мне на ты.

- Как равные темные? - рассмеялась Иви.

- Для начала.

- Решили счастья попытать?

- Решил.

- Я злая, - честно предупредила Иви.

- Я знаю, - признался Элиот. - Но скажу по секрету, я тоже не идеал. Попробуем?

- Давайте, - согласилась Иви и протянула ему руку.

Вместо того, чтобы пожать, он ее поцеловал.


Часть 3

Глава 1

Библиотека погружалась в сумерки. Впрочем, никто из адептов не обращал на сие место внимания, разве что перед сессией. Одна только одинокая фигурка ютилась в уголке этого сумрачного помещения с тысячами пыльных фолиантов. Причина была проста - один милый во всех отношениях преподаватель озадачил ее докладом по эльфийскому менталитету времен первого контакта. Именно поэтому Иви корпела над докладом, когда все остальные адепты развлекались.

Верлена сочувственно вздыхала и даже принесла ей в обед бутербродов, но на большее ее не хватило. Нет, она пыталась разобраться в вековых закорючках, но на третьей фразе, выполненной каллиграфическим почерком эльфийского писца, даже ее терпение испарилось.

Тяжко вздохнув, Иви коснулась лбом холодной столешницы и застонала. Да, месть Илистана была страшна. Каждую пару ей приходилось отвечать, каждый доклад доставался именно ей. Адепты начали сочувственно пожимать ей руку, но дальше этого их помощь не протянулась.

Отложив очередной трактат, ведьмочка распласталась на столе и закрыла глаза. Хотелось спать, но доклад нужно было закончить к вечеру, чтобы сдать этому ушастому сатрапу. После отказа он словно с цепи сорвался, но только в рамках учебы. Он заставлял ее учить все, как будто девушка собиралась стать специалистом по эльфоведению, а не простой травницей.

Да, она осталась на факультете травничества, чем Иви гордилась. Убедить Дункана промолчать было невероятно сложно. При воспоминании об их обмене услугами, девушка покраснела и указательным пальцем провела по губам. Вспомнилась сладость, которую принесло прикосновение губ темного. Да, целоваться он умел. Ведьмочка зарделась, но и воровато огляделась по сторонам - не заметил ли кто? К счастью, она была одна. Или к сожалению.

Решив, что больше она не выдержит, девушка собрала всю стопку и пошла в комнату, надеясь, что хоть там сонливость пройдет. Сонливость прошла, но вот обосноваться в комнате на ближайшие два часа не представлялось возможным: мешать Верлене налаживать личную жизнь, ведьмочка не собиралась.

Повздыхав, она уселась в коридоре, вытянув ноги вперед.

- Помочь? - раздался голос ненавистного ей эльфа.

- Сдохнуть?

- Думаю, это поспешное решение, - заверил ее Илистан, взял верхнюю книгу из стопки, открыл и рассмеялся. - Где ты взяла этот бред?

- В библиотеке, - обиженно ответила Иви.

- Одолжу, пожалуй, - смеясь, эльф прикарманил потертый фолиант и поднялся, собираясь уйти.

- Зачем ты это делаешь?

- Что? - удивился этот невозможный тип.

- Измываешься, - сузив глаза, уточнила девушка.

- Разве? - эльф вскинул брови. - Всего лишь готовлю превосходного специалиста.

- По коммуникации?

- Широкого профиля.

- Но мне это не нужно!

- Думаешь? Хочешь опозориться в Долине?

- При чем здесь ваши леса?

- Поездка для лучших адептов, - напомнил Илистан.

- А если?..

- В любом случае поедешь.

- Посмотрим, - разозлившись, пообещала Иви, рывком поднялась и ушла к единственному человеку, который ее понимал.

Элиот выбрал себе самую крайнюю комнату на преподавательском этаже, а потому они так и шли. Иви и через двадцать шагов Илистан, который с сожалением смотрел на, пожалуй, самую дорогую ему девушку и понимал, что не должен ревновать. Иначе проиграет и потеряет свой шанс навсегда.

Иви со злостью постучала в дверь и вошла - охранные чары колдуна знали ее и пропускали в любое время суток. Впрочем, Иви не рисковала появляться ночью. Все же мужчина мог понять ее неправильно, а таких отношений она не хотела. Не сейчас.

- Дункан? - позвала она, не увидев колдуна.

Сощурилась, переходя на иной уровень, и удовлетворенно кивнула. Мужчина был в комнате, вот только… Иви быстро минула гостиную, огляделась и потянула нужную дверь. Темный вихрь бросился в ее сторону и исчез, так и не коснувшись. Колдун обернулся, и алтарь погас.

- Иви?

- Мне некуда пойти, - пожаловалась девушка, подходя ближе и присаживаясь на краешек алтаря.

- Грустно, когда такой прекрасно-опасной леди некуда прийти, кроме как к старому и злому темному, что уложит ее на алтарь, - зловеще прошептал Элиот, наклоняясь к ней. Иви рассмеялась. С колдуном было просто и понятно. И еще, почему-то, очень спокойно.

- Он задает слишком много! - пожаловалась девушка, опрокидываясь на алтарь и касаясь его еще теплой поверхности. - Можно я подпитаюсь?

- Можешь не спрашивать. Если я позволил приходить, то и пользоваться всем, что тут. Тем более ничего особенно ценного здесь и нет.

- Вредный, - удовлетворенно отметила Иви.

- Под стать кому-то, - с намеком откликнулся Дункан. Иви смутилась. Когда он начинал вот так говорить, словно сравнивая, подойдут ли друг другу, Иви становилось не по себе. Впрочем, колдун был красив. Не признавать данного обстоятельства было бы сущим лукавством, а себе ведьмочка не врала.

Вот и сейчас, она разглядывала обнаженного по пояс колдуна, который и не думал одеть рубашку, демонстрируя себя во всей красе, оставаясь в рамках приличий. Хорошая, накачанная фигура, пресс, вызывающий желание потрогать, словно в насмешку Элиот еще и руку напряг. Иви надулась и покачала головой.

- Так нечестно!

- Если смотрит прекрасная дама, почему бы и не показать, - не смутился темный, но все же поднял со столика с инвентарем и бутыльками с зельями рубашку.

- Лютует Илистан?

- Да, - призналась Иви, - уже третий доклад за те две недели, что мы снова в Академии.

- Герион?

- Он улетел, ты же знаешь. И теперь у нас курс по эльфам, вернется дракон - будет у него начитка.

- Воздействие сделала?

- На преподавателей влиять нельзя, - грустно напомнила Иви.

- Именно поэтому кто-то отчаянно пользуется собственной неотразимостью, чтобы безнаказанно опаздывать на пары.

- Я не по этому!

- Знаю, малыш. Но раньше ты себе такого не позволяла. В Элисс-тауне была образцовая ведьмочка, хоть и кутили вы ночами, а здесь…

- А здесь предметы другие. Столько всего ненужного. И работа у меня! Работа.

- Иви Истхоль нужны деньги?

- Нет. Ты же знаешь. Зачем мне эта работа.

- Объяснись с Элианом.

- Нет.

- Непреклонная дурочка.

- Это мое право.

- Дурочка, - ласково повторил Элиот. - Голодная?

- Бутерброды, - призналась Иви.

- Проходи в гостиную, я что-нибудь найду, - пообещал темный и скользнул в тень.

Ведьмочка послушно прошла в указанное место, присела в кресло и закуталась в висевший на спинке плед. Ее знобило - сидение на холодном полу, а до этого на сквознике в библиотеке даром не проходило, разве что в ускоренном режиме, как и у всех темных. Вот только раньше Иви не заболевала от таких мелочей. Впрочем, и такого перерасхода как недавно, у нее раньше также не наблюдалось.

Согреваясь и успокаиваясь, Иви начала жалеть о брошенных в коридоре книгах. Они -то не виноваты, что она не сошлась характерами с этим эльфом надутым. И устроит же ей завтра библиотекарь!.. Вспомнив достопочтенного магистра де Трее, Иви вздрогнула. Вот уж кого гневить не стоило. Сосредоточившись, Иви через тень перенесла брошенные ею фолианты сюда. Последним вернулся доклад. Выполненный. Но за такой короткий срок…

Ведьмочка взглянула на последнюю страницу.

‘Умница’, - значилось почерком эльфа. И пусть она все еще дулась на этого вредного субъекта, ей была приятна его похвала.

Элиот вернулся довольно быстро. Впрочем, тени более чем облегчали жизнь темным, и если бы не приходилось расплачиваться крайне неудобным и проблематичном в современном мире способом, жизнь превратилась бы в сказку.

- Помогай, - бросил Дункан, стоя на границе теней и передавая ей первое закрытое крышкой блюдо.

Конвейер, который они устроили, работал четверть часа, пока наконец поток не иссяк. Столик к этому моменту оказался полностью погребен под блюдами, кое-что Иви и вовсе поставила на пол.

- У нас буду гости? - с сомнением покосившись на привалившее богатство поинтересовалась ведьмочка.

- Пока - нет. Но я же знал, что именно ты любишь.

- Всего и побольше, - призналась Иви.

- Значит я угадал? - довольно усмехнулся темный и вышел на свет, закрывая переход.

- Вполне, - подтвердила девушка и уселась на ковер.

- Мебель тоже не любишь?

- Люблю, но ты набрал слишком много, а наклоняться лишний раз.

- Как угодно.

Элиот отодвинул диван и опустился на ковер, вытянул вперед ноги, благо под спиной была опора. Иви шкодливо улыбнулась, облизала губы и принялась пытаться коснуться носком своей ноги, конечности Дункана. Темный погрозил ей пальцем и сел так, чтобы оказаться вне поля досягаемости шаловливых ножек ведьмочки.

- Ты как Элиан!

- Рад. Значит, я могу рассчитывать на взаимность?

- Смотря в чем, - уклончиво ответила Иви. - К примеру, если потребуется помощь в ритуале, всегда пожалуйста.

- А в чем-то большем?

- Каждый случай будет рассматриваться отдельно.

- На большее и не рассчитывал, - признался темный и указал на одну из крышек: - Первое.

Иви послушно пододвинула к себе указанное блюдо и извлекла небольшую тарелку, полную супа-пюре. Запомнил.

- Спасибо, - тепло улыбнулась Иви и, пользуясь подсказками Дункана, разыскала хлеб.

Ужин прошел в молчании, но не тягостном, как это часто бывает, а светлом и каком-то радостном. Словно они давние друзья и даже без слов могут понимать друг друга, наслаждаться совместно проведенным временем.

Попробовать все, принесенное колдуном, Иви не смогла. Слишком аппетитным был суп, и девушка без зазрений совести покусилась на порцию Дункана, которую тот безболезненно ей уступил, удовлетворившись другим супом. После было второе, и тут голод Иви сломался, девушка успела только два раза куснуть отбивную, прежде чем желудок отказался расширяться дальше.

Подобрев и расслабившись, Иви полностью перебралась на ковер. Легла, раскинув руки и довольно жмурясь.

- Как кошка, - тихо прокомментировал Дункан, опускаясь рядом.

- Без рук, - напомнила Иви, не открывая глаз.

- Разумеется, - согласился Элиот, лукаво улыбаясь. Ему не нужно было что-либо проделывать руками, чтобы коснуться ее волос или погладить ручку. Дуновение ветерка, подконтрольное темному, сделало это за него.

- Так нечестно!

- Не оговаривалось.

- Злой ты, все с тобой нужно протоколировать, - беззлобно заметила Иви, наслаждаясь.


На ночь она не осталась. Это могли истолковать в корне неверно. К сожалению, большинство людей были глубоко убеждены, что ночью наедине можно заниматься только одним - спать во всех значениях этого слова. А вот в то, что бедные всеми осуждаемые темные могут просто поиграть в империю Дагон, или просто покидать дротики в мишень, приходило на ум далеко не каждому. Приходилось выбирать: приятная ночь или избегание слухов.

Увы, Иви выбирала второе. А потому совершенно логичным был ее уход от Элиота около полуночи. Ведьмочка надеялась, что уж к этому времени Верлена точно либо устроила свою личную жизнь, либо разочаровалась в очередном ухажере.

Постучавшись на всякий случай, Иви вошла. К ее великой радости, Верлена уже успела привести в порядок не только себя, но и комнату и о визите постороннего ныне не напоминало ничего. Даже запаха не было, хотя в комнате ощущалась прохлада: соседка совсем недавно закрыла окна.

- Ну как? - плюхаясь на кровать, поинтересовалась ведьмочка.

- Да никак, - грустно ответила Верлена. - Они все такие… простые что ли. И нужно им почти всем только одно.

- А тебе?

- А я хочу любви.

- Большой и светлой?

- Ну зачем ты так? - обиженно откликнулась девушка. - Хотя бы маленькой и искренней. Или скажешь, ты ее не хочешь?

- Не знаю, - честно ответила Иви. - Я хочу такую, чтобы даже мысли о другом не было. Хочу влюбиться. Да, хочу именно влюбиться горячо, ярко, чтобы хотелось проводить с ним каждую минуту своей жизни, и чтобы у нас все получилось.

- Иви, ты ли это? - рассмеялась Верлена.

- Нет, это мое тело, которое поднял темный маг и заставил сказать эту ересь, - раздраженно сказала Иви, обиженная в лучших чувствах. - Тебе от всей души, а ты…

- А я злая, неблагодарная девочка, которая совсем не ценит такого ангел как ты!

- Именно. Повтори еще три раза и так и быть я тебя прощу, - распорядилась Иви.

Верлена повторила, и они вместе рассмеялись.

- Доклад сдала?

- Да, - улыбаясь, ответила Иви.

- Ты смеешься, радуешься, даже светишься как будто. Что случилось с моей колючкой Иви? Я ревную.

Верлена запрыгнула на ивину кровать, уселась и, дождавшись, пока соседка уложит свою голову ей на колени, начала поглаживать ее волосы.

- Да ничего особенного. Просто, было весело и можно теперь хоть кому-то не врать.

- А мне?

- Ты… слишком дорога мне стала, чтобы впутывать в мои дела.

- Но если я хочу в них впутаться. Ив, ты решаешь за меня, а это неправильно. Если я хочу тебе помогать? Разреши мне быть чуточку ближе. Иначе я обижусь, кому-то чужому моя Иви все рассказывает, а лучшей подруге!..

- Хорошо, но жалеть ты меня не станешь, пообещай.

- Ты же знаешь, что я не смогу исполнить это обещание.

- Ладно. Тогда просто слушай.


Глава 2

Спать они легли только под утром, а потому совершенно предсказуемо проспали. Собирались впопыхах, забрасывая в сумки все, что попалось под руку, ложку дегтя добавляло еще и то обстоятельство, что опаздывали они именно к эльфу. А тут уж, или он сам устроит подлянку, или его группа поддержки, состоящая из всех дев потока за такое пренебрежение их любимцем.

Запыхавшиеся, едва не сорвавшиеся с лестницы на поворотах, девушка замерли у дверей аудитории. Судя по смеху, доносившемуся оттуда, лекция уже шла. Как самая смелая, в дверь постучала Иви, громко поинтересовалась, можно ли войти, и, не дожидаясь унизительного выговора, вихрем пронеслась по проходу и затаилась на галерке. Верлена повторила все в точности и пристулилась рядом.

Илистан сделал вид, будто не заметил недоразумения и продолжил излагать. Иви перевела дыхание и быстро расставила перед собой тетрадь, чернильницу с перьями и вслушалась в речь эльфа:

- … используются специальные ритуальные рубашки.

В этот момент Илистан взглянул на ведьмочку, и до нее дошло, о чем именно он рассказывает ныне. Залившись краской помимо воли, ведьмочка порадовалась, что обосновалась на галерке. Здесь мало кто слушал лекции эльфа и заметить, в связи с чем покраснела девушка, никто не мог. Никто, кроме Верлены. Ровно до следующего высказывания Илистана:

- О последствиях необдуманного использования ритуальных туник можете подробно узнать у леди Селье?

- А откуда Ривина-то знает? - задумчиво произнесла одна из группы поддержки эльфа и послала в сторону девушки неодобрительно-завистливый взгляд.

К счастью, от необходимости объясняться с большей половиной потока Иви избавил эльф, чем заработал индульгенцию. Временную.

- Леди Селье, в отличие от вас, госпожа Кресс серьезно относиться к моему предмету, а потому уже сдала все три необходимых работы по истории Эльфийской долины. В связи с чем, она первой попадает в группу счастливчиков, коих я возьму с собой на стажировку. Таким образом, леди Селье будет проходить свою последнюю травническую практику в лесах.

- Но ведь вы сами давали ей эти работы! - возмутилась было одна из перворядников.

- Если вы правильно помните, леди Мальери, то темы докладов я предоставил всем. Но только леди Селье сдала свою первую работу в такие короткие сроки. А потому неудивительно, что получила следующее задание. Можете поздравить леди и взять пример с ее трудоспособности.

Аудитория как-то уныло похлопала и вернулась к своим делам. Многие расставались с мыслью о счастливых выходных и даже ночах. Гонка за последние четыре места началась. А Иви… Иви смотрела на эльфа широко распахнутыми от удивления глазами: она не ожидала, что он оценит пусть где-то внутри и теплилась надежда, но… она же не сделала ничего из ряда вон выходящего, чтобы заслужить похвалу. Привыкшей из кожи вон лезть ради такой малости, Иви всегда было непонятно, как можно хвалить за просто хорошо выполненную работу, ведь в этом нет ничего удивительного. Сел и сделал, так могут все.

Всю лекцию она провела в какой-то странной задумчивости, лишь под конец принялась лениво что-то записывать в тетрадке. Верлена толкнула ее локтем, привлекая внимание.

- Иви, - шепотом позвала она. Ведьмочка не отреагировала, вырисовывая в тетради на полях символ инквизиции.

- Иви! - уже громче и требовательнее сказала Верлена.

Ведьмочка взглянула на подругу.

- Уже конец, собирайся. Нам еще на ‘Темное воздействие’, - напомнила девушка.

- Элиот?

- Да.

- Я не приду.

- Не придешь к нему?! Знаешь какие он отработки дает?

- Слышала, - кивнула Иви. С Дунканом она разберется, но прежде нужно разобраться с собой. - Скажешь я ушла больницу.

- Ты заболела? Прости, наверное, мне не стоило открывать вчера окна. Холодно.

- Нет, все в порядке. Просто отмазка для препода, - Иви заставила себя рассмеяться. - Беги.

Верлена покачала головой, но, быстро собравшись, убежала. Иви осталась одна в аудитории, не считая эльфа, который странно на нее смотрел. Когда же девушка спустилась по ступенькам и проходила мимо него, спросил:

- Не пойдешь к Дункану?

- Нет, - подтвердила очевидное Иви, зная, что он все наверняка слышал.

- Не боишься его обидеть?

- Он - не обидится. Он другой и он понимает, - зло ответила Иви и ушла сквозь тень. С тех пор, как они вернулись, Элиот поставил в известность ректор, но взял слово молчать. К тому же, благодаря тому же Дункану у Иви теперь были документы Элисс-тауна и, соответственно, несколько иные отношения с законодательством Рельена.

Он вышла за чертой города, бросила на земли сумку, откинула клапан сумки, который скрывал всю лицевую сторону, села на него, не желая пачкать пусть и серое, но новое, чистое платье. За прошедшие две недели успело похолодать, и Иви поежилась, когда холодный ветер пронесся мимо, взъерошил ее волосы и улетел дальше по своим делам. Здоровье было жалко, а потому Иви выдернула из квартиры старый теплый свитер и, напялив его поверх платья, обняла коленки.

Устало вздохнула и опустила голову на колени. Поездка в эльфийские леса - решенное дело, если она хочет диплом. Свой собственный, заслуженный. Хоть больше ни для чего он был ей и не нужен. Первое время Академия позволяла не выделяться: ведь девочка, живущая совсем одна, вызывала бы подозрения. Ныне же она могла спокойно уйти. Ей так казалось, до тех пор, пока стоя неделю назад на подоконнике и любуясь заходящим солнцем, окрасившим весь город в багрянец, не поняла обратное. Ей нравилось в школе. Нравилось быть не одной, и она наконец смогла хоть себе в этом признаться. Одиночество начало ее утомлять, тем более, постоянно глядя на Верлену, которая, хоть часто расставалась со своими кавалерами, все же имела эти минуты счастья с понимающим ее человеком.

Но если так… Сказать Дункану, что он ей нужен? Соврать, чтобы быть с понимающим человеком? Честно ли это? Сможет ли она его полюбить. А если нет? Поступить как все ведьмы и отравить нелюбимого супруга? Но ведь он этого не заслуживает. Он хороший друг. Оказался. Иви было с ним легко, приятно и очень уютно, но любви, хотя бы на четвертую часть, как она любила Элиана… Нет, этого не было. И оттого Иви было особенно грустно.

В носу засвербело, и Иви недовольно его вытерла. Действительно что ли насморк? Тряхнув головой и нахмурившись, ведьмочка растянула губы в улыбке, но вышла какая-то кривая пародия больше напоминающая оскал. Что же с не такое? Одна незаслуженная похвала, и она начинает болеть и превращаться в мягкотелую дурочку, что не может даже оскалиться правильно. Разозлившись на саму себя, Иви оскалилась в лучших традициях упырей. Пожалуй, увидь ее кто-нибудь, испугался бы наверняка. Решив так, темная довольно потянулась. Хоть что-то оставалось прежним. Для полного же восстановления душевного здоровья по старой традиции ей бы убить кого-нибудь, но как-то не хотелось. Не было того прежнего задора, что возникал у нее от предвкушения насыщение чужой жизненной силой. То ли постоянные зарядки от алтаря сказывались, то ли еще что… Правда, Иви не верила, что так будет продолжаться долго. Силу придется кормить, и она заберет чью-то жизнь.

Шорох за спиной заставил ее обернуться. Девушка даже поднялась и, подхватив сумку, спряталась за деревом. Из тени вышел Дункан, быстро оглядел все и ушел, чтобы появиться у нее за спиной.

- Что-то случилось?

- Хочу побыть одна.

- Ты мерзнешь.

Он взял ее холодные пальцы и поднес ко рту, подул согревая своим дыханием, коснулся ее щеки… Чувствуя чужое тепло, Иви поняла, что ей действительно холодно, но уходить также не хотелось.

- Ты оставил весь поток без внимания? - с каким-то удовлетворением, все же это грело ее самолюбие, спросила Иви.

- Да, - легко согласился Дункан, обнимая ее сзади и прижимая к себе.

- Они уничтожать аудиторию.

- Возможно. Если снимут путы.

- Ты их всех обездвижил?

- Контрольная, она такая. Внезапная и бьющая на повал. Как будешь отрабатывать?

- А как нужно? - поинтересовалась Иви, понимая, что он попросит. Но сейчас, ей было приятно от него греться и в принципе, согреться и таким способом будет нелишне.

- А как желает юная леди?

- Вот так, - выдохнула Иви и провернулась в его руках. Коснулась сначала недоверчиво сжатых губ, а после ощутила, что Дункан отвечает. Нежно, неторопливо, делая все, чтобы ей понравилось. Ей нравилось, но хотелось чего-то еще. Ощущение холода и пустоты все равно оставалось, когда она прервала поцелуй. - Прости.

- За контрольную?

- За все. - Иви понурилась. - Я стараюсь, но все очень сложно, хоть ты хороший. Просто идеальный для меня, но…

- Ничего, - он взъерошил ее волосы. - Со временем все наладиться, главное - не убегай, как в прошлый раз. Оставь хотя бы записку, если станешь инсценировать смерть. Обещаю, никому не скажу.

- Обещаю, что оставлю, - улыбнулась Иви, - но если у нас не получится? Отпустишь?

- Отпущу, - посерьезнев и напрягшись, ответил Дункан. - Значит, это моя судьба - терять всех, кто мне небезразличен.

Сказать было нечего, и они просто молчали. Медленно текли минуты. Иви согрелась чужим теплом, отпускать Дункана не хотелось, но у них у всех есть обязанности и пренебрегать ими постоянно никак нельзя.

- Тебе пора возвращаться.

- Знаю, - ответил он, но не сдвинулся с места.

- Со мной все хорошо и убегать я не буду.

- Знаю.

- Тогда почему?

- Хочу просто побыть с тобой. Успокоиться. Чтобы не сорваться и не убить никого из них.

- Так сильно раздражают?

- Да.

- Верлену не трогай.

- Я знаю, что она тебе дорога.

- Да, и ты тоже. Поэтому побеспокойся и о себе, - попросила Иви.

- Тогда одна самонадеянная ведьмочка тоже должна больше думать о собственном здоровье. Возвращайся домой.

- Не хочу в Академию.

- У тебя есть квартира. Я знаю, где она, и, если будет что-то важное, найду тебя.

- Спасибо.

Они ушли вместе. Шагнули в одну тень и вышли по разные стороны. Иви оказалась дома. Вспыхнул огонь в камине, реагируя на приход хозяйки. Зажегся осветительный шарик в гостиной, куда она переместилась. Пусть был день, но Иви любила свет, и огонек сопровождал ее везде в квартире.

Кухня встретила ее закономерным молчание. Просторная, чистая и уютная - Иви всегда хотелось такую иметь, но в результате она почти всегда пустовала. Даже в редкие дни, когда ведьмочка жила здесь, она чаще уходила в город покушать, чем готовила. Впрочем, она же хотела кухню, а не готовить в ней. Следовательно, мечта исполнена.

Открыв холодильный шкафчик и найдя там только лед, Иви вздохнула: позавтракать она не успела, но идти куда-то было до безобразия лень. Может, устроить себе каникулы? Все же вся эта история с Оком здорово выбила ее из привычного ритма. Организм решил, что уже каникулы и к возвращению в Академию оказался не так уж и готов.

Повздыхав немного над своей грустной судьбой, ведьмочка стянула свитер, бросила его в коридоре и, выхватив из шкафа плащ и отыскав один из приготовленных для таких выбеганий кошелек, бросилась в дом напротив. Там, на первом этаже респектабельного дома, располагался маленький ресторанчик. Набрав себе снеди и расплатившись, Иви довольная вернулась в квартиру, порезала мясо на кусочки и отправилась к камину жарить. Насадила на шампур кусочек и поднесла к огню. Пламя приветливо потрескивало, и уже совсем скоро у ведьмочки был вкусный ароматный шашлык.

Подхватив тарелку, девушка перебралась на подоконник. На следующую пару она не торопилась, таки сдав все нужные контрольные по травничеству и получив высший балл, ее освободили от посещения данного вида занятий.

Иви кушала и смотрела на людей, которые торопились по своим делам или просто прогуливаясь по мостовой, у гостиницы суетились слуги, ожидая какого-то очень важного постояльца. У крыльца даже стояла карета с инквизиторским гербом. Иви прильнула к стеклу: кого же они все ждут? И в Академии последнее время было неспокойно, словно готовились к визиту важной шишки, вот только полностью занятая докладами, ведьмочка не очень вдавалась в процесс подготовки.

Портал открылся прямо перед центральной дверью, и из него незамедлительно хлынули одетые в униформу королевской службы безопасности люди. Лишь спустя четверть часа, когда Иви надоело пялиться на снующих туда-сюда безопасников из портала вышел ожидаемый гость.

Его величество Кристофер Арман Второй посетил Крустоль.


Глава 3

Иви скорее почувствовала, чем увидела, кто почтил своим вниманием город. Его величество ведьмочка видела пару раз, но очень давно, не меньше десяти лет назад, когда тогда еще высочеством Кристофер приходил к Эскелю. При воспоминании об инквизиторе у Иви защипало в носу и защемило в сердце. Глупые чувства. Глупые, ненужные чувства. От злости на саму себя, темная ударила кулаком по стене, сдирая костяшки. Злость и боль - ее спасительная комбинация, привели ее в чувства.

Вместе с тем пришло и осознание другого обстоятельства: вряд ли Кристофер отправился бы сюда один, а значит… Иви вновь прильнула к стеклу и едва не пропустила появления такого дорогого для нее человека. Она видела его только со спины, с расстояния пятнадцати метров, но не узнать не могла. Элиан с женой вышли из портала, следом за ними выбежали дети. Два мальчика и девочка. Они радостно бегали вокруг родителей, а те трепали их волосы.

По щеке Иви скользнула первая слезинка, но она не заметила, полностью отдаваясь зрелищу. С каким-то болезненным удовлетворением она наблюдала, как они заходят в здание, как Элиан придерживает жене дверь, как вносятся два беленьких и один темненький, с косичками вихрь. Ведьмочка было завидно и больно. Там могла бы быть она.

Они уже давно ушли, а девушка так и сидела бездумно глядя в окно. Загорелись первые огоньки на улице, а Иви продолжала молча смотреть в одну точку. Не хотелось ничего. Абсолютно. Именно в этот момент раздался звук разбившегося стекла где-то сверху, а следом чудовищный выброс энергии. Не желая, чтобы что-то случилось с ее домом, Иви поглотила почти всю энергию, не позволяя тому, кто был там, наверху, совершить запланированное. Молча шагнула в тень и, не проявляясь, взглянула на раздосадованного мужчину.

Высокий брюнет с хищными чертами лица, высокими скулами и немного кривым, как будто его ломали, носом. Темные провалы глаз зло огляделись по сторонам, но увидеть затаившуюся в тени ведьму было не так-то просто.

- Опять ей повезло. Тварь, - выругался темный и, спешно скользнув во тьму, исчез. А Иви… Иви его узнала. Аларик. И потрепала же его судьба!.. Впрочем, размышлять ей было некогда, броситься к соседке сверху, засвидетельствовать ее смерть и отпустить еще не выпитую до конца душу. Сделать что-то еще для госпожи Грельти, любовницы мэра Крустоля, ведьмочка не могла. Разве что помнить о ней.

Девушка исчезла из квартиры в нужный момент, по лестнице бежала стража, прибывшая на этот раз чересчур быстро, даже если учесть, что их непосредственный начальник живет здесь. Вместе с ними по ступеням взбежал и человек из службы безопасности. Иви хотелось бы послушать, о чем они будут говорить, но слишком высока была вероятность, что следом поднимется и колдун с ведьмой и смогут отследить не только Аларика, но и ее. Все же. Иви еще не привыкла к мысли, что Око закроет ее ото всех, и рисковать не спешила.

Когда в ее дверь постучались, Иви уже лежала в кровати, здраво рассудив, что может вернуться в академию и утром. Все равно Верлена теперь знала о существовании этой квартиры и волноваться не станет. Сонно потягиваясь и шлепая по полу любимыми ушастыми тапочками, да и в пижаме напоминавшей Пьеро с такими же длинными рукавами, ведьмочка достигла двери.

- Кто там еще? - зевая спросила она.

- Стража! - рыкнул кто-то.

- А что стража забыла у меня на пороге?

- Открывайте. Именем короля…

- А он знает? - заинтересовалась Иви.

- Госпожа, откройте, пожалуйста, дверь, - вмешался другой голос. Усталый и серьезный. - В доме произошло убийство, мы опрашиваем свидетелей.

- Так бы и сказали, - пробурчала Иви и открыла дверь.

На пороге стояли двое. Один явно принадлежал к распространенному виду ‘стражник обыкновенный’, был хорошо изучен и описан во всех уважающих себя изданиях не один раз. Второй же представлял интерес. Маг, явно не из слабых, смуглый темноволосый мужчина лет тридцати, с пронзительно-серыми глазами, бровями в разлет, прямым носом и красиво очерченными губами. На него можно было бы любоваться, если бы он не работал на короля.

- Мы можем войти? - поинтересовался мужчина, быстро пробегаясь взглядом по девушке, отмечая ее юный возраст. - Родители дома?

- Нету.

- А когда появятся?

- Не знаю, - пожала плечами Иви. - Я не слишком разбираюсь в мифах, чтобы сказать, когда они обещают воскрешение из мертвых.

- Прошу прощения.

- Ничего, - улыбнулась ведьмочка. - Я привыкла. Проходите.

Дождавшись, пока эти двое зайдут, Иви заперла дверь и отправилась в гостиную, где уже обосновались господа. Стражник присел, чтобы быть ближе к земле, куда тянуло его пузо, а вот господин-безопасник напротив обошел комнату, подмечая сложенные у камина шампуры, тарелку на подоконнике и тонкий слой пыли на полках - Иви убираться не любила, как и пускать в дом посторонний людей. А потому совершенно понятно было наличие пыли в труднодоступных местах: девушке просто лень было туда лазить и убирать. Гостей она не приглашала, а потому спокойно предавалась безделью. Сейчас же ей почему-то стало стыдно.

- Представьтесь, пожалуйста.

Маг извлек из сумки, висевшей через плечо, блокнот и карандаш.

- Ривина Селье.

- Возраст?

- Восемнадцать полных лет, - улыбнулась Иви.

- Совершеннолетняя, уже радует, - себе под нос пробормотал мужчина. - Где вы были между шестью и семью часами вечера?

- Здесь, - честно ответила Иви.

- Чем вы занимались?

- В окно смотрела, - призналась ведьмочка, внимательно глядя на мага. Но он к ее удивлению даже не поморщился, хотя занятие было глупое и могло быть неправдой. Неужели ложь чувствует? Проверим?

- Вы заметили что-то странное во время вашего времяпрепровождения?

- Да, - с готовностью подтвердила Иви. - Госпожа Трис - это хозяйка ресторанчика напротив не вынесла, как обычно, свой цветок, чтобы он подышал!

- А еще что-нибудь?

- Приехал какой-то человек. Очень важный, - шепотом поделилась ведьмочка. - Но это было раньше.

- А что-нибудь странное в доме вы заметили?

- Да. У меня опять появилась пыль и откуда только берется?! - всплеснув руками, поделилась своим горем девушка.

- А что-нибудь еще более странное? В квартире сверху?

- Нет. Не видела! - помотала головой Иви.

- Ложь, - оскалившись не хуже вурдалака выдал маг.

- Неправда! Как я могла видеть, если была дома?! Да, громыхнуло знатно, но чего только здесь не бывает. Я когда готовлю…

- Верю, - пошел на попятную мужчина. - При готовке бывает всякое, но расскажите лучше про вашу соседку. У нее были враги?

- Не знаю. Мы не общались.

- Друзья, любовники, муж?

- Мужа не было!

- Любовники?

- Она обидится, если скажу, - состроила жалобную мордочку Иви.

- Детка, - маг настолько проникся ее игрой, что даже забыл сколько ей лет, - ей уже все равно.

- Как все равно? Госпоже Грельти никогда не бывает все равно, когда о ней говорят! Ее же ограбили, да? А шум - это разрушенное заклятие на двери, да? Так же бывает?

Мужчина кивнул стражнику на выход. Тот поднялся и вышел.

- Ривина, госпожа Грельти умерла. Ее убили. Кто-то из темных. И мы хотим найти этого мага.

Иви пару секунд смотрела на него широко распахнутыми глазами, а после в лучших традициях начала оседать на пол. Мужчина словил и поддержал, усадил на диванчик и даже дал чашку с чем-то горячим. Откуда только взял?

- Я, - всхлипывая (А плакать было от чего - настойка оказалась на редкость горькой), начала Иви, - я могу… - всхлип -… вам чем-нибудь помочь?

- Вспомни все, что видела и слышала в тот момент. Может кто-то уходил? Из чужих? Или же из своих?..

- Да, - глотнув отвар и вновь всхлипнув, ответила Иви и отставила чашку. - Был мужчина. Темноволосый. Он вон там сидел. - Девушка бросилась к окну и показала на дальнюю скамейку. Там действительно сидел сегодня мужчина немного похожий на Аларика. - Такой странный, темноволосый, и нос у него сломан был, и сам такой… страшный…

- Еще что-нибудь?

- Ннне знаю. Он же темный, да? Перешел по своей тени, так же бывает, да? Я слышала, что так бывает!

- Бывает, - серьезно подтвердил маг.

- Вот, а потом он выходил оттуда. Я удивилась, что госпожа с ним дружит. Обычно у нее другие клиенты, но он выходил от нее. А потом вернулся и не уходил… я смотрела, а он не уходил. Словно исчез…

- Исчез, - повторил безопасник. Путаницу в показаниях он списал на шок, но общую картину стоило бы проверить. Вряд ли темный, а прибывший колдун подтвердил присутствие здесь своего коллеги, хотел убить именно Грельти, вероятно кого-то из прибывших. Короля или… Милорд Эскель еще более подходил для мести темного. - Благодарим за сотрудничество.

Мужчина буквально отцепил от себя девушку. Иви не отпускала, цепляясь за камзол и уверяя, что ей страшно оставаться одной. Маг был вынужден поклясться, что опасаться нечего. И только после сто тридцать первого заверения в безопасности, ведьмочка отцепилась от его рукава и выпроводила за дверь. Отлично. Сюда он больше без необходимости не придет.

Закрыв дверь на все цепочки, а их у Иви было аж три, на два шпингалета, и четыре заклинания - надо же ей соответствовать испуганной девице инфантильной организации, ведьмочка отправилась в спальню. Поворочалась, пытаясь заснуть. Но любопытство грызло нестерпимо и Иви отправилась в коморку, служившей ей и складом ненужных вещей и мини-библиотекой. Впрочем, не только любопытство мешало девушке заснуть - прямо над ее спальней располагалось место преступления и, понятное дело, там работали безопасники. А работать тихо этот контингент не умел.

Почитав с полчаса, но так и не дождавшись ни громких голосов, чтобы через открытое окно послушать, о чем же переговариваются господа, ни смолкания шагов, вооружившись шваброй - с трудом обнаружила сей инструмент, ведьмочка, позвенев цепочками, вышла в коридор. Выставив перед собой швабру, как универсальное орудие защиты и нападения, Иви поднялась на следующий этаж. В дверях квартиры госпожи Грельти стояла стража, но темную это не пугало.

- Господа, - обратилась она к стражникам типичный скалоподобным и бородатым, - а вы не могли бы потише?

- Никак нет, - злорадно усмехаясь, в точности как велел устав отрапортовал один из доблестных стражей порядка.

- Ну нет, так нет, - пожав плечами, Иви отправилась вниз. Припоминая, где же живет уважаемый Дориан Телье, непосредственный начальник сих особей.

- Постойте, а вы куда? - заволновались шкафчики.

- В гости, - искренне ответила Иви, почти исчезая из их поля зрения и мстительно добавила: - К Дориану.

- Господину Телье? - переспросил, пожалуй, самый умный из пары.

- Ага, - довольно подтвердила Иви, поднявшаяся на пару ступенек, чтобы иметь возможность лицезреть признаки умственной работы на лицах мужественных скал. Скорость мысли у них так же была сравнима с непоколебимыми вершинами.

Наконец, тот, что догадался, скривился и попросил:

- А может не надо?

- А может стучать не надо?

- Не надо, - подхватил второй, уцепившись за знакомое слово стучать.

- А почему стучите тогда?

- Мы не стучим! - обиделся этот лоб.

- А кто стучит?

- Вы хотели, - как-то обиженно ответил шкафчик.

- Майк, Джонс, что у вас там происходит? - раздался голос мага, а вскоре и весь он появился в поле зрения девушки. - Леди? Вас что-то беспокоит?

- Да. Меня беспокоит шум! Не могли бы вы работать тише?! - Вопросила Иви и грустно закончила, глядя себе под ноги, пожаловалась: - Мне сложно уснуть.

- Прошу прощения, - извинился маг. - Мы обязательно установим завесу безмолвия, как-то только наши специалисты перестанут работать. Пока посторонняя сила может только помешать.

- А что никаких подвижек? - живо заинтересовалась Иви.

- Пока, нет.

Задать следующий вопрос девушке помешал до боли знакомый голос человека, что поднимался по лестнице и, судя по звуку шагов, не один.

- Марен, с кем вы говорите?

- Леди Ривина была очевидицей происходящего, - попытался оправдаться маг.

- Может она еще убийце и свечку держала? - раздраженно поинтересовался Эскель. - Дункан, осмотришь квартиру? Боюсь, что здешние службы могли что-то пропустить.

- Разумеется. Только Ривину домой отправлю. - Дункан кивнул на девушку. Взгляд присутствующих пару раз скользнул с одного на другую. Маг удовлетворенно кивнул, словно его мысли подтвердились, шкафчики разулыбались, а вот Элиан нахмурился, разглядывая эту девушку. Он запомнил ее с посещения Академии, удивительная адептка с глубокими знаниями предмета и теми особенностями, что адептам знать, мягко говоря, необязательно. Что она делает здесь? Последнее Элиан произнес вслух.

- Живу, - хмуро ответила Иви на вопрос инквизитора, хоть и понимала: он риторический.

Инквизитор промолчал, просто смерил ее более пристальным взглядом.

- Ты была здесь во время убийства? - тихо спросил Дункан, отставая от Эскеля, что уже вошел в квартиру.

- У себя, - шепотом ответила Иви, косясь на мага. Тот невозмутимо вздернул брови, как будто подслушивание было для него в порядке вещей. Впрочем, так оно и было.

- Кто это был?

Ведьмочка не ответила, пожала плечами, но едва заметно кивнула, давая понять, что имя убийцы знает. Дункан нахмурился. Если Иви знает, кто убил, следовательно, велика вероятность, что это их общий знакомый.

- Идем? - позвал Дункан, приняв решение. Маг, Марен, хотел было заступить девушке дорогу, но нарвавшись на внимательный запоминающий взгляд темного, передумал и пропустил. Иви вошла в квартиру вслед за колдуном, не отставая ни на шаг.

На месте преступления уже стихла первая бурная деятельность, когда эксперты суетливо собирают кусочки, проверяют остатки чар, но не более. Настоящее волшебство всегда творили ведущие специалисты.

- Дункан? - подозвал Элиан, поднялся с колен и отряхнул руки. - Взгляни, душу отпустили. Темный не выпил ее. Странно, не находишь?

- Нет, если здесь было два темных. Один убил, а другой спугнул. В инквизиции же есть немало моих коллег.

- Даже они не среагировали бы так быстро, - отрицательно покачал головой инквизитор.

- Что-то не поделили?

- Нет, иначе бы все было тише и с нужным результатом. Здесь же… Сам видишь. Такое чувство, что убийце помешали. Кто-то или что-то поглотило всю высвободившуюся энергию, а после обеспечило жертве послесмертие. А значит, они были здесь одновременно.

- Убийца мог видеть свидетеля? - поинтересовался у инквизитора Элиот, напряженно глядя на Иви. Она покачала головой, успокаивая его. Нет, Аларик ее не видел. Почувствовал - быть может, но найти также не сможет. Просто кто-то из собратьев решил ему помешать. Для темных - обычное дело.

- Мог, и тогда нам нужно найти его как можно быстрее.

- Леди Ривина видела нездешнего мужчину, - вмешался в разговор Марен. Маг и колдун перевели взгляды на девушку, Иви почти натурально смутилась. Почти, потому что для смущения ей нужен был больший повод, чем Элиан вновь разглядывающий ее пижаму и улыбающийся одними кончиками губ. Дункан же… она стеснялась ходить перед ним в пижаме. Поздно уже, видел ее прогулки в ресторан.

- Леди Ривина, вы можете что-то пояснить?

Иви кивнула: отпираться было глупо, тем более появился способ направить расследование в нужное русло. Нет, конечно, она всегда могла назвать нужное имя Дункану, но это выглядело бы странно: откуда темный вдруг узнал имя убийцы?

- Да, - призналась девушка. - Я видела… странного мужчину. Он… показался мне знакомым, - делая паузы будто вспоминая, но уже спокойнее, чем следователю, начала объяснять Иви. - Высокий такой, и нос сломан. Кажется…

- Это все?

- Глаза. Наверное, темные, - поразмыслив, поделилась наблюдениями ведьмочка и спросила: - А вы опять в Академию приехали? С проверкой?

- С визитом, - уклонился от прямого ответа Элиан.

- Я взгляну остатки аур, пока еще все не истлело? - предложил Дункан, прерывая размышления инквизитора. Тот кивнул и отошел чуть в сторону, жестом подозвал девушку. Ведьмочка послушно подошла и навострила ушки.

- Ривина, вы решили насчет инквизиции?

- Еще нет, - призналась Иви, избегая его взгляда. Он заметил.

- Я вас пугаю?

- Нет, просто… тени прошлого, - слабо улыбнувшись, ответила темная.

- Прошлого? - задумчиво повторил инквизитор. - И правда, прошлого. Вы похожи на одну девочку. Я вероятно уже говорил?

- Нет.

- Замечательная была девочка.

- Что с ней случилось?

- Неважно. Я ошибся и не успел вмешаться, - несколько раздраженно одернул Элиан, словно не хотел касаться этой темы при посторонних. Темная промолчала, желая сейчас только об одной: почему она не эмпат, а лучше кукольник? Все стало бы настолько проще.

- Бывает, - сочувственно протянула Иви. - Я могу пойти домой спать?

- Можешь, - позволил инквизитор. - А где именно ты живешь?

- Внизу, - улыбнулась ведьмочка. - И я была бы очень благодарна, если бы вы тут не шумели. Мне завтра на пары просыпаться.

- Я проконтролирую, - пообещал маг. И Иви не сомневалась: больше стучать никто не станет. Если Элиан Эскель давал слово, он его держал.


Глава 4

К собственному удивлению, стоило Иви вернуться в спальню и прилечь на кровать, как организм, измотанный этим непростым днем, заснул мгновенно, не давая девушке поразмышлять над происшедшим. Утром же, когда ведьмочка поднялась, потянулась и выползла из теплой постельки, ей было не до того. Из-за обилия магов и колдунов в доме, Иви не рискнула перемещаться с помощью тени. Одевшись, набросив плащик и подхватив свою ученическую сумку, девушка покинула квартиру и весело и громко сбежала по ступенькам на первый этаж. Здесь ее приостановили, записали данные и только после соблюдения всей процедуры отпустили. В связи с чем ее опоздание на первую лекцию было совершенно понятным и не вызывало у Иви ничего кроме глухого раздражения. А уж когда ее вызвали в деканат на законной обеденной перемене, ведьмочка и вовсе раздраконилась до невменяемости.

Чтобы успокоиться, Иви остановилась у дверей и досчитала до ста, только после чего постучалась и вошла. Декан отсутствовал, зато присутствовал другой не менее, а то и более важный лично для нее человек. Дункан улыбнулся, заметив ее недовольство, а Иви улыбнулась, но попеняла:

- Если меня зовешь ты, то не надо в деканат, - попросила ведьмочка.

- Я учту, но дело важное. Кого ты видела вчера? - напряженно поинтересовался колдун.

- Аларика, - честно ответила ведьмочка. - Что-то произошло?

- Могло произойти, - мигом посерьезнев, ответил колдун. - Еще одно убийство. На этот раз целая семья. Почерк тот же, что и вчера. Что он хотел сделать?

- Не догадываешься? - как-то истерически рассмеялась Иви. - Рей и Элиан в городе, с ними дети. Они счастливы друг с другом. Как считаешь, это достойный повод для ненависти и жажды мести? Знаешь, я его понимаю, - с каждым словом Иви все больше распалялась, тьма, что была в ее душе, поднималась и захватывала ее разум все больше. - Очень хорошо понимаю. Может объединиться с Риком. Помниться, он был вовсе не против моей компании.

Боль появилась неожиданно. Иви с обидой взглянула на Дункана, который только что ее ударил.

- Зачем? - непонимание, обида и злость. Зря он это сделал, теперь жажда мести только усилилась, вбирая в категорию враги еще одного человека. Первая волна удивления схлынула, и ведьмочка зло поинтересовалась: - Как ты посмел?

По столу декана прошлась волна тления, хотя Иви еще даже не начала чаровать. Это был просто отголосок ее настроения.

- Иви, хватит, - устало проговорил Элиот и присел, тем самым устраняя еще одно превосходство - в росте, что в данном агрессивном состоянии могло стать причиной для нападения. - Думаешь, Элиан скажет тебе спасибо, если ты поможешь Аларику?

- Он будет моим, - ответила ведьмочка, несколько охладевая.

- Нет, твоим не будет никогда, если ты тронешь его семью, - уверенно заявил Дункан. Его спокойствие и равнодушие начали передаваться и Иви. Она присела на краешек стола, по другую сторону от истлевшего конца, и, все еще тяжело дыша, пробормотала:

- Ты прав. Прости.

- Ничего, - слабо улыбнулся Элиот и облегченно выдохнул. Она себя контролировала, он успел вовремя и правильно ее остановить. Иначе… умерли бы многие. Неуправляемый и сильный истинный темный уничтожил бы все и всех на своем пути. Как все-таки хорошо, что он знал, чем дорожить Иви. Смешная для темных вещь - мнение другого, но, признаться, и для Дункана оно также было важно: мнение некоторых дорогих ему людей.

- Ты хотел узнать только имя?

- Нет, поговори с Элианом. Иначе, мне будет сложно объяснить, откуда взялось имя. Ведь Ривина Селье никак не могла знать Аларика.

- Нет. И если ты ему скажешь…

- Я не скажу. Но, хорошая моя, тебе и самой станет легче, если признаешься, - продолжал увещевать Дункан.

- Нет, - покачала головой Иви, поднимаясь и намереваясь уйти.

- Я не хочу, чтобы он знал. И если ты сам все расскажешь, я помогу Аларику.

- Иви…

- Все в твоих руках, - развела ладошки девушка и, не оборачиваясь, вышла.

Настроение было странное, особенно ввиду того, что темная ее часть была полностью уверенна в правильности своего решения, человеческая же мораль, к которой Иви привыкла за последние годы, говорила обратное, да и самой ведьмочке перспектива стать семейной убийцей не светила. Хотя, силы за смерть возлюбленного Сагара даст больше…

Тряхнув головой, отгоняя все эти непрошенные думы, Иви спускалась в столовую. Большая перемена была в самом разгаре, а потому найти свободное местечко в столовой не представлялось возможным. Впрочем, это нисколько не мешало колдунье занять любимый подоконник. Бросаться в самое пекло очереди темная не решилась. Вот светлые ломились напролом и уже спустя пару секунд оказывались погребены в этой бездне голодных адептов, что стремились к еде с большей охотой, нежели к знаниям. Где-то там, в глубине, мелькнула макушка Верлены, и Иви радостно замахала руками, давая понять, что она здесь и кушать тоже хочет.

Каким-то чудом соседке удалось углядеть одинокую ведьмочку и буквально с боем вырваться из людской массы, спасая от голодающих адептов мешочек с пирожками и крынку молока. Разложившись на подоконнике, под завистливыми взглядами коллег, девушки перекусили и одними из первых покинули стены самого популярного места всей Академии.

В коридорах было пустынно, только у расписания то и дело останавливались и снова срывались на бег адепты. По привычке и девушки подошли к этому важнейшему в их студенческой жизни месту, взглянули на две, появившиеся из ниоткуда пары по теории коммуникации, и поплелись в указанную аудиторию.

В дверях кабинета, призывно покачивая кончиком изумрудной косы, сложив на груди руки, улыбаясь стоял сам пропавший преподаватель. Под его внимательным взглядом Верлена смутилась и прошмыгнула в аудиторию, прячась где-то на задних рядах. Иви же остановилась и удостоилась улыбки дракона.

- Вернулся?

- Как видишь, - он развел руками, словно демонстрируя ‘вот он я’, и вновь собрал их на груди. - Скучала?


- Илистан не давал, - пожаловалась на эльфа Иви.

- Слышал, - дракон усмехнулся и кивнул в кабинет. - Твоя подруга? Она меня боится?

- Верлена? Нет, что ты, - недоуменно покачала головой Иви, нахмурилась, а после рассмеялась. - Ей просто очень хочется в Туманный, да и драконы видимо симпатичны. По крайней мере, один из них. - И заметив лукавый огонек в глазах собеседника, добавила: - Обидишь - приду в твой сон, и уже никогда не очнешься.

- А ты можешь? - заинтересовался Герион.

- Угу, - недовольно подтвердила Иви. - Только хлопотно это.

- Ясно, постараюсь не дать повода.

- Обяжешь, - признала ведьмочка и махнула на кабинет. - Я пойду? А то скоро начнут все подтягиваться, и будет странным…

- Да… - кивнул дракон, глядя поверх ее головы на кого-то. - Иди.

Разумеется, удержаться и не обернуться, девушка не смогла. Вот только обернувшись, еще быстрее заскочила в аудиторию. В начале коридора стоял Элиан и о чем-то переговаривался с Дунканом. Судя по застывшей на его лице маске спокойствия, дела шли не очень хорошо. Что же успело произойти, что она не заметила? Или Дункан?.. Нет, не мог. Он ценил жизнь Рей, и лишний раз заставлять Иви угрожать не стал бы. Но тогда… Неужели известие об участие Аларика так напрягло инквизитора?

Решив не тратить время на домыслы, Иви взбежала по ступенькам и упала рядом с Верленой, которая уже не краснела, но на дверь опасливо косилась.

- Вер, ты ничего не хочешь мне сказать? - шепотом спросила ведьмочка, даже наклоняясь для большей таинственности.

Подруга оценила и тоже склонилась так, что носом могла коснуться столешницы и заговорщицки ответила:

- Нет.

- А если подумать?

- Нет.

- А если очень хорошо подумать? - не отставала Иви.

- Ладно, - сдалась Верлена. - Мне интересно, а волосы у него обычные? Как у людей?

- Попроси потрогать, - посоветовала ведьмочка, представляя себе это зрелище. С Гериона сдаться и разрешить.

- Ну спасибо, - обиженно прошептала Верлена. - И как ты себе это представляешь?

- Хм… - Иви задумалась, взглянула на преподавательский стол и усевшегося дракона и продолжила: - Примерно вот так. Милорд преподаватель?

Герион непонимающе поднял глаза на ведьмочку, но та лишь широко улыбнулась и, пользуясь отсутствием посторонних, попросила:

- А можно потрогать вашу косу? - и уже тише: - Вер, хватит меня трясти, конфет нет. Не выпадут они!

- Если так желают леди. - Дракон спокойно сошел с возвышения и быстро оказался перед ними, поднял кончик косы на уровень их глаз и протянул. - Смотрите. Трогать не возбраняется, но не дергать.

Трогать Верлене понравилось. Судя по довольной улыбке травницы, дракон, со всеми своими косами, лукаво-добрыми глазами и прочими частями комплекта, произвел на нее крайне положительное впечатление. И, глядя на самого Гериона, который с интересом наблюдал за действиями девушки, у Иви сложилось впечатление, что и Верлена не оставила его равнодушным. По крайней мере, пробудила интерес. Что ж… еще один стимул подруге приложить все усилия к вгрызанию в науку и отправиться в Туманный.

Впрочем, любование драконом и незаметное - Герион страдальчески закатил глаза - прореживание его шевелюры во блага науки продлилось недолго. Стоило в дверях появиться первым адептам, что решили взглянуть на расписание и, более того, прийти на незапланированную лекцию, как Герион ушел, оставив девушек заниматься своими делами. Иви торопливо складывала добытые волоски в сумку, а вот Верлена… Девушка зачарованно смотрела вслед изумрудному гаду. Ведьмочке даже пришлось пару раз толкнуть ее локтем, чтобы вернуть подругу на грешную землю.

- Достаточно, - недовольно простонала она, когда ведьмочка в пятый раз решила наставить ей синяков, открыла тетрадь и принялась заниматься творчеством - выцарапывать в тетрадке карикатуру на дракона. Иви недоуменно воззрилась на все это дело. Почему-то, ей показалось, что Верлене дракон понравился, но вот такое издевательское отношение к облику романтического героя… Она чего-то не понимает?

- Нет, не могу, - простонала девушка, откидываясь на спинку. - Слишком хорошо.

Дракон обернулся, как будто все слышал и лукаво улыбнулся травнице. Иви погрозила ему пальцем. Постепенно аудитория заполнялось, и к концу перерыва свободных мест уже не было, а люди шли: все, кто не успел поглазеть на дракона, решили восполнить пробел в своем образовании.

Герион никого не выгонял, понимая любопытство младших курсов. К тому, он не знал, захочет ли оставаться в Академии еще на год. Он-то и сейчас занимался этим больше из-за участия эльфов, а именно по просьбе Алейсанеля. Старший принц просил присмотреть за братом, и отказать давнему другу дракон не нашел причины. Но амулет найден и, вероятно, Иви пригласят в лес на работу. На постоянной основе. Раз уж выслушать предложение Илистана она даже не захотела.

Привычным жестом, закрыв дверь и добившись мертвой тишины, дракон принялся начитывать курс. Две пары пролетели незаметно, и когда время лекций подошло к концу, ему даже хлопали, что, конечно, польстило самолюбию Гериона. Вопросов не было, и он с чистой совестью отпустил адептов восвояси. Другое дело, ушли не все. Вот только, судя по возникшей у него на столе за четверть часа до конца записке, Дункан просил его незамедлительно подойти к нему.

- Милорд? - Верлена обратилась, едва аудитория наполовину опустела. - А вы даете темы для докладов? Магистр Диолийский темы уже раздал…

- На следующей лекции все раздам, - пообещал дракон и стремительно вышел.

- Я что-то неправильно сделала? - обеспокоенно проговорила Верлена.

- Нет, думаю, у него просто дела. Записку видела?

- Какую?

- Ему прислали. Совсем недавно. Он еще по особенности окраса рассказывал.

- Да?

- Вер? Ты чем слушала? - риторически вопросила Иви. Впрочем, таким вот слушанием грешила большая половина прекрасного населения потока.

- Ушами, - откликнулась девушка и поинтересовалась: - А ты сейчас куда? На работу?

- Да, наверное, стоит сходить, - приняла решение ведьмочка. - Давно там не была.

- Удачи, - бросила ей Верлена и умчалась на свидание. Иви только головой покачала, хотя… наверное, это правильно. Любовь любовью, а стабильность - дело необходимое.


Глава 5

Больница для бедных не изменилась ни на каплю. Все те же обшарпанные стены, запах гноя. Разве что, за время отсутствия Иви в клинике стало больше тяжелых больных, что никак не могли умереть и избавиться от страданий. Их девушка навестила в первую очередь. Осмотрела, оценила и забрала боль. У кого-то вместе с жизнью. И только после такого своеобразного обхода ведьмочка заглянула к госпоже Клариссе, чтобы отметиться. Отрапортовала о состоянии больных и поспешила скрыться: у мадам было романтическое настроение и находиться в кабинета, пропахшем удушливым запахом ландышей, больше необходимого… Нет, Иви мазохистской не была.

Отговорившись еще одним обходом, девушка выскользнула из обители дурмана, и полной грудью вдохнула запах гноя. Он хотя бы не так душил. Впрочем, с ведьмочкой наверняка согласятся не все, но лично для нее проще было перенести гной и открытые раны, чем приторные, концентрированные запахи духов, больше похожих на действие маскирующий чар.

Еще раз пробежавшись по тем немногим, что еще страдали и подпитавшись их болью, темная в весьма радужном настроении отправилась домой. В конце концов, она же давала какую-то подписку и вдруг неявка будет трактована как побег? Ну уж нет, ей еще диплом получать. Не дождутся!

Настроенная решительно, Иви выдержала десятиминутные гляделки со стражами и проскользнула в дом. Из квартиры госпожи Грельти доносились голоса. ‘Ба! Знакомые все лица!’ - захотелось воскликнуть ведьмочке, но она удовольствовалась широкой улыбкой и просочилась в собственные апартаменты, прошмыгнула в спальню, и сделала то, что приличные девушки делать не должны: подвинула прикроватный столик, нашла стакан и приставила его к слуховому окошку.

Да, она его лично ковыряла! Но кто же виноват, что ей было интересно! Сама? Ни в коем разе! Это все госпожа Грельти виновата. Похвастаться - похвастается, а подробностями поделиться… Вот и приходилось долгими зимними вечерами замирать в неудобной позе и слушать.

Проверенный способ не подвел и ныне. Или Дункан предусмотрел ее любопытство? Иви нахмурилась, но продолжила слушать:

- … Аларик? Ты уверен?

- Да, его опознали.

- Кто? - напряженный голос Эскеля пробирал до костей. Вероятно, он слишком нервничает и забыл проконтролировать интонации.

- Неважно. Источник проверенный.

- Дункан, ты же понимаешь, я не могу полагаться…

- Тогда просто поверь мне. Я ей доверяю.

- Ей? Аларика видела девушка. И опознала, так? Они знакомы. А если они заодно?

- Исключено, - чуть покривив душой, ответил Элиот.

- Ты не уверен, - заметил заминку инквизитор. - а мне нужно знать наверняка.

- То, что это был Аларик - наверняка.

- А твой источник?

- Пожелал остаться неизвестным, - угрюмо ответил Дункан и добавил: - К сожалению.

Иви зло сжала губы: зачем он так говорит?

- Ясно. Сам-то что нашел? Жертв проверил?

- Да, принесены по всем правилам. Сагара силой поделилась. И Элиан, где сейчас Рей?

- Думаешь, он мстит именно ей? Не мне?

- Нельзя упускать такую возможность.

- Я к жене.

- Иди, - отпустил его Дункан и, выждав пару мгновений, пока портал окончательно закроется, произнес: - Иви, подслушивать нехорошо.

- Поэтому сам ты этим методом не пренебрегаешь.

Ведьмочка ушла в тень и проявилась в квартире, огляделась, но дракона не нашла.

- А где Герион?

- В городе. Ищет неучтенного темного. Все же присутствие мага только недавно убивавшего, если он не закрыт амулетом, отражается на общем фоне города. А драконы более чувствительны.

- Чувствительны, но амулет не единственный способ, - подумав, осторожно проговорила Иви, наклоняясь к полу и касаясь его затоптанной поверхности. - Аларик действительно может быть не один. И этот второй также может работать в инквизиции и пользоваться доверием, тогда этого кого-то проверять не будут и не заметят две слитые ауры. А вот Рик тем временем…

- У Рика не было этой способности! Он не маг.

- Почему? Думаешь нельзя напрямую поглотить чужую душу? Открою тайну - можно. Неудобно, но возможно. И если это недоразумение мы обосновали…

- Он в инквизиции.

- Я бы сделала именно так, - Иви улыбнулась. - Я с тобой.

- У Элиана будут вопросы, - напомнил колдун, начиная терять материальность.

- Мы все сделаем раньше, чем он вернется. А вопросы… как-нибудь промолчишь.

- Ведьма! Тебе совсем меня не жалко.

- Ни капельки, - отозвалась Иви и взяла Дункана за руку, чтобы переместить вместе.

Они появились сразу на ступеньках городского управления инквизиции. Колдун еще раз взглянул на нее, словно убеждаясь, что девушка не передумала. Иви покачала головой, но у самого входа засомневалась и, оставив Дункана ждать сбегала в соседней дом.

Первый этаж этого чудесного дома занимала лавка старьевщика, и Иви быстро по сходной цене приобрела потрясающую курточку с капюшоном, который явно происходил от монашеского балахона и мог полностью скрыть лицо. Милая история этой вещи, ведьмочку не смутила, и она довольная выбежала к Дункану.

Идти по зданию инквизиции было интересно. Дункана многие узнавали и кланялись, а вот на нее смотрели с холодным подозрением, ожидая подлости или еще чего. Как же ей этого не хватало. Оказывается, привыкаешь и к такому.

- Куда желаешь заглянуть в первую очередь? - тихо спросил Дункан, сжимая ее ладонь то ли в знак ободрения, то ли чтобы не убежала и не нашкодила.

- Местного начальника нет? Тогда к его секретарю, - распорядилась Иви, поправляя капюшон.

В момент, когда в приемную завалилась странная компания из близкого друга Великого инквизитора и странной фигуры, скрывающей лицо, господин Марселье, секретарь лорда Грея, изволил кушать. Отодвинув бумаги, он с наслаждением уплетал бутерброд с таким выражением лица, что люди, не знавшие его близко, вполне себе могли подумать, какой это добряк и весельчак. Вот только стоило господину Марселье вернуться к реальности, как его лицо хмурилось, на лбу появлялись морщинки, а уголки губ опускались. Именно такие разительные перемены смогли лицезреть Иви и Дункан.

- Милорд? - Секретарь вскочил со своего места и подбежал к темному, не забыв при этом поклониться. - Что-нибудь желаете?

Колдун не ответил, чем заставил Марселье волноваться. Вместо этого темный взглянул на своего сопровождающего и, заметив отрицательное покачивание головой, извинился и вышел. Секретарь облегченно вздохнул, как будто его только что миновала особенно жестокая расправа. Впрочем, он был недалек от истины.

Пока Дункан извинялся, Иви задумчиво оглядела кабинет. Не то чтобы ее интересовали это бюрократические ценности, типа высоких потолков, увесистых папок, которыми можно козырнуть и лупануть по столу или массивных столов, коих в приемной было целых три штуки. Нет, просто ей было интересно, насколько изменилось сие заведение, ведь оформление было типовым, а значит и у Элиана имело место быть нечто подобное. Хотя… нет, не имело место. Все же инквизитор отличался вкусом, а вот эти декоративные колонны с аляповым узором на капители.

Наконец, Дункан закончил с официозом, и они вышли. Ведьмочка тут же съехала по стене и уселась прямо на полу. Элиот, чуть помедлив, повторил ее маневр. Иви молчала, полностью сосредоточившись на ощущениях. Аура секретаря была в порядке - в этом Иви даже не сомневалась. У того же, кто скрывает наверняка ухудшилось здоровье. Он вполне мог взять отпуск и, если это по-настоящему верный сотрудник, то выделили бы ему деньки для отдыха незамедлительно и особенно не интересуясь причинами.

- Дункан, а спроси у секретаря, кто в отпуске или заболел? - решила пойти по пути наименьшего сопротивления девушка.

Элиот поднялся и вновь скрылся в приемной. Вернулся он с тремя именами. Роджер Тер, Кристоф Глонк и Оливер Разенкрен. Адреса ютились на двух бумажках, которые больше подходили для закладок - тонкие и длинные - чем на записки.

- Разделимся? - предложила Иви.

- Если пообещаешь остаться на нашей стороне.

- Я подумаю, - улыбнулась Иви и кивнула. Да, диплом. Сначала он, а потом уже все остальное. Примкнув же к темному магу вне закона… Защититься ей не позволят, а значит - колдун должен исчезнуть. Зло усмехнувшись Иви забрала дубликат бумажки у Дункана. Вместе они дошли до выхода, провожаемые заинтересованными взглядами, но задать вопрос никто так и не посмел.

- Тер или Разенкрен?

- Кто угодно.

Ведьмочке, и правда, было абсолютно все равно, ведь она намеревалась посетить всех трех. Ведь из-за кого-то из них девушка едва не поссорилась с Дунканом, и поссорилась бы, не будь он таким же темным, но слишком терпеливым для носителя подобного дара.

- Навести Тера, - распределил обязанности колдун, прикинув, кто из всех троих наиболее терпелив. Хотя терпение и темные - оксюморон, Тер чем-то напоминал самого Дункана, а потому он рассчитывал что все обойдется. Все же Тер самый слабый из этой троицы.

Глянув на адрес, Иви кивнула и умчалась прежде, чем Элиот успел выдать ей значок инквизитора. Впрочем, раз уж она сама об этом не подумала, вероятно, он ей только бы помешал.

Ведьмочка сбросила капюшон, чтобы не привлекать излишнее внимание на улицах города, и бодро припустила в кварталы ремесленников, где обосновался вышеупомянутый господин. Роджер. Иви автоматически оббегала прохожих, вспоминая, что же она могла знать о сем непримечательном господине. Попал в инквизицию в уже довольно взрослом возрасте око двадцати пяти лет, но как-то быстро прижился на новом месте. Оброс знакомствами и связями, всегда вежливый и исполнительный, разве что его жертвам никто бы не рискнул завидоть. Роджер Тер отличался самоконтролем, но в случае своего доминирования превращался в законченного даже по темным меркам садиста. Разумеется, это не афишировалось и о подобной склонности знал весьма ограниченный круг лиц. Иви же… приходилось с ним сталкиваться. Вероятно после этого события господин Тер стал предпочитать рубашки с длинным рукавом. Что ж, повторим?

Девушка остановилась у самого дома колдуна, взглянула вверх, прикидывая, в какой части дома может находиться хозяин. Прислушалась и усмехнулась - в подвале. Обогнув жилище темного, Иви перебралась через забор, уверенно проползая между кольцами защитных чар. Пожалуй, не будь у нее Ока незваной она бы сюда не прошла. Параноиком стал ее давний знакомец, параноиком.

Повозившись с дверью, ведьмочка осторожно переступила порог, ожидая еще каких-либо неприятностей. Роджер был мастак на подобные штучки, и расслабляться было рано. Крадучись, девушка спустилась вниз по подвальной лестнице и замерла. Никого живого за дверью не было, но господин Тер все же был там. Ошибиться Иви не могла. Новые чары или?

Бросаться проверять жив ли известнейший темный садист ведьмочка не стала. Аккуратно закрылась всеми известными ей щитами, Иви осторожно толкнула дверь и слилась с тенью: мимо пронеслась стена пламени. Облегченно выдохнув, девушка покинула свое укрытие и переместилась в комнату.

Роджер самозабвенно работал скальпелем. При виде того, во что превратилась его очередная любовница, Иви едва не стошнило, но отворачиваться было чревато и она осталась смотреть в ту сторону, но только на голову темного.

- Вейс, кого там демоны принесли?

- Демонов? - предположила вслух девушка и запечатала появившегося духа в сущностную тюрьму. На пол упала маленькая серебренная коробочка.

- Истхоль, - выругавшись, обернулся Роджер. - Живая…

- И злая, - закончила за него Иви. - Прикрой свои художества, меня они раздражают.

- Ты никогда не ценила высокого искусства.

- Да, вот такая я ограниченная, Род.

- И все же я рад тебе, - усмехнулся мужчина, отходя в угол и ополаскивая руки в бочке.

- С чего бы это? - насторожилась девушка, проверяя состояние щитов. Все было на месте, и Иви немножко расслабилась.

- Все еще надеюсь, что когда-нибудь и темная княжна оценит мое искусство.

- Не называй меня так.

- Буду, иначе - выкажу неуважение. И Сагара меня покарает. Ты хочешь моей смерти?

- Очень, - призналась Иви. Роджер стремительно побледнел, даже можно сказать выцвел.

- Никогда так не говори, если действительно не желаешь убить, - помертвевшим голос предупредил колдун.

- Что ты знаешь?

- Только то, что видел сам.

- Не уходи от ответа.

- Но и ответить я не могу. Если ты не знаешь, то я не в праве…

- Тогда я оставляю тебе лишь одно право. На смерть, - злясь, сказала Иви.

- Да, моя госпожа, - расплылся в улыбке колдун, хотя глаза у него были полны боли и страха. Поговорив последнее слово, он упал сначала на колени, а после завалился на бок.

Ведьмочка бросилась к нему, склонилась и даже начала делиться силой, но он был уже мертв. Окончательно. Энергия, что освободилась при его смерти, полностью перешла к Иви. Девушка выругалась: что же твориться? И связано ли оно с тем, что Роджер назвал ее княжной?

Плюнув на все, девушка постаралась призвать дух умершего темного, ведь душу она не трогала, лишь силу. Вопреки ее ожиданиям, колдун отозвался на призыв. Открылись еще недавно живые глаза, постаралось вдохнуть тело.

- Ваша светлость?

Слышать такое, лишенное всякой эмоциональности обращение от случайно убитого ею человека, было неприятно и даже как-то… стыдно? Это вина? Иви с силой стукнула кулаком об пол, но чувства не исчезли, лишь притупились от резкой боли.

- Роджер, ты все помнишь?

- Вы хотите знать, помню ли я причину своей смерти? - Колдун не растерял ехидства и по сторону грани. - разумеется, помню, ваша светлость.

- Тогда ты знаешь, что солгать мне не сможешь.

- Как знать, - губы мертвеца дрогнули, но в улыбку не сложились. Уже не могли.

- Перестань ерничать, - раздраженно бросила Иви. - Почему ты называешь меня княжной?

- Если миледи не знает, то кто я такой, чтобы рассказывать.

- Довольно. Отвечай! Это приказ.

- Нет, не могу… запрет.

Роджер захрипел совсем как живой и снова упал. На этот раз повторный призыв результатов не дал. Иви злилась: на глупого и упертого Роджера, на непонятно кого и на себя. Последнее было для нее наиболее досадно.

Выдохнув, девушка постаралась вернуться к прерванным поискам. По крайней мере, ей удалось узнать, что господин Тер не причастен к появлению Аларика, а значит… Ведьмочка взглянула на листок с еще двумя фамилиями. К кому же из них первому нанести визит?

Решив, что у Разенкрена сейчас Дункан - в противном случае он не стал бы давать ей выбор из них двоих, Иви отправилась к Кристофу Глонку, о котором не знала ничего. Видимо, он достаточно молод - хороший повод ненавидеть инквизицию, посадившую его пусть и на длинную, но цепь.


Глава 6

Кристов Глонк, молодой человек лет двадцати пяти, изволил трапезничать на открытой веранде собственного дома на окраине Крустоля. Будучи колдуном на государственной службе, этот дом он купил еще три года назад и всячески обустраивал, порой доходя до абсурда. Впрочем, для темного это было вполне типичным. Выбрав себе место обитания, они становились малоподвижны и редко покидали насиженные места, предпочитая вить гнездо.

Дом темного окружал небольшой плетенный заборчик. Чисто декоративный на вид, на деле он оказался лучшим проводником энергии, нежели двухметровые металлические пластины или каменная кладка. Когда у калитки вдруг появилась темноволосая девушка, в странной для города куртке с чересчур большим капюшоном, полностью скрывавшим ее лицо, Кристоф только усмехнулся. Ведьмы частенько заглядывали к нему на вечерок: хорошо провести время и пройти ежегодную проверку.

Мужчина поднялся, огладил камзол, и стремительными, резкими шагами направился к замершей у калитки девушке. Она переминалась с ноги на ногу, отчего колдун решил ее подбодрить:

- Первый раз? - Девушка кивнула. - Я буду ласков.

Иви едва не рассмеялась, а после подумала и кивнула: да, пусть будет ласков. Возможно, она его и пощадит. Возможно. В следующий раз.

- Проходи. - Колдун приглашающе распахнул калитку, и Иви вошла, почувствовав, как в защите открывается лазейка для гостьи.

- Спасибо, - тихо поблагодарила ведьмочка и сделала шаг вперед.

В молчании они шли до самой веранды, где мужчина подал ей руку, помогая подняться, после кивнул на свободный стул.

- Желаете выпить?

- Нет, спасибо.

Иви подтвердила свой отказ еще и жестом.

- Напрасно, превосходный отвар, - чуть улыбнувшись пожал плечами Кристоф. - Точно не желаете?

- Нет, - Иви была непреклонна. Девушка даже не скинула капюшон. Впрочем, колдун этого также не требовал. Все же понимал, что за ним могут подглядывать.

Быстро допив чашечку, темный поднялся и приглашающе кивнул на дом и первым вошел, как того требовали правила темного гостеприимства.

Изнутри дом больше походил на обитель темного, чем снаружи. Тут уже не было витой мебели или скатерти с рюшами, только насыщенные цвета и четкие гладкие линии везде: потолок, стены, пол и вся мебель. Ковров, как и картин, в доме не наблюдалось. Отсутствовали и зеркала, словно темный опасался незнанных гостей, что могли прийти сквозь них. Вот только глеры или стекольщики, как их называли, уже давным-давно не жили в этом мире, предпочитая самую грань мироздания. Не живые и не мертвые, они встречали уходящие души, но могли и напомнить о себе живым. В последнем случае, по правилам, всем надлежало тихо сидеть по домам и ждать. Надолго глеры не задерживались, да и редко покидали грань, а потому особых проблем из-за их пришествия королевство не наблюдало.

- Зеркала? - тихо спросила Иви, желая подтвердить свою догадку.

Кристоф вздрогнул. Его взгляд быстро прошелся по стенам, но указанного предмета не нашел. Облегченный выдох и он, уже раздраженный, обернулся к девушке.

- Это просто вопрос.

- Глупый вопрос, - недовольно пробурчал Глонк, дошел до какой-то двери и вошел в кабинет. То, что это именно он, Иви догадалась по контуру-накопителю. Да, на случай боя все темные перестраховывались.

- Прошу прощения.

- Попросишь, - криво усмехнулся Кристоф, задернул шторы и кивнул на капюшон. - Снимай.

Ведьмочка легко откинула полог и уставилась на колдуну ныне темными, с синим ободочком, глазами.

- Да не сделаю я тебе ничего, - по своему истолковал недремлющую силу, отражающуюся в глазах девушки, темный.

- Обещаете?

- Нет, - расплылся в улыбке колдун. - Сама понимаешь.

- Понимаю, - усмехнулась Иви, разглядывая своего клиента. Мгновение, и удавка обвивает шею замешкавшегося темного. Да, самомнение никого не доводило до добра. Ведьмочка быстро замкнула контур, чтобы никто не вошел, и, облизнув губы от предвкушения, покосилась на хрипящего мужчину.

- Кто ты? - просипел он, едва удавка немного ослабла.

- Твоя смерть? - пафосно предположила Иви и рассмеялась. Темный ее веселья не оценил.

- Меня убьешь не ты. Глеры не простят, - словно уговаривая самого себя, произнес Кристоф.

- А кто это? - пожала плечами девушка.

- Ты убивала.

- Да, - равнодушно ответила девушка.

- Убивала, но ни разу их не видела?

- А должна была? - заинтересовалась Иви.

- Нет, - как-то обреченно произнес темным. - Своим они не показываются. Значит…

Он как-то странно закашлял и ведьмочке пришлось убрать удавку, чтобы избежать очередного незапланированного трупа. Тем более, что это милейший любитель развлечений знал, где находиться Аларик.

- Жить, - приказала Иви, интуитивно чувствуя, что поступает верно. Глонк еще некоторое время покашлял, после потер шею и с непониманием взглянул на девушку.

- Пощада?

- Временная.

- Что я должен сделать?

- А что ты можешь сделать?

- Многое.

- Хватит и малости.

- Чего желает госпожа?

- Аларик. Где он?

- Я не зн…

- Врать чревато, - напомнила Иви - удавка вновь стала затягиваться.

- В подвале. Ритуал. Мешать нельзя, - быстро ответил Кристоф. Да, жажда жизни у мужчины была в порядке.

- Я подожду, - заверила Иви. - И ты подождешь.

Кристоф дернулся и обмяк. Ведьмочка бросилась к телу и проверила пульс. Сердце билось, вот только… Почему ее слова вдруг обрели такую власть?

Любопытство все выше поднимало голову, и Иви решила проверить в будущем свои предположения. Интересно, обычные люди тоже будут ее слушать или, как всякие разумные существа, пошлют куда подальше? Вопрос, конечно, был привлекательным, но, увы, не теоретическим, а времени на практику чертовски не хватало.

Потянувшись, девушка опустилась в кресло и прислушалась к собственным ощущениям. Будучи в доме, все эманации, что возникали из-за идущего ритуала, она ощущала. Сосредоточившись, даже поняла, что именно творит Аларик. А творил он крайне мерзкую штуку. Кару крови. Штука жуткая и только для мазохистов. Более умные и бережные к себе маги никогда не стали бы убивать собственную кровь, ради смерти врага. Ведь вероятность собственной смерти при таком раскладе почти абсолютная, или же… решил отдать чужие жизни авансом за свою? Умный темный, хороший, сильный. Жаль только не тому человеку дорогу перешел.

Еще раз убедившись, что Кристоф потерял сознание, и привязав его для надежности занавеской к креслу, девушка неслышно покинула комнату. Путь в подвал много времени не требовал, и Иви справилась с ним за считанные секунды, замерла на пороге, размышляя, как лучше поступить: поговорить и выяснить планы или сразу вступить в бой. Последнее могло и не получится: кто знает какие карты в рукавах у Аларика и как далеко он способен зайти ради собственной мести? И мести ли?

От необходимости выбора колдун избавил ее сам.

- Эй, заходи уже, раз на пороге стоишь.

Иви усмехнулась и толкнула дверь. Сразу к делу - он совсем не изменился. Едва переступив порог, девушка почувствовала, как ее оплетая чужие чары. Ласково так, заботливо, аж ребра трещали и дышать становилось трудно.

- Привет. Ты так мне не рад? - хрипло поинтересовалась Иви, легко разрывая сеть. Все же, она была рассчитана не на истинных темных, которые всего час назад здорово подкрепились.

- Тебе?

Колдун задумчиво осмотрел девушку, пытаясь вспомнить, где же мог ее видеть. В том, что они встречались, мужчина не сомневался: было в ней что-то знакомое, но неуловимо чуждое.

- Вот всегда вы мужчины такие. Взял да забыл, а долг кто отдавать будет?

- Какой? - нахмурился Аларик.

- Какой-какой, самый обыкновенный. У меня как раз денег не хватает на пудру, а ты мне восемь лет как задолжал. Не умеешь в Империю играть, не садись! - нравоучительно задрала палец вверх ведьмочка.

- Иви? - недоверчиво поинтересовался колдун.

- Узнал? - для пущего эффекта девушка даже покрутилась. Чтобы признал со всех, так сказать, сторон.

- Ты… изменилась.

- Как ловко ты обошел вопрос с моей смертью, - улыбнулась темная, оглядела подвал и за неимением ничего более приличного присела на краешек алтаря, потеснив еще живую жертву.

- Что ты здесь делаешь? - настороженно поинтересовался Аларик.

- Сижу, не видно разве? - всплеснула руками девушка. - Я его искала, ночей не спала, силы гробила, а он мне еще и не рад! Люди ж, что твориться в этом мире?!

- И я хотел бы это знать, - не повелся на игру Аларик.

- А ты не допускаешь, что мне просто понадобились деньги и ты так кстати подвернулся?

- Тебе? Деньги? Неужели не знаешь, как их добыть?

- Знаю, но предпочитаю возвращение долгов.

- Я пока не могу его тебе отдать.

- Хорошо. Когда сможешь?

- Позже, - уклончиво ответил Аларик и протянул руку, чтобы помочь Иви слезть с пульсирующего камня. Еще чего, ей нравилось на ней сидеть. Тепло, уютно, хорошо. Соседи, правда, не лучшие, но требовать еще и их соответствия идеалу было бы совсем глупо и нагло.

- Когда позже? - не отставала Иви.

- Через неделю.

- Точно?

- Слово даю.

- Хм, значит. Ты не против, если я с тобой это время поброжу. Твой донор же и меня прикрыть сможет? Заодно и развеемся? Или ты тут по делам?

- Старые долги, - скривившись как от зубной боли, ответил Аларик. - Кристоф… Как ты мимо него прошла?

- Легко. Старый развратник.

- Он еще жив?

- Если сам себя не убил - да.

- Ясно.

- Он тебе очень нужен?

- Дела закончу и можешь забирать. В уплату долга.

- Ушлый ты тип, - попеняла Иви. - Хорошо, его и заберу. А пока…

Девушка таки соскользнула с алтаря и склонилась над жертвой.

- А ты разве не Кару собирался делать?

- Почувствовала? - больше утвердительно произнес колдун.

- Ага, - болванчиком закачала головой Иви.

- Кое-что изменилось. И… впрочем, ты можешь мне помочь.

- И в чем же?

- Хочешь получить своего инквизитора в безраздельное пользование. Ты же не дурочка, наверняка, знаешь, зачем я здесь.

- И ты не дурак, - расцвела ведьма. - Никогда меня не разочаровывал.

- Так ты со мной? - Аларик взял ивину ладошку и поднес ко рту.

- Конечно.

- Моя леди. - Он поцеловал ее ладошку и помог подняться. - А после, когда инквизитор тебе надоест…

- Если надоест, - поправила ведьмочка.

- Если надоест, - исправился темный, - мы хорошо проведем время вместе.

- Разумеется.

В две руки с жертвоприношением они справились много быстрее.


Спустя час, когда в дверь дома Кристофа Глонка постучался Дункан, Аларик и Иви мирно попивали вино в кабинете колдуна. Убивать знакомого с детства темного бывший наследник Владыки не хотел, но в случае неповиновения и нежелания участвовать в заговоре его участь уже была предрешена.

Тихие шаги хозяина, резкие гостя и на пороге кабинета выситься фигура колдуна. Дункан в недоверием оглядел Аларика, откинувшегося на кресле, Иви, блаженно оккупировавшую подоконник, и нахмурился.

- Учитель. - Аларик поднялся и даже изобразил поклон.

- Рик? - Дункан внимательно оглядел визави, выискивая малейшие признаки готового сорваться с пальцев проклятия, но не находил его.

- Рад вас видеть, - усмехнулся темный и кивнул на стул. - Глонк, принеси еще вина. Не видишь разве? У нас гости.

- Да, хозяин, - бледный Кристоф торопливо ушел.

- Неплохо обосновались, - осторожно произнес Дункан, не зная, как себя лучше вести и демонстрировать ли знакомство с Иви.

- Вы также, учитель. Иви сказала, вы преподаете в Академии этим светлым недоделкам. А то и вовсе лишенцам.

- Это так, - все больше хмурясь, ответил колдун.

- Не надоело?

- Пока нет, - осторожно ответил Дункан и покосился на Иви.

Девушка делала вид, что ее здесь нет, увлеченно разглядывая пейзаж за окном. А что? Здесь, на самой окраине, было довольно красиво. По крайней мере, горизонт еще оставался виден, да и верхушки деревьев далеко леса виднелись. На закате, когда еще и заходящее солнце подсвечивали их, вероятно, зрелище было волшебным.

- Вы разочаровываете меня, наставник, - покачал головой Аларик.

- Чем мне это грозит?

- Пока - ничем, - спокойно и даже доброжелательно произнес темный, вот только угрозы в этих ласковых интонациях было больше, чем в самом громком крике. А если учесть, что Иви сидит вполне спокойно и расслаблено, значит они-то к общему мнению пришли. А что будет с незадачливым наставникам, подвернувшимся двум серьезно настроенным темным подумать было страшно. - Если, конечно, вы не побежите жаловаться на нас своему дорогому другу.

- Кому я должен побежать жаловаться? - зло отозвался Дункан.

- Эскелю. Решайтесь, учитель, вы с нами или против нас?

- Что вы намерены предпринять?

- Значит, против, - все так же улыбаясь, констатировал Аларик. В следующую секунду в сердце Элиота вошел клинок.

Вернувшийся Глонк вновь был отослан. На этот раз - относить труп. А дабы не отлынивал и не выкинул где ни попадя, Иви отправилась его сопровождать. Через тень они быстро добрались до леса. Кристоф вынес тело и…

- Спать, - приказала Иви и с удовлетворением отметила, что колдун упал на землю, выполняя приказ.

Действовать приходилось быстро. Конечно, клинок она подменила, заменив на убийцу духов, вещь для людей безвредную. Почти. Прямое попадание в сердце даже этим, предназначенным сугубо для бестелесных сущностей предметов было чревато, и если не вмешаться в первые пять минут и не извлечь оружие, убийца духов станет вполне себе обычным убийцей человеков.

Вцепившись в рукоять, ведьмочка с силой дернула оружие на себя и, не теряя времени, принялась делиться силой. Еще одной особенностью убийцы духов, примененном на человеке, был разрыв его ауры и собственными силами с восстановлением справлялись не все, что приводила к неизменной потери силы. А вот этого Дункан ей никогда не простит. Да и она себе подобного предательства не простить.

Отдав половину собственного запаса, Иви переместилась к себе в квартиру и затащила колдуна в спальню. На кровать уложить не получилось: слишком много времени на это пришлось бы затратить, а потому девушка так и оставила темного валяться на ковре. Ей же было пора возвращаться. Аларик мог усомниться и в ее преданности, как не доверял он и Кристофу.

Вернувшись в лес и хорошенько подпалив некую его часть, Иви привела в сознание Глонка и продемонстрировала деяние рук своих.

- Не найдут, - чуть истерично рассмеялась она.

- Вы уверенны? - несколько озадаченно переспросил Кристоф, вжимая голову в плечи. Иви даже заинтересовалась, как Аларик его привлек. Заставил? Или пообещал нечто такое… Хотя, колдуну могла достаться материнская эмпатия, и тогда он сыграл на страхах и мечтах темного.

- Более чем. Возвращаемся.

Иви открыла проход и пропустила первым Кристофа. Вышли они все в том же кабинете. Аларика не месте не было, зато алтарь в подвале ощутимо влиял на весь фон дома. Пожалуй, если бы не защита Глонка, инквизиция в полном составе стояла бы под дверью. Но, увы, все темные, что служили в сей службе, получали персональное разрешение на алтарь, его использование и соответственно защиту, дабы случайные прохожие за стенами жилища темного не пострадали.

Иви, чуть подпрыгивая, что выдавало крайнюю степень возбуждения, спустилась в подвал.

- Готов?

- Всегда, - хищно улыбнулся Аларик. - С Элиотом разобралась?

- Сожгла, - безумно смеясь ответила ведьмочка.

- Туда ему и дорога, - ничуть не расстроил темный. Предателей он не жалел. А таковыми считал всех. И мать, и сестру, и эту… Аларик скривился так, что на лбу пролегла морщинка и обнажились зубы. - Все помнишь?

- Ага, - закивала девушка. - А если там будет король?

- Без изменений, - распорядился темный и открыл проход.


Глава 7

Они появились не в гостинице, как вы вполне могли подумать. Нет, такой глупости эти два темных не допустили. Они вышли в парке, неподалеку от места их устремлений, но тем не менее в самом безопасном для проявления своей сути отрезке. Здесь, в темных аллеях не было ни единого посетителя, который мог бы увидеть их перемещение. Более того, парк был слишком большим, чтобы служба безопасности оцепила его весь, не привлекая внимания населения. А без повода, это и вовсе выглядело бы крайне глупо. Разумеется, повод для подобных действий у Кристофера был, но поскольку он не афишировался, то охрану усиливали в тайне, не волнуя умы горожан.

Под ручку темные покинули парк, пройдя через центральный вход и даже учтиво поклонившись страже: когда это было необходимо ведьмы и колдуны быстро забывали и о гордости, и о совести, и о других значимых и незначимых качествах, столь присущих высоконравственным людям или просто льстецам.

Легко миновав вход гостиницы: для семейной пары, которую темные изображали, приодевшись как приличные граждане, ввести в заблуждение охрану было несложно. Достаточно было продемонстрировать увесистый кошель, гарантировавший их платежеспособность, и путь был открыт. Продефилировав под внимательными взглядами инквизитор, изображавших постояльцев и персонал, они подошли к администратору.

- Номер на двоих, пожалуйста, - четко произнес Аларик, глядя поверх молодой девушки, служившей в гостинице.

- Ваши документы? - попросила она, то и дело соскальзывая взглядом на инквизиторов, словно ища поддержки.

- Пожалуйста. - Иви извлекла из сумочки две верительные грамоты, которые колдун позаимствовал у своих жертв. Еще ненайденных жертв, а потому документы были чисты.

- Снимите, пожалуйста, шляпку, - попросила девушка. Иви несколько недовольно зыркнула на нее и сняла шляпку. По плечам рассыпались ярко-рыжие кудри. Ради сходства девушке пришлось вернуть свой цвет волос.

- Что-нибудь еще? - раздраженно осведомился Аларик, смеряя девушку уничижительным взглядом. Бедная служащая сглотнула.

- Нет, нет. Все в порядке, - поспешила заверить она. - Какой номер вы желаете снять? На какой срок?

- Самый лучший. На неделю.

- Прошу прощения, - девушка потупилась, но Иви успела уловить удовлетворенный блеск в ее глазах. - Самый лучший занят и освободиться не ранее, чем через неделю.

- А если я доплачу? - продолжал играть Аларик.

- Нет, это не решит вопрос.

- Хорошо, тогда мы хотим номер на том же этаже.

- Господа выкупили весь этаж.

- Этаж под ним?

- Как вам будет угодно.

Девушка постаралась скрыть превосходство, но получилось у нее не очень. А потому Иви тут же поняла, кого следующим уничтожит Аларик, не терпящий подобного чувства в отношении себя.

Забрав ключи, он первым, как и полагается мужчине, пошел в их номер. Иви, согласно роли чуть помедлила.

- Простите моего мужа, - виновато улыбнулась ведьмочка. - Он не всегда так невыносим, просто Майкл устал с дороги, а привыкнуть к тому, что он не самый лучший, пока не смог. Разорение больно ударило по его самолюбию. И он хотел хоть немного скрасить чувство потери и шикануть, но, видимо, не судьба.

- Не извиняйтесь, - девушка слабо улыбнулась. - Не всем везет мужьями.

- Не всем, - подтвердила Иви. - Вы же нас простите?

- Конечно, - девушка кивнула и перевела взгляд на более значимую персону.

Ведьмочка поспешила уйти, благо ауру служащей она запомнила и при случае сможет досадить и ей. Какой никакой, но сейчас Аларик был ее мужем, пусть и ненастоящим, а давать в обиду своих - непозволительно.

- Ваше величество, - уже совсем иначе, мелодично и чуть заискивающе-восхищенно обратилась девушка к мужчине, что спустился с лестницы.

- Маргарита? - недоуменно откликнулся Кристофер, останавливаясь взглядом на служащей. - Мне что-то передали?

- Да, ваше величество.

- Отдадите секретарю, - коротко распорядился он и быстро прошел мимо. Куда это он? В Академию? Вероятнее всего.

Поняв, что привлекает излишнее внимание, замерев на лестничной клетке, Иви неторопливо, как и положено степенной замужней даме, отправилась в номер. Аларик уже ждал ее, оперевшись на стену и с видом ‘ох уж эти женщины’, ожидал ‘супругу’.

- Прости, задумалась.

- Ничего, милая.

Колдун отпер дверь и пропустил вперед Иви. Девушка вошла, все же номер им выделили и повесить какую-то пакость Аларик просто бы не успел, да и не стал без подготовки. Вот после определенных усилий…

- Я тебе нужна, или контур сам сделаешь?

- Сделаю. Занимайся своей частью.

- Уже, дорогой, - пропела Иви и выскользнула в коридор. Эта часть задания не должна занять много времени. Чуточку везения и - ведьмочка извлекла из кармана пару леденцов - приманка.

Детские голоса она услышала задолго до появления детей на лестнице. В сопровождении своей няни, пожилой инквизиторши, временно приставленной к ним отцом, чтобы мама могла немного отдохнуть, дети шли на прогулку во внутренний дворик. Никуда дальше их не отпускали, опасаясь похищения, впрочем, - Иви не удержалась от улыбки, - и этой маленькой прогулки достаточно.

Она принялась спускаться по лестнице следом за ними, где-то отставала, чтобы нянюшка не успела заинтересоваться странной особой. Такой делегацией они и вышли во внутренний дворик. Няня проверила, как завязаны шарфики, не потерялись ли шарфики, на все ли пуговицы застегнуты курточки, обвела взглядом сад, выискивая посторонних. Но то ли Иви выглядела совсем нестрашно, то ли женщина ее попросту не заметила, но факт остался фактом - ведьмочка осталась в саду.

Неторопливо девушка отошла к скамейке и присела. Время близилось к закату, и Иви не сомневалась, что дети проведут здесь не так много времени. А значит, следовало поторопиться. Темная чуть наклонилась вперед, с интересом начиная наблюдать за игрой мальчишек. Они бегали за мячиком, заливисто смеялись, падали и поднимались. Нянюшка бегала от одного к другому и проверяла сохранность их драгоценных персон, а вот девочка скучала. Маленькая ведьма, перенявшая дар от мамы, с грустью и с едва заметной в этих темных карих глазенках завистью следила за игрой братьев.

- Мадам Гертруда, можно я поиграю с ними? - совсем по-взрослому спросила у нянюшки девочка.

- Нет, милая. Это игра не для маленьких девочек. Видишь, как они падают, ты можешь пострадать, и будет больно. Посиди лучше на скамеечке.

- Да, мадам Гертруда, - послушно отозвалась девочка, вот только эта покладистость была показная. Маленькая ведьма послушно засеменила к скамейке, но не к той, что была загодя укрыта пледом, а к далекой, которую облюбовала Иви.

Девочка самостоятельно забрала на нее, поправила юбочку и принялась заниматься тем же, что и Иви, наблюдать за братьями и их нянюшкой. Внезапно мячик, которым играли мальчишки взвился в воздух и больно ударил старую инквизиторшу.

- А тебя не учили уважать старших? - смеясь поинтересовалась Иви, по-другому глядя на малышку. Неужели в семье Элиана будет истинная темная?

- Учили, - отозвалась малышка, сверкнув глазищи. - А я разве сделала что-то плохое?

- А это разве сделала не ты?

- Не я.

- Врать нехорошо! - Иви погрозила девочке пальцем. Девочка пренебрежительно глянула на эти попытки, и Иви почувствовала, как дрогнула ее защита. Маленькая, но очень сильная ведьма дочка инквизитора. Ну еще бы с такими родителями! - И пытаться подчинить незнакомых ведьм также чревато.

- Вы ведьма? - тихонько, быстро оглянувшись на нянюшку, спросила девочка.

- Ага, - шепотом подтвердила Иви.

- А вы научите меня правильно чаровать?

- А мама?

- Мама не показывает. Вот бабушка…

- Бабушка учит?

Девочка кивнула.

- Потихоньку, пока мама не видит. Это наша тайна, - сказала и спохватилась девочка.

- Я никому не скажу, - пообещала Иви, - если ты мне поможешь.

- А чаровать научишь?

- Научу, - пообещала темная и протянула руку ребенку. Та ухватилась за нее без лишних разговоров.

Когда близнецы закончили играть, мадам Гертруда уже едва переставляла ноги. Наскоро осмотрев мальчиков и разрешив им бежать к маме, женщина обернулась на скамейку, где должна была ждать младшая девочка, Иви, и побледнела. Малышки не было. Нигде.

Бросив поисковые чары, женщина посерела: девочки действительно нигде не было. Ее послушной девочки. Как не было и следов похищения. Да и Иви молчала, но ведь с незнакомыми людьми малышка всегда была настороже, а здесь…

Пожалуй, если бы ее седая грива могла еще раз сменить цвет, женщина незамедлительно бы поседела вновь. Не заметила, не уберегла… Но защита молчала, темных, кроме самой девочки, не было. Что же случилось? И где ей искать ребенка?

Сам ребенок ничуть не заботясь о мыслях и переживаниях нянюшки смеялся и бегал по снятому темными номеру. То и дело малышка подбегала к дяде и просила покатать. Аларик, даже несколько смягчившийся от присутствия малышки, исправно отвлекался от начертания рун и катал девочку.

- Понравилось, красавица?

- Да, - счастливо вскрикнула девочка, протягивая маленькие ручонки к Иви. - А ты меня покатаешь?

- Конечно, но прежде, мы кое-куда сходим.

- В туалет? - сверкнула знаниями девочка. Аларик хмыкнул, а ведьмочка засмущалась.

- Нет, ко мне в гости, - пояснила малышке Иви, и уже Аларику: - Я ее уведу к Кристофу, родители и так скоро явятся, строй проход. Встретимся в лесу.

- К Кристофу? - повторила девочка. - А кто это? И зачем нам уходить? Мама с папой скоро вернуться и будут переживать. Нужно сказать им, что мы уходим…

- Скажем, - заверила Иви и втолкнула малышку в проход. Разумеется, ни к какому Кристофу, она ее вести не собиралась. А вот к себе домой - вполне. Тепло и безопасно, и никакие злые темные не захотят испортить маленькой ее и без того непростую жизнь.

В квартире было светло, видимо, умные шарики уже привыкли зажигаться едва откроется проход или же Элиот пришел в себя настолько, что смог зажечь их сам. В любом случае, факта приятного возвращения в свое жилище это не отменяла. Малышка тут же умчалась смотреть комнаты, а Иви метнулась в спальню. Элиот все еще был здесь, на полу, тяжело дышал, но, Иви провели его состояние, был живее многих живых. Просто очень и очень устал. Поделившись с трудом скопленной силой, ведьмочка вновь опустошила до половину свой запас и бросилась искать малышку.

- Девочка, девочка, ты где? - позвала ведьмочка, крутя головой.

- Бу, - малышка выскочила из-за двери, корча рожицы. - И я не девочка!

- А кто? - неуместно для всей сложившейся ситуации веселясь вопросила темная.

- Я Иви! - гордо ответила маленькая, а ведьмочка подавилась воздухом.

- Кто ты? - переспросила колдунья.

- Иви! - вновь представилась шалунья. - Иви, меня так зовут.

- Тебя так зовут… - повторила ведьмочка и, тряхнув головой, приказала, или разрешила, смотря с какой стороны посмотреть: - Сиди здесь, в доме можешь творить все, что пожелаешь, но чтобы и дом, и ты были в порядке к моему возвращению дядю в спальне не трогать.

- Совсем?

- Проснется - пусть покажет тебе какие-нибудь чары, - разрешила Иви. - Жди меня, незнакомым людям не открывай. Запомнила?

Маленькая Иви серьезно кивнула. Она искренне наслаждалась происходящем. Хоть кто-то вел себя с ней, как со взрослой и она не подведет эту странную, но такую добрую тетю.

Темная еще раз с опаской покосилась на малышку, покачала головой, но все же ушла. Справится. Она справлялась и эта девочка справиться. Иви! Губы темной растянулись в улыбке. Неужели в честь нее назвали?

Впрочем, на размышления времени особенно не оставалось, и Иви, обновив все известные ей щиты, а заодно уповая на Миралису, коль уж ее подарок носит на шее, переместилась в лес. Но не в само место, где Аларик планировал действо, а чуть поодаль, чтобы не активировать ловушку раньше времени.

Лесу еще царила та особая закатная тишина, когда редкие крики зверей не нарушают гармонию теплого, таинственного, мистического леса, каким он бывает только при заходе солнца, а вливаются в это чарующее действие.

Колдун задерживался, но Иви это нисколько не раздражало, скорее наоборот. Ей хотелось насладиться этими яркими, непередаваемыми красками, остаться с ними наедине. Она не видела себя со стороны, но ей казалось, что в этот момент она была по-настоящему счастлива, забыв все мирские дела и наслаждаясь зрелищем.

Появление Аларика девушка почувствовала раньше, чем он вышел из прохода. Колдун довольно улыбался, хоть это несколько не вязалось со струйкой крови, что вытекала из уголка рта.

- Проблемы?

- Дракон, - скривился темный, но очень быстро его гримаса сменилась довольной улыбкой. - Ей было больно.

- Кому? - не совсем поняла Иви, пребывая в глубокой задумчивости.

- Рей, - бросил Аларик и напрягся. - Приготовься.

- Всегда, - рассмеялась девушка, вновь возвращаясь в свое дикое, полубезумное состояние.

Шаг назад, и она исчезла из видимого мира, оставаясь во тьме. Обошла по кругу Аларика и замерла невдалеке, не мешая, но и не стремясь помогать. Еще рано, слишком рано для конца.

Элиан и Рей появились одновременно. Точнее маг провел супругу через портал. Девушка была бледная, как куклы из ее коллекции, а уже глаза… Иви заглянула в них и едва не съехала вниз, на землю, столько боли, тревоги и обреченного ожидания в них было.

- Аларик, - шепотом, на грани слышимости позвала Рей. - Верни мне Иви.

- Иви? - Колдун рассмеялся, упиваясь чужим горем. - Какую Иви?

Элиан выругался, но ничего более он сделать не мог. Их девочку никто не мог найти, и если она действительно у этого темного. Нет, инквизитор даже думать не хотел об этом. Слишком непредсказуемо и безнадежно. Еще и Дункан пропал…

- Мою дочь, - хрипло уточнила Рей, глядя ему прямо в глаза. - За что?

- За что? - Иви цокнула язычком. Вот зря она это сказала, Аларик только этого и ждал, а зная способность темных распаляться… Ведь ей придется вмешаться.

- За все. За твои улыбки и смех, за то унижение, что терпит Элисс-таун. Зависимость от светлых! Подарок судьбы. Величайшее чудо. Попрание традиций! Предательство своей семьи!

- Хватит. Я не предавала!..

- Ты должна была поступить согласно воли отца!

- Моего отца убили! - не выдержала Рей, Элиан обнял ее, ободряя и успокаивая.

- Традиции это не отменяет.

- Традиции составлены людьми, они должны меняться!

- Ты правда так думаешь?

- Да.

- Что ж, да будет так. - Аларик расплылся в улыбке и извлек маленький, но очень острый ножичек из голенища сапога.

- Что ты делаешь? - мертвея спросила Рей, понимавшая, что ничего хорошего этот поступок брата не предвещает.

- Менять традиции. Близких нельзя трогать, так велит обычай, а если закрыть на него глаза, то…

- Довольно, - зло рыкнул Элиан, отстраняясь от жены. - Если ты хочешь выяснить отношения, я к твоим услугам и отвечу за все, в твоем понимании, долги Рей.

- Ты? - Аларик рассмеялся и сплюнул на землю - Ты мне не нужен. Твоя голова уже оценена и продана.

- Кому? - Рей быстро взглянула на мужа. Инквизитор едва заметно кивнул: он уже начал колдовать и оставалось совсем немного, чтобы Аларик застыл, опутанный чужой силой. Мгновение, и древо позади колдуна покрылось изморозью. Сам же он, усмехнулся, кивнул, благодаря кого-то невидимого супругам и активировал ловушку.За секунду их тела ушли в землю по колено, но болото все продолжало всасывать.

- Отлично-отлично, - Аларик был доволен. Он обошел их по широкому кругу, осматривая и наслаждаясь. Чары, что он создавал несколько часов кряду, сработали превосходно: закрыли доступ к силе не только классическому магу Элиану, но и ведьме Рей не удавалось призвать ни один из своих талантов. - А сейчас перейдем к заключительной части.

Колдун извлек ритуальный нож и мазнул по запястью. Кровь потекла по ладони, пальцам, но Аларик словно не чувствовал боли, он улыбался, а после начал читать старое, как и весь людской род, воззвание. Воззвание к Глерам.

‘Зачем? - Иви нахмурилась не понимания. - Он же планировал всего лишь убить Рей’.

Всего лишь, почему-то от этих мыслей Иви стало неприятно и как-то мерзко, как будто она предала близкого человека. Но ведь у нее никого из близких. И друзей нет. Или все же они были? Глядя на обреченные, еще не осознавшие всей подоплеки вызова, глаза Рей, у ведьмочки в груди защемило. Ошибка? Быть может, она поступает неправильно? Элиан… Простит ли он ей?

Он не узнает. Спокойная, обнадеживающая мысль, но верная ли она? Не узнает он, но ведь сама Иви всегда будет помнить ценой чьей крови куплено ее счастье. И Иви, маленькая Иви… Она была им дорога и они назвали собственную дочь именем погибшей ведьмы. Неправильно.

- Здесь нет зеркал, - тихо произнес инквизитор, но его голос ударил по ушам. Аларик скривился, но ответил лишь дочитав воззвание.

- Верно, - он был рад. Его лицо сияло странным светом полностью удовлетворенного человека, у которого на глазах вершилась заветная мечта. - Но там, где ваши дети, зеркал разве нет? Кровь, кровь покажет глерам путь.

- Рик, не надо, прошу… - взмолилась почти погрузившаяся в землю ведьма.

- Аларик! - зверем закричал Элиан.

- Уговора не было, - тихо, с затаенной обидой произнесла Иви. На смерть детей они не договаривались. Но, видно, Рик решил сделать наихудшее, что мог совершить для сестры. Оставить той жизнь и память. Не уберегла, не спасла, не сохранила…

Темная скривилась. Предатель, он обманул ее, что ж… даже Сагара не осудит ее поступок. Рывок, Иви выхватила у колдуна кинжал, ставший временным орудием ритуала и проводником, строившим мост между мирами, и полоснула по руке, одновременно извлекая собственный нож и пробивая темному сердце. Несколько раз для надежности.

Не почувствовать такого Рик не мог. Он успел оглянуться, увидел ее кровь, перебившую связь, и улыбнулся. И вот это была улыбка по-настоящему счастливого человека.

- Спасибо, - шепотом прохрипел он и упал. Его сила ушла раньше его жизни. Мужчина успел в последний раз взглянуть на сестру. - Прос…

Договорить он не успел.


Глава 8

Аларик ушел прежде, чем Иви успела что-либо предпринять, да и стали бы глеры ждать свою законную добычу, стала бы Сагара ждать?

Девушка отошла на шаг назад и уперлась спиной в мужскую грудь. Резкий поворот и она смотрит в ясные глаза инквизитора, кои не предвещают ничего хорошего. Ну и пусть. Он все равно не успеет чего-то сделать. Уже не успел.

Иви улыбалась, глядя куда-то позади мужчины. Туда, где ей уже виделись расплывчатые фигуры, а кровь капала на землю, впитывалась в нее, возвращая долг.

Девушка покачнулась, силы спешно покидали ее, вместе с бесценной жидкостью, но казалось, ей было абсолютно все равно. Кровь стекала на сырую землю, и оседало ее тело. Белесые фигуры становились все четче, а окружающий мир напротив уходил назад, словно нечто совсем незначительное. Фон. Не более.

Кто-то тряс ее за плечо, но для Иви это уже было не более, чем досадное недоразумение, не способное не то что вызвать чувств, но и просто заставить взглянуть.

В какой момент мир перестал существовать, темная не могла сказать. Просто все краски вдруг ушли, остались только темное и светлое, и радость. Дикая, всеобъемлющая, не оставляющая ни кусочка души, свободного от этого чувство. Радовалось все, каждая клеточка ее тела - почему-то Иви видела себя точно такой же, какой и была. Грань не изменила ее.

А вокруг стояли люди. Сейчас она видела их именно такими. Людьми. Разных возрастов, внешних данных, одежды. Красивых и уродливых, людей. И эти люди смотрели на нее. Цепко, заинтересованно, с любовью или почтением. Целая гамма чувств, а Иви просто было хорошо.

Она сделала шаг вперед - стоять было тяжело. Толпа расступилась, пропуская ее вперед, и сомкнулась за ее спиной. Никто не произнес ни слова, но ведьмочка чувствовала одобрение в их взглядах. И глаза, затянутые туманной дымкой, больше не казались ей затягивающими омутами, пугающими и неотвратимо прекрасными. Как и сами глеры, они вдруг стали объяснимо живыми и близкими.

Ведьмочка сделала еще несколько шагов и уперлась в стену. Холодная поверхность, гладкая и чистая. Прозрачная - Иви смогла рассмотреть себя. Ее несли на руках, а на землю все так же капала алая кровь. Рей что-то быстро говорила, Элиан был более сосредоточен, а позади них медленно брел Дункан, держа на руках ту, другую Иви. И он был печален.

Ведьмочка коснулась преграды, и рука ее прошла сквозь нее. Вместе с этим простым действием пришла и боль. Но не это было главным. Та Иви, что лежала на руках у инквизитора вздрогнула и застонала, словно больно было ей. Хотя… именно ей больно и было.

Кто-то коснулся ее плеча, и темная обернулась. Позади нее стояла молодая рыжеволосая женщина с мягкой, такой притягательной, обаятельной улыбкой, что девушка не удержалась и улыбнулась в ответ.

- И-ви, - как-то по особому произнесла она и снова улыбнулась.

- Иви, - подтвердила девушка, теряясь в догадках. Женщина знала ее имя, более того, на его звуки в ее устах отзывалось нечто в груди самой девушки.

- Доч-ка, - вновь по слогам произнесла рыжеволосая. Создавалось впечатление, что ей было тяжело говорить, словно сами слова были чужды этим созданиям грани. Хотя, так оно и было.

- Мама? - с какой-то затаенной надеждой, но полной разочарования и обиды, спросила Иви. Ей хотелось, чтобы ее самые смелые мечты исполнились и вместе с тем она боялась их исполнения.

- Ма-ма, - подтвердила женщина, раскрывая объятия. Она не приближалась, ожидая решения девушки. Словно понимала, как важно и тяжело ей самой принять или отвергнуть. Ведь это слабость - любовь, семья. А для привыкшей к одиночеству Иви еще и обуза.

В груди щемило, на глаза наворачивались слезы, но девушка стояла не в силах сдвинуться с места. Эта неправильность, нетичиность и придала ей сил. Иви резко качнула головой, отгоняя, как она считала эту глупую нерешительность, взглянула на женщину, с мукой ожидавшей ее решения и сделала первый, но далеко не последний шаг.

Мягкие теплые руки обняли ее, и Иви впервые сделала то, о чем так давно мечтала, но никогда не позволяла. Девушка зарылась в материнское плечо и заплакала. Душу рвало на части, было больно и вместе с тем приятно. Словно умирала часть ее сущности, но появлялась иная, недоступная прежде свобода. Когда девушка вновь открыла глаза, они уже не были глазами человека. В мире появился новый очень юный и сильный глер, представитель правящего рода своего народа.


Рыжеволосая девушка лежала на кровати в номере инквизитора. Рядом на стуле скрючился темный, ни на шаг не отходивший от нее, словно знавший какую-то странную тайну. На предположение, что девушка была заодно с Алариком, колдун зло рыкнул и здраво высказался, что в таком случае никто из них не выжил бы. Ибо эта малышка гораздо сильнее, чем кажется.

Все промолчали. И хоть Элиан не видел в этой девушке никаких способностей, он предпочел оставить все свои мысли при себе. Сомневаться в давшем друге у него не было ни малейшего повода, а потому, совершенно очевидно, что Элиан отдал приказание узнать все об этой особе, столь важной для колдуна, что тот пренебрег собственным здоровьем только бы не отходить о нее.

Прибыл дракон, которого отослали, едва получили послание Аларика. Мужчина не хотел посторонних, и они были вынуждены пойти на уступки, ведь на кону была Иви. Что касается самой девочки, малышка почему-то также прониклась небывалым расположением к рыжеволосой девушке и рвалась к ней. Рей не пускала: не то это зрелище для ребенка.

Герион, вернувшийся незамедлительно, стремительно пересек гостиную и скрылся в спальне, лишь кивнув в знак приветствия хозяевам. Когда Элиан вошел туда, дракон сидел на краешке кровати и гладил медно-золотые лохмы.

- Как она? - тихо спросил он у темного.

- Сложно сказать. Она на грани, а глеры не бывают милосердны.

Дракон как-то грустно усмехнулся и еле слышно произнес:

- Бывают…

- Илистан знает?

- Я не сообщал. Иначе, сам понимаешь, никто не возьмется предположить, что он может совершить. Пойти на сделку с глерами и отдать полжизни или они затребуют всю. Никто не знает их очередную цену.

- Не говори ему. Она вернется.

- Ты так уверен?

- Я верю в это. И буду верить, пока она дышит. А пока, единственное, что мы можем поддерживать жизнь тела, чтобы ей было куда вернуться.

- Она будет другой, если вернется.

- Насколько другой?

- Другой, - грустно улыбнувшись, ответил дракон. - Совсем другой.


Иви, которая видела все это, благо в комнате стояло зеркало, было больно. Сердце болело, хоть девушкаи понимала, что глеры избавлены от такого досадного недоразумения, как сердце. Они не чувствовали никогда и ничего, разве что правящие. Они еще сохраняли остатки чувств, но только для избранных. Иви была для матери именно такой. Единственной и любимой.

Девушка грустно улыбнулась и обняла свои коленки, поежившись скорее инстинктивно, чем от реального холода. Здесь его не ощущали вовсе. Просто, ничего иного на грани миров не существовало. Сколько прошло времени там, в мире людей, темная не знала. Здесь времени не было, как не было и материи. Безликие сущности, они могли принимать любой облик или вовсе терять его, растворяясь в грани.

- Ма-лыш, - произнесли у нее за спиной, и Иви оглянулась, чтобы увидеть матушку. Никто больше не говорил здесь, среди этих существ. Такой необходимости просто не существовала и с каждым проведенным здесь мгновением и для Иви исчезала нужда в словах. Девушка просто начинала понимать их всех без слов, словно они были частичками какого-то единого организма, сообщавшиеся между собой с помощью каких-то иных способов.

- Мама?

- Дет-ка, - рыжеволосая постаралась улыбнуться, но ввиду отсутствия практики получился настоящий оскал. - Те-бе по-ра.

- Куда?

- На по-свя-ще-ни-е. Ты ста-нешь од-ной из нас.

- Но разве?..

- Нет. Гла-за толь-ко пер-вый шаг.

- Хорошо мама. - Иви поднялась на ноги, последний раз взглянула на себя и заметила, как стремительно начала сереть ее кожа, как переглянулись дракон и темный, и что-то сказав, дракон быстро ушел. Зачем? Этого девушка уже не успела узнать.

Мир вновь изменился, но как был окружен туманом, так и остался. Поменялись только действующие лица. Точнее, их состав. Иви увидела молодую темноволосую женщину, которая с хитринкой в глазах наблюдала за Иви. Женщина качнула головой и начала изменяться, стремительно молодея. Вот, перед ней уже стоит юная девушка, примерно ее возраста. Она оббежала вокруг Иви, словно в первый раз видела ее, и смех ее доносился отовсюду. Сагара, она никогда не менялась. Даже странно, почему это вечно юное создание покровительствовало колдунам с их темными ритуалами. Неужели так боялась смерти, что подчинила ее себе, ввернула в рамки ритуалов, чтобы знать, когда и как все произойдет. Да, истинно так. Больше остальных смерти боится сама смерть.

Но Иви не занимала веселая Сагара, другая - светловолосая, с правильными чертами лица и ясными серыми глазами. Девушка не знала ее имени, впрочем, едва она об этом подумала, на ее шеи нагрелся амулет, а женщина улыбнулась. Приятно и по-матерински мягко. Миралиса. Она кивнула ей, одобрительно и ободрительно. И Иви стало легче. Миралиса всегда добра, даже к врагам, хотя были ли у нее враги?

Наконец, Сагаре надоело наматывать круги вокруг своей подданной, и она замерла.

- Ну что? Готова служить?

- Разве вам не все равно? - пожав плечами спросила Иви.

- Все равно. Моя и моей останешься, - усмехнулась девушка и приказала рыжеволосой: - Готовься.

- К чему? - встревожилась темная, заметив легкую грусть в глазах матери.

- Как к чему? К смерти, - смеясь объяснила Сагара. - Глеров не может быть много. И вступление в силу одного, означает смерть другого. Все просто.

- Тогда я отказываюсь от этой силы, - прикусив губу произнесла Иви. Сагара, уже почти развернувшаяся, чтобы уйти, резко оглянулась.

- Ты не можешь! - капризно заявила она. - Никто не отказывается. Это вечная жизнь, блага и почет!

- Это смерть, наказание и отвержение, - в тон ей ответила Иви.

- Ты все равно не можешь отказаться.

- Могу.

- Нет! - яростно крикнула Сагара.

- Да, - тихо произнесла Миралиса, но ее слышал каждый. - Перерождение - выбор добровольный. И она не хочет.

- Она умерла и она моя. Я решаю за них, всегда решала. И моя воля… - не согласилась богиня темных.

- Еще не умерла, - улыбнулась светлая. - И ты не властна над моими детьми.

- Она не твоя, - довольно оскалилась Сагара.

- Но будет моей, - все так же, не повышая голоса, откликнулась ее сестра.

- Нет. Темной никогда не стать…

- Она носит мой дар. Как ты не заметила…

- Дара не достаточно.

- Дара - быть может. Но есть кое-что еще.

- Ничего больше нет! Только сила имеет значение.

- Просто у тебя нет ничего другого, - улыбнулась Миралиса. - Перестань, Ара, ты же знаешь, что раз уж здесь появилась еще и я, выбор возможен. И она его сделала.

- Она передумает. Никто не откажется от благ, что я могу дать.

- А давай спросим? - Светлая обернулась к девушке. - Иви, что для тебя важнее? Сила или суть?

- Суть, - легко ответила девушка. Все же в мире глеров сила была неважна. Ею обладали все здесь.

- Вот и ответ.

- Тогда, - Сагара была зла, - силы у тебя не будет никогда.

Иви даже не успела дослушать. Боль затопила ее сознание. Кажется, девушка кричала, но сказать точно она не могла, не помнила. Человеческое сознание стерло все неприятные воспоминания, не сохранило оно и последнее. Миралиса неодобрительно покачала головой и склонилась над девушкой.

- Молодец, - тихо выдохнула она и поцеловала ее в лоб.


Глава 9

Пробуждение было неприятным. Кто-то больно сжимал ее запястье, что хотелось выть или ударить нахала чем-нибудь потяжелее. Кто-то шумно ходил по комнате, и каждый его шаг ударом горна отдавался в ее бедной болезной головке. Болело все тело, словно его наизнанку вывернули и так не один раз. Даже палачи не пытали так, как один только желанием могла наказать богиня.

Иви открыла глаза и тут же, наплевав на всех присутствующих, зажгла на пальцах огонек. Мгновение, другое, но слабое пламя все же появилось, заставив девушку облегченно выдохнуть. Сила не ушла. Она осталась с ней.

Рядом облегченно вздохнули, и пальцы, сжимавшие ее запястье, освободили страдающую конечность. Девушка взглянула на мучителя-спасителя, что делился с ней силой, и, увидев его, отвела взгляд. Илистан. Они его все же позвали.

- Спасибо, - шепотом поблагодарила Иви, на что-то большее она была неспособна. Голос не слушался совершенно, словно мстя хозяйке за дни неиспользования.

- Отдыхай, - откликнулся он, нежно коснулся ее волос и ушел. А Иви почему-то было очень тяжело смотреть в его напряженную спину, как будто и он уходил против воли.

Девушка перевела взгляд на дракона и темного, что стояли с другой стороны кровати. Герион слабо улыбнулся и кивнул, приветствуя ее в этом мире вновь. А вот Дункан… На темного было страшно смотреть. Нет, выглядел он как обычно: та же одежда, то же выражение лица, но глаза… такого дикого блеска ярости и боли она еще никогда не видела. Словно он злился на самого себя, на собственную слабость и собственную мягкосердечность.

Он прошелся по ней быстрым взглядом, кивнул самому себе, подтверждая какие-то мысли, и спешно вышел. Иви осталась наедине с драконом.

Герион неодобрительно проводил темного и пересел на краешек кровати, взял ее руку и принялся делиться силой.

- Что произошло? - хрипло спросила девушка, понимая, что самой ей не разобраться с ситуацией.

- Дункан разочаровался в собственной покровительнице, - подбирая слова, ответил дракон.

- А Илистан?

- Илистан - нет. Миралиса добра.

- Что он сделал?

- Все, что бы он не сделал было тебе во благо. Запомни это малыш, хорошо?

- Запомню, но…

- Никаких вопросов. Он взял клятву с нас и сообщит тебе сам. Позже, когда ты немного придешь в себя.

- А Иви?..

- Дочка Альфреи и Элиана? - ведьмочка кивнула. - С ней все в порядке. Ты забрала проклятье на себя и умерла.

- Но я же…

- Не тогда. Сегодня.

Герион как-то с сожалением отстранился, прерывая поток силы, и тоже ушел.

- Отдыхай, - сказал он напоследок, он улыбался, но глаза у него были грустные. Как будто он знал даже больше, чем все остальные. Впрочем, он всегда знал больше.

Иви перевернулась на бок и накрылось одеялом с головой. Ее знобило, без постоянной подпитки чужой силой через час она уже начала не на шутку мерзнуть. Одеяло не спасало. Девушка постаралась зажечь огонек и погреться, но этого не получилось. Почему? Попытка, вторая, третья, без изменений, только озноб становился все сильнее.

Она попыталась встать, но не рассчитала сил и упала на пол. За окном царила ночь, но кто-то услышал и пришел. Ей помогли забраться на кровать и протянули руку. Сила… она присосалась к этому потоку и медленно начала согреваться.

Уснула она только к рассвету, как это выдержал ее добровольный донор, девушка не знала, но вероятно, Элиан просто был благодарен. Уходя, он оглянулся, чтобы удостовериться, что с их гостьей все в порядке и остановился на пороге. Похожая… Такая похожая, но она ли?..

Утро пришло неожиданно, как и эльф появившийся в считанные минуты после ее пробуждения. Илистан выглядел уже лучше, чем вчера. Не такой бледный и усталый, да и глаза утратили болезненный блеск и теперь лучились другим - радостью.

- Как дела?

Краешек кровати прогнулся принимая его вес. Эльф коснулся ее лба, неодобрительно покачал головой и извлек из объемного пакета, что принес с собой одну из склянок. По цвету - изумрудному, и запаху - вонь несусветная, Иви легко опознала ‘универсальное восстанавливающее зелье ? 563’, применяющееся при потере силы.

Пить эту гадость не хотел никто в своей жизни, а потому чаще всего его потребление было принудительное, вот только памятуя о ночном охладевании, девушка сглотнула и добровольно присосалась к склянке: темная она или нет? Это светлые вечно капризничают, а темные… Додумать Иви не успела, пронеслось воспоминание о Сагаре. Вот уж точно образцовая темная. Самая показательная. При воспоминании о покровительнице, Иви скривилась и подавилась зельем.

Илистан тут же отобрал бутылек и помог несколько прийти в себя.

- Не пугай меня так, пожалуйста, - попросил он, вот только девушка была уверенна, что говорил он не о зелье.

- Постараюсь, - слабо улыбнулась девушка. - А Герион, он придет?

Улыбка эльфа померкла, стоило ей спросить. Он отстранился и как-то весь напрягся.

- Да, он придет. Вечером. Сейчас начитывает коммуникацию.

- А меня там нет. Кто же конспект одолжит? - попыталась сгладить ситуацию Иви. Илистан оценил: улыбнулся и вновь присел.

- Могу скопировать его записи, - предложил он.

- А что мне за это будет?

- О, чего только не будет, - рассмеялся эльф. - Не будешь устраивать протестов по поводу поездки в Долину.

- Я и так не собиралась, - заверила его девушка.

- Я рад, - серьезно откликнулся эльф, но долго лицо не удержал и снова улыбнулся.

- Герион сказал, ты мне что-то расскажешь. И Миралиса… Почему там была она? Из-за амулета?

- Скорее всего, - не моргнув глазом, ответил Илистан, но Иви смогла почувствовать фальшь. Что-то тут было не так.

- Не скажешь?

- Нет, - покачал головой эльф, иронично улыбаясь. - Попробуй догадаться сама.

- Так нечестно! - всплеснула руками Иви. В ответ на слишком бурное проявление эмоций закружилась голова.

- Честно. Никто не обещал, что будет легко.

- Но никто и не предупреждал, что так сложно…

- А маленькая темная ведьма еще верит в добрых помощников? - ехидно откликнулся эльф.

- Многочисленными стараниями окружающих - нет.

- А зря, - огорошил ее Илистан. - Отдыхай.

- Не уходи, - попросила Иви. - Ночью мне стало хуже. Очень холодно. Если бы не Элиан…

- Ты знаешь имя великого инквизитора?

- Услышала где-то, - пошла на попятный девушка, кляня себя за распускание языка. Расслабилась и забылась. Дурочка. Хотя нет, дурра. Все же, взрослая уже.

- Услышала… - задумчиво повторил Илистан. - Вас что-то связывало, ведь так?

Иви быстро взглянула на прикрытую дверь, сглотнула, но все же кивнула. Почему-то ей хотелось рассказать ему, держать все в секрете от близких тяжело, а тут еще… Ведьмочка нахмурилась, поймав себя на совершенно абсурдной мысли. Ей было важно, чтобы он понял ее правильно и не осуждал. Вопроса же о поделиться даже не стояло.

Ведьмочка едва заметно кивнула, подтверждая его мысли.

- А Элиот… Он знал о тебе нечто такое?..

Новый кивок.

- Расскажешь мне?

Илистан сел поближе и взял ее ладошку своими. Стало тепло. Не только телесно, но и в груди поднималась непонятная волна радости, которую ведьмочка, скривившись, подавила. Нет, что за глупый организм!

- Да нечего рассказывать. Я… - Иви остановилась подбирая слова, - приревновала и убежала. Смерть свою подстроила, а после сделала новые документы. Дункан, - при упоминании имени соперника Илистан помимо воли поморщился, - знал меня еще ту, первую. Иви Истхоль.

- Истхоль, Истхоль… Та могила… Она была твоя.

- Да, такие всем инквизиторским ведьмам положены. Не обошли вниманием и меня.

- Но тела не было?

- Не было. Кому охота в болото лезть, - дернула плечами Иви. Сидеть было не очень удобно, но лучше уж так, чем смотреть на всех снизу вверх.

- Никому. И все поверили?

- Да. Ты же помнишь реакцию Дункана. Даже он поверил, - с самодовольством истинного темного ведьмочка рассмеялась.

- А после ты пошла в Академию?

- Ага, а до этого любимым развлечением Иви было убивать. Ну что нравится тебе такая я?

Илистан не отвел, но по широкой улыбке, тронувшей его губы, стало очевидно, этот выпад ему понравился.

- Более чем.

- Более чем что? - Иви понимала, что ее несет, но остановиться было сложно. Все же… она любила комплименты и сравнения в свою пользу. Да и кто их не любит?

- Более чем кто, - серьезно поправил эльф, хотя глаза его смеялись, да и губы то и дело соскальзывали с привычной линии и складывались в улыбку. Слишком часто. Иви с подозрением уставилась на Илистана.

- И чем кто же? - нетерпеливо затребовала подробности ведьмочка.

- Покажу, когда выберемся на эльфийские территории.

- Это долго, - надулась девушка, отворачиваясь к окну.

- Придется потерпеть. Зато потом, - перешел к увещеванию эльф, - будет сюрприз.

- Я не люблю сюрпризы, - честно призналась Иви, с грустью глядя на дождь за окном. В комнате закономерно потемнело, и девушку начало клонить в сон. - Не уходи, - еще раз попросила она, сползая по подушке.

- Не уйду, - пообещал Илистан, присаживаясь на стул, и уже совсем тихо добавил: - Никогда.


Он не ушел. И вечером, когда Иви вновь открыла глаза, встретилась с его ясным взглядом, окунулась в тепло его улыбки, и мир стал чуточку добрей. Она потянулась, радуясь, что ночная рубашка, которая была на ней, достаточно длинная и не задерется. Впрочем, когда это ее начали беспокоить такие мелочи?

Иви едва заметно скривилась и, потянувшись, вновь рухнула на кровать. Почему-то отсутствия силы она вовсе не ощущала. Приложив палец к губам, призывая к молчанию, Иви покосилась на запертую дверь и зажгла огонек на другой руке. Пламя приветливо облизала ее пальцы, дрогнуло, но удержалось. Контроль вернулся. Надолго ли?

- Илистан? - позвала девушка, не зная, как лучше обратиться. Все же, знакомы они были достаточно давно, чтобы перейти на более личную форму имени - Стан или Лис, но это по человеческим меркам, а вот по эльфийским… Он мог понять ее неправильно. - Ты не знаешь?.. - Эльф внимательно ее слушал и ободрительно кивнул, когда девушка замялась. - Моя сила. Она вернутся?

- Темная? - переспросил мужчина и отвел взгляд. - Я не знаю.

- Спасибо, - слабо улыбнувшись, ответила девушка. - Без силы было бы совсем грустно.

- Да.

Они посидели в тишине. Каждый думал о своем. О чем думал эльф, Иви не могла даже предположить, так закаменело его лицо, только единожды там мелькнула обычная человеческая эмоция, но очень странная для представителя возвышенного ушастого народа - вина. В чем винил себя Илистан, Иви не знала, но ей казалось, что наверняка он совершил нечто несущественное, а раскаивается, как будто убил кого-то. Эльфы такие. Странные и слишком честные.

Сама Иви о подобном не страдала. Даже временную потерю темной силы не считала чем-то из ряда вон выходящим. Нет. Разве можно горевать о том, что вернется по первому зову. Сменить сторону легко, если знать как. Пара ритуалов, смерть близкого существа - и ты вновь темный. Ведь, родившись единожды таковым, уже ничто не изменит этого дара. Право рождения и воля богов. Право у нее было, а воля… Благосклонность Сагары покупалась легко, и девушка не сомневалась, что сможет вернуть ее. Вот только цена… Сейчас предложенный обмен казался ей слишком дорогим, а ведь он даже не был удовольствием. Нет, она не жалела темной стороны дара, а силу… Силу она не потеряла, скорее обрела. Странную, еще непонятную и словно чужую. Но с каждым мгновением все больше ее.

- Завтра ты читаешь?

- Лекции? Я закончил.

- Выбрал счастливчиков?

- Подвожу итоги.

- Много работы?

- Достаточно.

- Я тебя отпускаю, - грустно улыбнулась Иви. Все же понятие благодарности было ей не чуждо, пусть и проявлялось избирательно.

- Я рад, но побуду еще некоторое время. Лорд Эскель должен скоро освободиться. А после вчерашней ночи, его также озаботило твое состояние.

- Мое состояние? Великого инквизитора? Я не стою его волнений.

- Это не вам решать.

Элиан появился как всегда неожиданно. Вероятно, открыл портал, а низкий уровень силы самой ведьмочки не позволял ей чувствовать все колебания фона.

- Элиан.

- Илистан.

Мужчины пожали друг другу руки, и эльф удалился, напоследок еще раз глянув на Иви. Состроив мордочку ангелочка, девушка помахала Илистану. Тот качнул головой и вышел, скрывая улыбку. Приятное создание.

Иви осталась одна наедине с инквизитором, опустилась на подушки и натянула до самых ушей одеяло. Мужчина только рассмеялся.

- Вам уже лучше?

- Спасибо. Много лучше. И… простите за ночь. - Из-под ресниц девушка наблюдала за реакцией Эскеля.

На лице его лежала тень задумчивости, и какое-то мрачное ожидание чувствовалось в его жестах. Мужчина присел на освободивший стул и закинул ногу на ногу, на лице прочно установилась доброжелательно-нейтральная маска, которую он использовал на переговорах.

- Ничего. Это меньшее, что я мог сделать для ведьмы, спасшей мою дочь, - отчеканил Элиан, цепко следя за реакцией Иви.

- Я не ведьма, - сказала девушка, с праведным негодованием глядя на инквизитора широко распахнутыми невинными глазами и чуть приоткрыв ротик от возмущения.

- Но были ей, - спокойно, не реагируя на ее полное негодованием личико, продолжал Элиан. - Признайтесь, я сохраню вашу тайну.

Иви рассмеялась. Громко и вызывающе, как смеялись только темные. Просто не смогла удержаться. А Инквизитор моргнул и кивнул, просто констатируя, не более того. Он был прав, осталось только понять: во всем ли?

- Великий инквизитор предлагает свободу ведьме? Ой ли…

- Не ведьме, именно вам. За заслуги.

- За заслуги? Что вы зовете заслугами? Убийство?

- Справедливое возмездие, - поправил Элиан. Глаза его сузились, выдавая крайнюю степень раздражения.

- Справедливое?! Справедливое было бы, если бы он убил Рей!

- Ты знаешь мою супругу, - внезапно спокойно произнес он, а Иви резко затихла, словно весь воздух вышел из легких. Ей стало плохо, плохо и больно, как будто слова из нее вытягивали силой. Собрав крупинки силы, что укоренились в ее организме, девушка провели свои щиты.

Пробил. Пробил и заставил говорить. И после этого он будет зваться светлым? Садист, заставляющий говорить, привыкший мучить своих жертв, что ему от нее надо? Иви мертва. Ривина где-то еще, а она… он не мог ее знать. Такую ее не знал никто и не видел.

- Хватит, - горько попросила девушка, впрочем, понимая, что инквизитора это вряд ли остановит. Угроза семье? Это заставило его так поступать?

- Уже справилась? - Он только чуть наклонился вперед, сцепил пальцы в неплотный замок и усмехнулся.

- Это нечестно.

- Это эффективно. Но если ты вновь обрела благоразумие…

- Вам придется извиниться.

- Извинюсь, - заверил ее Элиан. - Обязательно извинюсь, если будет за что.

- А пока не за что? Вы не предъявили обвинение, но уже проводите доследование. Разве так разрешено делать?

- А ты знаешь, как правильно, - равнодушно улыбнулся мужчина, отмечая новый открывшийся ему факт.

- Знаю, - Иви буквально выплюнула ему это в лицо.

- В таком случае, сэкономим мое и твое время.

Он резко поднялся и в считанные секунды преодолел разделявшее их расстояние, больно схватил ее за руку, предупреждая сопротивление, и заставил смотреть себе в глаза.


Глава 10

Маленькая девочка сидела на холодном крыльце и равнодушно смотрела на поминальную процессию. Хоронили деда Саграна, восьмидесятилетнего старика с добрым лицом и куда менее добрыми повадками. В среде местной бедноты он славился щедростью по отношению к девочкам и еще более мальчикам. Сказывали эльфийские корни - дедушка до сих пор был в самом расцвете сил, и внешний вид, никак не соответствовал силе. Возможно, если бы соответствовал, старик остался бы жив, но Иви слишком испугалась, когда ее схватили за локоть и силком вытянули из тупика. Неуправляемая сила рванула во все стороны и просто выжгла ауру старика.

Но Иви не было его жаль. Вовсе. Она равнодушно смотрела, как скрипит колесами катафалк, как плачут нанятые плакольщицы, как позади всей процессии идет высокий молодой мужчина. Он задумчиво оглядывал каждого из многочисленных человеческих родственников погибшего. Видимо, того, кого ожидал, он там не увидел, и рассеянный взгляд его скользнул на улицу, прошелся по вывескам, по случайным прохожим, что вышли в этот непогожий день на улицу и остановился на маленькой девочке, в оборванном платьице и с одной кривой рыжей косичкой.

Их взгляды встретились. Ее равнодушный, или даже презрительный, и его цепкий, внимательный и сострадательный? Он что-то сказал шедшему последним родственнику и, едва заметно поклонившись, вышел из делегации.

Девочка настороженно наблюдала за его приближением, готовая убежать в любой момент. Столичных хлыщей, а именно таким казался всем дворовым детям приехавший господин, вся городская нищета не терпела, но и опасалась. Ибо каждый раз, когда в их захолустье появлялся ревизор, кого-то их братство недосчитывалось.

Он шел медленно, словно не хотел, чтобы она испугалась и сбежала. Впрочем, для того, чтобы сбежать, Иви хватило и самого факта пересечения господином трехметровой зоны. Девочка привычно припустила через в переулок, но приезжий господин оказался магом и играть по местным правилам отказался, просто приподняв ее в воздух.

Она дернулась пару раз, но тщетность попыток осознала быстро и сделала единственное, что по ее мнение могло ей помочь - призвала собственную силу. Чужие чары разбились о мощь ее собственных сил, и освобожденная девочка бросилась наутек, но секунды были потерянны.

Девочка дернулась, пытаясь сбросить с плеча руку, но он держал крепко и так цепко, что у нее вновь заболели пострадавшие накануне участки. Скривившись и выругавшись так, что господин нахмурился, ощутив всю мощь языка бедноты, девочка дернулась и сделала последнюю попытку вырваться. Вероятно, если бы девочка подумала чуть больше, она не стала бы выхватывать единственное свое оружие - маленький складной нож, украденный на прошедшей пару дней назад ярмарке, - а просто замерла и дождалась бы первых слов мужчины. К сожалению, умные мысли приходит чаще всего с опозданием. Порой таким изрядным, что успеваешь впутаться в еще более крупные неприятности.

Когда мужчина подошел ближе и протянул к ней руку, она ответила ножом. Щит мага выдержал, но все благодушие испарилось из его глаз, как ветром сдуло.

Больно. Так больно девочке еще никогда не было. Воришки со своими разбирались проще: оставляли в лесу или зимой не пускали в теплые подвалы. А потому, эта волна оказалась не только унизительной, но и неожиданной.

- Хватит… не надо… я не буду… пожалуйста… - Иви не отдавала себе отчета в том, что говорила.

Боль ушла так же внезапно, как и появилась, вот только нож, ее самый лучший трофей, был в надежном плену ненавистного мага.

- Убегать бесполезно, - тихо сказал он, убирая нож в карман своего изящного черного пальто с блестящими пуговицами. Пожалуй, эти пуговицы заинтересовали Иви больше, чем весь его облик. Наверняка, с серебром, а может и золотом… Она автоматически принялась подсчитывать, сколько можно выручить за одну из них. - Нравится?

Мужчина заметил ее взгляд и сделал то, чего Иви никогда не понимала: он срезал нижнюю пуговицу со своего роскошного одеяния и протянул ей.

- Бери, если нравится.

Иви растерянно смотрела на него, не решаясь взять. Еще слишком хорошо помнилась боль. Она отрицательно покачала головой и сцепила зубы, ожидая наказания за отказ. Маг выдохнул, успокаиваясь, и сказал:

- Это плата. За твое время. Ты поговоришь со мной, и я не потребую ее назад. Договорились?

Иви бросила быстрый взгляд на заветный угол переулка, миновав который можно было юркнуть в подвалы и затеряться в бесконечных катакомбах. Но, разум уже успел вернуться и к ней, и девочка понимала, что убежать ей никто не позволит. Раз уж смог перебить ее единственный козырь - непонятную силу, что просыпалась в ней, стоило испугаться или разгневаться, то сможет и заставить ее пойти с ним куда пожелает.

- Да, - тихо ответила девочка и протянула руку за наградой. Большая, гладкая, тяжелая и еще хранившая чужое тепло пуговичка упала ей в ладошку. - Спасибо.

Благодарность вырвалась сама собой, но вызвала странную реакцию. Маг потрепал ее по голове и, чуть придерживая за плечо, повел под крышу. Начался дождь, а она не заметила.

Он отвел ее в гостиницу. Помня о предыдущих попытках, Иви не пыталась убежать, только зло зыркала на всех, кто проходил мимо. Смотреть на своего конвоира она не могла: он шел позади. И как бы в насмешку, он мог прекрасно ее видеть, даже то, что она хотела бы скрыть, но, к сожалению, платье, было старым и даже не ее. А потому сквозь дырки легко проглядывались острые плечики с синяками, оставленными чужими пальцами, да и общая худоба ребенка заставляла мужчину сжать зубы и как можно равнодушнее смотреть на тщедушное тельце.

- Милорд? - к ним бросился администратор. Господину инквизитору он рад был услужить, но вот побродяжке с ним… Только высокое звание гостя заставило мужчину расплыться в улыбке и чуть наклонившись, попытаться потрепать грязные лохмы девочки. Попытаться, потому что девочка оскалилась и зашипела, как дикий и очень напуганный зверек, и даже дернулась вперед норовя укусить. Мужчина скривился и замахнулся, но словил взгляд гостя и сглотнул. - Что-нибудь желаете?

- Ужин, и чтобы обязательно было молоко, - распорядился маг и поспешил увести девочку подальше от любопытных глаз. От греха подальше - темный дар он чувствовал в ней уже сейчас.

Он отпер дверь и пропустил ее вперед. С опаской, подозрительно косясь на провожатого, Иви вошла и едва удержалась, чтобы не рвануть к окну, открыть его и оказаться на улице. Этаж ее не волновал. В Городе не было зданий выше трех этажей, а с третьего ей уже приходилось прыгать. Перелом со временем пройдет, зато жизнь останется.

Звук, с которым запирают дверь, почти заставил девочку осуществить свой план, но маг вовремя вмешался и придержал ее за плечо.

- Я обещаю, что не причиню вреда. Даю слово.

Иви только презрительно фыркнула: знала они такие слова. Все их знали. Нет уж, она лучше выпрыгнет на улицу, чем поверит чьему-то слову. Тем более - слову чужака.

- Присаживайся, - маг кивнул на бежевый диванчик. Иви с недоумением проследила за его рукой: неужели он боится, что она его запачкает? Ведь за испорченное гостиничное имущество ему придется платить. Мужчину же как будто это и вовсе не беспокоило. Он снял пальто и повесил его на вешалку у входа, откинул голову назад, что-то проговаривая себе под нос, а после, улыбаясь, подошел к ней и присел напротив. Достаточно близко, чтобы успеть вмешаться, если она станет глупить, и достаточно далеко, чтобы не вторгаться в личное пространство и не провоцировать.

- Как тебя зовут?

- Как пожелаете, - огрызнулась девочка, исподлобья глядя на мага. Она присела на самый краешек и была готова драпать по первому подозрению.

- Хорошо. Сколько тебе лет?

- Это имеет значение?

- Да.

- Не знаю, - честно ответила Иви и с выражением ‘выкуси’ следила за его реакцией. Но самое интересное было то, что она действительно не знала свой возраст. Впрочем, никто и не интересовался им никогда. Велика ли разница семь или десять? Бегать можешь? Ловкости для воровства или ума для бега в нужный момент хватает и ладно.

Мужчина выдохнул, но по тому, как вцепились его пальцы в подлокотники кресла, Иви с удовлетворением поняла, что он едва сдерживается. Это осознание неожиданно принесло ей облегчение. Взрослые в гневе или ярости были ей знакомы, как и поведение с ними, а вот с такими ‘добренькими’, каким пытался быть маг с момента, как они пересекли порог гостиницы, нет.

От необходимости отвечать на очередной глупый вопрос приезжего Иви спас стук в дверь и пара слуг, которых впустил хозяин, чтобы они накрыли стол. Молоко они принесли. Полный кувшин. Его девочка приметила сразу же. Как ни странно, именно молоко им перепадало редко. Крестьяне смотрели за своей живностью, а в городе было проще объедки украсть или прямо с лотка утащить булочку, чем добыть молока.

Он вновь заговорил с ней лишь тогда, когда вышли слуги.

- Ешь, - разрешил он, подвигая к ней тарелку и наливая молоко в стакан.

Девочка покачала головой: она хотела есть, но осторожность не позволяла. Мужчина внезапно улыбнулся и первым попробовал все. - А теперь?

Не отрывая взгляда от странного господина, Иви набрала себе в тарелку всего и принялась кушать руками. Ложкой она орудовать умела, с вилкой пока были сложности. В основном, из-за отсутствия вилки, а потому ей не хотелось позориться и выглядеть смешной. Уж лучше совсем по-простецки, чем обнажать перед посторонним часть себя. Пусть лучше считает ее крестьянкой безграмотной, чем смеется над неуклюжими попытками.

- Давно ты здесь? В этом городе?

- Год-два, - пожав плечами, ответила девочка, запихивая в рот куриное мясо и жадно его пережевывая: когда еще удастся так поесть?

- Этот старик. Ты его убила? - спокойной, как нечто само собой разумеющееся, спросил инквизитор, внимательно следя за девочкой. Соврет или нет?

- Да. Я, - призналась Иви и замолчала, даже отставила тарелку подальше. Оправдываться или просить ее пожалеть девочка не собиралась. Слишком много чести, да и результат нулевой. Те, кто просил, на ее памяти никогда не получал желаемое.

- Понятно. Он что-то тебе сделал? - уточнять, что именно мог сделать этот не слишком порядочный господин с девочкой, маг не стал.

- Хотел, - резко ответила Иви и добавила: - и если…

- Тебе не нужно меня бояться. По крайней мере, в этом отношении. Я не интересуюсь детьми.

- А взрослыми?

Маг покровительственно улыбнулся.

- Была бы постарше, возможно. Лет через десять-пятнадцать.

Иви кивнула, запоминая. О, знал бы он, к чему привела его случайно оброненная фраза…

- А чего мне нужно бояться?

- Себя.

- Себя? - девочка рассмеялась, безумно, с надрывом. - Зачем мне бояться себя.

- Ты можешь случайно сделать то, о чем в последствие будешь жалеть.

Иви стало смешно. Он, вероятно, сошел с ума? О ком ей сожалеть? Пока ее странная сила только помогала ей. Хоть с этим стариком. О нет, ее дар - благо. С его помощью она сможет чего-то добиться. И помочь Кристе. Иви улыбнулась при мысли об этой всего на несколько лет старшей девочке.

- Ты не понимаешь, - грустно покачал головой он. - Я дам тебе выбор. Пойдешь со мной и у тебя всегда будет еда, одежда и деньги.

- Я останусь.

- Ладно, - вздохнул маг. - Оставайся. Но, когда ты не сможешь справляться с собой, вспомни, о чем я тебе говорил, и найди меня.

- Вас?

- Да. Именно меня.

Он поднялся с места и ушел в другую комнату, чтобы спустя пару минут вернуться с конвертом.

- Здесь мой адрес. Если будет нужно, отдашь любому стражу.

- Он не понадобиться, - самодовольно ответила девочка, понимая, что опасность миновала.

- Очень на это надеюсь, - серьезно произнес маг. - Запомни мое имя…

Иви, успевшая подбежать к двери, обернулась.

- … Элиан Эскель.


Они встретились через полгода. Девочку привел один из стражей. Больную и почти сумасшедшую. Уже после Элиан узнал, что спустя месяц после его отъезда из города при загадочных обстоятельствах умерла Кристина Гельс, нищенка, и Довар Гобрис, сын мясник. Одновременно с этим в городе прекратилась череда убийств бродяжек.

И сейчас Элиан видел себя чужими глазами в чужих воспоминаниях, которые не могли принадлежать никому другому, кроме как…

- Иви?..


Глава 11

Иви злилась. Пожалуй, если бы уровень силы у нее остался прежним, инквизитор бы лежал на ковре и стонал от боли. Девушка хотела, чтобы ему было так же больно, как ей сейчас. Как ей, вновь переживающей всю ту гамму эмоций, что возникали всякий раз, стоило кому-то просто упомянуть это имя - Кристина. А он… он заставил вспомнить. И сейчас Иви ненавидела Элиана за это, за его поступок. И пусть у него было разумное объяснение своего поведения и ведьмочка понимала его мотивацию, но простить… Нет, такое не прощается никому. Кроме любимого.

Она посмотрела на него. Растерянного и виноватого. Ему тоже было непросто, но не из-за какой-то мертвой девочки, что так и не выросла, а из-за нее, Иви. Элиан смотрел на нее и пытался понять: почему? Что заставило ее уйти и уйти так.

- Иви?

- Уйди, - очень резко ответила девушка и отвернулась, заворачиваясь в одеяло.

- Иви. - Грустная улыбка, которая появляется и тут же исчезает. Он не знает, как себя вести с ней. И ведьмочка, признаться, тоже не знала, как надлежит поступить ей.

Их встреча всегда виделась ей иной. Более радостной и не при таких обстоятельствах. Она и не предполагала, что инквизитор будет читать ее память, что снова обойдется с ней, как в первый раз: причинит боль, но поможет. Но может и сейчас за болью последует что-то еще?

Из-под ресниц она взглянула на Элиана, с глупой детской надеждой, что он сейчас объяснит ей все, пожурит немного и ласково потреплет по головке, как делал это раньше. Но ничего не происходило.

Инквизитор напряженно застыл на своем месте, Иви смотрела на него и молчала. Трудно было возобновить разговор, когда он так прервался. Инквизитор смог первым.

- Прости.

Одно короткое, но такое сложное слово. Порой гораздо проще свернуть горы, чем заставить себя его произнести. Но для Иви этого было мало, и этот искренний жест только разозлил ее.

- Простить? За что мне нужно тебя прощать? И кому мне? Мне-мне или мне - неизвестной ведьме, что спасла твою дорогую Рей? Кого ты просишь простить? Тебя или ее? Думаешь, это так просто? Ты предал… предал меня и ее… и всех. - Иви захлебывалась словами. По щеке скатилась первая слезинка, проторяя путь для еще многих. - Ты… простить? Думаешь, я могу? Смотреть, как вы милуетесь, как живете вместе. Смотреть, как она занимает мое место. Мое! Мое, слышишь? Оно всегда было моим. Только моим. Пока она не пришла. Почему ты ее выбрал? Она слабая, беспомощная и глупая! Она не подходит… не должна была…

Иви еще много говорила, срывалась на крик. На шум прибегала Рей, но очень быстро ушла, отосланная мужем. Да, ей здесь было не место. Иви, которая почти было успокоилась, вновь закричала. И Элиан… он поступил единственно правильно: подошел, обнял и гладил ее, пока не иссякли слезы, пока не охрип голос, пока слова не иссякли. Ведь тут были важны вовсе не слова. Девушка просто освобождалась от накопленных обид, которые медленно сводили ее с ума.

- Тише-тише, все хорошо, - повторял он как молитву, и она действительно успокаивалась, пока наконец не сползла на кровать без сил.

Такого опустошения Иви не чувствовала уже давно: ни испытание богини, ни последствия битвы с темным - ничего не выматывало ее так, как эта вполне стандартная истерика. Но для непривыкшей хоть к каким-то чувствам Иви, это было сродни урагану. Он смел все и не оставил после себя ничего.

Она равнодушно смотрела в потолок, саднило охрипшее горло, даже двигаться не хотелось, не то что говорить. Тяжело вздохнул и заговорил Элиан:

- Я рад, что ты живая, - сказал он, а Иви слабо улыбнулась. Да, после всего, что она ему тут устроила, он рад! Странный он, такой далекий и такой близкий. Понятный и совершенно чужой.

- Я тоже, - шепотом ответила девушка и заметила, как он улыбается. Да, все как и раньше: она дерзит, пытаясь казаться старше и опытнее, а он снисходительно улыбается, как старший родственник. Он всегда так себя вел с ней. Всегда? Всегда вел себя как старший? Он просто взял на себя ответственность и все?

От осознания, Иви стало горько, сердце пропустило удар. Ей захотелось плакать, но слез уже просто не было.

- Я никто, да?

- Нет, - Элиан покачал головой, взял ее ладошку в свои руки и аккуратно сжал. - Нет, ты дорога мне… нам. И мы с Рей будем рады тебе в любое время. Ты - близкий нам обоим человечек, но…

- Но это все?

- Да, - тяжело ответил Элиан. Он хотел врать. Не сейчас и не ей. Иви заслужила правду и счастье, но его он ей не мог дать никогда. И, как оказалось - он все же прочел все, связанное с ним, - забрал его у нее. И вот за это, последнее, он чувствовал вину.

Был беспечен, слишком доброжелателен. Но тогда он хотел привязать этого чертенка хоть к чему-то светлому, а получилось - привязал к себе. Не предусмотрел, заигрался, методика дала сбой и… Разве это оправдание? Элиан считал, что нет.

- Уйди, пожалуйста, - попросила Иви.

Элиан оставил ее одну, и только тогда девушка смогла успокоиться окончательно и даже заснула.

Утро же началось примечательно во всех отношениях. Во-первых, ее пришли будить. Маленькая Иви тихо, как двадцать три ведьмы после шабаша прокралась в комнату, переворачивая все на своем пути, и принялась стягивать со своей старшей тезки одеяло.

- Вставай, вставай, ты и так зарядку пропустила! - и почему-то в устах маленькой ведьмы, это простое обвинения было равносильно - пропащий ты человек. Как будто от зарядки что-то зависело. Хотя, спорить Иви не стала. Не ее монастырь, так что и нечего туда инкуба совать, и так свой есть, штатный.

Во-вторых, когда Иви пришла в себя после массированной атаки подрастающего поколения и даже оделась - малявка принесла ей вещи. Повозила, правда, платье по полу, но за неимение лучшего варианта… - девушка прошла вслед за провожатой в столовую, где завтракало все семейство. Радостно возвестив о прибытии дорогой гости, Иви-младшая весело запрыгнула на стул, а вот старшая несколько замялась, не зная, как себя вести.

- Присаживайся, - попросила Рей, поднимаясь.

Иви молча уселась, чувствуя себя не в своей тарелке. К общим трапезам она успела привыкнуть в инквизиции, а после в академии, но вот к семейным. Это был для нее новый опыт.

Элиан помог ей с выбором блюд, а маленькая вредина, в которой Иви с некоторой тревогой начала узнавать себя, объясняла, с чем лучше есть то или иное блюдо. Так жаренную картошку полагалось намазывать малиновым вареньем, иначе - испорченный продукт. Ведьмочка едва не подавилась, когда услышала первый такой рецепт, но остальные мужественно выдержала.

- А как зовут тетю? - задал вопрос один из близнецов.

Все посмотрели на Иви, ожидая ее решения. Представиться ли и если - да, то как. Решался вопрос с доверием.

- Иви, - улыбнувшись ответила девушка.

- Как сестренку? - откликнулся другой из мальчиков.

- Да, как вашу сестренку.

- А Иви ведьма? - спросила маленькая тезка, задумчиво уставившись на девушку своими умными глазенками.

- Да, - призналась девушка и вжалась в стул, когда на нее запрыгнул жизнерадостный ребенок.

- Значит, это про тебя мне мама рассказывала? И меня назвали в честь тебя?!

- Возможно, - уклончиво ответила девушка, взглянула на Рей и, заметив ее кивок, продолжила: - Да. В честь меня.

- Значит, ты возьмешь меня на выходные?

- На выходные? - несколько растерявшись переспросила ведьмочка.

- Да, - продолжала малявка. - Тетя Иви - ведьма. Мама с папой тете Иви доверяют. Значит, я могу остаться у тебя на выходные, правда?

- Эм… хорошо, но только когда я в городе, - сдалась девушка, понимая, что если мелочь унаследовала упорство отца, то переубедить ее будет сложно. А вот если ее характер даже чуточку схож с собственно ведьмочкиным - просто невозможно.

- Мама, - девочка мгновенно потеряла интерес к гостье и бросилась к матушке. - Видишь, а ты говорила: тетя не согласиться.

- Да, Иви. Я ошибалась, - кивнула Рей, погладила дочь по волосам и поцеловала в лобик. - Иди, поиграй.

- Но мама!..

- Иви, идем. - Элиан подхватил егозу под мышки и то поднимая ее вверх, то опуская вынес ее из столовой. Близнецы умчались за ними, упрашивая папу поиграть и с ними. Ведьмочка проводила их всех странным взглядом. Ей и нравилось видеть, как Элиан дурачиться, но больно было осознавать, что он просто так относится к детям. И это отношение не было только ее привилегией.

Рей поднялась со своего места и тронула девушку за плечо. Иви покосилась сначала на ее руку, после на ее лицо.

- Что? - резко спросила она.

- Я хотела поблагодарить. - Рей села на соседний стул.

- Не за что, - оборвала девушка. - Я хотела твоей смерти. И твоя жизнь - только твоя заслуга.

Рей рассмеялась. Иви недоуменно взглянула на нее, требуя пояснений.

- Элиан предсказывал такой ответ. Да и я, признаться, ожидала нечто подобное. Вот только… Иви, ты же истинная, верно?

- Допустим, - нехотя ответила ведьмочка. Что-то здесь было нечисто, в этих наводящих вопросах.

- Истинный темный может убить человека, если знает его имя?

- Если захочет, - кривясь, ответила девушка.

- Ты не хотела меня убивать, - грустно улыбнувшись, сказала Рей. - Никогда не хотела. Слишком много было возможностей, но ты не сделала ничего подобного.

- Потому что не хотелось! - выпалила Иви и замолкла. - Вот … .

- Именно, ты не хотела нам навредить.

- Я забрала твою дочь!

- И спасла ей жизнь.

- Это получилось случайно, я хотела, что он убил тебя! Это чистая правда!

- У каждого правда своя. И для нас правда - твои поступки, а не слова. Ведь темным нельзя верить на слово, верно? - с горечью улыбнулась Рей.

Иви не ответила. Она резко поднялась и направилась к выходу.

- Ты понравилась Иви, и я буду рада, если ты будешь брать ее на выходные. Девочка будет темной, но я не хочу, чтобы дар завладел ее сердцем. Помоги ей, пожалуйста. Помоги нам.

Иви выругалась и шагнула в тень, переносясь в свою квартиру.

Вывалившись из прохода, Иви едва не налетела на стену, больно стукнувшись плечом. И только потом осознала, как она ушла. Тьма, тьма вернулась! Иви рассмеялась, безумно, радостно и заразительно. Жаль только, заражать было некого.

Сила вернулась! Для ведьмочки это был, пожалуй, лучший подарок. Вот только одно обстоятельство омрачало ее радость. Плата. Если к ней вернулись способности, то необходимо их питать. Чужой болью и смертью. Иное Сагара не приемлет. Вот только служить этой капризной девчонке Иви не желала. Отказаться от способностей вовсе? Сходить к инквизитору и пройти обряд? Сойти с ума и навсегда стать калекой? Ведь жизнь без силы легка только для того, у кого ее и в помине не было. Но для ведьмы, колдуна или мага остаться без могущества - проклятие.

Снова убить? Иви скривилась от подобной перспективы. Кого? Таких же людей как Рей и Элиан - чужих родителей, или как их дети? Таких же детей, как Иви и близнецы? Сможет ли она совершить такое? Не слишком ли высока цена? Да и ее собственная мама. Пусть это и глер, но разве она заслуживает смерти только поэтому? Потребует ли Сагара смены поколений? Ответ был очевиден.

X