Ника Климова - Когда богам скучно

Когда богам скучно 1918K, 378 с.   (скачать) - Ника Климова


Глава I


Вещи, от которых, кажется, хочется умереть здесь и сейчас

со временем становятся лишь воспоминаниями. Даже будто и не твоими,

а словно прочитанными в книге про чужую жизнь

«Мир над пропастью»


-Криса! – донесся до меня недовольный голос хозяина. Я закатила глаза в потолок, глубоко вздохнула и вышла из кладовки, где набирала крупу для поварихи. Посетителей в таверне почти не было, поэтому я вызвалась помочь Шанте. – Криса!

–Чегооо? – заорала я.

–Где тебя носит, негодная девка?

–Тут я, в кладовой.

–Посетители ждут.

–Подождут, не сломаются, – пробормотала я, а громче же ответила:

–Иду!

Занеся корзину с крупой на кухню, я поспешила в зал. Окинув его внимательным взглядом, обнаружила в углу новые лица. Трое прилично одетых мужчин сидели за столом и цепким взглядом ощупывали окружающее пространство.

–Маги! – поняла я. Мне к ним никак нельзя. Впрочем, вряд ли они поймут, кто я. За последние пять месяцев я до совершенства отточила свое умение наводить морок. Сколько личин я сменила уже? Три, пять? Не помню. Сейчас я была рыжеволосой девицей с веснушками и круглыми щеками.

–Чего топчешься? – прикрикнул на меня хозяин сего славного заведения под названием «Пастух».

Я бросила на него недовольный взгляд. Да, я не боялась, что он вышвырнет меня на улицу за мою дерзость. Какая мне разница? Одной таверной больше, одной меньше. Подобных заведений по империи пруд пруди, так что работу я себе всегда найду. Тяжело вздохнув, я направилась к вновь прибывшим.

–День добрый! – поздоровалась я и продолжила монотонным голосом, закатив глаза к потолку:

– Чего желаете? Есть уха, картошка, тушеная капуста, жареная рыба, свиная отбивная, пирог с клюквой, квас, медовуха, сидр.

Мужчины долго раздумывать не стали, быстро сделали заказ, причем на четверых, и я отправилась к Шанте. С первым подносом я вернулась спустя минут двадцать. Быстро раскидала тарелки, не глядя на посетителей, но боковым зрением заметив появление четвертого клиента, и снова ушла на кухню за новой партией блюд.

Когда заказ был выполнен, я ушла за стойку и начала протирать пивные кружки.

–Уважаемый, можно вас? – выкрикнул один из магов, подзывая хозяина таверны.

Я нахмурилась. Жаловаться, что ли, на меня будут? Не так обслужила?

Мое начальство – весьма грузное и объемное, в вечно нестиранной рубахе, не спеша выкатилось из-за стойки и поплыло к мужчинам. Я внимательно обвела их взглядом и едва не выронила из рук очередной сосуд для употребления пива. Четвертым и пришедшим самым последним в компании магов был не кто иной, как Дон. Внутри меня все похолодело. Впрочем, паниковать рано! Спокойствие, только спокойствие. Я приняла абсолютно равнодушный к происходящему вид, окидывая полупустой зал ленивым взглядом. Мужчины о чем-то заговорили с хозяином таверны. Вот он задумался. Они ждут, терпеливо и молча. Он оглянулся на меня, махнул в мою сторону рукой. Демоны! Теперь спрашивал Дон, скользнув по мне взглядом. Допрашиваемый пожал плечами, и его отпустили.

–Чего они хотели? – расслабленно поинтересовалась я, когда мое начальство вплыло обратно за стойку.

–Расспрашивали про какую-то девицу, – отмахнулся колобок.

–Сбежала что ли? Преступница?

–Да кто ж их знает? Говорят, сестра одного из них.

–Да? – я вскинула одну бровь. Как интересно! – И кого же из них?

–Да молодого вон того, – кивнул в сторону магов мужчина.

Значит, сестра Дона. А вроде говорил, что единственный ребенок в семье. Не меня ли ищут? Я бросила на мужчин задумчивый взгляд и тут же встретилась с глазами Дона. Чую, что пора делать отсюда ноги.

–А кто они такие? – я снова опустила глаза, расставляя кружки под стойкой.

–Что-то ты сегодня любопытная, – недовольно развернулся ко мне хозяин таверны. – Понравились они тебе, что ли?

–Вот еще! – фыркнула я.

–А чего тогда? Оставь ты эти кружки. Иди к Шанте лучше, помоги ей.

Я закатила глаза, но приказ выполнила.

Маги просидели в таверне долго даже после того, как я убрала со стола пустую посуду. Пока я составляла тарелки на поднос и вытирала со стола, ни один из них не проронил ни слова, но все внимательно следили за каждым моим движением. Я нервничала, но внешне старалась выглядеть спокойно. Было не просто.

Наконец, зал опустел. Я с помощью второй подавальщицы – высокой крупной девушки по имени Асна – подмела полы, протерла столы и лавки, вымыла оставшуюся грязную посуду и вышла из кухни. Хозяин таверны подсчитывал доход, шевеля губами. Я остановилась в ожидании своей зарплаты. По другую сторону стойки ждала Асна.

Закончив с подсчетами, колобок бросил на нас недовольный взгляд, отсчитал несколько монет мне и девушке. Я сунула свои кровно заработанные в карман и, махнув рукой на прощание, отправилась в небольшую комнатку при таверне. Небольшую – это еще сильно сказано. Я там еле помещалась в длину. А в ширину же эти хоромы составляли от силы четыре шага. Но мне этого вполне хватало. На голову не капает, не дует и до работы рукой подать. Да еще и бесплатно! А это было самым главным при моих весьма скромных доходах. Эээх, а ведь могла бы сейчас сидеть в просторной светлой комнате и попивать чай с пирожными, да лекции учить. Видимо, не судьба.

Тяжело вздохнув, я поплескала на лицо холодной водой из железного таза, вытерлась жестким полотенцем и села на узкую кровать.

–Не с проста маги меня так изучали, – подумала я. – Надо уходить отсюда.

Я встала и прошлась по узкому пространству.

–Нет, они не могли меня узнать. Даже Дон. Я ведь совершенно на себя не похожа.

Я снова села, встала и, приняв окончательное решение, достала из-под кровати сумку и начала складывать в нее свои нехитрые пожитки: свитер, пара рубах, штаны, гребень, да пара заколок. На кухне прихватила каравай хлеба, несколько картошин, ссыпала в мешочек немного крупы и соли. Ладно, не надолго хватит, а там видно будет.

Окинув прощальным взглядом место своего последнего пристанища, четвертое за последние пять месяцев, я решительно шагнула в темноту заднего двора. Было тепло. Где-то в траве стрекотали кузнечики, заливалась какая-то птаха, фыркали лошади. На другом конце деревни перебрехивались собаки. Я полной грудью вдохнула летний ночной воздух и поспешила к привязанной за углом кобыле по кличке Тихая, которую купила во время своего пребывания в одной из деревень пару месяцев назад. Почуяв меня, лошадка всхрапнула и дернула головой.

–Тише, моя хорошая. Тише, – уговаривала я ее. – Застоялась? Ну, ничего. Сейчас мы с тобой разомнемся.

Оседлав кобылу, я отвязала ее и вывела со двора. Светила полная луна. Небо было ясное и чистое.

–Уезжаете? – услышала я за спиной и, вздрогнув, обернулась. Из темноты мне навстречу вышел Дон. Он был хмурый и, кажется, раздражен.

–Да нет, – махнула я рукой, как можно беззаботнее. – В соседнюю деревню надо съездить. Сестра приболела.

–Не боитесь одна? Ночью?

–Да чего тут бояться то? – хмыкнула я, уводя лошадь от навязчивого мага. – А вы чего тут у нас? Хозяин говорит, ищете кого-то.

–Да, – кивнул Дон, не сводя с меня глаз. – Девушку одну. Сестру мою.

–Сбежала?

–Сбежала, – выдохнул маг.

–Поди за нелюбимого замуж отдавали, – предположила я, прищурившись.

–Что-то вроде того, – ухмыльнулся парень.

–И правильно, что сбежала. Я бы тоже сбежала.

Дон молчал и продолжал буравить меня внимательным взглядом.

–Ладно, пора мне. Путь не близкий, а к утру надо вернуться, – я махнула ему и вскочила в седло.

–Ириэн, – позвал он, но не для того я сбегала, чтобы вот так просто попасться. Я слишком долго приучала себя не откликаться на это имя.

–Так звали вашу сестру? – оглянулась я.

–Да, – плечи парня сразу поникли.

–Ну, если встречу ее, то передам, что вы ее ищете, – пообещала я. – Как выглядит то ваша сестра?

–Да не берите в голову, – махнул он рукой. – Езжайте к сестре.

–Ну, как знаете, – пожала я плечами и пришпорила кобылу. И тут же вслед мне полетело заклинание. Не на ту напал, дорогой! Не зря меня учили лучшие маги магического департамента! Сгусток энергии еще не успел сорваться с пальцев мага, а я уже знала, что меня ждет, поэтому предусмотрительно выставила щит и пришпорила лошадь. Вслед мне летели крики и новые заклинания. Но я не обращала на них внимания. Я снова сбегала…

Выехав за деревню, я свернула в лес. Конечно, гнать здесь лошадь было бы самоубийством, поэтому я спешилась и взяла ее под уздцы, уводя вглубь. Вскоре до моего слуха донеслись звуки погони. Но всадники проскакали мимо. Впрочем, рано радоваться. Они ведь тоже не идиоты и могут вернуться.

Спустя час мы вышли из леса на узкую дорогу. Благодаря луне света вполне хватало для быстрого передвижения. Я снова вскочила в седло и до утра больше не жалела свою кобылу, постоянно пришпоривая ее и понукая криками.

На рассвете я сделала короткий привал у небольшого ручья. Растерла Тихую, напоила и отпустила гулять. Сама же умылась, заплела косу и перекусила хлебом, запив свою скудную трапезу водой из того же ручья. Спустя час я вновь была в седле. Куда теперь? На юг? На восток? Да какая разница? Главное, вперед! И я пришпорила кобылу.

Ехала я так несколько дней. Погони за мной не было, поэтому я позволила себе расслабиться. Привалы стали дольше. Я уже могла развести костер, не боясь быть замеченной. Один раз мы даже остановились на берегу какой-то реки, и я вдоволь накупалась и погрелась на солнышке.

К вечеру следующего дня пошел дождь. Я повернула кобылу в лес. Все-таки под деревьями суше. Сумерки начали опускаться рано. Дождь усиливался. Я поежилась. Одежда промокла насквозь и неприятно прилипала к телу. Несколько раз я поскальзывалась, но сумела удержаться на ногах. Пора было останавливаться на ночлег. И тут среди деревьев я заметила темный силуэт избушки. Сначала не поверила своим глазам, подошла ближе. Домик был небольшим, но крепким. В единственном окне было темно. И вокруг тишина. Постояв недолго в нерешительности, я подошла к крыльцу, привязала Тихую и осторожно поднялась по скрипучим ступенькам. Постучала. Тишина. Попробовала снова и громче. Результат тот же. Кобыла фыркнула. Я оглянулась на нее. Тихая мотала головой, стряхивая капли с гривы.

–Эй, есть кто дома? – крикнула я что есть сил. Тишина.

Я осторожно толкнула дверь. И она поддалась. Оглянувшись на лес, темной стеной, отгораживающий меня от внешнего мира, я осторожно шагнула внутрь и сразу оказалась в небольшой комнатке с одним окном. Было темно. Я зажгла небольшой магический светлячок. Убранство домика было весьма скромным и аскетичным: печь, грубый стол, такая же лавка и топчан с горой каких-то тряпок в углу. Судя по количеству грязи и паутины, хозяина у дома давно не было.

Я осторожно прошлась по комнате, заглянула во все углы. Это лучше, чем ничего. Неизвестно сколько еще до ближайшей деревни, а я промокла, устала и проголодалась, как и моя лошадь. Поэтому решение остаться здесь на ночь я приняла быстро.

Распрягла Тихую, накормила ее краюхой засохшего хлеба и, пожелав спокойной ночи, вернулась в дом. Сняла с себя мокрую одежду, достала из сумки сухую рубаху и штаны, быстренько запрыгнула в них и, съев последнюю картошку, завалилась спать, особо не задаваясь вопросом, кто здесь жил до меня и где сейчас хозяин.

–Опять бежишь? – услышала я насмешливый голос и оглянулась.

Он сидел на бортике фонтана и с улыбкой смотрел на меня. Кто он, я не знала. Имени своего он никогда не называл, поэтому я звала его Ассандром, но приходил он ко мне в снах с завидной регулярностью.

А началось все это спустя несколько недель после того, как я покинула Граден в ночь весеннего бала в Академии. Я тогда жила в довольно крупной деревне и работала подавальщицей на постоялом дворе. Комнату снимала там же. И вот в одну из ночей, когда я не чувствуя ни рук, ни ног от усталости, завалилась на старую скрипучую кровать и провалилась в сон, появился он. Молодой, стройный, с длинными белыми волосами, белоснежной кожей и большими голубыми глазами. Ну, просто мечта девушек! Поначалу я не воспринимала его всерьез, решив, что это мое подсознание играет со мной злые шутки, но когда спустя неделю сны с его участием не прекратились, я сдалась и поверила в реальность происходящего. Он стал приходить реже, один или два раза в неделю, иногда пропадал ненадолго, но никогда не объяснял, откуда он. Место нашей встречи всегда было неизменным – старый фонтан в императорском саду. Мы много разговаривали. Обо мне, об империи, о людях. Ассандр рассказывал мне об истории Арвелии, моих предках, наших союзниках. Однажды я спросила:

–Зачем ты мне все это рассказываешь?

–Ты должна это знать, – просто ответил он.

–Для чего? – удивилась я тогда.

–Как ты поведешь империю к победе, не зная ничего о ней?

Тогда мы впервые поссорились. Я наотрез отказывалась считать себя принцессой и уж тем более будущей императрицей, а он уверял, что без меня империя будет повергнута в хаос и погибнет.

Помню, Ассандр очень сильно разозлился. Его глаза потемнели, волосы развевались на ветру, а щеки раскраснелись.

–Плевать мне на империю, – в сердцах крикнула я в тот момент.

–Плевать?! – заорал он. – Смотри.

И Ассандр показал мне то, что давно было погребено под грудой веков. Это была война. И мы находились в центре нее. Вокруг раздавались крики воинов, скрежет металла, стоны раненных. С неба шел проливной дождь. Ноги вязли в земляной жиже, спотыкались о тела погибших. Это было страшно.

–Что это? – выдохнула я, расширившимися от ужаса глазами разглядывая все вокруг.

–Это война! – припечатал Ассандр. Он стоял в центре битвы подобно вековому нерушимому дубу. Казалось, что ничто не касается его, даже капли.

–Какая война? – не поняла я, испуганно озираясь по сторонам.

–Война, ознаменовавшая начало Арвелийской империи.

–Что? – я все еще не понимала, где нахожусь и как я там оказалось.

–Смотри, Солиаль, – Ассандр повел рукой. – Смотри! Это предки твоих подданных, твои подданные, Солиаль. Смотри! Вглядывайся в их лица, запоминай их.

–Зачем? – мне было жутко, и я уже была на грани истерики.

–Они своей кровью дали начало империи. Они положили свои жизни на то, чтобы их дети, жены, родители жили в свободе и мире, не порабощенные драконами. Они умирали за свою империю.

Воина рядом со мной насквозь пронзили мечом. Я отшатнулась, чувствуя, как ноги разъезжаются, и я падаю на колени. Слезы текли по моим щекам непрерывным потоком.

–Смотри, Солиаль!

Я не могла оторвать глаз от умирающего воина. Это был мужчина чуть за сорок, с густой бородой и широкими плечами. Он медленно опустился на одно колено. Попытался встать. Но ему не дали. Меч провернулся у него в грудине, и кровь тонкой струйкой потекла из уголка губ. Глаза мужчины расширились от ужаса, а потом закатились и он медленно осел в грязь, по которой тут же растеклись кровавые ручейки. Они будто щупальца тянулись ко мне, а я не могла пошевелиться. Мне было страшно и жалко этого воина. Меня сотрясали рыдания.

–Его смерть не будет стоить ничего, – услышала я тихий голос Ассандра над головой. – Их смерть не будет стоить ничего.

Я перестала плакать и подняла голову. Обвела глазами поле боя. Люди сражались и люди умирали.

–Они погибли зря, Солиаль, – произнес Ассандр.

–Почему? – я подняла на него заплаканные глаза.

Он несколько секунд смотрел на меня, а потом, молча, развернулся и не спеша пошел прочь. Я провожала его недоуменным взглядом, стоя на коленях в грязи в окружении десятков мертвых тел, и по моему лицу хлестали косые струи дождя.

Помню, проснулась я тогда, захлебываясь от рыданий и еще долго не могла успокоиться. Одно дело читать о битвах в книгах, а другое – воочию видеть происходящее там. С тех пор мы больше не ссорились, и я покорно выслушивала все рассказы Ассандра.

–И тебе привет, – я подошла к фонтану и подставила ладонь под струи воды.

–Не надоело скитаться? – он насмешливо посмотрел на меня.

–Не надоело, – я резко развернулась и села рядом с ним.

–Какая же ты все-таки упрямая, Солиаль.

–Ты же знаешь, я не люблю, когда ты меня так называешь.

–Это твое имя.

–Мое имя Ириэн, – упрямо заявила я.

–Твое имя Солиаль эн Рандар, – раздраженно произнес Ассандр.

–Ты сегодня нервный, – философски заметила я, глядя прямо перед собой.

–Ты кого угодно доведешь, – фыркнул он.

–Зачем ты сегодня пришел? – решила я сменить тему.

–Я пришел сделать тебе подарок.

–Подарок? – удивилась я.

–У тебя ведь сегодня день рождения, – улыбнулся Ассандр.

Демоны! А я ведь совсем забыла. Сегодня мой настоящий день рождения. Не выдуманная в приюте дата, а день, когда я на самом деле появилась на свет.

–Сегодня твое совершеннолетие, Солиаль, – он выжидательно уставился на меня.

–Да, совершеннолетие, – вздохнула я, зная, что это означает.

–И сейчас ты должна быть во дворце.

–Не начинай, – раздраженно бросила я и, вскочив на ноги, прошлась вдоль фонтана.

–И все же, – он склонил голову и с любопытством посмотрел на меня. – Я хочу сделать тебе подарок.

–Какой? – поинтересовалась я.

–Я могу тебе кое-что показать.

–Что показать?

–Выбирай, прошлое или будущее.

–То есть? – не поняла я.

–Я могу показать тебе прошлое, а могу показать будущее. Что ты хочешь увидеть, Солиаль?

Сначала первым моим порывом было ответить:

–Будущее!

Ведь всегда интересно, что тебя ждет впереди. Но потом я задумалась. Будущее… Уверена ли я, что хочу его знать? Прошлое… Что у меня было в нем? Детство, наполненное любовью родителей, счастье, смех… Боль… Другие родители… Зачем мне видеть то, что я и так уже пережила?

–А что именно ты можешь мне показать? – решила я уточнить.

–Так что ты выбираешь, Солиаль? Прошлое или будущее? – загадочно улыбнулся Ассандр.

–Это будет касаться меня?

–Сделай выбор, Солиаль, – намертво стоял он.

Я посмотрела на свое подрагивающее отражение в фонтане.

–Покажи мне прошлое, – прошептала я.

И в тот же миг фонтан, сад, розы и Ассандр растворились, уступив место просторной комнате. Это была детская. Моя детская. Я удивленно озиралась по сторонам. В центре комнаты стояла широкая кровать под лиловым балдахином. Мебель была выдержана в этом же цвете. На полу лежал светло-желтый ковер с длинным ворсом. Повсюду на мебели стояли, висели и лежали игрушки. Я сделала несколько шагов и снова остановилась. Стало трудно дышать, а глаза обожгло слезами.

В этот момент двери в комнате распахнулись и, звонко смеясь, вбежала темноволосая девчушка лет пяти. Она спряталась за большое мягкое кресло и лукаво выглядывала оттуда, видимо кого-то поджидая. Я внимательно пригляделась и узнала в ней себя. Да, мне тогда было почти пять. Я смотрела как завороженная на себя маленькую и не могла отвести глаз.

В комнату, запыхавшись, вбежала молодая женщина. Она была красивой, в изящном платье, с уложенными волосами и сияющими глазами.

–Мама, – произнесла я одними губами и слезы с новой силой хлынули из глаз.

–Где-то здесь была моя маленькая бусинка, – произнесла она, осторожно крадучись по ковру. – Где же она?

Конечно же, она знала, где я спряталась, но решила мне подыграть. Маленькая я, заливисто хохоча, выбежала из своего укрытия и попыталась обежать маму, но не тут-то было.

–Вот оно, мое сокровище, – радостно воскликнула женщина и схватила меня в охапку. Я счастливо завизжала.

Подхватив меня на руки, мама вместе со мной рухнула на кровать и начала меня щекотать, а я хохотала и извивалась как могла. Она тоже смеялась.

–Чем это занимаются мои две самые любимые дамы? – услышала я за спиной и обернулась.

Папа! Молодой, красивый, улыбающийся. Я не верила своим глазам. Я снова видела своих родителей. Живыми и счастливыми, какими они были тогда.

–Папа, – завизжала маленькая Солиаль и, вырвавшись, наконец, из материнский объятий, бросилась к мужчине.

Он подхватил ее на руки и крепко обнял.

–Она снова от меня убежала, – пожаловалась женщина, тяжело дыша.

–Потрудитесь объяснить свое поведение, Ваше Высочество, – папа смешно нахмурил брови и пятилетняя я рассмеялась.

–Она не хочет ложиться спать, – ответила за нее мама.

–Солиаль не хочет вырасти? – мужчина изогнул брови в притворном удивлении.

–Хочет, – снова рассмеялась девчушка. – Но я не люблю спать днем.

–Все хорошие девочки спят днем, – папа уложил маленькую меня на кровать.

–А расскажи мне сказку.

–Сказку? – задумался отец. – Хорошо, я расскажу тебе сказку.

Он сел на краешек кровати, обняв жену, и начал рассказывать сказку о юной принцессе, которую в детстве похитил злой дракон. Я помнила ее. В конце появлялся прекрасный принц и спасал юную деву, после чего женился на ней и они жили долго и счастливо.

К концу повествования юная Солиаль уже сладко спала. Супруги улыбались, глядя на нее, а я не могла отвести от них глаз, стараясь запомнить каждую их черточку, каждый жест, каждый взгляд, которыми они обменивались друг с другом. Мои родители любили друг друга и были счастливы в браке. Среди монарших особ это было большой редкостью.

Посидев немного возле спящей дочери, они встали и на цыпочках покинули комнату. А я стояла и улыбалась. И чувствовала, что та боль, которую я все эти долгие месяцы скитаний глубоко прятала в себе, медленно растворяется, уходит, отпуская меня и оставляя вместо себя умиротворение и покой. В тот момент я поняла, что где бы сейчас ни были мои родители, они все также вместе и счастливы. А я просто обязана быть счастливой здесь.



Глава II


Когда люди переходят определённый рубеж

и им доводится пережить большее, чем то, к чему они были готовы,

с ними случается, происходят разительные перемены

и они начинают смотреть на мир другими глазами.

Лора Бекитт. «Знак фараона»


Утром я проснулась с мокрым от слез лицом. Грустно улыбнулась и мысленно поблагодарила Ассандра за подарок. Комната была залита ярким солнечным светом, являя мне все грани пыли и грязи, которые покрывали буквально каждый сантиметр помещения.

Тяжело вздохнув, я села, вытерла слезы и потянулась. В животе заурчало. Свои нехитрые пожитки я доела еще вечером. И теперь передо мной встала насущная проблема – где добыть еды?

Я сунула ноги в сапоги и подошла к окну. Тихая спокойно жевала траву. Ну, хоть кто-то сытый. Окинула тоскливым взглядом комнату и наткнулась на полупустой мешок в дальнем углу за лавкой. Любопытство взяло верх, и я решительно направилась к находке. Внутри обнаружилась старая, сморщенная картошка. Какая удача! Несколько дней я на этом продержусь. Воодушевленная этим, я достала несколько картофелин, прихватила котелок и вышла на улицу. Варить на печке не хотелось. Да и, наверняка, она давно не чищена, только закоптит все.

Я подошла к Тихой и погладила ее между глаз. Кобыла ткнулась носом мне в плечо.

–Ну, что? Что будем делать? – спросила я ее. – Останемся здесь?

Лошадь переступила с ноги на ногу и махнула хвостом.

–Понятно. Ну, что ж? Выбора у нас особого пока нет.

Я похлопала ее по шее и отправилась на поиски хвороста для костра. И спустя полчаса уплетала печеную картошку, запивая травяным настоем, довольно щурясь на солнце. После завтрака, а точнее обеда, так как проснулась я, когда солнце уже было высоко, чувствовала я себя гораздо лучше и была полна сил и жаждой действий. Направить все это я решила на уборку домика.

Перебрала тряпье на топчане, отобрав, более менее, сносное, перетрясла его и вычистила заклинанием. Потом сходила к небольшой речушке, которая обнаружилась в пятнадцати минутах ходьбы от домика, набрала воды и тщательно вымыла окно, стол с лавкой и пол. Печку решила не трогать. Я в них все равно ничего не понимаю. Доев оставшуюся с последней трапезы картошку, развалилась на траве. Хорошо-то как!

Однако, стоило позаботиться о пропитании. Прихватив котелок, я отправилась в лес. Уж грибы или ягоды там, наверняка, водились. Часа через три я вернулась с лесными дарами в виде орехов, ягоды и грибов, а также несколькими пучками лечебных трав. Все-таки сказывалось мое неоконченное образование. Авось, пригодятся травки!

В домике я прожила несколько дней. Гуляла в лесу, купалась в речке, каталась на Тихой и даже обнаружила небольшое поселение, всего в несколько домов, на окраине леса, где купила мяса и молока. Какой я тогда закатила пир! Чуть не лопнула от обжорства. Кажется, жизнь начала налаживаться. И все же крохотный червячок сомнений не давал мне покоя, заставляя время от времени замирать и задумываться, глядя в одну точку. Моя империя! Да, демоны, подери, она МОЯ! Я уже свыклась с этой мыслью, благодаря Ассандру. Она медленно погибала. Авид не был предназначен для правления. Он все только разрушал. Люди голодали, отдавали последнее, что у них было, в качестве налогов в казну. Я видела все это в деревнях и городах, которые проезжала за месяцы своего скитания. Целые семьи оказывались на улице. Дети, женщины, старики. Я видела, как казнят без суда и следствия невиновного. И никто не смел выступить в его защиту, ибо боялся сам оказаться на месте приговоренного. Я видела тела самоубийц, сведших счеты с жизнью, потому что им не на что было жить. Я видела, как дети просили милостыню на дороге и дрались за кусок хлеба. Да, жизнь открылась мне с другой стороны. В родительском доме, в Академии я была ограждена от всех этих реалий. У меня было все. Я ни в чем не нуждалась и считала, что так повсюду. Как же жестоко я ошибалась!

Авид не справится с ролью императора. Лжепринцесса, тем более. Интересно, что с ней стало? Ведь она теперь совершеннолетняя. Объявил ли мой дядя ее недееспособной? Я была слишком далека от столицы, чтобы быть в курсе последних новостей. До тех мест, где я бывала, они доходили с огромным опозданием.

Меня даже посещали мысли вернуться. Только что я могла сделать? Явиться во дворец и заявить, что я настоящая Солиаль? Не думаю, что после этих слов мне дадут далеко уйти. Это было бы слишком глупо и наивно. А другого выхода я не видела. Ассандр мог бы мне что-нибудь посоветовать, но он больше не появлялся.

Прошла еще неделя. Я по-прежнему бездельничала и отдыхала в свое удовольствие, делая редкие вылазки в лес для пополнения запасов. Вот и сегодня я решила набрать трав и засушить их на зиму. В часе ходьбы от домика обнаружилась большая солнечная полянка, на которой росли нужные мне растения. Прежде чем, срывать их, я мысленно попросила у леса разрешения на это и, кивнув сама себе, принялась за сбор.

Возвращалась я уже почти на закате, по пути лакомясь ягодами. Тихая дремала, изредка хвостом отгоняя от себя надоедливых насекомых. В воздухе перед крыльцом вилась стайка мошек, предрекающих долгое тепло. Обойдя их, я взбежала на крыльцо и вошла в избушку. Ополоснув лицо и руки холодной водой из ведра, которое выпросила в обнаруженном мной поселении, я попила чай и принялась сортировать принесенные травы. Когда передо мной уже лежали несколько готовых к засушке букетов, я вдруг почувствовала, как сгустился вокруг воздух и время, будто замедлило свой бег. Подняв голову, я грустно улыбнулась и прикрыла веки. В дверь постучали. Не настойчиво, но уверенно. Я спокойно поднялась с лавки, и направилась к дверям, уже зная, кого там увижу.

Вэлиан был весь в черном, не бритый, с усталым осунувшимся лицом, но по-прежнему ясным и цепким взглядом. Он смотрел на меня, а я на него. И, кажется, в тот момент мы все друг другу сказали.

Я развернулась и, не спеша, вернулась к своим травам. Маг, постояв недолго за порогом, тоже прошел внутрь. Боковым зрением я видела, что он осматривался. Потом его взгляд снова остановился на мне.

–Признаться честно, я ожидал другой реакции, – наконец, произнес мужчина.

–Думал, я буду сопротивляться? – спросила я, перебирая растения и раскладывая их в пучки.

–Именно так я и думал, – Вэлиан прошел мимо меня и облокотился плечом о стену, не сводя с меня глаз.

–Не вижу смысла, – пожала я плечами, не поднимая головы. – Ты сильнее меня. У меня не было бы ни единого шанса.

–Я рад, что ты это понимаешь, Ириэн. Или Солиаль? Как к вам обращаться, Ваше Высочество?

–Ириэн, – ровным голосом ответила я, откладывая очередную травку в пучок. – Я все еще Ириэн Аларан.

Маг некоторое время молчал, наблюдая за мной.

–Ты ведь понимаешь, что я пришел забрать тебя отсюда, – произнес он, наконец.

–Понимаю, – продолжила я перебирать растения.

–И что ты об этом думаешь?

–Мне надо закончить. Оставлю их тем, кто найдет здесь свой приют после меня. И Тихую надо пристроить. Я не могу ее здесь бросить.

–Тихую? – не понял тер Одаст.

–Это моя лошадь.

–О ней позаботятся, – ответил маг.

–Надеюсь, не отдадут на живодерню?

–Ее пристроят в хорошие руки.

Я закончила формировать последний пучок и опустила руки под стол, сжав их в кулаки. В тот момент, я поняла, что это все! Моя спокойная жизнь заканчивается. Мне вновь предстояло вернуться в Граден, в Академию и посмотреть в глаза своим друзьям, ректору, преподавателям и как-то объяснить свой побег. А еще я должна была принять решение, важное и ответственное, после которого дороги назад не будет.

Я поднялась из-за стола. Вэлиан отлепился от стены, но с места не сдвинулся.

–Я могу попрощаться с лошадью? – тихо спросила я, глядя в пол.

–Конечно, – ответил маг и двинулся следом за мной. Все-таки он мне не доверял.

Тихая замерла при моем приближении, изредка подергивая ушами. Я провела ладонью между ее глаз, вдоль шеи, а потом крепко прижалась к ней. Лошадь переступила с ноги на ногу. Я постояла так несколько минут, мысленно прощаясь с той, которая была мне верной подругой на протяжении нескольких месяцев, ни разу не подвела и не ослушалась, а потом резко развернулась и направилась к тер Одасту. Он стоял у крыльца в расслабленной позе и жевал травинку, но при этом не сводил с меня глаз.

–Я готова, – решительно заявила я и подняла, наконец, на него взгляд.

Маг задумчиво изучал меня, будто что-то пытался найти, после чего кивнул своим мыслям и открыл портал. Он протянул мне руку. Я бросила на него озадаченный взгляд, но все же вложила свою ладонь в его, после чего мы шагнули в телепорт.

Я ожидала увидеть знакомый интерьер гостиной тер Одаста, кабинет в магическом департаменте или свою комнату в общежитии, но взору моему предстало нечто совсем иное. Это была гостиная, выдержанная в дереве, с большим пылающим камином, скромной мебелью и картинами на стенах.

–Что это? – удивилась я, озираясь вокруг.

–Это мой дом в горах, – ответил Вэлиан.

–Я думала, у тебя только один дом, в Градене.

–Там я живу в основное время. Здесь я отдыхаю.

Закончив осмотр комнаты, я повернулась к мужчине. Он снова внимательно изучал меня. Я не стала отворачиваться и смело встретила его взгляд. И в следующую секунду меня прижали к себе и за волосы оттянули голову назад так, что я смотрела вверх, в лицо мага, не имея возможности отвернуться. Страха я не испытывала. Напротив, мне было интересно, что же задумал Вэлиан. А он, тем временем, жестко впился губами в мой рот, будто накладывая печать.

–Никогда не смей от меня сбегать, – прошипел мужчина, глядя мне в глаза. – Из-под земли достану. И ты пожалеешь, что появилась на свет.

Я молчала и не отводила взгляда. Сердце в груди бешено колотилось. Губы горели и требовали продолжения. А еще я была счастлива.

–И… прими ванну, – смягчил свой тон тер Одаст. – От тебя.. пахнет… не очень.

Маг отпустил меня, но не отстранился.

–Где ванная комната? – спросила я, не сводя с него глаз, чем, кажется, повергла в легкое замешательство.

–Прямо по коридору, третья дверь налево, – хрипло ответил маг.

–Одолжишь что-нибудь из одежды? – я вскинула одну бровь.

–Можешь одеть мой халат, – глаза Вэлиана начали темнеть.

Я нахмурилась, но спрашивать ничего не стала. Просто развернулась и отправилась в ванную, спиной ощущая обжигающий взгляд тер Одаста.

В ванне я провела больше часа, нежась в горячей воде и ароматной пене. Да, мне этого определенно не хватало. Висящий на дверях халат был огромен и я в нем просто утонула. Хорошо хоть длина у него была приемлемая, и он не волочился за мной шлейфом.

Вэлиана я нашла гостиной. Он сидел в кресле перед камином, вытянув ноги, и задумчиво смотрел на полыхающие языки пламени. Я остановилась на пороге комнаты, борясь с желанием прижаться к нему. Заметив мое присутствие, мужчина резко вскинул голову, прошелся взглядом по моей фигуре и ухмыльнулся.

–Не мой размерчик, – окинула я себя взглядом.

–Сойдет и так, – небрежно ответил тер Одаст.

–Почему ты перенес нас сюда, а не в Граден? Кстати, где мы? – и я торопливо подошла к окну, чтобы тут же охнуть. На улице лежал снег. – Снег? Где мы?

Я оглянулась на Вэлиана.

–Мы в Северных горах, – он поднялся и тоже подошел к окну.

–В Северных горах? – удивилась я.

–Да. Отсюда удобнее следить за обстановкой.

–Какой обстановкой? – не поняла я.

Маг как-то странно посмотрел на меня, но на вопрос не ответил.

–Хочешь есть? – произнес он.

–Не отказалась бы, – я вновь вернулась к созерцанию сугробов за окном, а за спиной послышались удаляющиеся шаги тер главы магического департамента.

После сытного ужина, во время которого ни я, ни Вэлиан не проронили ни слова, мы вернулись в гостиную. Я забралась на диван с ногами. Тер Одаст вновь занял кресло у камина с бокалом вина. Таким образом, он оказался скрыт от меня спинкой кресла, из-за которого виднелась только его макушка.

–Почему ты сбежала? – вывел меня из задумчивости вопрос мужчины.

–Я испугалась, – честно призналась я.

–Чего?

–На меня нахлынули разом все воспоминания. Включая убийство моих родителей, – я на некоторое время замолчала. – Я испугалась того, кто я. Это было слишком неожиданно для меня. Меня просто охватила паника.

–Почему ты не пришла ко мне?

–Я не знаю. Ты бы сразу потащил меня во дворец, а я была к этому не готова.

Вэлиан молчал.

–Ты не ответил на мой вопрос. За какой обстановкой ты здесь следишь?

–Драконы готовятся к войне, – припечатал маг.

Я вскинула на него испуганный взгляд.

–Что ты имеешь в виду?

–Ровно то, что я сказал, – спокойно ответил он.

Я встала и бесшумно подошла к нему, встав рядом с его креслом, но глядя на огонь.

–И что тебе известно? – осторожно спросила я.

–Драконы объявили мобилизацию всех военнообязанных и стягивают войска под видом учений к границе с Арвелийской империей, – Вэлиан сделал глоток вина.

–Какова позиция императора? – напряглась я.

–Он не считает эту информацию серьезной.

–Что? – я возмущенно развернулась к тер Одасту. – Как это не считает? И, кстати, что с принцессой?

Тер Одаст поднял на меня глаза.

–Ее Высочество сейчас стоит передо мной в моем халате, – он иронично изогнул бровь.

–Ты прекрасно знаешь, о ком я.

–После достижения совершеннолетия не прошла признание стихий, была признана недееспособной и отправлена в Восточную императорскую резиденцию, – ровным голосом произнес мужчина.

–Однако, – прокомментировала я. – Стоп! А что за признание стихий?

–Это испытание, во время которого стихии должны признать кровь и магию принцессы.

–Разве Авид его проходил? – нахмурилась я. Что-то не припоминаю.

–Он – регент. Для него эта процедура необязательна.

–То есть он теперь полноправный император, – констатировала я, пройдясь вдоль камина.

–Совершенно верно, – кивнул Вэлиан и пригубил вина. Я проследила за движением его руки с бокалом, мысленно обдумывая полученную информацию.

–А почему он не воспринимает угрозу со стороны ледяных драконов всерьез?

–Считает, что им не зачем на нас нападать.

–Это просто верх логики, – с сарказмом произнесла я, а потом задала вопрос, который не давал мне покоя все время моего скитания. – Чем закончилось расследование убийства моих родителей?

Тер Одаст бросил на меня короткий взгляд.

–Наемные убийцы были найдены мертвыми, спустя несколько дней, – лицо мага застыло жесткой маской.

–Их души допросили?

Мужчина как-то странно посмотрел на меня.

–Некого было допрашивать.

–В смысле?

–Убийства были совершены с помощью некромантии. Души были потеряны, – мрачно произнес Вэлиан.

–Умно, – высказалась я и снова прошлась вдоль камина. – А каковы твои мысли на этот счет?

Я остановилась напротив мага и вперила в него взгляд. Он стрельнул в меня глазами и тут же опустил их, одним глотком опустошив бокал.

–Это сделал мой дядя? – прямо спросила я. Тер Одаст молчал и недовольно хмурился. – У тебя есть доказательства?

–Я занимался этим вопросом все десять лет, – произнес, наконец, мужчина. – Никаких прямых доказательств его участия в этом деле нет.

–Я хочу увидеть все, что ты собрал за это время, – потребовала я.

–Хочешь отомстить? – маг вскинул брови.

–Хочу, – коротко ответила я, выдерживая его взгляд.

–И как ты собираешься это сделать? – по его лицу скользнула усмешка.

–С твоей помощью, – огорошила я его.

–Вот как? – Вэлиан лениво поднялся и встал позади кресла, облокотившись на его спинку. – И какова же моя роль во всем этом?

Мне показалось, или он обиделся? Я вплотную подошла к креслу и посмотрела в глаза тер Одаста.

–Ты поможешь мне занять трон.

Во взгляде мужчины промелькнуло что-то странное, но спустя мгновение в них вернулось все тоже насмешливое выражение, с которым он смотрел на меня до этого.

–Мне нравится ход ваших мыслей, Ваше Высочество, – губы главы магического департамента тронула довольная улыбка.

–Давайте отбросим условности, господин тер Одаст, – улыбнулась я в ответ. – Мы слишком многое пережили вместе, чтобы переходить на «вы».

В глазах Вэлиана мелькнуло изумление, а потом он расхохотался.

–А ты изменилась, Ириэн, – отсмеявшись, произнес он.

–То ли еще будет, – пообещала я.

–С удовольствием понаблюдаю за изменениями в тебе.

–Итак, – я развернулась и плюхнулась в кресло, в котором до этого сидел маг, закинув ногу на ногу, – если мы пришли к обоюдному согласию и цель определена, предлагаю перейти к обсуждению плана.

–И что вы предлагаете, Ваше Высочество? – услышала я вкрадчивый шепот над ухом, а шею обожгло горячим дыханием. По спине пробежали мурашки, а сознание на мгновение помутнело, но я заставила его вернуться в реальность.

–Во-первых, мне нужна одежда, – загнула я большой палец на правой руке.

–Чем вас не устраивает мой халат? – насмешливо поинтересовался Вэлиан, выпрямившись и не нависая больше надо мной.

–Скажем так, он несколько великоват. Просто самую малость, – сыронизировала я.

–Ну, допустим, – согласился мужчина. По его голосу я чувствовала, что он улыбается. – Что дальше?

–Я хочу знать все последние новости. Все, что происходило в империи за последние несколько месяцев, – загнула я указательный палец. – Эта информация должна включать как события во дворце, так и вне его и еще я хочу знать все, чем живут наши соседи, о чем они думают и что собираются предпринять в ближайшем будущем.

–Принимается, – голос мага стал сосредоточенным.

–Мне нужен полный доклад о результатах расследования смерти моих родителей, – был загнут средний палец.

Тер Одаст не надолго задумался, но все же ответил:

–Хорошо.

–Мне нужен список людей, эльфов, оборотней, магов, вампиров и представителей прочих народностей, которые не согласны с правлением нынешнего императора, – безымянный палец постигла участь всех предыдущих.

–Хм, проблематично, но возможно, – произнес Вэлиан.

–И, наконец, – я загнула мизинец, – я перевожусь на заочное отделение.

–Нет, – резко ответил мужчина.

–Да, – спокойно парировала я.

–Ты должна закончить Академию, – мужчина встал напротив меня.

–И я ее закончу, но заочно.

–Почему?

–Посуди сам, – я встала и прошлась по комнате. – Мое возвращение вызовет кучу вопросов, на которые еще надо придумать ответы, так как я пока не могу рассказать, кто я на самом деле.

–Допустим, – медленно кивнул тер Одаст. – Мы можем придумать легенду.

–Я не хочу врать, – категорично заявила я.

–Начинай осваивать это искусство. На троне оно тебе очень пригодится.

Я тяжело вздохнула, но от комментариев отказалась.

–Во-вторых, – продолжила я, – мне надо больше времени на изучение того, что пригодится мне в смещении Авида и управлении империей.

Вэлиан на некоторое время задумался, но все же согласился.

–В третьих, я собираюсь подготовить жителей империи к своему появлению на троне. Ну, и заодно, наладить связи с содружественными нам странами.

Маг вздохнул, потер переносицу, положил руки на бедра и внимательно на меня посмотрел.

–Ты уверена, что готова ко всему этому?

–Нет, – честно призналась я. – Я к этому совершенно не готова. Но я не собираюсь отдавать свою империю драконам.

Это прозвучало как-то слишком пафосно, зато отлично выразило мое стремление.

–Ты и, правда, изменилась.

–Просто теперь я знаю, чего я хочу, – я грустно улыбнулась. – И я знаю, кто я.

–Хорошо, – встрепенулся тер Одаст. – Когда ты собираешься начать претворять свой план в действие?

–Завтра, как только ты обеспечишь меня одеждой.

–Будет тебе одежда, – кивнул мужчина.

–Только давай обойдемся без платьев.

–Как скажешь, – пожал плечами маг.

–Я наведаюсь в Академию, оформлю документы на перевод.

–Я могу поговорить с ректором.

–Нет, я не хочу, чтобы кто-нибудь заподозрил твое участие в намечающейся заварушке. Пусть Авид считает, что ты ему верен.

–И где ты только научилась этому? – насмешливо спросил Вэлиан.

–Интриги – они в королевской крови, – широко улыбнулась я.

–Что потом?

–Потом я собираюсь навестить своих родителей, – при упоминании о моих приемных родителях мое сердце больно сжалось. – Я ведь ни разу не дала им о себе знать.

–Хочешь им все рассказать?

–Да, – решительно произнесла я. – Они должны знать.

–Когда ты к ним отправишься?

–Послезавтра. А потом примусь за изучение той информации, что ты мне предоставишь. И еще. Мне нужны учебники. Политология, право, свод законов с комментариями и поправками.

–Будут тебе учебники. А что с магией? Ты ведь так и не закончила обучение у моих магов.

–Им можно доверять?

–Вполне. Иначе бы они у меня не работали.

–Тогда как ты смотришь на то, чтобы они приходили ко мне и обучали? И еще мне нужно снять какое-то жилье. В общежитии Академии я больше не смогу жить.

–Жить ты будешь здесь. Об этом доме практически никто не знает. На нем стоит защита.

–Но ведь это на краю земли, – воскликнула я.

–Пока ты не освоишь магию перемещения, я дам тебе пространственный кристалл.

–Правда? – мои глаза загорелись от предвкушения. Пространственный кристалл – довольно дорогая вещица.

–Правда, – улыбнулся Вэлиан. – А я буду изредка наведываться к тебе. А еще сниму для тебя небольшой домик в Градене.

–Зачем? – не поняла я.

–Я хоть и доверяю своим магам, но всякое может случиться. Пусть они считают, что ты живешь там.

–Хорошо, – согласилась я.

–Еще пожелания?

–Спать, – коротко выдала я. – Спать и еще раз спать.

–Твоя комната вторая справа, – сообщил мне мужчина, махнув в сторону дверей, ведущих в коридор, где находилась ванная комната.

–И еще, – сразу сникла я, – мне нужно поговорить с Доном.

–О чем? – напрягся Вэлиан.

–Я виновата перед ним. Сбежала, продала его кольцо, обманула в той таверне. Мне надо, как минимум, извиниться.

–Вот и сделаешь это завтра после визита в Академию. Кстати, по поводу Дона не переживай. Он уже утешился.

–То есть? – не поняла я.

–Дон встречается с твоей подругой Фарией.

–А? – я от удивления открыла рот.

–Ревнуешь?

–Нет, просто… – я растерялась. – Это весьма неожиданно. Но я рада за них. Дон – отличный парень, а Фария… Надеюсь, она окажется умнее меня.

–Жалеешь, что не вышла за него замуж? – тер Одаст внимательно следил за моей реакцией.

–Нет, – мотнула я головой. – Я бы все равно не вышла за него замуж.

–Почему? Насколько мне помнится, ты собиралась ответить ему согласием.

–Дон – хороший парень, но… Ему нужна другая девушка.

И грустно улыбнувшись, я развернулась и отправилась спать. На душе после известия о моем бывшем женихе и нынешней подруге было как-то неприятно. Значит, он тоже меня не любил, если так быстро нашел другую. Наверное, все же хорошо, что все так повернулось, и я не стала его женой. Как бы мы жили с ним, в один не очень прекрасный день осознав, что ничего друг к другу не испытываем? Как соседи, посторонние друг другу люди? Он бы завел любовницу, а я бы с головой ушла в работу? Да, нерадостное какое-то будущее. Тряхнув головой, чтобы отогнать грустные мысли, я нырнула под одеяло прямо в халате. Постельное белье пахло чем-то цветочным. Я улеглась поудобнее и вскоре провалилась в сон.



Глава III


Иногда нужно всё разрушить, спалить всё дотла,

чтобы потом начать всё сначала.

Ирвин Уэлш « Клей»


-Приветствую вас, Ваше Высочество, – с широкой улыбкой на лице поклонился мне Ассандр.

–Ты уже знаешь, – поняла я, подойдя к фонтану.

–Да, и очень этому рад. Это верное решение.

–Думаешь, у меня получится? – я вопросительно посмотрела на него.

–Получится.

–Откуда такая уверенность?

–Ты справишься. У тебя прекрасный помощник.

–Ты о Вэлиане? – нахмурилась я.

–Да, – кивнул Ассандр.

–Откуда ты про него знаешь?

Мужчина отвернулся, но спустя несколько мгновений вновь посмотрел на меня.

–Я знаю обо всем, что с тобой происходит и кто рядом с тобой.

–Кто ты?

Он криво улыбнулся.

–Я – твой друг.

–Откуда ты?

–Неважно.

–Кстати, я не поблагодарила тебя за подарок.

–Не за что.

–А если бы я выбрала будущее? Что бы я там увидела?

–Но ты выбрала прошлое. Это был неплохой выбор.

–А будущее – это плохой выбор? – я выжидательно уставилась на него.

–Нет хорошего или плохого выбора, – философски изрек Ассандр. – Ты просто выбираешь что-то одно, отказываясь от другого.

–Не люблю, когда ты так говоришь, – я посмотрела на фонтан.

–Ты ведь понимаешь, что теперь ты не имеешь права отступить?

–Я не хочу отступать, – вздохнула я, опустив голову. – Кто-то должен ответить за смерть моих родителей.

–Ты выбрала неправильную цель, Солиаль.

–То есть? – не поняла я.

Ассандр вдруг стал истаивать на глазах, и я проснулась. Что он хотел этим сказать? Разве месть за смерть единственных дорогих людей – это недостойная цель? По-моему, вполне! И пусть он думает, что хочет. А я своего добьюсь.

Кивнув собственным мыслям, я сладко потянулась. Как же хорошо! Комната утопала в солнечном свете. Сейчас я уже рассмотрела ее обстановку. Вечером я была слишком уставшей и морально истощенной. Интерьер был выдержан в светло-голубых тонах. Помимо кровати в ней располагался еще шкаф для одежды, комод, зеркало, кресло и прикроватная тумбочка. На полу лежал белоснежный ковер. Только сейчас я заметила на кресле одежду. Когда Вэлиан успел ее принести? Неужели, я так крепко спала, что не слышала?

Отмахнувшись от этих сомнений, я откинула одеяло и встала. Выглянула в окно. Снег, ослепляя, ярко блестел на солнце. На расстоянии нескольких десятков метров начинался лес, а над макушками деревьев вдалеке возвышались скалы. Довольно дикое место. Но тем лучше – меньше любопытных. Зевнув, я подошла к креслу и перебрала предложенную одежду. Итак, что мы имеем? Узкие брюки, свитер и легкая рубашка. На полу обнаружились мягкие туфли на сплошной подошве. Пойдет! Натянув на себя все, кроме свитера, я отправилась на поиски Вэлиана.

Мужчину я нигде не обнаружила, зато на кухне на столе стояла тарелка, прикрытая салфеткой, а к ней была прислонена записка.


Был вынужден покинуть тебя. Непредвиденные обстоятельства в департаменте. Надеюсь, одежда тебе подойдет. Не скучай без меня. Постараюсь освободиться пораньше, чтобы помочь тебе с перемещением в Академию. Чувствуй себя как дома.


P. S. Кто такой Ассандр?


Откуда он про него узнал? Неужели я разговаривала во сне? Вот засада! Ладно, как-нибудь выкручусь.

Под салфеткой оказались булочки с изюмом и шоколадом. Счастливо улыбнувшись, я взяла одну и откусила добрую половину. Выпечка просто таяла во рту. Там же обнаружился чайник с травяным чаем. Горячий! Да, день определенно начался прекрасно!

Позавтракав, я убрала за собой посуду и решила изучить дом. Состоял он всего из одного этажа, на котором располагалась гостиная, кухня, две комнаты, кабинет и ванная. Все было обставлено скромно, но со вкусом. Маясь от безделья, я взяла из кабинета мага первую попавшуюся книгу и, устроившись в кресле перед камином, раскрыла ее на первой странице. Это было довольно скучное произведение, рассказывающее о путешествиях некого Нира Орлана. Читала я неохотно, а пойти и заменить книгу на какую-то другую было лень.

Вэлиан появился после обеда. Свежевыбритый, подтянутый, сосредоточенный. Таким я помнила его всегда.

–Привет! Что делаешь? – поинтересовался он, едва выйдя из портала.

–Читаю, – я поднялась из кресла и захлопнула книгу.

Мужчина бросил взгляд на ее название:

–Ничего скучнее не могла найти?

–Я не знала, что она такая занудная. А идти менять было неохота. Как дела в департаменте? Какие-то серьезные проблемы?

–Нет, – отмахнулся маг. – Рядовые рабочие вопросы. Нужно было раздать поручения по поводу той информации, что ты запросила.

–И когда я ее получу?

–Думаю, через два-три дня.

–Хорошо, – кивнула я. – Закинешь меня в Академию?

–Я принес тебе кристалл, – Вэлиан выудил из кармана пиджака небольшой шестигранный камень темно-синего, почти черного, цвета.

–Наверное, он безумно дорогой, – я с благоговением взяла его в руки.

–За все платит империя, – улыбнулся он. – Я позаимствовал его из запасов департамента.

–Воровство? – я иронично вскинула бровь.

–Я же сказал, позаимствовал.

–Ах, да! Это в корне меняет дело, – хихикнула я.

–Знаешь, как им пользоваться?

–В общих чертах, – неуверенно произнесла я.

–Просто сжимаешь его в руке и представляешь то место, где хотела бы оказаться, – Вэлиан подошел ближе.

–Хорошо, я поняла.

–Собственно, можешь отправляться в Академию.

–Что я скажу ректору? Почему я сбежала? – растерялась я.

–Скажешь, что в детстве тебя похитили. Тебе удалось спастись, но из-за пережитого ты все забыла, а на весеннем балу вспомнила. Тебе стало страшно, ты запаниковала и сбежала.

–Это не сильно отличается от правды, – заметила я.

–Именно. И так ты будешь говорить всем. Я подтвержу.

–Хорошо, – кивнула я. – Тогда до вечера.

–Будь осторожна, – бросил Вэлиан, когда я активировала кристалл.

Ответить ему я ничего не успела, так как уже сработал механизм перемещения, и я оказалась в какой-то подворотне.

–В смысле? – не поняла я и огляделась. – Что за?..

Вэлиан что-то напутал? Это явно не Академия.

Выйдя на тротуар, я огляделась. Кажется, я узнаю эту улицу. Она ведет прямо к Академии. И идти совсем недалеко. Видимо, это была просто мера предосторожности.

Академия магии со времени моего побега нисколько не изменилась. Тот же гном-комендант на воротах, те же дорожки, клумбы и деревья. Только выглядело все это сейчас пустынно. Студенты разъехались кто на практику, кто на каникулы, также как и преподаватели. Для меня это было просто отлично. Меньше вопросов и лжи.

До приемной ректора я добралась быстро и без происшествий. Там меня встретила крупная дама средних лет. Что-то не припоминаю я ее.

–Здравствуйте, мне бы поговорить с господином ректором.

–По какому вопросу? – строго поинтересовалась женщина.

–Хочу перевестись на заочное отделение.

Она окинула меня внимательным взглядом.

–Причина?

–Семейные обстоятельства, – соврала я.

Дама хмыкнула, но комментировать не стала. А мне сразу захотелось сказать ей что-нибудь резкое. Молча она достала мне из стола бланк заявления.

–Заполнишь и отдашь мне. Только пиши разборчиво.

–Ручку можно?

Женщина недовольно вздохнула, но канцелярскую принадлежность все же подала. Я пристроилась на диване и быстро заполнила заявление.

–Готово, – подала я ей бумагу. Она недоверчиво посмотрела на меня, но все же взяла документ и быстро пробежала его глазами.

–Я отдам его господину ректору, – сообщила дама. – О его решении сообщу дополнительно. Тебе надо будет освободить место в общежитии. Заочникам оно не положено.

–Освобожу, – ответила я. – Сегодня я заберу вещи.

–Хорошо. Ключ сдашь коменданту.

Попрощавшись с женщиной, я направилась в свою бывшую комнату. Шаги гулко отдавались в пустынных коридорах. Было даже жутковато.

Фарии в комнате не было. Она никогда не уезжала на каникулы домой. Там ее никто не ждал. Я облегченно вздохнула. Окинула взглядом помещение. Здесь тоже ничего не изменилось. Моя кровать была тщательно заправлена, словно к ней все это время никто не прикасался. На столе лежало недоеденное яблоко и учебник по химическим свойствам трав. На окне стояла ваза с ярко-желтыми и голубыми цветами.

Вздохнув, я начала собирать вещи. И когда мне осталось положить в сумку последние учебники, пришла Фария. Увидев меня, она замерла.

–Привет! – улыбнулась я.

–Ириэн? – недоверчиво спросила подруга.

–Да. Это я. Вот, съезжаю, – я указала на почти собранную сумку.

–Но почему? Что случилось? Где ты была все это время? – набросилась она на меня с вопросами.

–Путешествовала, – ответила я, упаковывая книги. – Надо было прийти в себя.

–Прийти в себя? От чего? Что случилось? Когда ты исчезла с бала, тер Одаст чуть Академию не разнес в пух и прах. Метался как раненный зверь. Дон говорит…

Фария осеклась.

–Так что там говорит Дон? – я сделал вид, что не заметила ее смущения.

–Тер Одаст сам не свой, рыщет по всей империи, разыскивая тебя. Ты от него сбежала? Он тебя обидел?

–Нет, я сбежала не от него. Я сбежала от себя.

–Не понимаю, – подруга подошла ближе.

–Я никогда тебе не рассказывала, но я не помнила свои первые десять лет жизни, – вздохнула я и села за стол. Фария устроилась напротив. – Кошмары, что мне снились… В общем, десять лет назад меня похитили, а родителей убили.

–Как убили? – глаза девушки расширились от ужаса. – У тебя же есть родители.

–Это приемные родители. Я считала их родными. И считаю.

–Кто тебя похитил?

–Я не знаю. Знаю, что они хотели продать меня в рабство.

–Какой ужас!

–Мне удалось сбежать, потом меня подобрали хорошие люди и определили в приют. А я все забыла. А на балу вспомнила. И мне стало страшно. Поэтому я сбежала.

–Ириэн, это просто ужасно! – сочувственно произнесла Фария.

–Знаю.

–Но почему ты съезжаешь?

–Я перевелась на заочное.

–Зачем?

–Буду жить у родителей, помогать им, – соврала я. – Вэлиан обещал дать хорошую характеристику и помочь с работой.

–Он знает, что ты вернулась?

–Да, – кивнула я.

–Мда, подруга, ну и дела!

–А я тут услышала, что вы с Доном вместе, – улыбнулась я. Фария смутилась и отвела взгляд.

–Да… Мы с ним пару раз пересеклись в городе, разговорились… Как-то так само получилось. Прости, Ириэн.

–Брось, Фар. Я рада за вас. Я ведь его все равно не любила.

–Он ждал, когда ты вернешься. Ходил мрачнее тучи.

–Мне надо с ним поговорить. Объяснить все и извиниться.

–Он не злится на тебя. Просто не понимает.

–Нехорошо как-то получилось, – вздохнула я.

–Ты, правда, на меня не обижаешься?

–Правда, Фар. Я надеюсь, у вас все получится.

Подруга улыбнулась.

–У него сегодня дежурство, – произнесла она. – Застанешь его в департаменте.

–Спасибо, – я поднялась.

–Куда ты потом?

–К родителям, – я отвернулась, чтобы не выдать себя.

–Жаль. Мы так хорошо жили.

–Я буду писать, – я грустно улыбнулась.

–Я тоже.

Фария встала и обняла меня.

–Не теряйся, – попросила она.

–И ты тоже, – я сжала ее в своих объятиях. – Ладно, мне пора.

–Давай. Будь осторожна.

–Хорошо.

Я махнула Фарии на прощание и отправилась на разговор с Доном.

–Ириэн? – маг удивился, увидев меня. Я ждала его в холле департамента, заранее попросив дежурного вызвать его.

–Привет! – я смущенно улыбнулась, поднимаясь с диванчика для посетителей.

–Привет! – парень заметил мою сумку с вещами и поднял на меня вопросительный взгляд.

–Я уезжаю, – сообщила я. – И хотела с тобой поговорить.

–Уезжаешь? – удивился он. – Куда?

–К родителям, – я опустила взгляд.

–А как же учеба?

–Закончу заочно.

–Ириэн, что случилось?

Я рассказала ему придуманную нами с Вэлианом легенду. Дон выслушал ее молча, лишь подозрительно щурил глаза.

–Прости, что я так поступила с тобой, – я виновато посмотрела на него.

Маг отвернулся в окно.

–Я ведь, правда, хотел на тебе жениться. Хотел создать семью, – дрогнувшим голосом произнес он.

–Теперь ты можешь жениться на Фарии, – я постаралась, чтобы мой голос прозвучал спокойно и даже радостно, хотя внутри меня все же сидел крохотный червячок обиды на моих друзей.

Дон испуганно посмотрел на меня. Думал, что закачу с цену ревности и начну выяснять отношения? Делать мне больше нечего.

–Я…, – начал он, но я тут же прервала его.

–Дон, я не обижаюсь и не злюсь ни на тебя, ни на Фарию. Я рада за вас, – испуг в глазах парня сменился изумлением. – Все что ни делается, делается к лучшему. Я пришла не обвинять тебя. Я пришла извиниться. И еще… Твое кольцо… Я продала его. Мне были нужны деньги. Но я все верну. Обещаю.

–Ириэн, мне не надо ничего возвращать, – Дон на некоторое время замолчал. Я видела по его лицу, что внутри него идет какая-то борьба. Я терпеливо ждала. – Скажи… А если бы… Если бы ты ничего не вспомнила и не сбежала… Ты бы согласилась выйти за меня?

Маг с надеждой посмотрел на меня. Я грустно улыбнулась. Как ни хотела я избежать этого разговора, не получилось.

–Дон, – я замолчала, подбирая слова. – Ты – хороший парень, веселый, добрый. Но…

–Но ты не любишь меня, – закончил он за меня.

–Прости, – я опустила глаза.

–Я понимаю, – тихо произнес Дон.

–Надеюсь, ты не злишься на меня? – я виновато посмотрела на него исподлобья. Он хмурился.

–Нет, – наконец, ответил маг, но по его лицу я видела совсем другое. – Конечно, нет. Все в порядке. Хотя если бы ты не сбежала, у меня еще был бы шанс завоевать твое сердце.

Мне нечего было ему на это ответить, поэтому я предпочла промолчать.

–Куда ты теперь? – поинтересовался он.

–К родителям. Они уже ждут, – соврала я опять. Кажется, я начинаю к этому привыкать. Дон кивнул. – Друзья?

–Друзья, – грустно улыбнулся он.

–Береги себя. И Фарию. Она хорошая девушка. У нее непростая судьба и ей нужна чья-то любовь.

–А тебе? – маг заглянул мне в глаза.

Я отвернулась.

–У меня есть любовь. Родители любят меня. А ее… В общем, позаботься о ней.

Я подхватила свою сумку, давая, тем самым, понять, что разговор окончен. На душе скребли кошки и было паршиво.

–Тебя проводить? – спросил Дон.

–Нет, спасибо, – улыбнулась я.

–Если будет нужна какая-то помощь…

–Спасибо, – я бросила на него последний взгляд. От чего-то было грустно вот так вот расставаться с ним. Внутри меня заворочалось сомнение. А что было бы, если бы я действительно не сбежала? Могло бы у нас с ним что-то получиться? Ведь он, правда, хороший парень. Возможно, со временем я бы и смогла его полюбить. Слишком много «бы». Теперь я уже никогда не узнаю, как бы сложилась моя жизнь, не вспомни я ничего. – Пока. Береги себя.

–И ты.

Я развернулась и торопливо зашагала к выходу. На глаза стали наворачиваться непрошеные слезы. Я закусила губу, чтобы не разреветься.

Отойдя от департамента подальше, я свернула в глухой переулок, достала кристалл и представила гостиную загородного дома Вэлиана.

–Что случилось? – услышала я обеспокоенный голос тер Одаста, едва выйдя из портала. Отбросив в сторону бумаги, которые он изучал, сидя на диване, мужчина вскочил и бросился ко мне.

–Ничего, – ответила я, из последних сил сдерживая слезы.

–Ректор? Кто? – продолжал допытываться Вэлиан. – Кто тебя обидел?

–Никто, Вэлиан, – я обошла его. – Я просто устала. Если ты не возражаешь, я бы предпочла сейчас побыть одна.

И не дожидаясь его ответа, я ушла к себе. Бросила сумку у порога, закрыла дверь, рухнула в кресло и все-таки разревелась, уткнувшись лицом в ладони. Мне было жалко себя, Дона, нашей несостоявшейся любви и будущей совместной жизни. А еще мне было жалко ту наивную девочку, которой я была… наверное, вечность назад. А ведь прошло всего несколько месяцев с того момента, как ко мне вернулись воспоминания. За это время я стала старше, кажется, на целую жизнь. А ведь это только начало. Кем я стану, когда добьюсь поставленной цели? Когда трон станет моим, а империя будет отвоевана у драконов? Как же сложно сохранить во всем этом свою душу, не очернить ее и не потерять! Я находилась в начале большого и трудного пути, а уже успела лишиться много: беззаботной студенческой жизни, вечерних посиделок с любимой подругой, жениха… Какой длины будет этот список в конце?

На домик уже опустилась ночь, когда слезы, наконец, закончились, а в душе образовалась пустота. Я по-прежнему сидела в кресле и отрешенно смотрела в сгустившийся мрак. Вэлиан ни разу не побеспокоил меня. И я была этому несказанно рада. Наверняка, он понимал, что мне необходимо побыть одной, привести мысли в порядок и… просто побыть одной.

Я медленно поднялась на ноги и вышла из комнаты. В ванной напротив умылась. Глаза были красными и воспаленными, нос распух. Придется объясняться с тер Одастом, если он еще здесь. К демонам все!

Я вышла в гостиную и застала главу магического департамента за тренировкой. Он был в одних брюках, босой и выполнял какие-то упражнения, очень медленно и сосредоточенно. Судя по всему, это была какая-то разновидность медитации. На боевое искусство точно было не похоже. Я некоторое время наблюдала за ним, любуясь его подтянутым телом, перекатывающимися мышцами под смуглой кожей, расслабленным лицом. Но, видимо, почувствовав мое присутствие, Вэлиан открыл глаза и внимательно посмотрел на меня. Я улыбнулась ему.

–Что ты делаешь? – поинтересовалась я, подходя ближе.

–Это динх, – пояснил маг и, подойдя к креслу, начал и натягивать на себя рубашку.

–Что такое динх? – с интересом спросила я.

–Это техника медитаций, принятая у ледяных драконов, – тер Одаст оставил рубашку не застегнутой, и вид его мускулистой груди и подтянутого живота несколько сбивал меня с толку.

–Мне казалось, ты отказался от всего, что связано с драконами, – я старалась смотреть только на лицо мага, не опуская взгляда ниже.

–Не от всего, – мотнул он головой.

–Расскажешь? – я с надеждой заглянула в его глаза, имея в виду совсем не динх. И тер Одаст понял это. Он подошел ко мне и осторожно взял мое лицо за подбородок.

–Ты плакала, – в его голосе не было вопроса. Я опустила глаза. – Что случилось?

–Уже неважно, – ответила я. Маг отпустил меня.

–Как насчет ужина? Полагаю, ты и не обедала. Приготовишь что-нибудь, пока я принимаю душ?

При мысли о Вэлиане, стоящем под струями воды, меня бросила в жар.

–Хорошо, – кивнула я, опустив глаза, но тут же вскинула их, заглянув проходящему мимо меня мужчине в лицо. – А после ужина расскажешь?

И я шаловливо улыбнулась.

–Расскажу, – уголки губ мага чуть приподнялись.

И я счастливая полетела на кухню готовить ужин, даже не вспомнив про свои недавние терзания.



Глава IV


Я дал себе обещание, что буду продолжать идти вперед и сделаю все,

от меня зависящее, чтобы не соглашаться на компромиссы.

Я никому не позволю покушаться на мою неприкосновенность и распускать руки.

И лучший совет, который я когда-либо мог бы дать, это все время идти вперед,

и не обращая внимания на то, что думают другие, просто идти вперед

и делать то, что вы для себя сочтете нужным.

Джонни Депп


-Не думал, что ты умеешь так готовить, – произнес Вэлиан, последним кусочком курицы собирая с тарелки остатки соуса.

–Принцессы тоже умеют готовить, – широко улыбнулась я, с удовольствием наблюдая, как маг уплетает приготовленное мной блюдо.

–Тогда за империю я спокоен, – важно сообщил он мне.

–Итаааак, – протянула я, лукаво глядя на мужчину, – ужин съеден, ты сыт и кое-что обещал мне рассказать.

–Не отстанешь? – он с прищуром посмотрел на меня.

–Неа, не отстану.

–Ладно, – согласился маг. – Так уж и быть. Но давай перейдем в гостиную.

–Хорошо, – кивнула я, поднимаясь из-за стола.

Вэлиан прихватил недопитую бутылку вина и бокал, и мы устроились прямо на полу у камина. Мужчина облокотился спиной о кресло, а я села вполоборота к нему, скрестив ноги, и приготовилась слушать.

–Что ты хочешь узнать? – спросил он, наливая себе вина.

–Все, – ответила я. – Как так получилось, что ты наполовину ледяной дракон?

–Ну, этот вопрос скорее надо задать моим родителям. – Тер Одаст немного помолчал. – Отец приезжал в Арвелию с дипломатической миссией, а моя мать работала одним из помощников придворного мага.

Вот это новость! Мать Вэлиана была вхожа во дворец? Помнила ли я ее?

–Сколько тебе лет?

Мужчина как-то странно посмотрел на меня.

–Я несколько старше тебя, – он пригубил вина.

–Я догадываюсь, – хмыкнула я. – На сколько?

–Мне четыреста шестьдесят восемь лет.

–Сколько?! – воскликнула я. Нет, я, конечно, понимала, что ему не тридцать и даже не шестьдесят. Маги живут дольше обычных людей, а в нем еще и кровь дракона течет, но чтобы столько! Уму непостижимо!

–По драконьим меркам я еще очень молод.

–С ума сойти, – не могла я прийти в себя.

–Да, для тебя я древний, – во взгляде Вэлиана промелькнула грусть, но в следующее мгновение он моргнул, и от грусти не осталось и следа. А, может, мне просто показалось.

–А что было потом? – с интересом спросила я.

–Потом драконья делегация и отец вместе с ней уехали к себе в империю, а моя мать позже узнала, что беременна.

–Она сообщила ему?

–Нет, – передернул плечами тер Одаст. – Зачем? Кто он и кто она? А потом она умерла. Спасти удалось только меня. Первые пять лет я жил у материной сестры в Нилдре. А потом кровь дракона начала давать о себе знать, и тетя перестала со мной справляться. Вот тогда она и написала моему отцу, будь он неладен.

–За что ты его так не любишь?

–Я его не не люблю. Я его ненавижу, – бросил в сердцах маг. – Он сломал жизнь моей матери, постоянно унижал меня. Думаешь, он забрал меня к себе из-за большой отцовской любви? Как бы не так.

Вэлиан залпом допил вино.

–Но почему? – не понимала я. Как может отец не любить своего ребенка? Для меня это была дикость.

–Я – полукровка, – с отвращением выплюнул маг. – Существо второсортное.

–Но ведь ты в этом не виноват, – возмутилась я.

–Ему было плевать на это.

–Но зачем он тогда тебя забрал?

–Чтобы показать свое великодушие. Какой он хороший и ответственный. Ведь тогда его отец собирался передать трон одному из своих сыновей. Всего их было трое. Моему отцу нужна была поддержка. Вот я и выступил орудием в борьбе за власть.

–Как так можно? Ты ведь был ребенком.

–Можно, Ириэн, можно, – Вэлиан уставился на огонь в камине. – Столько унижения, сколько я испытал там, во дворце, я не испытывал, наверное, за всю жизнь. Мне разрешили покинуть империю только спустя двести лет, когда я достиг совершеннолетия.

–И ты вернулся сюда?

–Да. Тетка уже умерла. Здесь у меня не осталось никого. Я поступил в ночной патруль, потом перевелся в магический департамент. Долго скрывал, кто я, пока не получил серьезное ранение. От целителя скрыть свою истинную сущность не получилось.

–И тебя не арестовали? Ты ведь был представителем враждебной империи.

–Арестовали. Но я уже слишком многое сделал для Арвелийской империи. У меня был чистый и внушительный послужной список. Мне позволили вернуться на службу, хотя и разжаловали до рядового. Пришлось все начинать сначала.

Маг посмотрел на меня и улыбнулся.

–Невероятно, – произнесла я.

–Все это уже позади.

–А почему ты перестал ездить к ледяным драконам? Говорят, раньше ездил, а потом…

Лицо тер Одаста окаменело, и он стиснул зубы. Я даже пожалела, что задала этот вопрос.

–Я периодически ездил туда. На масштабные торжества. Изображал из себя сына императора. У его советника была дочь. Варниара. Красивая, изящная, длинные светлые волосы. И я влюбился. Как мальчишка. С ума сходил по ней. Даже собирался навсегда остаться в империи. И она вроде бы отвечала мне взаимностью. По крайней мере, я так думал. Мы какое-то время встречались. Отец хмурился, но ничего не говорил. Однажды, мы отмечали что-то в компании общих… друзей, – последнее слово Вэлиан произнес как ругательство. – Она была особенно хороша. Смеялась весь вечер, танцевала. И я понял, что не представляю своей жизни без нее. И тогда я сделал ей предложение. На глазах у всех присутствующих.

Мужчина сделал большой глоток вина прям из бутылки. Я терпеливо ждала продолжения.

–И как ты думаешь, что она сделала? – Вэлиан поднял на меня глаза, полные боли. Я не знала, что ему ответить. – Она рассмеялась мне в лицо. На глазах у всех назвала меня ублюдком, выродком и заявила, что никогда бы не связала свою жизнь с таким, как я, чтобы не портить кровь своего рода.

Мое сердце разрывалось на части, когда я представила, что в тот момент испытал маг. Это какой же бессердечной стервой надо быть, чтобы сказать такое?

–И в тот же вечер я покинул империю ледяных драконов и больше никогда туда не возвращался.

–Прости, – прошептала я. Не стоило мне заставлять его вспоминать все снова.

Вэлиан снова приложился к бутылке.

–Тебе не за что просить у меня прощения, – он мрачно посмотрел на меня. – Не ты все выжгла в моей душе.

–Я не верю, что в тебе не осталось ничего светлого, – я прямо посмотрела в его глаза.

–Ты даже не представляешь, на сколько жестоким я могу быть.

–Не представляю, – прошептала я и подползла ближе к нему.

–Я – страшный человек, Ириэн, – продолжал уверять меня Вэлиан.

–Не верю, – выдохнула я ему в губы.

–Зря, – ответил маг и впился в мой рот. Я ощутила на языке легкий привкус вина, а на спине руки тер Одаста. Он гладил меня, прижимая к себе. И я не стала сопротивляться, расслабившись в его объятиях. Язык Вэлиана осторожно проник в мой рот, лаская, играя, возбуждая. Мне стало жарко и перестало хватать воздуха. Голова закружилась.

–Ириэн, – прошептал он, прижав к себе и уткнувшись носом мне в шею. – Девочка моя. Нельзя так.

–Вэлиан, – попыталась я возразить, но маг не дал мне договорить, посмотрев в глаза.

–Нельзя, – с нажимом произнес он.

Я хотела спросить, почему, но слова застряли у меня в горле. Я прижалась теснее к тер Одасту и положила голову ему на плечо. Так мы и сидели молча, пока огонь в камине не погас окончательно. Мне было хорошо, уютно и тепло рядом с ним. И пусть он говорит про себя что угодно. Я-то знаю, что он другой, просто боится себе в этом признаться. Ничего, я подожду.

–Уже поздно, – голос Вэлиана прозвучал хрипло. – Пора спать.

–Да, – кивнула я, не сдвинувшись с места.

–Идем, – маг поднялся и помог встать мне.

Он проводил меня до дверей моей комнаты.

–Вэлиан, – начала я.

–Спокойной ночи, Ириэн, – мужчина поцеловал меня в лоб, развернулся и направился обратно в гостиную.

–Куда ты?

Ответом мне была тишина. Я вздохнула и вошла в комнату. Зажигать свет не хотелось. Я подошла к окну и прижалась лбом к холодному стеклу. Послышался звук хлопнувшей двери. Я вздрогнула и в этот момент увидела фигуру Вэлиана, в сумерках торопливо идущую по тропинке в сторону леса. На нем даже пальто не было. Куда он? Вот он остановился и посмотрел на небо. Я тоже подняла глаза. Сегодня была ясная ночь. Небосклон был усыпан тысячами звезд. Не найдя ничего для себя интересного, я вновь отыскала в сумерках мага. Теперь он смотрел себе под ноги. Плечи его поникли. И весь он как будто уменьшился. Но вот он встрепенулся, распрямился, бросил еще один взгляд на небо и, развернувшись, размашистым шагом направился обратно в дом. Снова хлопнула входная дверь. Я слезла с подоконника. В коридоре послышались уверенные шаги Вэлиана. Открылась дверь по соседству с моей комнатой, закрылась. И наступила тишина. Я чувствовала, что что-то произошло с магом после нашего последнего разговора, но никак не могла уловить сути. Зря я все-таки заставила его откровенничать по поводу своего прошлого. И зря поцеловала. Хотя нет. Целуется он классно! Я улыбнулась собственным мыслям и начала раздеваться. Через несколько минут я нырнула под теплое одеяло и, свернувшись калачиком, уснула.

Когда я проснулась утром, Вэлиана в доме не оказалась. На кухонном столе меня ждала записка.


Вернусь вечером. Решу проблему с твоим жильем в Градене. Будь осторожна. Не наделай глупостей.


Вэлиан.


Я хмыкнула. О каких глупостях он говорит? У меня и в мыслях этого не было.

В шкафу я нашла печенье. На плите стоял чайник с горячим чаем. Позавтракав, вернулась в свою комнату, разобрала вещи и села на кровать, собираясь с мыслями перед разговором с родителями. Что я им скажу? Как признаюсь, что я – принцесса Солиаль? Поверят ли? Что они скажут? Как отреагируют? Не испугаются ли? Останусь ли я по-прежнему их дочерью? Будут ли они любить меня также? Вопросы, вопросы, вопросы, а еще страх. Вдруг не поверят, не поймут, испугаются? Но и скрывать от них свое истинное происхождение я не могла. Они не заслужили лжи с моей стороны. Решившись, наконец, я встала, достала из кармана укороченных брюк кристалл перемещения и сжала его в ладони.

Я стояла перед домом родителей. Сколько я здесь уже не была? Три года? Как же я соскучилась! Отбросив все сомнения, я взбежала по ступенькам на крыльцо и постучала. Мне никто не ответил. Мама, наверное, в своей лавке. Отец – в кузнице. А Ора? Она стала совсем взрослой. У нее тоже свои дела. Я вспомнила, где всегда хранился запасной ключ. Нащупала пальцами небольшую выемку над дверью. Там же обнаружился и ключ. С замиранием сердца я шагнула внутрь, оказавшись в длинном коридоре, по обе стороны которого располагались несколько дверей. В конце была лестница на второй этаж.

Я осторожно прикрыла за собой дверь, словно боясь кого-то потревожить, и сделала несколько несмелых шагов. Справа была гостиная. Здесь все было без изменений. Мебель стояла на тех же местах. Те же картины на стенах. Знакомые занавески на окнах. Я была дома. Улыбнувшись, взлетела на второй этаж и подбежала к дверям своей прежней комнаты. В страхе остановилась. Что за этой дверью? Моя ли это еще комната или родители переделали ее под что-то другое?

Закусив губу, толкнула дверь и с облегчением узнала знакомую обстановку. Небольшая кровать была застелена светло-оранжевым покрывалом с крупными цветами. Множество подушек разного размера были аккуратно разложены сверху. В стареньком кресле сидел мой любимый медведь. В шкафу по-прежнему стояли книги, что я любила читать. Шкаф, небольшой туалетный столик.

Я не спеша прошлась по комнате, с благоговением касаясь родных вещей. Внизу хлопнула дверь. Я развернулась и бегом кинулась вниз. В гостиной никого. Выскочила в коридор. Шум доносился с кухни. Я осторожно направилась туда. Спиной ко мне стояла мама в знакомом голубом платье. Ее волосы были собраны в тугой пучок. Она разбирала сумки и не замечала меня. Я сделала шаг к ней и остановилась в нерешительности. Видимо, услышав шум, мама оглянулась и испуганно вздрогнула.

–Ириэн? – недоверчиво спросила она.

–Мама, – прошептала я и бросилась к ней на шею. Из глаз тут же хлынули слезы. Она обняла меня и крепко прижала к себе.

–Ириэн, девочка моя. Где ты была? Почему ничего не сообщила о себе? Мы так за тебя переживали.

–Мама, – произнесла я сквозь слезы.

–Что случилось? – мама отстранилась от меня и заглянула мне в глаза внимательным взглядом. – Когда к нам пришел господин тер Одаст, разыскивая тебя, мы с отцом места себе не находили. Что ты натворила, Ириэн? Почему сбежала и почему тебя разыскивает глава магического департамента?

–Мне слишком многое надо вам рассказать, – вздохнула я, вытирая слезы.

–Рассказывай, – велела мама, усаживая меня за стол и устраиваясь напротив. Полуразобранные сумки и пакеты с продуктами так и остались лежать между нами. Спохватившись, она поспешно переложила их на шкаф.

–Я все вспомнила, – призналась я, бросив на нее осторожный взгляд.

–Что? – не поняла она.

–Я вспомнила, как оказалась в приюте, и все, что было до этого.

Глаза мамы испуганно расширились.

–Как? – прошептала она. – Что ты вспомнила?

–Я знаю, кто я, – я виновато опустила глаза.

Мама глубоко вздохнула, успокаиваясь.

–И? Кто ты?

Я встала и отошла к окну, не зная, как признаться.

–Ты ездила к своим родным родителям? – дрогнувшим голосом спросила она.

–Мои родители умерли, – печально ответила я.

–Умерли? – мама испуганно развернулась ко мне.

–Их убили.

–Как? – выдохнула она. – За что?

–Видимо, за то, что мешали кому-то в своих интригах.

–О чем ты? – не поняла мама.

Я повернулась и опустилась перед ней на корточки, сжав ее руку.

–Мама, – начала я осторожно. – Мои родители не были простыми людьми. Они были… Я – принцесса, мама.

–Что? – спросила она, будто не расслышала.

–Я – принцесса Солиаль.

–Не понимаю, – мама замотала головой.

–Мама, мои родители были императором и императрицей. Их убили, а мне удалось сбежать. Я несколько дней блуждала по лесу, пока не потеряла сознание от голода. Тогда меня подобрал один из продавцов детей. Остальное, я думаю, ты знаешь.

–Но как…, – мама замолчала, прикрыв рот рукой. На глаза ее навернулись слезы.

–Это правда, – вздохнула я, глядя на нее снизу вверх.

–Но… Подожди… Ириэн, принцесса… Ее же нашли.

–Это не та принцесса, – я встала и нервно прошлась по кухне. – Мой дядя специально нашел ее, чтобы выдавать за меня. Слишком много было недовольных отсутствием настоящей наследницы трона.

–Ириэн, это слишком…

–Невероятно. Знаю. Поэтому я и сбежала. Когда я все вспомнила, меня охватил ужас и паника. Я боялась, что если кто-нибудь узнает, кто я, то меня убьют. И я не придумала ничего другого, как сбежать.

–Почему ты не приехала к нам?

–Не знаю. Я об этом не подумала. Прости. Вы столько из-за меня пережили.

Мама сидела глядя перед собой, будучи не в силах поверить моему рассказу.

–В это сложно поверить, – выдохнула я. – Я сама не сразу осознала, кто я. Лучше бы я ничего не вспоминала.

–Отца удар хватит, – произнесла, наконец, она.

–Но я не могла скрыть это от вас.

–Что ты будешь делать? – спросила мама, сразу как-то подобравшись. – Поедешь во дворец?

–Нет, – улыбнулась я. – Не сейчас.

–Что значит не сейчас? А когда?

–Позже. Мне надо подготовиться. Я ведь должна буду доказать, что я и есть истинная принцесса Солиаль.

–Девочка моя, может, не стоит? Император не отдаст тебе трон. Ты еще такая молодая. Он ведь сломает тебе жизнь.

–Мама, – я опустилась перед ней на колени, – я знаю. Я знаю, что мне придется побороться за трон. И битва эта не будет легкой. Я все понимаю, но я не могу отдать ему империю. Он ее просто уничтожит.

–Так, может, и демоны с ней?

–Нет, мама. Ты не знаешь всего. Если Авид останется на троне, империя погибнет. И вы вместе с ней, – я заглянула ей в глаза. – Я не могу этого допустить.

–Милая моя, – мама погладила меня по голове. – Ты так повзрослела.

–Да, – прошептала я. – Пришлось.

–Как же ты справишься одна?

–Я не одна, – улыбнулась я.

–Постой, господин тер Одаст ведь тоже разыскивает тебя. Уж не потому ли, что ты – настоящая принцесса? Он же прихвостень Авида.

Я рассмеялась и поднялась на ноги.

–Мама, кто-кто, но Вэлиан точно не разделяет политики моего дорогого дядюшки.

–Вэлиан? – не поняла мама.

–Он же господин тер Одаст.

–Ты так просто называешь его по имени?

–Да, мама, я так просто называю его по имени. Собственно, только благодаря ему я все и вспомнила. Но об этом никто не должен знать. Ни одна живая душа. Ни о том, кто я, ни о том, что Вэлиан мне помогает.

–Ты уверена, что он тебя не предаст? – с сомнением спросила мама.

–Уверена, – ответила я, ненадолго задумавшись.

–А как же учеба? – встрепенулась она.

–Я перевелась на заочное отделение. Но помимо учебы в Академии я буду изучать магию стихий. Вэлиан поможет мне в этом.

–Почему он тебе помогает?

–Также как и я, он не хочет, чтобы наша империя погибла.

–Но с чего вы взяли, что она погибнет? – воскликнула мама. – Столько веков стояла и еще столько же простоит.

–Ошибаешься, – вздохнула я, усаживаясь на стул напротив нее. – Ты ведь знаешь, когда и при каких обстоятельствах была образована наша империя?

–Ну, да, – неуверенно кивнула она. – Изучала в школе.

–А известна ли тебе легенда об условии существования империи?

–Что империя будет жить, только если на троне сидит истинный представитель императорской крови?

–Да.

–Но это ведь только легенда.

–Я бы тоже хотела в это верить, – выдохнула я. – Но, к сожалению, это правда. За месяцы своего скитания я много чего увидела и узнала. Империя умирает. Люди умирают. А драконы готовятся к войне.

Мама вскинула на меня испуганный взгляд.

–Как к войне? У нас ходили слухи, но я им не верила. С чего бы им нападать?

–С того, что они тоже знают эту легенду и давно мечтают вернуть себе когда-то отвоеванную у них территорию. Принцесса, как они думают, недееспособна и в ссылке, на троне – вовсе не представитель императорской крови. Он мне всего лишь троюродный дядя.

–Но как же теперь быть? Ириэн, я не хочу, чтобы ты в это ввязывалась, – строго заявила мама.

–Прости, мама, но я должна. Это мой долг перед империей, перед людьми, перед вами.

–То есть ты пришла попрощаться? – она как-то сразу сникла.

–Нет, я пришла рассказать вам правду. Вы должны были ее знать.

–Погостишь у нас?

–Не могу. Надо вернуться. Слишком многое предстоит сделать. Но я буду почаще навещать вас по мере возможности. И еще, все в Академии думают, что я вернулась к вам. Сюда могут приходить письма на мое имя.

–Мы все сохраним, – грустно улыбнулась мама.

–Спасибо, – улыбнулась я в ответ.

–Ну, хоть пообедаешь у нас? – с надеждой спросила она.

–Вообще-то, я планировала провести у вас весь день. Очень хочется увидеть папу и Ору. Как они?

И мы перешли к последним событиям, произошедшим в моей приемной семье. Как оказалось, моя сестра собирается замуж. Свадьба через пару месяцев. Я искренне за нее порадовалась. Папа все также занимается кузнечным делом. Череда заказов у него не иссякает, а не так давно он даже взял к себе помощника и ученика. Мама по-прежнему держит кондитерскую лавку. От клиентов, как всегда, нет отбоя.

Потом я поделилась с ней историей своего путешествия. Рассказала, где была и что видела, как жила все это время. Мама только всплескивала руками и охала, не понимая, как я могла выжить одна вдали от дома. Если честно, я тоже слабо это понимала, но факт остается фактом. Я выжила.

Незаметно наступил вечер и мы совместными усилиями, как в старые добрые времена, приготовили ужин. Мне казалось, что не было этих лет учебы в Академии, не было моего побега и вернувшихся воспоминаний, а я по-прежнему была маленькой девочкой, с удовольствием помогающей маме по хозяйству.

Первой домой вернулась Ора. Она работала мастерицей в местном ателье. Увидев меня, сестра взвизгнула и бросилась мне на шею. Мы долго обнимались, разглядывали друг друга и ощупывали, не веря во встречу. Мама украдкой вытирала слезы.

Папа пришел спустя час. Он был таким же, каким я всегда его помнила. С густой бородой, крепкий, с круглым животиком и неспешными движениями. С ним мы тоже обнялись. Он поцеловал меня в макушку, и на мои глаза навернулись слезы. Пригрозив мне пальцем, папа улыбнулся и еще раз крепко меня обнял. Я была дома. И рядом были самые дорогие мне люди. Как я по этому скучала!

А потом мы все собрались за круглым столом на кухне. Ора помогла накрыть на стол, и мы принялись за трапезу, решив все разговоры отложить на потом. Ужин удался на славу. Папа даже потребовал добавки. А мама все время бросала на меня обеспокоенные взгляды.

Закончив с ужином и убрав со стола, мы переместились в гостиную. Я устроилась на диване под боком у папы. Он обнял меня за плечи. Мама села в кресло и положила руки на колени. Ора примостилась на подлокотнике возле нее. Пришло время серьезного разговора. И я начала.

Я заново пересказала историю, рассказанную маме ранее. Только сейчас она давалась мне легче. Папа молчал, лишь хмурил густые брови. Ора беспрестанно охала и прикладывала руку к груди. Когда я закончила, в гостиной воцарилась тишина.

–Да, дочка, не простая у тебя судьба, – произнес, наконец, папа.

–Не мы ее выбираем, – философски изрекла я.

–И как же нам теперь тебя звать? – удивленно спросила сестра. – Солиаль?

–Нет, – я замотала головой. – Для всех я по-прежнему Ириэн.

–Что ты собираешься делать? – поинтересовался отец, сосредоточенно глядя на меня.

–Готовиться к битве, – ответила я.

–То есть? – не поняла Ора.

–Буду штудировать книги, изучать магию, готовить почву для своего возвращения.

–Наша помощь нужна? – спросил папа.

–Нет, – улыбнулась я. – Я не хочу вас в это впутывать.

–А ты впутывай, – произнес он. – Я за тебя любого порву.

–Я знаю, – я еще теснее прижалась к нему.

В этот момент в двери постучали.

–Кто бы это мог быть? – встрепенулась мама.

–Я открою, – подскочила сестра.

Из коридора донесся знакомый голос. Слов я разобрать не смогла. Вскоре в поле моего зрения появился и его обладатель.

–Господин тер Одаст, – напрягся отец, поднимаясь. – Чем обязаны?

–Полагаю, это за мной, – я поднялась, виновато глядя на мага.

–Я не отдам вам свою дочь, – отец закрыл меня собой. Вэлиан вскинул одну бровь.

–Папа, все в порядке, – я вышла из-за него.

–Что значит в порядке? – возмутился он.

–Талир, все в порядке, – поднялась из кресла мама.

–Папа, он – не враг, – произнесла я. – Он мне помогает.

–Точно? – отец недоверчиво покосился на главу магического департамента.

–Уверяю вас, это правда, господин Аларан, – ответил тер Одаст. – Просто кое-кто забыл о времени.

–Да, как-то засиделись мы, – промямлила я.

–Может быть, чаю? – спросила мама.

Вэлиан бросил на меня короткий взгляд и согласился, чем вызвал мое удивление. Ора с мамой отправились на кухню, а я вновь забралась под папино крылышко. Маг устроился в кресле напротив, с интересом поглядывая на нас.

В доме моих родителей мы пробыли еще пару часов. Пили чай с бисквитными пирожными и разговаривали. Отец и Вэлиан обсуждали политику. Я слушала рассказ сестры о ее женихе, местном целителе, и была очень за нее счастлива. Мама молчала, не сводя с меня увлажнившихся глаз. Когда пришло время прощаться, я еще раз крепко обняла каждого члена своей единственной семьи. Мама все же расплакалась. Тер Одаст наблюдал за нами молча и, я бы даже сказала несколько удивленно. Из дома родителей мы вышли, когда в небе уже светила яркая луна. Маг открыл портал, и мы почти одновременно шагнули в него.

–Извини, что я задержалась, – произнесла я, как только мы оказались в гостиной его дома в горах.

–Я просто…, – Вэлиан запнулся. – Я думал, что-то случилось. Или ты снова решила сбежать.

–Я не сбегу, – решительно заявила я. Тер Одаст хмурился. – Что-то не так?

–Нет, все в порядке. Просто твоя семья…

–Что? – насторожилась я.

–У меня никогда такой не было, – признался он. Я замерла, не зная, что сказать. – Меня никогда…

Вэлиан замолчал, отвернувшись.

–Тебя никогда не любили, – закончила я за него. – Я могу поделиться с тобой родителями.

Я улыбнулась.

–Это твои родители.

–Тогда… Я могла бы тебя любить.

Маг вскинул на меня изумленный взгляд.

–Не стоит этого делать, – произнес он.

–А я буду, – упрямо заявила я и, развернувшись, собралась покинуть гостиную.

–Я не нуждаюсь в подачках, – бросил мне в след мужчина.

Я остановилась и повернулась к нему.

–Любовь – не подачка.

–Я не заслужил ее.

–Каждое существо, живущее в этом мире, заслуживает, чтобы его любили.

–Даже чудовища?

–Ты – не чудовище.

–Ты в этом уверена? – Вэлиан вскинул бровь.

–Можешь сам в это верить. А я не буду, – и я все-таки ушла, оставив за собой последнее слово.



Глава V


Нужно бежать со всех ног, чтобы только оставаться на месте,

а чтобы куда-то попасть, надо бежать как минимум вдвое быстрее!

«Алиса в зазеркалье»


Утром я проснулась в отличном настроении и полная сил. Проскользнув в ванную комнату, наскоро приняла душ, оделась и отправилась на поиски съестного. Каким же было мое удивление, когда на кухне я застала Вэлиана, неторопливо пьющего кофе с бутербродами и просматривающего какие-то бумаги. Замерев на миг на пороге, я улыбнулась.

–Доброе утро, – радостно поздоровалась, подхватила с тарелки мага последний бутерброд с сыром и мясом, чем заработала изумленный взгляд мужчины, и устроилась напротив него, с ногами забравшись на стул.

–А тебе не говорили, что невежливо есть с чужой тарелки?

–Говорили, – произнесла я с набитым ртом. – Но я очень хочу есть.

–Так сделай себе СВОИХ бутербродов.

–Жадина, – бросила я ему с улыбкой. Вэлиан вздохнул, одарил меня многозначительным взглядом и допил кофе. – Вообще-то я не думала застать тебя здесь.

–А меня бы здесь и не было, если бы кое-кто вчера явился от родителей раньше, – съязвил маг.

–Какая связь? – я засунула в рот последний кусочек бутерброда и оглядела кухню в поисках того, чем можно было его запить.

–Вода в кране, чай в шкафу, – правильно понял мои телодвижения глава магического департамента.

–Злюка, – сообщила я ему, притворно надув губы, и отправилась заваривать себе чай.

–А связь простая, – проигнорировал оскорбление Вэлиан. – Я собирался вчера вечером показать тебе твой дом в Градене.

–Уже? – удивилась я, набирая воду в небольшой чайник.

–Он находится в пригороде. На другом конце города от Академии, чтобы ты не пересекалась со своими сокурсниками.

–Но ведь я буду жить здесь, – нахмурилась я, насыпая в чайник траву из бумажного пакета.

–Я передумал, – сообщил мне маг.

–Почему? – не поняла я.

–Ты будешь жить там. И заниматься с тобой будут другие маги, не те, что работают у меня в департаменте.

Я заклинанием нагрела воду в чайнике и поставила его на стол.

–Что изменилось? – я внимательно посмотрела на Вэлиана.

–Ты ведь не хотела, чтобы наши с тобой имена связывали вместе? – напомнил он. Я кивнула. – Поэтому будут другие маги.

–Но где ты их найдешь?

–Я уже их нашел.

–А почему я не могу жить здесь? – я достала из шкафа чайную чашку и уселась за стол.

–Чтобы все думали, что ты живешь там.

–Странная логика, – пробормотала я, наливая себе чай.

–Но сюда ты можешь приходить в любое время.

–Почему меня не покидает ощущение, что ты меня просто выгоняешь отсюда? – я посмотрела на мага, подозрительно прищурившись.

–Я тебя не выгоняю, Ириэн, – он поднялся и поставил свою уже чистую чайную чашку в шкаф. – Так нужно для дела. И повторяюсь, ты можешь приходить сюда, когда захочешь. Но большую часть времени ты будешь проводить там. Ты меня поняла?

–Поняла, – вздохнула я.

–Вот и отлично. Допивай чай, собирай вещи и пойдем смотреть твое новое жилье.

И с этими словами тер Одаст оставил меня на кухне одну. Настроение как-то резко упало. Меня не покидало ощущение, что от меня просто-напросто избавляются. Допив чай, я вернулась в свою комнату, не глядя, покидала вещи в сумку и вышла в гостиную, где Вэлиан сидел на диване вновь в обнимку с бумагами.

–Я готова, – сообщила я ему, не испытывая при этом ни капли радости.

Маг вскинул на меня голову, окинул взглядом и, собрав бумаги, поднялся на ноги. Я упорно старалась на него не смотреть, разглядывая пейзаж за окном. Мужчина тяжело вздохнул, но промолчал и открыл портал. Я шагнула в него первая, сразу оказавшись в небольшом заброшенном палисаднике на вымощенной темно-красными камнями дорожке перед скромным домиком с невысоким крылечком. Огляделась. По соседству располагались еще несколько домов. Мой располагался где-то в середине улицы.

–Идем, – позвал меня Вэлиан и бодро зашагал к дому. Я поплелась за ним.

Внутри дом выглядел еще скромнее. Старая потертая мебель, скрипучие половицы и ощущение запущенности. Я осматривалась без особого энтузиазма. Маг стоял на пороге гостиной, прислонившись плечом к косяку.

–Ну, что скажешь? – поинтересовался он.

Я бросила на него хмурый взгляд и отправилась изучать остальную часть дома. Помимо тесной гостиной, совмещенной с кухней, здесь обнаружилась одна спальня с ванной комнатой и кладовка. Осматривая комнату, в которой мне предстояло спать, я твердо решила сменить ее интерьер, и начать стоило с постельного белья и штор. Да и вообще дом навевал на меня уныние.

–А получше ничего не было? – сквасив кислую физиономию, спросила я, вернувшись в гостиную.

–Было, но тогда тебе бы пришлось объясняться, откуда у тебя деньги на новый, благоустроенный дом.

Да, с этим аргументом не поспоришь.

–Здесь есть над чем поработать, – я еще раз медленно окинула гостиную взглядом.

–До вечера управишься?

–Почему до вечера? – удивилась я.

–Вечером сюда придут твои учителя знакомиться со своей ученицей, – довольно улыбнулась Вэлиан.

–Так быстро? – опешила я.

–А чего ждать? – не понял он. – Приготовь ужин на шесть персон.

–Из чего? – мои глаза расширились от удивления.

–Все, что нужно, найдешь в подвале. Вход из кладовки, – сообщил мне маг, уже стоя одной ногой за порогом дома. – Будь осторожна и без лишней надобности не ходи в город.

И, махнув мне на прощание, тер Одаст ушел. Обалдеть! Из дома выставил, привел в эту халупу, а теперь еще и ужин приготовь. А не обнаглели ли вы, господин тер Одаст? И все же любопытство взяло верх, и я отправилась в подвал.

Как ни странно, ступени в него не были старыми. Напротив, они были каменными. Словно дом, стоящий над ним, был лишь прикрытием того, что находилось ниже. Как интересно!

Я зажгла магического светлячка и начала осторожный спуск. Лестница была длинной и узкой. Вдвоем здесь бы не пройти. Пол в подвале тоже был сделан из какого-то камня. Шаги гулко отдавались под его сводами. Первая дверь обнаружилась сразу же. Там хранились упомянутые Вэлианом продукты. Ого! Он меня сюда на всю жизнь поселил? Две туши мяса в магической заморозке, несколько головок сыра, копченые окорока, бидон молока, не говоря уже о различных крупах, овощах и фруктах. Мда, тер Одаст основательно подготовился. И когда только успел?

Осторожно закрыв за собой дверь, я отправилась дальше исследовать подвал. Следующее помещение обнаружилось не сразу. Шла я до него несколько минут, но оно было гораздо интереснее предыдущего. Это был довольно большой зал. Чтобы внимательно его рассмотреть, мне пришлось зажечь еще пару светлячков. В левом углу располагался стенд с оружием. На стене справа была нарисована мишень. Видимо, мы еще и стрелять будем. У стены напротив грудой были свалены маты. Что-то мне подсказывает, что домик этот не простой. Ладно, потом узнаю у Вэлиана историю этой избушки. Прикрыв за собой довольно массивную и тяжелую дверь, я отправилась наверх обустраиваться.

Раз вечером придется встречать гостей, то первым делом следовало привести в порядок гостиную, чем я и занялась. Сняла старые шторы и пустила их на тряпки. Вычистила камин. Перемыла окна. С помощью магии вычистила диван и два кресла, обмела стены и вымыла пол. Оглядев результат своих трудов, довольно улыбнулась и отправилась чистить кухню. До спальни руки так и не дошли. Единственное, что я успела сделать – это порталом сходить к родителям и выпросить у них шторы, скатерть и полотенца.

С ужином решила особо не мудрить. Думаю, не императоры явятся сегодня ко мне в гости, поэтому обойдемся чем-нибудь простеньким. Выбор остановила на мясе, запеченном под овощами и отварной картошке под сливочно-сырным соусом. Мама часто такое готовила, потому что папа очень любит это блюдо. На десерт испекла сливовый пирог. И к моменту прихода гостей мне уже было абсолютно все равно, отвоюю я трон, в конце концов, или нет. Я просто валилась с ног.

Едва только я успела принять душ и переодеться, как в дверь постучали. Доплетая на ходу косу, я помчалась открывать, ожидая увидеть на пороге Вэлиана.

–Господин ректор? – моему удивлению не было предела. Передо мной стоял Китар собственной персоной. Не знаю, каковы были его заслуги, но в свои сорок три года, что для мага это достаточно мало, он уже возглавлял Академию магии.

–Почему-то я так и думал, – произнес мужчин, с легким изумлением глядя на меня.

–Эээ… Что вы здесь делаете? – спросила я, надеясь, что он ошибся адресом и сейчас уйдет. Ведь скоро ко мне придут маги, и мне бы не хотелось с ним объясняться.

–Господин тер Одаст просил меня прийти сегодня по этому адресу, – ректор попытался взглядом найти над дверями или по бокам от них обозначение номера дома или улицы. Признаться честно, я сама их не знала.

–Господин тер Одаст? – нахмурилась я. Это, что, розыгрыш? И Вэлиана, как назло, нет. Что же делать?

–Я могу войти? – мужчина вопросительно вскинул брови.

–Да, входите, – неуверенно ответила я, пропуская его внутрь. Китар не спеша прошел в гостиную, внимательно огляделся и повернулся ко мне в ожидании ответа, которого у меня не было.

–Я видел твое заявление, Ириэн, – произнес, наконец, мужчина. – Ты уверена, что хочешь обучаться заочно? У тебя ведь талант к целительству.

–Да, господин ректор, – кивнула я. – Я так решила. Я надеюсь, вы подписали мое заявление.

–Это твой выбор, – передернул плечами ректор. – Почему я не должен был его подписывать?

–Спасибо, – произнесла. – Может, хотите чаю? Или вина?

–Нет, благодарю. Пожалуй, я дождусь господина тер Одаста. Признаться честно, он меня заинтриговал. Он ведь придет? – Китар вопросительно уставился на меня.

–Ну, я надеюсь, – неуверенно ответила. Я очень надеюсь, что Вэлиан придет. – Тогда присаживайтесь. Думаю, он скоро будет.

Мужчина кивнул и устроился на диване, внимательно изучая обстановку. Я же осталась стоять на пороге, в свою очередь, изучая ректора. Он выглядел молодо. Не мальчишка, но и не зрелый мужчина. Коротко стриженные каштановые волосы, высокие скулы, тонкие губы. У него определенно была аристократическая внешность. И длинные пальцы пианиста подтверждали это. Хотя я никогда не слышала разговоров о том, что Китар принадлежал к дворянскому сословию.

В дверь снова постучали. На этот раз пришедшим оказался Вэлиан. Без вступления он сразу шагнул в дом, держа в руках небольшую картонную коробку.

–С новосельем, – вручил он мне ее.

Я взяла подарок в руки и чуть не выронила. Коробочка была тяжеловата.

–Что это? – улыбнулась я в предвкушении каких-то милых безделушек для интерьера.

–Китар, – поздоровался маг с ректором и повернулся ко мне. – Посмотри сама.

Я поставила коробку на журнальный столик и открыла. Радость моя тут же сменилась разочарованием.

–Книги? – спросила я, разглядывая обложки печатных изданий.

–Ты же просили учебники по политологии, праву и прочему?

–Ну, да, – согласилась я уныло.

–Вот, пользуйся, – радостно сообщил мне тер Одаст.

–Спасибо, – с сарказмом поблагодарила я его и убрала коробку за кресло.

–Мне бы хотелось все-таки узнать, что я здесь делаю? – подал голос Китар.

–Немного терпения, – произнес Вэлиан. – Еще не все подошли.

–Будет кто-то еще? – нахмурился ректор.

–Да, – кивнул тер Одаст. И в этот момент снова раздался стук в дверь. Я пошла открывать.

На пороге стоял пожилой мужчина с белыми от седины волосами, но очень живыми глазами.

–Вечер добрый, – он чуть склонил голову и улыбнулся.

–Здравствуйте, – растерянно ответила я.

–Мне бы к Вэлиану.

–Проходите.

Я впустила мужчину в дом и не успела еще закрыть дверь, как на крыльцо поднялся еще один гость. Он был высокий, невероятно худой. Казалось, между кожей и костям нет абсолютно никакой прослойки. А еще мужчина был очень бледный. Я уж было подумала, не покойник ли воскрес на соседнем кладбище и заглянул на огонек.

–Здравствуйте, – важно поздоровался вновь прибывший.

–Добрый вечер, – немного нервно кивнула я.

–Меня здесь ожидает господин тер Одаст.

Я неуверенно кивнула и жестом пригласила мужчину внутрь. Выглянула на улицу, проверяя, нет ли больше посетителей, и, облегченно вздохнув, закрыла дверь. Но не успела сделать и двух шагов, как снова раздался стук.

На этот раз на пороге стоял молодой парень с озорной челкой, в костюме, который явно был ему велик и растерянно разглядывал меня.

–Вам кого? – поинтересовалась я.

–Мне Вэлиана, – неуверенно ответил он.

Я кивком головы указала ему на гостиную. Парень открыто улыбнулся и вошел в дом. Я закрыла за ним дверь, постояла немного, ожидая очередного гостя, и, когда он не появился, потопала к месту сборища магов.

Китар по-прежнему сидел на диване. Рядом с ним пристроился пожилой мужчина. Скелет в коже стоял у окна. Парнишка сидел в кресле, а Вэлиан стоял, облокотившись на камин.

–Ну, вот, теперь все в сборе, – сообщил тер Одаст при моем появлении и глаза всех присутствующих устремились на него.

–Теперь-то ты нам сообщишь, зачем собрал нас всех? – поинтересовался старичок.

–Конечно, – кивнул маг и отлепился от камина. – Но прежде я хочу, чтобы вы принесли клятву неразглашения.

Вэлиан выудил из кармана пиджака небольшой кристалл и положил на журнальный столик. Теперь все гости, в том числе и я, как завороженные смотрели на камень.

–А что вообще происходит? – спросил скелет так, словно был как минимумом советником императора и обращался к слуге.

–Сначала клятва, потом все остальное, – произнес тер Одаст.

–Оно хоть стоит того? – поинтересовался парнишка, сквасив кислую мину.

–Я когда-нибудь вас подводил? – глава магического департамента вскинул одну бровь.

–Нет, – ответил Китар и первый принес клятву, воздев руку над кристаллом. Когда мужчина закончил, камень засветился голубым светом и погас. Все присутствующие повторили это действо за ним.

–Итак, пришло время познакомиться, – сообщил Вэлиан, убирая кристалл в карман. – Ириэн, позволь тебе представить лучших магов империи.

Глаза гостей скрестились на мне, скромно стоящей на пороге, от чего я страшно смутилась и растерялась.

–Китара ты знаешь.

Я бросила на ректора короткий взгляд. Кажется, он единственный ничему не удивлялся.

–Познакомься с Ралдом тер Ултаром, – пожилой мужчина неуверенно кивнул, с интересом разглядывая меня. – Он маг воды. Арей тер Гурт – маг огня.

Скелет бросил на Вэлиана вопросительный взгляд и озадаченно уставился на меня.

–Ну и, наконец, Мактин тер Линн – маг воздуха.

Парнишка широко улыбнулся и мои губы сами по себе расползлись в улыбке.

–Господа, позвольте вам представить Ириэн Аларан.

И снова четыре пары изучающих взглядов устремились ко мне.

–Я полагаю, она сокровище, – произнес пожилой мужчина. – Другого объяснения не вижу. Почему ее должны обучать лучшие маги?

И он повернулся к Вэлиану за разъяснениями. Китар улыбался. Тер Гурт хмурился.

–Ну же, Вэлиан, открой нам эту тайну, – произнес ректор так, словно уже знал ответ.

–Перед вами истинная принцесса Солиаль, – торжественно сообщил тер Одаст. Я вздрогнула и вопросительно уставилась на него. Мы же вроде договаривались, что никто не должен об этом знать.

Улыбка Китара стала просто запредельной. Тер Ултар молча вскинул бровь. Скелет смотрел на меня, широко открытыми глазами, от чего выглядел еще более жутко. А тер Линн изумленно смотрел на главу магического департамента.

–Не может быть, – отмер, наконец, старичок. – С чего ты взял?

–Она все помнит. И у нее есть способности к магиям всех четырех стихий, помимо целительства, – сообщил Вэлиан.

–И как я раньше не догадался? – покачал головой Китар.

–Невероятно, – прошептал парнишка.

–И вам, господа, предстоит в кратчайшие сроки научить ее всему, что должна уметь и знать представительница рода эн Рандар.

–Это будет весьма интересно, – произнес тер Гурт, задумчиво. И отчего-то я поежилась, словно он собирался меня препарировать.

–Девочка весьма способная, – произнес ректор. – Проблем не будет.

–А кормить-то нас сегодня будут? – подал голос тер Ултар. – Негоже на голодный желудок заниматься важными делами.

–Да, – спохватилась я. – У меня все готово. Идемте к столу.

Первые пятнадцать минут в доме раздавался только стук столовых приборов о тарелки и просьбы передать хлеб, соль и соус. У меня особого аппетита не было, поэтому я лениво ковырялась в тарелке, ожидая конца трапезы. Мне не терпелось поскорее познакомиться поближе с каждым магом. Надо же, они лучшие в империи. Никогда бы такого не подумала о Китаре. Впрочем, я его совсем не знаю.

–Ужин просто великолепен, – произнес тер Ултар, когда первый голод был утолен.

–Угу, – кивнул парнишка с полным ртом.

–Спасибо, – смущенно улыбнулась я.

–Я составил для вас расписание, – сообщил Вэлиан, доставая из пиджака несколько сложенных листов бумаги. – Учел степень вашей занятости.

Маги быстро разобрали листы. Мой достался мне в последнюю очередь. Ого! Ежедневно по два часа каждого вида магии. Плюс три раза в неделю пространственная магия. Каждый день физическая подготовка. А ведь мне еще надо наверстать упущенное в Академии и осваивать новый материал. Да и книги, что принес тер Одаст, тоже требуют времени. Я взирала на список занятий в легком шоке.

–Я так понимаю, время на сон и еду не предусмотрено? – я бросила вопросительный взгляд на Вэлиана. Тер Ултар хихикнул. Кажется, он начинал мне нравиться.

–Ты можешь спать между физической подготовкой и занятиями по магии земли, – уголки губ тер Одаста чуть дрогнули. Ага, если учесть что первое стояло в утренние часы, а второе – в вечерние. Прекрасно!

–А есть между чем и чем? – с сарказмом спросила я.

–Не бойся, Ириэн, – шепнул мне старичок. – Мы не дадим тебе умереть с голоду.

–Спасибо, – смутилась я. – Есть еще добрые люди.

Я бросила на Вэлиана красноречивый взгляд. Губы его были плотно сжаты, а вот в глазах плясали задорные огоньки.

Маги разошлись ближе к полуночи. За время общения с ними я узнала, что каждый из них когда-либо состоял при императоре, за исключением тер Линна. Он был еще слишком молод, но обладал недюжинными способностями, что и привлекло в нем Вэлиана несколько лет назад. К тому же глава магического департамента в каком-то роде являлся опекуном парнишки, так как его родители служили под началом тер Одаста и погибли несколько лет назад. Эта новость меня впечатлила. И после такого Вэлиан берется утверждать, что он чудовище? Ха! Еще раз ха! И снова ха!

Оставшись одна, я с тоской глянула на неубранную грязную посуду, махнула рукой и отправилась в спальню. Однако, природная брезгливость не позволила мне лечь в постель, в которой неизвестно кто до меня спал. А так как наводить порядок в тот момент у меня не было сил, то спать я отправилась на диван в гостиной, прихватив плед, который днем позаимствовала у родителей.

Едва я коснулось головой подушки, как над ухом раздался возмущенный голос:

–Почему ты спишь?

–Ммм, – только и смогла ответить я.

–Подъем! – скомандовал голос.

–Ммммм, – я была на диво красноречива, пытаясь укрыться с головой. Не тут-то было. Плед с меня махом сорвали.

–А ну немедленно вставай! – рявкнул голос.

–Что случилось? – медленно села я, не открывая глаз.

–Случилось занятие по физподготовке.

–А? – от неожиданности я распахнула глаза и встретилась с рассерженным взглядом Вэлиана. – Какое, к демонам, занятие? Еще ночь.

За окном и, правда, было темно. И я снова попыталась лечь. Меня схватили за руку и дернули на себя. Тело тут же окутала прохлада. Я обхватила себя руками и недоуменно начала озираться. В сумерках зарождающейся зари удалось разглядеть в нескольких десятках метров от меня стену деревьев и какой-то водоем.

–Что это? – удивилась я. – Где мы?

–В долине Арголл, – спокойно пояснил Вэлиан.

–Чтоооо? Как? Зачем?

Эта долина находилась в восточной части империи в нескольких неделях пути от Градена.

–Здесь удобно и нет лишних глаз, – и маг окинул меня оценивающим взглядом. Я тоже решила посмотреть, что его так заинтересовало. Мама дорогая! Да я же в пижаме!

–Ты что сделал? – набросилась я на него. – Я, что, в этом должна тренироваться?

–Если бы ты соизволила проснуться раньше, то вполне успела бы принять подобающий вид. Я не хочу тратить время на ожидание, когда ты переоденешься. А теперь марш бегом вокруг этого озера!

Я бросила недоверчивый взгляд в сторону водоема, потом – весьма красноречивый в сторону мага, как бы спрашивая: а в своем ли ты уме, болезный? И тут же получила легким разрядом по пятой точке.

–Ай! – подскочила я на месте. – Ты сдурел?!

–Бегом! – скомандовал маг и, видя, что я не тороплюсь исполнять его приказ, повторил разряд. Я снова подпрыгнула с возмущенным воплем.

–Ты – изверг! – гневно сообщила я ему.

–Абсолютно согласен, – серьезно кивнул Вэлиан. – Ну, так что? Будем бегать или плавать?

–Плавать? – я вытаращила на него глаза. – В темноте? И холоде?

–Закаливание – залог здоровья, – философски изрек тер Одаст. – В любом случае либо ты делаешь круг вокруг озера, либо переплываешь его. Раньше ты домой не вернешься.

Я зарычала, бросила на главу магического департамента разъяренный взгляд и нехотя побежала, тут же получив очередной разряд.

–За что? – возмутилась я.

–Живее! – скомандовал маг.

Ну, ты у меня еще попляшешь! Ничего, и на моей улице будет праздник!

Обежав четверть озера, я поняла, что больше не могу. Дыхание давно сбилось, ноги налились свинцом и еле передвигались, а глаза застилало потом.

–Ну, чего ты плетешься еле-еле? – услышала я над ухом и, вздрогнув, оглянулась. Вэлиан не спеша бежал рядом.

–Я больше не могу, – с трудом выдавила я из себя с паузами.

–Что? – удивился мужчина. – И это все на что ты способна? Кто у вас преподавал физическую подготовку в Академии? Скажу Китару, чтобы уволил его к демонам.

–Вэлиан, я, правда, больше не могу, – и в этот момент я споткнулась и рухнула на землю, вытянувшись в полный рост. Боги, как же хорошо-то! Вот так и оставьте меня. Земелькой сверху присыпьте только.

–Вставай, Ириэн, – приказал маг.

–Нет, – простонала я, не шелохнувшись.

–Ну, как хочешь, – как-то слишком просто согласился тер Одаст. И если бы я не была столь обессилена, то наверняка бы заподозрила неладное. Не успев ничего понять, я рухнула с высоты пару метров в воду и заорала от неожиданности.

–Мерзавец! Сволочь! Идиот! – кричала я, бултыхаясь в озере.

–Ириэн, прекрати орать. Ты всю рыбу распугала своими воплями, – донесся до меня голос Вэлиана.

–Рыбу? Рыбу?! Да я тебя сейчас сама пущу на корм этим рыбам! – пообещала я, направляясь к берегу.

Маг спокойно ждал меня на берегу, пока я мокрая, злая и замерзшая карабкалась на берег, поскальзываясь и пытаясь удержать равновесие.

–Урок первый, – торжественно произнес тер Одаст. – Ты не имеешь права сдаваться. Для тебя не должно существовать слов «не могу» и «не получается». Ты – будущая императрица! Империи не нужен слабый правитель. Управлять может только сильная рука. Забудь про жалость к себе! Отныне ты не имеешь на нее права.

Я стояла напротив Вэлиана, тяжело дыша и глядя на него исподлобья. Злость схлынула. И я поняла, что маг прав. Жалеть себя имеет права только Ириэн Аларан. Солиаль эн Рандар же об этом должна забыть. На троне от моих действий будет зависеть судьба целой империи, сотен тысяч людей и не только. И всем им будет плевать на мое внутреннее состояние и мою слабость. Я молча опустила глаза.

–На сегодня урок окончен, – спокойно сообщил Вэлиан и открыл портал, в который я тут же шагнула. Маг со мной не отправился.

Спустя полчаса, за время которых я успела принять горячий душ, привести себя в порядок и выпить чаю, в мою дверь постучал Арей тер Гурт.

–Доброе утро, – поздоровался он, проходя в дом.

–Доброе утро! – ответила я, настороженно исподтишка разглядывая мага. Что-то меня в нем настораживало и даже пугало.

–Ириэн, вы готовы приступить к занятию? – спросил он, изогнув одну бровь.

–Готова, – кивнула я, ничего подобного на самом деле не ощущая. – Где мы будем заниматься?

Тер Гурт окинул взглядом гостиную, потом бросил задумчивый взгляд на меня.

–Где-нибудь, где бы вы не устроили пожар.

–Хм, – задумалась я. – Могу предложить только подвал.

–Вполне подойдет, – кивнул мужчина.

Едва мы оказались в тренировочном зале внизу, маг приступил к моему допросу.

–Ириэн, что вы знаете о магии огня?

–Это магия, позволяющая управлять огненной стихией, – ответила я недоуменно.

Тер Гурт уставился на меня так, словно я сморозила величайшую в мире чушь.

–Что есть огненная стихия? – он отвернулся и прошелся по залу.

–Это огонь, – растерянно произнесла я.

–Вы боитесь огня? – неожиданно резко повернулся ко мне маг. Я вздрогнула.

–А кто его не боится? – ответила я вопросом на вопрос, испуганно взирая на тер Гурта.

–Я не боюсь, – просто произнес мужчина и между нами тут же взвился костер выше моей головы. Я, вскрикнув, отшатнулась, а маг спокойно шагнул в беснующееся пламя. Мне стало плохо. Ноги подкосились, а перед глазами резко потемнело. Кажется, я начала падать, но меня поймали. В себя пришла уже, сидя на полу и прислонившись спиной к стене.

–Очнулись? – раздался сбоку равнодушный голос тер Гурта.

–Что это было? – хрипло спросила я.

–Это было управление огнем, – маг прошелся передо мной. – Вы не сможете управлять стихией, пока боитесь ее, Ириэн.

–Но как можно ее не бояться? – я ошарашенно уставилась на мужчину.

–Вы же видели, что я не боюсь, – он вскинул одну бровь. – Ни один маг не боится своей стихии. Страх парализует, Ириэн, лишает воли. Нет воли – нет власти.

Я медленно поднялась на ноги, опираясь о стену. При мысли, что тер Гурт сейчас заставит меня шагнуть в огонь, слегка потряхивало.

–И что же теперь делать? – дрожащими губами произнесла я, страшась услышать ответ.

–Довериться стихии огня, – мужчина развел руками.

–Как? – недоумевала я.

–Вот вам задание до завтрашнего дня, – произнес он. – Перестаньте бояться огня. Подружитесь с ним и доверьтесь ему.

–Я не понимаю, – растерянно пролепетала я. – Что я должна делать?

–Найдите огонь и договоритесь с ним, – пожал плечами тер Гурт. – А сегодня нам с вами делать больше нечего. До завтра, Ириэн.

И с этими словами маг величественно покинул меня, оставив в ступоре взирать ему в след. Захотелось высказать свое отношение к происходящему с помощью языка, на котором общались многие посетители таверн, где я работала во время своих скитаний. Выражения эти были явно не для нежных ушек барышень. Боги, на что я подписалась, решив вернуть себе империю? Меня же убьют мои собственные учителя. Сожгут, утопят, развеют по ветру и закопают. Именно в таком порядке.

Покачав головой, я вышла из подвала. До встречи с Мактин тер Линном оставалось чуть больше часа. Решила провести это время с пользой, наведя, наконец, порядок в спальне. Успела как раз к приходу парнишки.

–Привет! – радостно поздоровался он, перешагивая порог дома и прямой наводкой направляясь в гостиную.

–Привет! – ответила я уже ему в спину и поплелась за ним.

–Давай договоримся, – произнес маг. – Ты ко мне обращаешься Мак. Никаких господинов и прочих титулов.

–Идет, – несколько растерялась я.

–А мне тебя как звать? Ириэн, Солиаль или Ваше Высочество?

–Ириэн, – поспешно откликнулась я. – Мне еще далеко до принцессы.

–Это так кажется, – махнул рукой парнишка. – Итак, что ты умеешь?

–Много чего, – пожала я плечами.

–Похвально, – хмыкнул Мак. – Но я имел в виду свою стихию.

–Нууу, – протянула я неуверенно. – Могу создавать легкое движение воздуха.

–Покажи, – тут же живо отозвался он.

Я недоверчиво покосилась на него, затем сосредоточилась, мысленно произнесла простенькое заклинание, и шторы на окне чуть шелохнулись.

–Не густо, – потер подбородок парнишка. – Зато у нас все впереди.

И он широко улыбнулся. Я его энтузиазма не разделяла. Однако, он не повел себя, как тер Гурт, дав задание и испарившись. Напротив, Мак оказался очень интересным учителем. Он объяснял сложные вещи на простом и доступном мне языке. Терпеливо поправлял, если я делала что-то не так, и объяснял снова и снова, если я не понимала. В итоге, к концу нашего занятия я научилась создавать легкий сквозняк, от чего шторы на окнах колыхались. Радости моей не было предела. Мак тоже вроде был доволен.

Распрощавшись с ним через положенные два часа и оставшись одна, я еще раз проверила вновь приобретенные способности на занавесках и радостно захлопала в ладоши, когда они взметнулись под порывом ветра.

В дверь постучали. На этот раз на пороге стоял Ралд тер Ултар.

–Добрый день, Ириэн, – он тепло мне улыбнулся.

–Здравствуйте, – улыбнулась я в ответ. – Проходите.

Мужчина неспешно вошел.

–Как твои успехи? – поинтересовался он.

–С огнем не очень, – поежилась я. – А с воздухом вроде договорились.

Маг кивнул.

–Угостишь меня чаем?

–Да, конечно, – спохватилась я и помчалась в кухонную часть комнаты. Тер Ултар прошествовал за мной и устроился за столом, внимательно наблюдая за моими действиями. Спустя десять минут мы пили ароматный чай со вчерашним сливовым пирогом. Мужчина, прищурившись, наблюдал за мной с легкой улыбкой. И меня это смущало, но я молчала, лишь изредка бросая на него любопытные взгляды.

За все время чаепития маг не проронил ни слова, но едва его чашка опустела, он отодвинул ее от себя и поднялся. Я тоже встала.

–Идем, – он протянул мне руку.

–Куда? – насторожилась я, но с места не двинулась.

Тер Ултар тихо рассмеялся.

–Не бойся, не укушу. Я не тер Гурт.

–В смысле? – не поняла я.

–Ну, маг огня – вампир. Ты разве этого не поняла?

Вампир??? Мои глаза стали размером с блюдце.

–Не съест он тебя, не бойся. К тому же, он полукровка. Идем же.

И он снова протянул мне руку. Я вложила свою ладонь в его. Перед нами открылся портал, в который тер Ултар тут же шагнул, а я за ним. По ту сторону оказался скалистый берег реки.

–Где мы? – спросила я, удивленно озираясь по сторонам.

–Это река Навир, – пояснил маг.

Ну, от Градена не так и далеко.

–Что мы будем делать? – я с интересом уставилась на мужчину.

–Идем, – он махнул мне рукой и пошел по камням вдоль русла. Я отправилась следом. Спустя минут десять мы подошли к небольшому входу в пещеру. Он был чуть выше меня, а в ширину там могли пройти разве что два человека. Не останавливаясь, маг направился внутрь. Я испуганно огляделась по сторонам. Ни души. Деваться было некуда! Я догнала тер Ултара.

–Куда мы идем? – спросила я, глядя ему в спину.

–Скоро увидишь, – ответил маг и, по голосу я поняла, что он улыбается.

Ладно, потерплю. Мы несколько раз сворачивали то направо, то налево, пока не оказались в небольшой пещере, в центре которой находилось небольшое озерцо с удивительно прозрачной водой. Оно было неглубоким и все камешки на его дне были отчетливо видны.

–Что это? – восхищенно спросила я.

–У этого озера нет названия, – тер Ултар не спеша прошелся вдоль кромки воды. – Но я часто бываю здесь, медитирую, набираюсь сил.

Я с любопытством посмотрела на мага.

–А зачем вы привели меня сюда?

–За тем же, – пожал он плечами. – Подойди к воде, прикоснись к ней, почувствуй, что она живая. Можешь даже поговорить с ней. Я часто так делаю.

Я недоверчиво посмотрела на него, но все же подошла ближе к озеру, присела на корточки и осторожно коснулась ладонью зеркальной поверхности. По ней сразу пошла рябь. Вода была прохладной, но приятной на ощупь. Я бросила на мага смущенный взгляд. Он сидел на камне и задумчиво смотрел на озеро, словно забыв о моем присутствии. Я снова коснулась поверхности воды, а потом медленно погрузила в нее ладошку и мысленно поздоровалась. Улыбнулась. Дожилась, с водой разговариваю. Захотелось раздеться и поплавать. Покосилась на тер Ултара. Нет, не думаю, что это хорошая идея. Вернулась к своей руке в воде, пропустила жидкость сквозь пальцы, с интересом наблюдая, как тяжело падают крупные капли. Зачерпнула воды в ладошку и медленно вылила обратно. От чего-то это действо меня захватывало и поглощало полностью. И вскоре я полностью забыла о существовании тер Ултара рядом.

–Нравится? – спустя какое-то время раздался рядом голос мага

–Да, – с улыбкой обернулась я.

–Хорошо, – кивнул он. – Отойди от воды и закрой глаза.

Я последовала его указаниям, встав и отойдя на несколько шагов назад.

–Мысленно попытайся увидеть озеро.

Я сосредоточилась, и водоем тут же встал перед моими глазами.

–Представь себя лежащей в центре озера на воде.

Сделано! Фантазия-то у меня богатая.

–Ощути каждым сантиметром своего тело воду вокруг себя, ее температуру, плотность, запах, цвет. Не фантазию, а реальность.

С этим было сложнее. Картину в общем я видела, а вот подробности, нюансы все время ускользали. Я напрягала сознание изо всех сил.

–А теперь медленно опускайся на дно.

Я от неожиданности чуть глаза не открыла. Он мне, что, предлагает мысленно утопиться?

–Доверься воде, – будто уловив мои сомнения, произнес тер Ултар.

Я вернулась к себе любимой, лежащей в центре озера, и своим ощущениям по этому поводу и, задержав дыхание, начала медленно опускаться на дно. Было не просто. Меня постоянно выталкивало на поверхность. Решение нашлось быстро. Я просто представила себя с тяжелым камнем в руках. М-да, жуткая картинка. Но, тем не менее, это сработало. Я начала медленно погружаться в воду. Я будто кожей ощущала всю толщу жидкости над головой, а глаза видела, словно через мутную пленку. А еще очень хотелось вздохнуть. Но нельзя!

–Вдохни, Ириэн, – раздался совсем близко голос мага. – Не бойся.

Я отрицательно замотала головой, забыв, что могу говорить. На самом-то деле я была не под водой.

–Доверься воде. Вдохни. Прими ее.

Я еще отчаяннее замотала головой. И меня охватила паника. Я перестала погружаться в воду, зависнув где-то между дном и поверхностью.

–Вдохни или умрешь, – так громко рявкнул у меня над ухом тер Ултар, что от неожиданности я сделала глубокий вдох.

Паника затопила все мое сознание. Я ощутила, как вода хлынула в легкие и закричала. И лишь спустя какое-то время поняла, что все еще жива и дышу. Открыла глаза и увидела, что стою на коленях, уперевшись руками в каменный пол пещеры, и пытаюсь прокашляться, словно выгоняя из себя воду. На миг замерла, потом медленно выпрямилась, не поднимаясь на ноги, и растерянно посмотрела вокруг. Маг стоял рядом и чуть насмешливо смотрел на меня.

–Жива?

Я кивнула, ничего не понимая. Что это вообще было?

–Неплохо. Ты – молодец, – похвалил он. – Думаю, стихия дастся тебе без особых проблем.

–Почему? – с запинкой спросила я.

–Ты сумела перебороть свой страх и приняла ее в себя, – улыбнулся мужчина.

Я бросила недоуменный взгляд на озеро и снова повернулась к тер Ултару.

–Это был своего рода экзамен. Ты его выдержала.

–А если бы нет?

–Ничего бы страшного не произошло, – пожал плечами маг. – Видимо, Вэлиан прав и ты настоящая принцесса.

–Вы ему вчера не поверили? – я поднялась на ноги.

–Скажем так, были сомнения.

Спрашивать, почему, у меня желания не было. Хотелось поскорее убраться из этой пещеры и от этого озера. Слава Богам, тер Ултар закончил на этом занятие, вывел меня из пещеры и порталом отправил домой. М-да, впечатлений мне на сегодня хватило сполна. А ведь впереди еще общение с ректором.

Китар явился чуть с опозданием, когда солнце уже почти село. Объяснил это какими-то проблемами с расписанием. Я особо вникать не стала. А еще он принес мне список моих задолженностей. Да, не хило так. А ведь через месяц начнутся новые занятия в Академии.

–Что ж, будем как-то справляться! – решила я и шагнула за ректором в портал. Вышли мы в каком-то лесу. Как пояснил маг, находились мы на окраине Градена. И хотя небо еще озаряли последние закатные лучи, под деревьями было уже темновато. После пережитого за день я уже ничему не удивлялась. И готова была спокойно закопать себя в землю, дабы вдоволь наобщаться с этой стихией, однако Китар ничего подобного не потребовал. Мы уселись под деревьями, прислонившись спинами к стволам и замолчали. Была установка думать, слушать, созерцать. Да легко! Главное, не уснуть.

К концу занятия я поняла, что наслаждаюсь звуками вечернего леса. Вот где-то рядом просвистела какая-то пичуга, донеслась трескотня ночных насекомых. Кожу ласкал легкий ветерок. Запахи зелени и коры деревьев успокаивали. Так бы и просидела здесь вечность, но ректор поднялся на ноги и сообщил, что занятие закончилось. А жаль!

Домой я вернулась в каком-то умиротворенном состоянии, не испытывая никаких сильных эмоций и не желая вспоминать события прошедшего дня. Допила чай с остатками пироги, наскоро приняла душ и завалилась спать.



Глава VI


Урок, который я извлек и которому следую всю жизнь,

состоял в том, что надо пытаться, и пытаться, и опять пытаться –

но никогда не сдаваться!

Ричард Брэнсон


Так и потянулись мои дни в сумасшедшем ритме. На рассвете меня будил Вэлиан и мы отправлялись в долину Арголл, где я бегала вокруг озера, а потом в нем же и плавала. Маг никогда ко мне не присоединялся, сидя на берегу. Порой я ловила на себе его задумчивые взгляды, но стоило ему только заметить мое внимание к себе, он тут же одевал маску равнодушия и отворачивался. Что ж за мысли-то блуждают в твой голове, господин тер Одаст? Эх, ладно, потом разберемся. Я уже не позволяла себе занятия с главой магического департамента в пижаме по одной простой причине – спать я ложилась уже одетая. Поэтому утром мне достаточно было вскочить на ноги. Увидев меня такой в первый раз, Вэлиан хмыкнул, но комментировать не стал.

Далее я успевала чем-нибудь по-быстрому перекусить до прихода тер Гурта. Здесь все было сложно. Огня я по-прежнему боялась и наотрез отказывалась с ним дружить, поэтому наши занятия с магом происходили следующим образом: он создавал для меня небольшой костер в центре зала, а я садилась напротив него и смотрела, как колышутся, танцуют, извиваются, то припадая, то вновь взмывая вверх ярко оранжевые язычки пламени. Смысла этого действия я не понимала, как не понимала и то, чем мне может это помочь перестать бояться огня. Единственное, что мне нравилось, это как тер Гурт разжигал костер, изящно и красиво. Сначала на его ладони вспыхивал язычок пламени. Маг какое-то время наблюдал за ним и в глазах его была… любовь. Да, да, он любил огонь, нежно, трепетно, бережно. А потом, вдоволь налюбовавшись, он будто отпускал зверька с руки. Огонек спрыгивал на каменный пол подвального зала и вместе его падением загорался костер. Признаться честно, я до жути хотела научиться делать также. Но страх был сильнее меня, а победить его я пока никак не могла. А еще мне было неловко перед тер Гуртом. Тратит на меня время, терпит, а я вот так беру и отвергаю его любимую стихию. Поэтому спустя несколько бесплодных занятий я твердо вознамерилась сделать магу приятное и удивить его. Поэтому в любую свободную минуту, которых у меня, честно говоря, было катастрофически мало, а также перед сном я зажигала свечу и упорно пыталась коснуться ее пламени. Пока из этого получались только ожоги пальцев и ладони. Хорошо, что я почти дипломированная целительница и знаю, как быстро излечивать такие травмы, а иначе ходить мне перебинтованной долго-долго.

С магией воздуха проблем не было вообще. Мак был полон энергии. Он никогда не сидел на месте, постоянно передвигаясь во время наших занятий. А еще он был невероятно увлекающейся натурой. Его интересовало буквально все. И то почему у меня не получается, и то почему получается, а порой почему получается не так, как надо. В общем, с ним было весело и интересно.

С магией воды тоже вроде все ладилось, хотя легкий страх после того, как я в мыслях чуть не утонула, остался. И он порой мешал мне. Но тер Ултар был терпелив, объясняя, направляя, поправляя. Поэтому я довольно быстро научилась играть с водой, создавая небольшие фонтанчики, водовороты в стакане и волны в ванной.

Магия земли была интереснее всего. Занятия всегда проходили в лесу. Китар, как оказалось, был очень интересным рассказчиком. Я многое узнала о растениях. Не об их свойствах, а том, как они живут, чем питаются, что требуется для их роста. А еще маг обмолвился как-то, что земля может много рассказать, если внимательно слушать и правильно задавать вопросы. Хочу! Хочу! Хочу! Мне пообещали, что в конечном итоге я и этому научусь. А пока мне удавалось только с помощью магии взрастить небольшой росток из семечка. На большее сил пока не хватало. Но я тренировалась.

С пространственной магией все обстояло также, как и с огнем. Нет, я ее не боялась. Я ее просто НЕ понимала. А Вэлиан не понимал, как я могу не понять таких простых вещей. В итоге мы ругались, маг уходил, но спустя полчаса вновь возвращался, и занятие начиналось заново. Я пробовала перемещать небольшие предметы на маленькие расстояния, но либо у меня ничего не получалось, либо предмет оказывался совсем не там, где планировалось. В итоге тер Одаст вручил мне учебник по теории пространства и велел прочитать к следующему занятию. Ну да, у меня же времени-то хоть отбавляй, просто от скуки изнываю и не знаю, чем заняться. В итоге снова скандал на повышенных тонах, но я осталась в проигравших, а маг ушел, хлопнув дверью. Ну, и ладно! Я тогда показала ему в спину язык. А книгу все-таки прочитала. Правда, мало что поняла, но такого указания мне ведь и не было? Было – прочитать. Я прочитала. Совесть моя чиста!

Параллельно со всем этим я еще наверстывала упущенное в Академии, досдавая контрольные, рефераты и зачеты с экзаменами. Хотя это было непросто и не сразу. Но список моих долгов все же сокращался.

Так прошел месяц. Я уже начала привыкать к такому ритму. Организм окончательно перестроился и уже не жаловался на трех-четырехчасовой сон. Впрочем, а смысл жаловаться? Ничего ведь не изменится.

Закончился еще один суматошный день, наполненный магией. Я приняла душ и, облачившись в мягкий халат, устроилась на кровати с учебником по политологии. Жутко скучная вещь, скажу я вам, но нужная. Особенно принцессе. Перевернув очередную страницу, я вздохнула и собрала остатки сил, дабы не уснуть. В этот момент я услышала громкий стук в дверь. Удивилась. Насторожилась. Но открывать пошла. На пороге к своему огромному удивлению стоял Вэлиан, лениво прислонившись плечом к дверному косяку.

–Вэлиан? Что ты здесь делаешь?

–Я тут подумал и решил пригласить тебя на ужин, – как-то по-простому произнес он.

–А? – я открыла рот от неожиданности.

–Мне надоело есть в одиночестве, да и ты в связи со всеми этими занятиями вряд ли питаешься нормально, – пояснил маг.

–Кхм, даже не знаю, – растерялась я. – Я уже собиралась спать.

–К тому же у меня есть информация, которую ты просила.

Сначала я не поняла, о чем он, а потом подорвалась и рванула в спальню переодеваться, уже на бегу крикнув мужчине, чтобы подождал.

Ужинали мы в его домике в горах. Да, Вэлиан был прав. Мой организм давно истосковался по нормальной еде. У меня-то времени готовить не было, поэтому питалась я исключительно бутербродами или овощами. А тут такое пиршество: жаркое в горшочке с грибами, бутерброды с творожным сыром и зеленью, копченая рыба, мое любимое мороженое с кусочками коллабы и легкое вино с цветочным ароматом. В итоге от стола я не отодвинулась, а отвалилась с плотно набитым животом и отсутствием способности шевелиться.

Все было настолько вкусно, что во время еды разговаривать совсем не хотелось, а вот теперь любопытство робко постучалось ко мне.

–Что там за информация? – спросила я, отставляя полупустой бокал с вином, но продолжая лениво поглаживать его тонкую ножку.

–Я ждал этого вопроса несколько раньше, – иронично ухмыльнулся Вэлиан.

Я бросила взгляд на разграбленные тарелки и виновато посмотрела на мага. Он тихо рассмеялся.

–Ну, во-первых, ты просила узнать последние новости в столице и за пределами империи.

–И кто-то обещал предоставить мне их намного раньше, – я с укором посмотрела на тер Одаста.

–Все оказалось не так просто, – поморщился он. – Со столицей проблем нет, а вот в остальном…

–Есть что-нибудь интересное? – подобралась я.

Мужчина откинулся на спинку стула и не спеша потягивал вино, задумчиво разглядывая меня.

–Авид настолько опьянел от полученной безграничной власти, что совершенно не интересуется империей, развлекаясь с фаворитками.

–Но кто-то ведь издает указы и законы? – нахмурилась я.

–По сути всем заправляет Совет Лордов во главе с Ратвирдом, – передернул плечами Вэлиан. Я стиснула зубы. Ратвирд! У меня к нему свои счеты.

–Что еще? – я хмуро наблюдала, как дрожит вино в моем бокале.

–Ну, то, что император не воспринимает всерьез угрозу со стороны ледяных драконов, ты уже знаешь, – маг подвинулся ближе к столу и поставил на него пустой бокал. Я кивнула.

–А что слышно о них? – вскинула на тер Одаста цепкий взгляд.

–Проводят военные учения. Якобы, – хмыкнул Вэлиан.

–И? Как выглядит их армия? Очень грозная?

Мужчина бросил на меня насмешливый взгляд. Ну, да, знаю, глупость сморозила. Армия у них что надо!

–А что с нашей армией?

Маг отвернулся, и мне это совсем не понравилось.

–Ею уже никто давно толком не занимался, – раздраженно бросил он. – Воины расслабились.

Я постучала пальцами по столу, обдумывая сказанное. Мда, ситуацию надо как-то менять. Но как? Я еще не на троне. Раздавать указания направо и налево не могу. Бросила на тер Одаста задумчивый взгляд. Ладно, оставим пока этот вопрос.

–Теперь давай перейдем к нашим соседям. Что думают обо всем этом они?

–Эльфы крайне обеспокоены ситуацией в нашей империи, – вздохнул Вэлиан. – Во-первых, им не по нраву история с недееспособностью принцессы, во-вторых, они не в восторге от того, что на троне сидит Авид. Да и активность ледяных драконов их не особо радует.

Ага! Можно эльфов пока записать в свои союзники.

–Хорошо, – кивнула я и положила локти на стол. – Что еще?

–Огненные драконы как обычно молчат и игнорируют все, что происходит вокруг.

Ну, да, эти всегда держались в стороне от остальных.

–Но, думаю, их не очень-то обрадует соседство с ледяными, – я вскинула одну бровь и заработала внимательный взгляд Вэлиана. – Они ведь не могут не знать, что те активизировались у наших границ.

–Возможно, – медленно кивнул маг. – Информации от них никакой, в любом случае.

–А что оборотни?

–Пока тоже держатся отстраненно. Словно их это не касается. Впрочем, как и вампиры.

–Хм, хотят посмотреть, кто победит?

Уголки губ мужчины чуть дернулись.

–Не исключено, – произнес он.

–Гномы?

–Их тоже беспокоит ситуация с драконами. На Авида им плевать.

–Мда, – прокомментировала я. – То есть, по сути, эльфы единственные, кто небезразличен ко всему, происходящему у нас. Почему?

Я вперила в мага вопросительный взгляд.

–Владыка эльфов всегда был дружен с твоим отцом, – Вэлиан с осторожностью посмотрел на меня. Я опустила глаза. Воспоминания о родителях все еще отдавались во мне болью. Авид еще ответит за то, что лишил меня стольких счастливых мгновений. – Впрочем, с твоим дедом тоже.

Я бросила на тер Одаста задумчивый взгляд. И в голове моей родилась сумасшедшая мысль.

–А как бы мне пообщаться с ним? – осторожно спросила я, ожидая, что мужчина сейчас поднимет меня на смех. Но он был серьезен.

–Я могу это устроить, – неожиданно произнес он.

–Да? – радостно подскочила я на стуле. – Но как?

–Скажем так, я очень хорошо знаю одного из сыновей Владыки, принца Ронариэля.

–Откуда? – не смогла я скрыть изумления.

–Да так, – Вэлиан подозрительно отвернулся. Так-так-так, а это уже интересно.

–И когда ты сможешь организовать нашу встречу? – решила я не вникать сейчас в подробности взаимоотношений тер Одаста и эльфийского принца.

–Пока не знаю, – задумался маг. – Я напишу ему. Он давно звал меня в гости. Вот и совмещу приятное с полезным.

–Хорошо, – кивнула я. От предвкушения встречи с Владыкой эльфов голова слегка закружилась, но я сумела взять себя в руки.

–Есть еще новости?

–Пока нет, – покачал головой тер Одаст и внимательно посмотрел на меня. – Тер Гурт говорит, ты никак не можешь освоить магию огня.

Я виновато опустила глаза.

–Да. Я боюсь огня. Пытаюсь перебороть себя. Честно! Но не могу.

Я исподлобья посмотрела на Вэлиана. Он был задумчив.

–И что тебе мешает? – поинтересовался он.

–Я боюсь обжечься. Боюсь, что будет больно, – смущенно ответила я.

Маг нахмурился, подумал не долго и неожиданно произнес, поднимаясь из-за стола:

–Идем, Ириэн.

–К-куда? – удивилась я.

–Я научу тебя, как подчинить себе огонь, – чуть заметно улыбнулся мужчина.

Я недоверчиво вскинула брови, но все же пошла за Вэлианом в гостиную. Он попросил подождать его здесь, а сам куда-то ушел. Впрочем, вернулся он быстро, неся в руках толстую зеленую свечу.

–Садись, – он кивком головы указал мне на диван, и я послушно опустилась на мягкое сиденье. Маг устроился рядом и поставил на журнальный столик свечу. Одновременно с этим на комнату опустилась темнота. От неожиданности я вздрогнула, но спросить у тер Одаста ничего не успела. На свече вспыхнуло маленькое пламя. Язычок его медленно вытянулся и, неспешно покачиваясь, озарил светом окружающее пространство.

–Смотри, – произнес Вэлиан. Я недоуменно уставилась на него. – На свечу смотри.

Я вперила взгляд в пламя. Завораживает. Какое-то время мы сидели молча. Для меня не существовало в этом мире ничего, кроме этой свечи и маленького оранжевого язычка.

–Поднеси руки к огню свечи, – нарушил маг тишину. Я, как под гипнозом, выполнила указание, расположив ладони по обе стороны пламени. Кожей ощутила приятное тепло.

–Ближе, – попросил тер Одаст. Именно попросил. Это я отметила на задворках своего сознания. Я чуть придвинула руки к огню. Ладоням стало жарко. – Что ты чувствуешь?

–Жарко, – почему-то шепотом ответила я.

–Впитай в себя этот жар. Почувствуй, как он медленно расползается по твоему телу, проникает в каждую клеточку, согревает тебя, ласкает, наполняет собой всю тебя, – неспешно произнес маг. И голос его приятно обволакивал меня. Хотелось растечься жидкой лужицей. Но я собрала себя в кучу и закрыла глаза, сосредоточившись на ощущениях от свечи. Сначала ничего не происходило. Просто ладошки жгло, но это было вполне терпимо. Потом я начала представлять, как этот жар медленно поднимается от ладоней вверх, к локтям. Я словно видела, как он продвигается у меня под кожей, подобному тому, как движется кровь по венам. Вот огонь уже добрался до плеч и плавно перетек к шее с двух сторон, начал опускаться вниз, в грудную клетку, затем заполнил собой живот и пополз дальше. Спустя какое-то время я почувствовала, словно вся полыхаю изнутри. Но мне это не причиняло никаких неудобств или дискомфорта. Я просто осознавала это, как факт. И мне нравилось. Мне было хорошо. Хотелось смеяться. Обычно так бывает, когда тебя переполняет сила.

–А теперь приласкай его в ответ, – откуда-то издалека донесся до меня голос Вэлиана.

И у меня даже мысли не возникло испугаться или возмутиться. Мне безумно захотелось прикоснуться к огню, погладить его, как кота, почувствовать, как он довольно выгибается под моими руками и мурлычет.

–Открой глаза, Ириэн, – произнес маг. Я с огромной неохотой выполнила просьбу, понимая, что сейчас распадется моя такая приятная связь с пламенем. И каково же было мое удивление, когда я, открыв глаза, уткнулась взглядом в следующую картину: моя правая рука беспрепятственно касалась горячего язычка и я абсолютно не чувствовала никакой боли. Напротив, ладонь обволакивало ласковое тепло. Изумление быстро схлынуло, уступив место страху, и я резко отдернула руку, вскрикнув.

–Ну, чего ты испугалась? – с тихим смешком спросил Вэлиан.

–Н-не знаю, – неуверенно ответила я. – Боялась, что обожгусь.

–Но ведь не обожглась? – по голосу я чувствовала, что он улыбается.

–Нет, – нахмурилась я. – Почему?

–Потому что ты, наконец, приняла огненную стихию.

–Да? – я изумленно уставилась на него. Глаза мага светились в легком полумраке. В них отблесками отражалось пламя свечи, а на губах застыла такая простая и открытая улыбка. Признаться честно, я залюбовалась. Но долго заниматься этим мне не дали. В гостиной снова вспыхнул магический светлячок, от чего я сразу зажмурилась.

–Думаю, теперь твои занятия с тер Гуртом пойдут легче, – вздохнул Вэлиан и встал. – А теперь тебе пора домой. Занятия по физподготовке никто не отменял.

Я сквасила кислую физиономию, но мага это не тронуло. Он открыл для меня портал.

–Спокойной ночи, – пожелал тер Одаст.

–Спокойной ночи, – буркнула я и ушла к себе.

Спать не хотелось. Я была слишком взбудоражена своей игрой с огнем. Сила все еще гуляла у меня в крови. Да и сведения, что сообщил мне Вэлиан, тоже требовали обдумывания. Я забралась с ногами на кровать. Итак, что мы имеем?

Авид развлекается в свое удовольствие и на империю ему плевать. А Ратвирд оказался весьма проворен, фактически управляя всем. Интересно, дядя хотя бы читает, что подписывает? Что-то сомневаюсь. По сути, драконы могут просто прийти и усесться на трон. И войну разворачивать необязательно. Все и так сдадутся без боя. Мда, печально!

Что еще? Армия у нас никакая. Это совсем плохо. Встречусь с Авидом, лично пущу его на ленточки за такое отношение к империи. И Ратвирда следом, советничек демонов!

Встала и нервно прошлась по комнате. Радует, однако, что эльфы за нас. Они имеют вес в этом мире. Гномы – тоже не плохо. Оборотни и вампиры? Те еще прихвостни. Встанут только на сторону победителя. Да и демон с вами! Вот бы еще огненных драконов перетянуть на свою сторону! Угу, мечтать не вредно! Тяжело вздохнула. Нет, я не отдам ледяным империю! Это даже обсуждению не подлежит! Что же делать? Заявиться во дворец? Не выход. Рано еще. Я не готова.

Армия… Почему-то это слово назойливой мухой крутилось в голове, не давая покоя. Если драконы решат напасть, что империя сможет им предложить? Да ничего! И это сильно раздражало. Эх, была бы сейчас на троне, издала бы указ о военных учениях. И тут мой взгляд упал на Свод законов, лежащий в кресле. Нахмурилась, вспоминая содержание этого довольно увесистого талмуда. Неуверенно взяла в руки, открыла, нашла оглавление. Палец медленно скользил вдоль названий разделов, статей и законов. Вот оно! Закон о военной мобилизации. Быстро нашла нужную страницу, пробежала глазами уже знакомые строчки и, победно улыбнувшись, достала из кармана кристалл перемещения.

–Ириэн! – услышала я возмущенный возглас Вэлиана и только сейчас поняла, что пялюсь на совершенно голого мага. Щеки мгновенно обожгло огнем, и я резко повернулась к нему спиной. Во рту пересохло, а сердце готово было вот-вот выскочить из груди. – Какого демона ты тут делаешь?

–Мне пришла в голову идея, и я хотела обсудить ее с тобой, – виновато произнесла я, зажмурившись.

–И непременно в ванной?

Огляделась. Как это я умудрилась перенестись сюда, а не в гостиную? Демон! Во время перемещения у меня мелькнула мысль о горячей ванне. Я так давно не нежилась в ароматной пене. Ведь в результате составленного тер Одастом расписания у меня и на душ-то толком времени не было.

–Я не думала, что перенесусь сюда, – пролепетала я.

–Что ты хотела обсудить?– выдохнул мужчина. – Можешь поворачиваться.

Я медленно и осторожно повернулась с зажмуренными глазами. Открыла сначала один. Убедилась, что Вэлиан прикрыл все… стратегически важные места, и открыла второй. Бедра мужчины были обернуты полотенцем. Но все, что выше… Мысли тут же покинули меня, стройным шагом отправившись в неизведанные дали. А я просто стояла и глазела на это тело.

–Мне, конечно, приятно твое внимание, но я сегодня хотел бы еще поспать, – услышала я насмешливый голос мага. Вздрогнула и снова покраснела, опустив глаза. А вот я, похоже, сегодня не усну. – Что у тебя за книга?

О, я перенеслась вместе со Сводом законов.

–Это Свод законов, – пояснила я. – Я тут кое-что нашла.

–Что?

–Ты сказал, что воины расслабились, – я бросила на него неосторожный взгляд и тут же пожалела. В груди тут же начал скручиваться тугой узел, и я поспешно уткнулась в закон.

–Как ты смотришь на то, чтобы переместиться для беседы в другое место? – спросил Вэлиан.

–Я не против, – растерялась я.

Мужчина вышел из ванной комнаты и направился в гостиную. Я следовала за ним по пятам, уже без стеснения разглядывая мага. Благо видеть этого он не мог. Боги, какая спина, затянутая в тугие мышцы. Они соблазнительно перекатывались при каждом его шаге. А то, что было ниже… Демон! Откуда эти мысли? И эти странные ощущения внутри меня? Да, Вэлиан мне нравился. Не стану скрывать. Наверное, почти с нашей встречи на городской площади. Но его вид никогда не будил во мне таких чувств. При взгляде на него без одежды у меня напрочь срывало крышу. И мне стоило немалых трудов удержать ее на месте. Авось еще пригодится.

Между тем мы пришли в гостиную.

–Я тебя слушаю, – тер Одаст развернулся ко мне. Я нервно сглотнула. Ну, неужели, он не видит, как действует на меня его внешний вид? Ладно, не буду об этом думать. Прошлась по комнате, специально повернувшись к нему боком.

–Так вот, – нервно облизала пересохшие губы. – Воины расслабились. И вряд ли они дадут достойный отпор тем, кто на нас нападет. Неважно ледяные это будут драконы или кто-то еще.

–К чему ты клонишь? – немного раздраженно спросил маг.

–Когда последний раз проводились военные учения? – я имела неосторожность повернуться к нему. Снова сглотнула и прошлась по комнате в противоположную сторону.

–Довольно давно, – после некоторого раздумья ответил мужчина. – Лет восемь назад.

–Ага, – кивнула я.

–Ириэн, не томи, – простонал тер Одаст.

–А по закону «О военной мобилизации» военные учения должны проводиться раз в три года, независимо от того, есть угроза нападения или нет, – и я с победным видом повернулась к Вэлиану, тут же заметив изумление на его лице. Да, я была собой довольна. Еще бы не думать о его теле!

–И? – протянул маг непонимающе.

–Пора бы их провести, – я широко улыбнулась.

–Сама сообщишь Авиду? – он иронично вскинул бровь.

–Нет, – еще шире улыбнулась я. – Это сделаешь ты.

Ирония на лице тер Одаста сменилась удивлением.

–Ты напомнишь моему дяде, что пора бы провести учения. Главное, обставь все так, чтобы он почувствовал, что ему не придется слишком заморачиваться. Раз он не особо озабочен делами империи. Думаю, и с Ратвирдом договоришься.

–Хитрая девочка, – улыбнулся Вэлиан. Я снова покраснела, но на сей раз от его похвалы.

–Напомним воинам, кто они, а заодно и другим намекнем, что не стоит разевать на нас рот.

–Хорошо, – кивнул маг. – Займусь этим завтра же. Все равно пора во дворец на доклад.

–Прекрасно, – я счастливо улыбнулась.

–А теперь спать! – скомандовал он.

–Ага, – с охотой кивнула я. – И не забудь про эльфов.

Последнюю фразу я произнесла, уже шагая в портал. Вышла из него в своей спальне. Счастливо крутанулась на месте, подпрыгнула и хлопнула в ладоши, зажав Свод законов подмышкой. Ай да я, ай да молодец! Потом меня посетила здравая мысль, что, действительно, неплохо было бы поспать. До рассвета оставалось меньше пяти часов. А Вэлиан придет и того раньше. При мысли о маге щеки снова обожгло, а сердце учащенно забилось где-то в горле. Стоп! Стоп! Стоп! Ириэн Аларан, марш спать! И немедленно выброси из головы эти неприличные мысли. Я закусила губу. Ой, как же хотелось потрогать эти его мышцы, провести руками по его груди. Она была такой гладкой, с редкой темно растительностью. У меня перехватило дыхание. Стало жарко. И я решила принять холодный душ. Надеюсь, поможет.

А уже спустя полчаса я крепко спала.



Глава VII


Никто не знает, каковы его силы, пока их не использует.


Иоганн Вольфганг Гёте


Дни шли своей чередой. Я встречалась с магами, осваивала новые заклинания и, надо сказать, делала в этом большие успехи. Как же удивился тер Гурт, когда я на следующий день после ужина у Вэлиана, показала ему, что могу легко коснуться огня и он не причиняет мне никакого вреда. С этого момента дела мои с магией этой стихии пошли в гору. Единственно, что пока с трудом мне давалась пространственная магия, но я была упорной. И тренировалась постоянно, едва выпадала свободная минутка.

К утренним занятиям с тер Одастом помимо бега с препятствием и плавания добавились упражнения с мечом и стрельба из лука. Последнее мне понравилось особенно, хотя в цель я пока попадала крайне редко.

К тому же я продолжала закрывать свои долги в Академии и читала книги, которыми меня снабжал Вэлиан: о политике, истории, устройстве общества и прочих вещах, важных для принцессы.

В одно из утренних занятий, когда я, вооружившись луком, отчаянно целилась в мишень, нарисованную на дереве, тер Одаст сообщил мне, что получил письмо от своего эльфийского друга. Естественно, я снова промазала.

–Демоны! – выругалась я.

–Не задирай так локоть, – наставлял меня маг, стоя в стороне. – И расслабь запястье на той руке, которой оттягиваешь тетиву.

Я зарычала, подбирая стрелы. Настрелять я успела уже штук шесть.

–Так что там в письме? – поинтересовалась я, вновь отойдя от мишени на достаточное расстояние и взяв лук наизготовку.

–Ронариэль с радостью примет нас. Хотя Владыка сейчас в отъезде.

–Надолго? – я прищурила один глаз, гипнотизируя мишень.

–Вернется через несколько дней.

Я натянула тетиву, задержала дыхание и плавно отпустила. Урааа! Моя стрела хоть и не попала в самый центр, но все же не улетела как обычно в близлежащие кусты. Я со счастливой улыбкой повернулась к тер Одасту. Он тоже улыбался.

–Наконец-то, – произнес маг. – Я уж думал, этого никогда не случится.

–Терпение и труд все перетрут, – процитировала я ему извечную истину, пытаясь вытащить стрелу из древесины. – Когда отправляемся?

Стрела, наконец, поддалась, и я придирчиво осмотрела ее наконечник. Цел. Я взглянула на Вэлиана, ожидая его ответа.

–Мне нужно закончить кое-какие дела в департаменте и потом я возьму отпуск, – задумчиво произнес мужчина. – Дай мне несколько дней.

–Сколько туда добираться? – я вновь заняла позицию с луком в руках.

–Мы пройдем порталом до границы, а там на лошадях дня три.

Я выстрелила. Промазала, но это уже не принесло мне такого огорчения как раньше.

–А если не порталом? – спросила я, пытаясь в траве найти стрелу.

–Нууу, недели полторы, если нигде не задерживаться. – Тер Одаст подозрительно уставился на меня. – Зачем тебе это?

–Я бы предпочла путешествие до границы на лошадях. Или хотя бы часть пути, – сообщила я, возвращаясь к магу.

–Поясни.

–Я хочу взглянуть на свою империю.

–А ты на нее еще не насмотрелась пока бегала от меня? – он вскинул одну бровь.

–Насмотрелась, – вздохнула я и опустила глаза. – Но еще не все видела. К тому же, я хочу кое-что сделать.

На моих губах заиграла шаловливая улыбка.

–Что? – насторожился Вэлиан.

–Я хочу пустить слух о возвращении настоящей Солиаль эн Рандар, – и я с вызовом посмотрела в глаза магу. Он молчал, что-то обдумывая.

–Ты же понимаешь, что слух этот дойдет до дворца, – медленно произнес мужчина.

–Понимаю, – кивнула я.

–И на тебя будет объявлена охота.

–Но ведь никто не будет знать, как выглядит принцесса, – я развернулась и прошлась по полянке, на которой мы с Вэлианом устроили тренировочное стрельбище.

–И ты понимаешь, что я, как глава Магического департамента, не могу проигнорировать этот слух.

–Понимаю, – мои губы снова растянулись в улыбке, но теперь уже загадочной. – И ты лично сообщишь Авиду об этом слухе.

–А как быть с лжепринцессой?

О ней-то я как-то и не подумала.

–Думаю, с ней ничего не случится, – неуверенно произнесла я. – Не она же будет распускать этот слух.

–Зачем тебе это? – прищурился на меня тер Одаст.

–Ну, во-первых, – я снова прошлась мимо мага, – я хочу заставить своего дорогого дядюшку и всю его свиту немного понервничать. Во-вторых, у нас ведь в империи есть шпионы ледяных драконов?

Я вопросительно уставилась на мужчину.

–Думаю, что есть, хотя мы стараемся их вычислить, – с неохотой ответил он.

Я кивнула.

–Думаю, что слух о настоящей принцессе быстро дойдет до ледяных и они пока приостановят свои действия.

–Или, наоборот, ускорят их, – попытался развеять мою теорию маг.

–Будем надеяться на лучшее, – вздохнула я. – Ну, и остальные тоже будут в курсе возвращения Солиаль. В том числе, твои эльфы.

–Рискованно, – дернул головой Вэлиан и тоже прошелся по поляне.

–Чем мы рискуем? – возмутилась я. – Как выглядит принцесса и где она живет, никто не знает. Ну, занервничает Авид. Что он сделает? Объявит охоту на Солиаль? Да пускай. Мне это ничем не грозит.

–Хорошо, – с большой неохотой согласился со мной тер Одаст. – Что потом? О чем ты хочешь поговорить с Владыкой?

–Для начала я хочу понять, на чьей он стороне и можно ли ему доверять. А там будет видно. Ты говорил, что принцесса должна пройти какую-то проверку.

–Принятие Стихий, – кивнул маг.

–Что это и как проходит?

–Эту проверку проходят все представители императорского рода после совершеннолетия, – пояснил мужчина.

–Зачем?

–Если Стихии не примут наследника, он не сможет управлять империей.

–А если Стихии не примут меня? – вдруг испугалась я. – Это, что, империя останется в руках Авида? А если бы родители не умерли и Стихии меня не приняли, как бы все было тогда?

–Признаться честно, если в наследнике течем кровь рода Рандар, и он обладает магией, Стихии примут его.

–А были случаи, что Стихии не принимали? – напряглась я.

–Нет, я таких случаев не знаю, – после некоторого раздумья ответил Вэлиан. Но мне от этого легче не стало.

–Так в чем заключается эта проверка?

–Проверяемый должен доказать свою власть над Стихиями и показать, что может ими управлять, – Вэлиан потер переносицу и прошелся по поляне.

–И как он это доказывает? – нахмурилась я.

–В ритуале участвуют четыре самых сильных мага от каждой Стихии. Если наследник может им что-то противопоставить и соединить все четыре Стихии в одну, то проверка считается прошедшей успешно.

–Соединить четыре магии? – удивилась я. – Но как?

–Переплести энергетические нити между собой. Это не просто. И тратится много сил, – поморщившись, ответил Вэлиан.

–Я никогда не смогу такое сделать, – тут же расстроилась я. – Либо лет через пятьдесят упорных тренировок.

–Ты со всем справишься, Ириэн, – попытался успокоить меня маг. – Ты делаешь большие успехи. Маги тобой довольны.

–Но соединить четыре магии! – воскликнула я.

–Ты – представитель рода эн Рандар. У тебя это в крови. И Стихии сами тебе помогут. Главное, не бояться.

–Легко сказать, – вздохнула я. – К тому же времени-то у меня не особо много. Драконы не станут ждать, когда я освою магию Стихий.

–У тебя обязательно получится, – подбодрил меня тер Одаст. Я исподлобья посмотрела на него и решила сменить тему.

–А как мы будем путешествовать? Опять как муж и жена? И ночевать в одной комнате? – сердце замерло в ожидании ответа.

–Не вижу в этом необходимости, – отвернулся мужчина. – Мы будем путешествовать, как брат и сестра. Скажем так, я везу тебя к твоему жениху.

Мои брови взметнулись вверх.

–И к тому же мы постоянно будем менять личины, – продолжил он.

–Ладно, – согласилась я, всеми силами стараясь не показать своего разочарования.

–Думаю, на сегодня можно закончить, – встрепенулся Вэлиан и, бросив на меня короткий взгляд, открыл портал.

Я подобрала колчан со стрелами и, не прощаясь, шагнула в телепорт. Дома меня уже ждал тер Гурт.

Дни пролетали незаметно. Я постоянно была чем-то занята. И не заметила, как начался новый учебный год. Надо было сходить за учебным планом и взять в библиотеке необходимые учебники. Соответственно, я встречу там многих знакомых. И у них будут вопросы. Главное, не встретить Фарию. Врать подруге мне совсем не хотелось.

Закончив занятие с Маком пораньше, я наскоро перекусила оставшейся с ужина овощной запеканкой и отправилась в Академию. Мда, далековато Вэлиан меня поселил. Понимая, что не успею вернуться к встрече с тер Ултаром, я решила воспользоваться кристаллом перемещения и вышла из портала в том же переулке, что и раньше, неподалеку от своего учебного заведения.

Первым делом зашла в приемную ректора и получила учебный план. Так, что тут у нас нового и интересного? Ко всему прочему добавляются предметы «Магия в зельеварении» и «Духовное целительство». Не так уж и много. Сдать нужно восемь контрольных по шести предметам, четыре реферата и курсовую работу. Интересно, когда я буду всем этим заниматься в свете возникшего в ближайшем будущем путешествия?

–Ириэн! – услышала я за спиной и, вздрогнув, оглянулась.

–Фария, – растерялась я.

–Привет! – подлетела ко мне радостная девушка.

–Привет! – улыбнулась я в ответ, уже обдумывая пути отступления.

–Почему ты мне не отвечала? Я написала тебе кучу писем.

Демоны! Она ведь писала на адрес родителей, а я там уже давно не была. Все как-то времени не было.

–Ээээ, – протянула я, на ходу пытаясь сочинить оправдание, – я недавно только вернулась. Ездила с мамой и Орой в Арвелию.

–Зачем? – удивилась Фария.

–Моя сестра выходит замуж. И мама хотела купить особенный материал ей на платье. А такое есть только в столице, – врала я напропалую.

–Здорово! – восхитилась подруга и тут же сникла.

–А как у тебя дела? Как Дон?

Девушка отвернулась, но на ее лице я успела заметить выражение грусти. Неужели, расстались? Вот досада-то!

–Что-то случилось? – спросила я.

–Прогуляемся? – неожиданно предложила Фария.

Признаться честно, времени у меня было в обрез, а ведь еще в библиотеку надо заскочить, но я, видя несчастное лицо подруги, не смогла отказать ей.

–Хорошо. Только давай сначала зайдем в библиотеку.

–Давай, – кивнула девушка.

–Так что у тебя стряслось, Фар? – поинтересовалась я, когда мы шли по переходу между корпусами. – Вы поругались с Доном?

Подруга покачала головой и в ее глазах заблестели слезы.

–Моя мать и дед против Дона.

–В каком смысле? – не поняла я.

–Я хотела их познакомить, – выдохнула девушка. Так у них все настолько серьезно? – Но сначала решила поговорить со своей родней без Дона. А они заявили, что никогда не позволят мне выйти за него замуж и не благословят.

–Подожди, – потерялась я. – Что значит они не позволят тебе выйти за него замуж? Ты собралась за него замуж?

Фария скосила глаза в сторону.

–Да, Дон сделал мне предложение пару недель назад, – тихо произнесла она.

Вот это новости! Шустрый парень.

–И ты согласилась? – спросила я, приходя в себя от услышанного.

–Да, – кивнула девушка. – Я ведь влюбилась в него почти сразу, как увидела. А он только тобой бредил. А потом ты сбежала. В общем…

–Понятно, – выдохнула я.

–Прости.

–Фар, тебе не за что просить у меня прощения, – отмахнулась я, поднимаясь по лестнице. – Я рада, что мой побег помог вам сблизиться. И буду рада, если у вас все будет хорошо.

–Я в этом не уверена.

–А почему твоя родня против него? – я свернула направо.

–Потому что он не оборотень, – зло бросила подруга.

–И что с того? Ты тоже не чистокровный оборотень. Ой, прости.

–Ничего. Ты права. Вот поэтому они и против. И более того, Ир, они нашли мне жениха.

–Что? – опешила я.

–Да. Сына какого-то аристократа обедневшего. Выгодная партия. У папаши нужные связи. И его сыночек готов на мне жениться, ради денег стерпеть мою нечистокровность.

–А ты его видела? – я с трудом открыла тяжелую массивную дверь в библиотеку.

–Ну, когда-то давно, – перешла на шепот Фария. – Мы еще были детьми.

–Так, может, он тебе понравится?

–Ириэн, он мне тогда уже не нравился, – сквасилась подруга. – И вообще-то я люблю Дона.

–А он что на это говорит?

–Я ему не говорила ничего пока.

Подойдя к стойке библиотекаря, я подала список требуемых книг, который получила вместе с учебным планом, полной женщине в очках. Она молча пробежала его взглядом и исчезла за высокими стеллажами.

–И что ты собираешься делать?

–Я не знаю, – вздохнула Фария. – Я поругалась с матерью и дедом. Они пригрозили прекратить оплачивать мою учебу здесь. Ты ведь знаешь, что мне бесплатное обучение не светит, с моими-то оценками.

Да, это точно. Фария особой усидчивостью никогда не отличалась, как и любовью к учебе.

–Советую тебе поговорить с Доном. Он должен знать.

–А если он уйдет? – подруга вскинула на меня испуганный взгляд.

–Если уйдет, значит, не любит тебя, – категорично заявила я. – У тебя просто нет другого выхода, Фар.

Вернулась библиотекарь с книгами для меня. Мы замолчали. И, дождавшись, когда она заполнит мою карточку, я убрала учебники в сумку, и мы с Фарией покинули библиотеку.

–Знаешь, Ир, – задумчиво произнесла подруга, когда мы вышли на улицу, – мне кажется, Дон все еще любит тебя.

–Что? С чего ты взяла?

–Он часто говорит о тебе. Иногда, когда мы вместе, задумывается о чем-то подолгу.

–Мало ли о чем он думает, – хихикнула я. – Не говори ерунды, Фар. Дон бы не стал звать тебя замуж, если бы не любил.

–Не знаю, – неуверенно произнесла девушка.

–Не придумывай. Все у вас будет хорошо.

–А вот и Дон, – расплылась в улыбке подруга.

Я оглянулась. К нам по дорожке торопливо шагал мой бывший парень.

–Ириэн? – удивился он.

–Привет! – улыбнулась я. – Вот зашла взять учебный план и книги.

–Как ты? – спросил парень, даже не взглянув на Фария. Сдается мне, подруга в чем-то права. Непорядок!

–Хорошо, – пожала я плечами. – Кстати, поздравляю вас.

Я перевела взгляд на вдруг поникшую девушку.

–С чем? – не понял Дон.

–Ну, как? Фария мне рассказала, что ты сделал ей предложение.

Маг смутился и опустил глаза, бросив короткий взгляд на подругу.

–Надеюсь, пригласите на свадьбу?

–Д-да, конечно, – запнувшись, ответил он.

–Ну, мне пора. Еще увидимся и спишемся, – произнесла я, уходя от друзей спиной вперед. – А у меня еще дела. Надеюсь, все у вас будет хорошо.

И я бросила на Фарию многозначительный взгляд. Подруга поджала губы. Махнув им на прощание, я развернулась и поспешила к воротам, дав себе зарок как можно меньше пересекаться с Доном. Не дело это, жениться на одной, а думать о другой. Может, с Вэлианом поговорить, чтобы он вправил ему мозги? Хотя нет, не стоит его впутывать в это. Сами разберутся.

Я отошла подальше от Академии и нырнула в тесный переулок, достала кристалл перемещения и представила свою гостиную. Тер Ултар уже ждал меня на крыльце. Закинув сумку и мысли о своих друзьях, я с головой ушла в магию воды.

Сегодня занятие проходило в горах Ольи, что находились в южной части империи. Склоны их были покрыты травой и низкорослыми кустарниками. Никакого водоема поблизости не наблюдалось.

–Чем мы будем заниматься сегодня? – с интересом спросила я, осматриваясь.

–Будем добывать воду, – хитро прищурился маг.

–Как? – от удивления я открыла рот. – Ее же здесь нет.

Мужчина загадочно улыбнулся.

–Ты уверена, Ириэн?

Так, если он так спрашивает, значит, я не права и где-то есть вода, хотя бы лужа. Огляделась. Трава, камни, кустарники. Хм! В чем подвох? Думай, Ириэн, думай! Что мы видим вокруг? Горы, растения, земля под ногами. Ответ крутился где-то рядом, но мысль я ухватить не могла. Еще раз окинула задумчивым взглядом окружающее пространство. Трава… Вон там какие-то кусты…

–Сдаешься? – хихикнул тер Ултар. – А ведь ты должна знать ответ на вопрос, где здесь жидкость.

Хм? Должна? Почему? Растерянно уставилась на мага. Он сокрушенно покачал головой, но в глазах его прыгали смешинки.

–Растения содержат влагу. Без нее они погибнут. Земля под ногами также содержит влагу. Количество зависит от климата и погодных условий. Воздух тоже содержит влагу.

Демоны! Ответ лежал прямо на поверхности. Стукнула себя ладошкой по лбу и виновато посмотрела на мужчину.

–Ну, может, догадаешься, как извлечь из них жидкость? – тер Ултар вскинул брови и выжидательно уставился на меня. Не хотелось оплошать еще раз, но на ум ничего дельного не приходило.

–Выжать их? – неуверенно произнесла я.

–Поясни, – нахмурился он.

–Ну, не знаю, как сок выжимают. Сжать и выжать воду.

–Кхм, – кашлянул маг. – Долго ты так будешь по капле выдавливать жидкость. Есть способ проще и быстрее. Вспоминай.

Я напрягла свои извилины. Они отозвались с неохотой. Так, вспоминаем, что мы проходили раньше. Переливали воду из одного стакана в другой, создавали фонтанчики, волны… Стоп! Фонтанчики! Как там они создаются? Создать узконаправленное радиальное давление, тем самым заставив воду взметнуться вверх. И как это нам поможет здесь? Думается, что никак. Ха! Да чего я голову-то ломаю?

–Жидкость можно просто притянуть к себе, заставить предмет отдать ее. Иными словами, высушить. Влага испарится. Одновременно понизить температуру воздуха. Влага сконденсируется. Получится роса. А роса это жидкость, – и я довольно улыбнулась.

–Ну, почти верно, – медленно кивнул тер Ултар. – Необходимо сначала нагреть отдающую поверхность, а затем охладить воздух вокруг него. Может, скажешь до какой температуры?

Я наморщила лоб, припоминая формулу. У меня с ними беда обычно была.

–Это зависит от первоначальной температуры воздуха и его давления, – медленно произнесла я.

–Ну, давай опробуем твою теорию. Собери влагу с этого участка земли, – мужчину ткнул в небольшую проплешину среди травы, покрытую каменными обломками. Как-то не выглядят они влажными.

Я уставилась на объект своего будущего эксперимента, лихорадочно пытаясь произвести в уме непростой расчет необходимых параметров. Эээх, я же гуманитарий! Не спеша обошла отведенный мне участок, присела на корточки, сразу же забыв о существовании рядом тер Ултара. Еще раз мысленно проверила вычисления, глубоко вздохнула и закрыла глаза. Вообще-то последнее делать было не обязательно, но мне так проще сосредоточиться. Итак, первое – нагреть отдающую поверхность. Я произнесла про себя необходимое заклинание. Теперь надо понизить температуру окружающей среды. В ход пошло другое заклинание.

–Кхм, – донеслось до моего уха. Я открыла глаза, вопросительно глядя на тер Ултара. Его брови были вздернуты и он изумленно осматривался. Мне стало любопытно, что же там увидел маг, и я бросила за его взглядом. Ой, мама! Что это? Я вскочила на ноги, ошарашенно глядя на траву и кустарники, покрытые легкой белой пыльцой.

–Что это? – я подняла глаза на мужчину.

–Это иней, – спокойно ответил он, словно только и ждал такого результата.

–Чтооо? – я крутанулась вокруг своей оси, осматривая пространство вокруг и чувствуя, что воздух и, правда, стал холоднее. – Но откуда? Сейчас же только начало осени.

–Кое-кто перестарался, – и он с юмором взглянул на меня.

–Я? Это сделала я? – изумлению моему не было предела.

–Да, – кивнул он, хихикнув. – В каком-то смысле тебя можно поздравить.

–С чем? – не поняла я, все еще ошарашенно разглядывая результат своих трудов.

–С тем, что твоя сила просыпается, Ириэн.

–В каком смысле? – нахмурилась я, взглянув на тер Ултара. – Магические способности у меня были и до этого.

–Были, но на довольно посредственном уровне, – маг не спеша прошелся по траве. – Они только намекали на твой настоящий дар. А теперь он начинает просыпаться. И твоя сила постепенно начнет возрастать. А это проблема.

–Почему? – не поняла я.

–Ты еще не в полной мере умеешь ее контролировать. И результат ты видишь вокруг себя, – он повел рукой в сторону.

–И что же делать? – испугалась я. Маг с неконтролируемой силой – большая опасность для всех. У нас таких либо изолировали и обучали в закрытых заведениях, либо… Нет, о плохом думать не хотелось.

–Мне надо поговорить с Вэлианом, – сразу стал серьезным тер Ултар. Страх сжал мое горло своей костлявой рукой. Ведь именно ведомство тер Одаста занимается такими магами. Если он закроет на мои открывшиеся способности глаза, это будет сродни государственной измене. – Ну, чего ты так побледнела?

–Я же знаю, что бывает с такими магами, – сипло ответила я.

–Но ты особенный случай, Ириэн. Это твой родовой дар. А научиться им управлять ты сможешь. Для этого нас Вэлиан и нашел.

Я бросила на мужчину короткий взгляд и гулко сглотнула. По сути, он прав. Вэлиан ведь должен был предполагать размеры моей настоящей силы. И для него это известие не станет большим сюрпризом. Я коротко и немного нервно кивнула.

–Вот и отлично, – улыбнулся тер Ултар. – Закину тебя домой, а потом отправлюсь к Вэлиану.

Маг открыл для меня портал и я, забыв попрощаться от переизбытка эмоций и мыслей, как в трансе шагнула в него, выйдя уже в своей гостиной. А вечером тут же состоялся совет, участниками которого стали я, Вэлиан и мои учителя.

Под скрещенными взглядами мужчин чувствовала я себя крайне не уютно, вжимаясь в диван. А от такого, как они хмурились, становилось еще хуже. Тер Одаст молчал. Это вообще убивало. Я ощущала себя некой неизведанной вещью, чьи свойства и предназначение остаются загадкой, и решается ее судьба – оставить и изучить или уничтожить от греха подальше.

–Давайте уже скажем что-нибудь, – первым подал голос тер Ултар. – Девочка и так сидит ни жива, ни мертва. Я бросила на него благодарный взгляд и перевела его на Вэлиана. Мужчина отвел глаза. А вот это мне совсем не понравилось.

–Я вообще не вижу проблемы, – произнес Мак. – Мы же все этого ждали.

Вот как? А почему меня в известность не поставили?

–Это создает некоторые проблемы, – важно ответил ему тер Гурт.

А я продолжала буравить взглядом Вэлиана. Ну же, скажи что-нибудь уже. Не мучай меня. Неужели, не понимаешь, каково мне сейчас?

–Да нет никакой проблемы, – всплеснул руками водный маг. – Ну, проснулась ее сила. Научим девочку ею управлять. Нас же тоже когда-то этому научили.

Я перевела на него удивленный взгляд. Что он имел в виду? Не то ли, что их сила когда-то тоже была слишком большой и неуправляемой?

–Сколько времени пройдет, пока она научится? – спросил вампир. – Каждый из нас обладает только одной магией. В ней их четыре.

–Ну, подумаешь, Ириэн сожжет что-то невзначай. Сама же и потушит, – продолжал защищать меня тер Ултар.

–А мне все это кажется интересным, – широко улыбнулся Мак.

–Вэлиан, что скажешь? – впервые за вечер заговорил Китар.

Я снова посмотрела на тер Одаста. Да почему он так старательно отводит взгляд?

–Говори, – глухо произнесла я, услышав свой голос как будто со стороны. – Я приму все, что ты решишь.

И затаила дыхание в ожидании ответа.

–Ириэн, твоя сила проснулась внезапно. И судя по тому, что рассказал Ралд, величина ее не маленькая. Думаю, ты и сама понимаешь, к чему это может привести.

Бросил на меня короткий взгляд и снова опустил глаза. Мое сердце начало медленный спуск куда-то в желудок. Демоны! Ну, чего он медлит?

–Мы надеялись, что ты научишься контролировать магию раньше этого пробуждения, – нехотя продолжил тер Одаст. Я окинула взглядом притихших мужчин. – Поэтому я вижу только один выход.

Он замолчал и, наконец, поднял на меня глаза. В них застыло чувство вины и сожаления. Сердце, миновав желудок, рухнул куда-то вниз.

–Какой? – хрипло из-за внезапно пересохшего горла спросила я.

–Антимагические браслеты, – тихо ответил Вэлиан.

–Как у преступницы? – почти шепотом произнесла я.

Тер Одаст не ответил, продолжая смотреть на меня.

–Ириэн, ты не преступница, – услышала я издалека голос Мака, но не сводила глаз с главы магического департамента. Он и не думал отворачиваться.

–Хорошо, – покорно сказала я. – Я согласна.

Вэлиан поднялся из кресла, в котором все это время сидел, и достал из внутреннего кармана пиджака два тонких браслета. Подготовился, значит? Я тоже поднялась, опустив глаза и не в силах смотреть на мужчину. Протянула руки. Холодные обручи легли на мои запястья, раздался негромкой щелчок и они плотно обхватили мои руки. Я с интересом разглядывала эти своеобразные украшения. Обычные серебристые полоски, без узоров и надписей.

–Пока они на тебе, ты сможешь использовать только бытовую магию, не требующую больших вложений сил, – пояснил глава магического департамента.

Я молча кивнула. Разом навалилась сильная усталость.

–Но для тренировок мы будем их с тебя снимать, – произнес тер Гурт.

–А если я не смогу совладать со своей силой и покалечу кого-то из вас? – спросила я, не глядя на мужчин.

–Это маловероятно, – хихикнул Мак.

–Твоя сила еще не вошла в свой максимум, – объяснил тер Ултар. – А мы тоже не шарлатаны из гастролирующего цирка.

Я изумленно уставилась на него.

–Мы сможем себя защитить, – продолжил он. – И тебя заодно.

–Хорошо, – я обошла диван и встала позади него, отгородившись им от присутствующих. – Уже поздно. Мне хотелось бы отдохнуть.

–И побыть одной, – мысленно добавила я.

–Конечно, – встрепенулся Китар. – Думаю, мы все сказали.

–Безусловно, – произнес вампир.

–Доброй ночи, Ириэн, – улыбнулся мне водный маг.

–И вам доброй ночи, – я попыталась растянуть губы в ответной улыбке. Получилось не очень.

–Не дрейфь, Ириэн, – весело подбодрил меня Мак. – Прорвемся.

Я кивнула.

–Завтра как обычно на рассвете я за тобой зайду, – произнес Вэлиан. Я не смогла заставить себя ни посмотреть на него, ни ответить. А спустя пару минут осталась одна.

Постояв некоторое время, вздохнула, потрогала браслеты. Крепко сидят. Да и снимать их особого желания не было. Что ж, примем все как данность. И согласившись с собой отправилась в душ. Горячая вода успокаивала нервы и мысли. Я уже не так критично и испуганно смотрела на происходящее. И уже почти не осуждала Вэлиана. Что он мог еще сделать? Позволить мне колдовать бесконтрольно? Сама же понимаю, к чему это может привести. Но мог хотя бы поговорить со мной, объяснить, а не прятать от меня взгляд. Я ведь себе уже демон знает что напридумывала. Такие ужасы в голову лезли, что до сих пор вздрагиваю.

Рассуждая сама с собой, я открыла дверь в спальню и замерла на пороге. У окна, спиной ко мне стоял Вэлиан. Нехорошее предчувствие холодной змейкой заструилось по позвоночнику. А вдруг передумал? Вдруг пришел сделать то, что должен был изначально? Теперь ведь никто не сможет ему помешать.

Видимо, почувствовав мое присутствие, маг обернулся. Какое-то время мы просто смотрели друг на друга. Язык прилип к моему небу и словно онемел.

–Перестань так смотреть на меня, – решил, наконец, нарушить молчание тер Одаст.

–Как? – вместо голоса из горла вырвалось какое-то карканье.

–Ну, что ты там себе напридумывала? – его брови взлетели вверх, а губы тронула кривая улыбка.

Я отвела глаза.

–Ты ведь должен был сделать другое, – тихо произнесла я, отойдя к туалетному столику и повернувшись к Вэлиану спиной.

–Что, например? – весело спросил маг.

–Ты знаешь, – я раздраженно дернула плечами.

–Ириэн, я знал, что так будет. Я знал, что в тебе проснется эта сила. Зачем бы я сам ее будил, если бы моей целью в конце всего было уничтожить тебя?

–Я не знаю, – сдалась я, окончательно запутавшись в собственных мыслях.

–Осуждаешь меня за браслеты? – совсем близко прозвучал голос Вэлиана. Я вскинула голову и в отражении зеркала увидела его стоящим у меня за спиной, не вплотную, но достаточно близко. – Это единственный выход пока. Потерпи. Как только освоишь контроль, я их сниму. Это для твоего же блага.

Он говорил это с такой лаской и нежностью, словно уговаривал маленького ребенка. Мне до дрожи в кончиках пальцев захотелось прижаться к нему, чтобы обнял и утешил. Я закусила губу, борясь с внезапно возникшим желанием. Внезапно тер Одаст шагнул ко мне и положил руки на мои плечи, прижав к себе. Его губы невесомо коснулись моей макушки.

–Обещаю, все будет хорошо, – прошептал он. Я закрыла глаза, тая от этого голоса и тепла его тела. А когда спустя минуту открыла их, мага в комнате уже не было.



Глава VIII


Что-то начинается, чтобы прийти к концу:

приключение не терпит длительности, его смысл в его погибели.

Каждое мгновение наступает лишь затем, чтобы потянуть за собой те,

что следуют за ним.

Жан-Поль Сартр


Теперь ежедневно помимо основных занятий я еще училась контролировать свою силу, обуздывать ее и отдавать ровно столько, сколько требовало то или иное заклинание. Это давалось мне не просто. Не хватало сосредоточенности и терпения. Чтобы не разнести к демонам квартал, в котором я жила, было решено выполнять все упражнения где-нибудь за городом. В итоге пока страдали только растения, камни и водоемы. Первые либо сгорали, либо высыхали. Вторые разлетались на мелкие осколки, хотя от меня требовалось лишь расколоть их на равные части. А в третьих случалось либо цунами, либо неожиданно наступала зима и вода покрывалась льдом. Я расстраивалась, злилась, в итоге снова ошибалась и снова злилась. Хотелось все бросить, пожизненно одеть на себя антимагические браслеты и никогда не возвращаться к магии.

Видя мои тщетные попытки освоить контроль над своей силой, Вэлиан предложил мне заняться динхом. Признаться честно, я не верила в успех этой затеи. Но деваться было некуда, и я согласилась. Теперь мы ежедневно по вечерам медитировали с магом в необычной драконовской технике. Не знаю, как там с моей силой, но лично меня эти занятия успокаивали и расслабляли.

Тер Одаст решил пока отложить нашу поездку к эльфам до того момента, когда я начну более менее контролировать свою магию. Чую, что в Светлый лес мы в этом случае не попадем никогда.

–Кстати, забыл тебе сказать, – произнес маг, отбивая мой удар. Было ранее утро. Солнце только поднималось из-за горизонта. Мы кружили на небольшой поляне с мечами. – Авид на днях подписал указ о военных учениях.

–Похвально, – буркнула я, уворачиваясь от оружия Вэлиана.

–Ты не рада?

–Рада, – ответила я без особо энтузиазма, едва не пропустив удар.

–Что за настроение, Ириэн? – маг опустил меч и остановился. Я отвернулась, разглядывая близлежащие кусты, листья на которых уже начали желтеть и опадать. – Ты решила отказаться от идеи вернуть себе империю?

–У меня ничего не получится.

–Объясни, – потребовал тер Одаст.

–Ты же сам все прекрасно понимаешь, – бросила я раздраженно, разглядывая рукоятку меча. – Я не могу контролировать свою силу. Стихии меня не примут. Я могу уничтожить всех рядом с собой во время ритуала. И себя за компанию. А если и останусь жива, то тебе придется меня убить.

–То есть ты решила сдаться? – мужчина прошелся по поляне, не сводя с меня взгляда.

–Я не сдаюсь. Я просто… Я просто ни на что не способна. Ты ошибся во мне, – и я подняла глаза к нему, чтобы обжигающие глаза слезы не вытекли наружу.

–То есть ты хочешь сказать, – медленно начал маг, – что то время, что я на тебя потратил, что на тебя сейчас тратят лучшие маги империи, хотя у них своих дел по горло, мы потратили зря? Впустую? Только потому, что ты решила сделать свою жизнь легче и проще?

–Я не делаю свою жизнь легче и проще, – возмутилась я.

–Да? – брови Вэлиана взлетели вверх. – А разве жизнь без борьбы не проще?

–Чего ты от меня хочешь? – взвилась я. – Ты хочешь, чтобы я прыгнула выше собственной головы? Чтобы я сделала то, что не могу сделать в принципе?

–Да, демоны тебя подери, – взорвался маг. – Я хочу именно этого. Я хочу, чтобы ты перестала себя жалеть, Ириэн.

–Я не жалею себя, – ответила я, стиснув зубы.

–А что ты делаешь? Ах, какая я бедная и несчастная, у меня ничего не получается, – передразнил меня тер Одаст. – Разве это не жалость? Ты должна работать над собой день и ночь, без отдыха, без сна, без пищи. Ежедневно бороться с самой собой. И в тот день, когда ты сможешь победить саму себя, ты победишь всех. А сейчас ты сдаешься, отступаешь, добровольно отдаешь империю Авиду, Ратвирду и прочим. Как ты думаешь, на пути к своей власти твой дядя убил только твоих родителей или кого-то еще? И ты так спокойно спустишь ему это с рук?

Я вскинула на мага испуганный взгляд. Боги, я забыла о своей истинной цели – месть за родителей! Я не могу, не имею права отступить. Я ведь сама себя никогда не смогу простить если сдамся.

–Ну, что? Сдаешься? – спросил у меня Вэлиан, глядя мне прямо в глаза.

–Нет, – после непродолжительного молчания ответила я сквозь стиснутые зубы и сделала выпад в сторону Вэлиана. В последнее мгновение он сумел его отразить, скользнул мне за спину, крепко прижал к себе, а затем развернул. От неожиданности я широко распахнула глаза и открыла рот, к которому тут же припал тер Одаст, жестко, больно, безжалостно.

–Люблю, когда ты злишься, – с улыбкой выдохнул он мне в губы и тут же оттолкнул от себя. А во мне с новой силой начала подниматься ярость. Значит, любишь, когда я злюсь? Ну, получай, ненаглядный мой. И я снова нанесла удар мечом. Мужчина от души расхохотался, защищаясь. Так мы и кружились по поляне, пока силы не начали меня покидать. Но сдаваться я не хотела. Ни за что! Вэлиан этого не заслужил. Вспомнив свою первую победу в поединке с магом, я мысленно улыбнулась, нанесла еще пару ослабленных ударов, после чего сделала вид, что пытаюсь увернуться от оружия тер Одаста, сделала шаг назад и, взмахнув руками, начала с криком заваливаться назад. Мужчина кинулся мне на помощь. В результате мы оба рухнули на землю, только в отличие от Вэлиана, я была к этому готова, поэтому успела извернуться так, что оказалась сидящей сверху на нем с победным видом. Меч же мой острым лезвием упирался магу в шею. Тер Одаст хмыкнул и в глазах его зажегся опасный огонек, и в следующее мгновение я оказалась подмята под тело мужчины с прижатыми по обе стороны головы руками.

–Маленькая интриганка, – довольно произнес Вэлиан, глядя мне в глаза. Я тяжело дышала. В крови бушевал адреналин. Отчаянно хотелось его выплеснуть.

–Не нравится? – прошептала я, облизнув пересохшие губы.

Мужчина проследил за моим движением. Губы его тронула легкая улыбка.

–Маленькая Ириэн научилась играть? – промурлыкал он.

–Я не маленькая, – попыталась я вырваться, обидевшись.

–Маааленькааая, – протянул тер Одаст, довольно улыбаясь, словно кот, облопавшийся сметаны.

–Пусти, – снова дернулась я.

–А если нет? – вскинул он одну бровь.

–Закричу, – пригрозила я.

Вместо ответа маг начал медленно наклоняться ко мне. Сердце замерло в ожидании продолжения. Я даже дышать перестала. Между нашими губами оставался какой-то миллиметр. Пошевелись я, и они бы точно соприкоснулись. А Вэлиан тем временем безотрывно смотрел мне в глаза.

–Со мной женщины кричат только в одном случае, – прошептал он.

До меня не сразу дошел смысл сказанного, но когда я поняла, что он имел виду, то покраснела, наверное, аж до кончиков волос. Я, конечно, еще ни разу не была с мужчиной, но рассказы подруг слушала очень внимательно. И знаю, что к чему, теоретически. Глаза мои широко распахнулись, что вызвало у тер Одаста тихий смех. Его горячее дыхание обжигало мои губы. Тяжесть его тела волновала, заставляя мысли путаться. А еще мне было очень жарко. Хотя температура утреннего осеннего воздуха была, мягко говоря, прохладной.

–Отпусти, – хрипло произнесла я, не узнав собственного голоса.

–Закричишь? – с юмором поинтересовался Вэлиан.

–Нет, – выдохнула я.

–Какая бесстрашная девушка, – в голосе мага снова прозвучали мурлыкающие нотки. Я уже вцепилась в свою улетающую крышу мертвой хваткой, но чую, что проиграю в этой борьбе все равно. – И вокруг никого.

Большим пальцем руки он нежно погладил мое запястье. Крыша, махнув мне на прощанье черепицей, посоветовала не скучать и обещала часто писать, после чего рванула прочь. По спине промчался табун мурашек.

–Что ты делаешь? – слова давались мне с большим трудом.

–Я? – наигранно удивился Вэлиан. – Ничего.

–Тогда пусти меня. Скоро придет тер Гурт. А мне надо еще привести себя в порядок, – я старательно отводила глаза. Мужчину это, похоже, забавляло.

–Отпущу. Но при одном условии.

–При каком? – напряглась я, а в голове уже рисовались одна картинка интереснее другой.

–Ты больше не будешь со мной спорить, – прошептал тер Одаст.

–А? – не поняла я, ожидая совсем другого.

–И будешь послушной девочкой, – продолжал тем временем маг.

–Что?

Вэлиан снова тихо рассмеялся, после чего поднялся на ноги и одним рывком вздернул меня с земли.

–Занятие окончено, – уже нормальным тоном произнес он. – Сегодня вечером не смогу с тобой позаниматься.

Мужчина поднял с земли мечи и один из них протянул мне. Я на чистом автомате взяла свой. Мысли все еще путались.

–Почему? – растерянно спросила я.

–Есть кое-какие дела. Ничего особенного. Просто работа. Думаю, ты сама справишься, – и он открыл для меня портал. – Прошу. Тер Гурт уже ждет.

Я бросила на мага короткий взгляд и шагнула в телепорт. Демон, вот что он за человек? Я же теперь весь день буду только о нем и думать, и о несостоявшемся поцелуе, и о его горячем дыхании на моих губах, и о тяжести его тела. О, Боги! Я убью его. Непременно. Разорву на мелкие кусочки, а потом сошью в хаотичном порядке.

–Простите? – услышала я за спиной и вздрогнула, оглянувшись. На диване в моей гостиной сидел вампир и изумленно смотрел на меня.

–Что? – не поняла я.

–Вы хотели кого-то порвать, Ириэн, – произнес он. Я, что, вслух это сказала? Нет, я вообще не буду его сшивать.

–Не обращайте внимания, господин тер Гурт, – махнула я рукой. – Вы дадите мне пять минут привести себя в порядок?

–Конечно, – мужчина важно кивнул, и я поспешила в спальню, на чем свет костеря несносного главу магического департамента.

Дальше день завертелся как обычно. Огненная магия. Воздушная магия. Магия воды. И, наконец, магия земли. Поздно вечером Китар вновь одел на меня антимагические браслеты и, пожелав спокойной ночи, ушел. Я заглянула на кухню, согрела чайник обычным способом, соорудила себе несколько бутербродов и, прихватив большой бокал чая, отправилась в спальню. Необходимо было написать контрольную. Буду совмещать приятное с полезным.

Сначала я читала учебник, затем конспектировала его, а после отвечала на поставленные вопросы. Глаза слипались, я с огромным трудом заставляла себя перелистывать страницы и вчитываться в их содержимое. А потом мне в голову пришла неожиданная и очень сомнительная идея. Видимо, совсем разум от усталости помутился. Я захлопнула книгу, некоторое время задумчиво смотрела на нее. Потом потрогала браслеты на руках. Крепко сидят. Вздохнула, положила руки на обложку учебника и закрыла глаза.

–Тай эл край, – произнесла мысленно заклинание, позволяющее считывать информацию из целого массива и находить требуемое. Признаться честно, такое могли только студенты старшего курса и дипломированные маги. И до тех и до других мне было далеко. Однако, у меня получилось. В голову мою хлынули знания, которые содержал учебник. От неожиданности я распахнула глаза. Запястья обожгло и я, вскрикнув, посмотрела на них. Браслеты раскололись на две части и с гулким стуком упали на пол, оставив красные полосы ожогов.

–Что это? – спросила я, ни к кому конкретно не обращаясь, и в изумлении разглядывая руки. Страх накатил удушающей волной. Моя сила, что, опять выросла? Какой же ее максимум, если даже антимагические браслеты не выдержали? И что же теперь делать? У Вэлиана какие-то дела, он не придет, а самой открывать к нему портал как-то не хотелось. С моими-то новыми способностями неизвестно, что из этого выйдет.

Бросила взгляд на недоделанную контрольную работу. Нет, это подождет. Пойду-ка я лучше спать. Так от меня явно будет меньше вреда. Я осторожно разделась, словно боясь, что от каждого моего движения может наступить конец света, нырнула под одеяло и, свернувшись калачиком, уснула.

–Ты давно не приходил, – произнесла я вместо приветствия, едва увидев Ассандра на таком знакомом месте у фонтана.

–Не было необходимости, – пожал он плечами. Мужчина хмурился и мне это не нравилось. Раньше-то он всегда вел себя весело и беззаботно.

–А сейчас такая необходимость возникла? – остановилась, не дойдя до него несколько шагов. Дул прохладный ветерок. Он ненавязчиво играл моими волосами и длинной юбкой.

–В тебе пробудилась сила, – Ассандр развел руками.

–И ты туда же? – раздраженно бросила я. – От всех ваших фраз по поводу моей силы я ощущаю себя каким-то уродцем с тремя головами и шестью ногами.

–Ну, в каком-то смысле ты феномен, – хмыкнул мужчина.

–Ну, спасибо, – с сарказмом произнесла я.

–Не злись, Солиаль. Понимаю, что для тебя эти ощущения новы и непонятны. Со временем ты к ним привыкнешь и к своей силе тоже.

–Если не укокошу себя до этого времени этой самой силой, – буркнула я.

–А вот именно по этой причине я тут и появился. По-хорошему, тебя должны были обучать владеть императорской магией с раннего детства. Тогда все прошло бы легче и спокойнее. Сила бы нарастала в тебе постепенно. А так как она столько лет была запечатана, то поэтому и стала расти так резко и внезапно.

–И что же теперь делать? Антимагические браслеты уже не помогают, – разочарованно произнесла я.

–Я помогу тебе. А-то чувствую, что твои учителя еще долго будут тебя изводить. – Я бросила на него удивленный взгляд. Он, что, следит за мной? – Как ты видишь свою силу внутри себя?

Ассандр подошел ко мне. Я задумалась.

–Наверное, как большой и очень горячий шар.

–Как ты отдаешь свою силу для заклинаний?

–Я просто пытаюсь ее отщипнуть, – неуверенно ответила я.

–А ты попробуй представить свою силу в виде клубка ниток. И вытягивай нить ровно столько, сколько надо, а потом обрывай ее.

–Так просто? Думаешь, поможет? – с надеждой спросила я.

–Должно. Иначе дело плохо будет, – нахмурился Ассандр и, развернувшись, отошел к фонтану.

–О чем ты? – не поняла я.

–Я не могу тебе всего сказать, Солиаль. Это будет неправильно. Ты сама должна делать выбор. Но ты должна поторопиться.

–Что тебе известно? О каком выборе ты говоришь? – я сделала к нему шаг.

–Тебе не надо об этом знать, – раздраженно бросил мужчина.

–Кто ты? – прищурилась я.

–Друг. Я уже говорил тебе об этом.

–Я все равно узнаю, кто ты и что тебе нужно, – твердо пообещала я.

Ассандр бросил на меня странный взгляд, от которого неприятный холодок пополз вдоль моего позвоночника. Ветер взметнул мои волосы и бросил их мне в лицо. И я… проснулась.

Было еще темно. Я закрыла глаза и глубоко вздохнула. Нет, все-таки пора узнать, кем является мой ночной гость. Что-то его внимание ко мне начинает меня пугать. Хотя до сих пор он вроде не причинял мне зла. Но кто его знает, какие у него цели.

Я потянулась и откинула одеяло. Спать уже совсем не хотелось. Опустила ноги на холодный пол и тут же вздрогнула. Нащупала тапочки, накинула халат и, плотно запахнувшись в него, отправилась растапливать камин. Зажигать магический светлячок побоялась, вспомнив о величине своей силы. Наощупь кое-как добралась до гостиной, позевывая и ежась от холода. Сложила приготовленные дрова в камин и потянулась за огнивом. И тут в мою голову пришла шальная мысль. А что если…

Я прикусила губу, отчаянно борясь с собой. Раньше ведь у меня получалось разжигать камин с помощью магии. Может, воспользоваться советом Ассандра? А если не получится? Осторожно заглянула в себя. Центр моей магии неспешно вращался, пылая ярко-желтым светом. Да, со вчерашнего вечера он несколько увеличился в размере. Глубоко вздохнув, я все же решилась. Медленно потянулась к своей силе. Навстречу мне скользнула тоненькая нить. Я осторожно ухватилась за нее и потянула. Думаю, этого хватит. Мысленно отсекла ее от клубка магии, произнесла про себя заклинание огня, вплетя в него приготовленную силу, и бросила в камин. Дрова охватило оранжевое пламя. Сначала оно неистово металось в топке, будто загнанный зверь, а потом выровнялось и успокоилось. И только сейчас я заметила, что все это время не дышала. Сердце колотилось где-то в горле, а лоб покрылся испариной. Боги, у меня получилось! Я смогла! Облегченно выдохнув, я опустилась в кресло. Ноги дрожали от волнения. Могла ведь и погибнуть.

Посидев немного и успокоив нервы, я отправилась в ванную комнату, затем оделась и заправила постель. Взгляд упал на сломанные браслеты. Они так и лежали на полу с вечера. Аккуратно подняла их, внимательно осмотрела и положила на туалетный столик, после чего направилась на кухню готовить завтрак.

Так, согреть чайник. Осторожно берем нить, отматываем, отрезаем, читаем заклинание, вплетаем в него нить. Уффф, получилось! На этом пока закончим эксперименты. Нарезала бутербродов, налила себе травяного чая и уселась к столу, с ногами забравшись на стул. Когда я уже уминала третье по счету сооружение их хлеба, мяса и сыра, пришел Вэлиан.

–Ты уже на ногах? – удивился он, перешагивая порог моего дома. – Обычно тебя приходится вытаскивать из постели силой. Ммм, и уже чай заварила. Угостишь?

Теперь пришла моя пора удивляться. Обычно тер Одаст сразу тащил меня на тренировку, не давая даже подумать о еде. Я молча прошла на кухню, молча достала из шкафа чашку, молча налила ему чай и также молча пододвинула. Маг с любопытством наблюдал за моими действиями, после чего хмыкнул и уселся за стол.

–Извини, бутерброды только для меня, – произнесла я, откусывая приличный кусок и еще помня его вчерашнее поведение утром.

–А ты гостеприимная хозяйка, – снова хмыкнул мужчина.

–Уж какая есть, – развела я руками.

Взгляд Вэлиана упал на мои запястья и брови его тут же сошлись к переносице.

–Где браслеты? – коротко спросил он.

–Пришли в негодность, – передернула я плечами и вцепилась в полупустую кружку с чаем.

–Ириэн, – угрожающе произнес тер Одаст.

–Они раскололись вчера вечером.

–Сами? – маг вскинул одну бровь.

–Представь себе, – сыронизировала я.

–Почему ты сразу не сказала об этом?

–Кому? – я вперила в него раздраженный взгляд. – Ты вчера был занят. А открывать портал я не решилась.

Вэлиан потер переносицу и произнес уже спокойно:

–Значит, ты стала сильнее.

–Да уж догадалась, – произнесла я с иронией.

–Это несколько усложняет дело, – задумчиво пробормотал мужчина.

–Это абсолютно никак не усложняет дело, – авторитетно сообщила я. Тер Одаст вскинул на меня непонимающий взгляд. – Кажется, мне есть чем тебя удивить.

Я закинула в рот последний кусочек хлеба и поднялась из-за стола. Вэлиан удивленно проследил за моими действиями.

–Идем, – скомандовала я.

–Куда? – удивился маг.

–Вообще-то у нас уже минут пятнадцать как должна была начаться тренировка, – напомнила я.

Мужчина бросил тоскливый взгляд на свою так и не тронутую чашку с чаем и нехотя поднялся.

–Как скажешь, – пожал он плечами и открыл портал.

–А посуше места не было? – съязвила я, ощутив, как по лицу бьют тяжелые капли дождя. Я даже не стала осматриваться, чтобы понять, куда нас закинул тер Одаст.

–Демоны, – выругался Вэлиан и снова открыл портал. Мы опять вернулись ко мне в гостиную, промокшие насквозь.

–Пойду переоденусь, если ты не возражаешь, – я с укором посмотрела на мага. Выглядел он, мягко говоря, не очень. Мокрый и злой.

–Я тоже заскочу к себе. Вернусь через десять минут.

И с этими словами тер Одаст исчез в новом портале. Я пожала плечами и отправилась в спальню.

Вернулся он к назначенному времени, молча открыл портал и шагнул в него первым. Я хмыкнула и последовала за ним. На этот раз повезло. Было сухо, но как-то… морозно. Изо рта шел пар, а трава под ногами хрустела и была покрыта инеем.

–Где мы? – поинтересовалась я, обхватив себя руками, чтобы согреться.

–В нескольких милях от Дамара, – ответил Вэлиан, осматриваясь.

–А не мог выбрать что-нибудь южнее?

–Могли снова попасть под дождь.

–Ну, да. А здесь мы рисковали попасть под снег, – буркнула я и тоже огляделась. Мда, тоска зеленая. Голый лес с черными остовами деревьев, пожухлая трава под ногами, серые неприветливые скалы вдалеке и жуткий холод.

–Сейчас разомнемся и согреемся. Но сначала ты озвучишь решение нашей маленькой проблемы, – тер Одаст уставился на меня внимательным взглядом.

Я бросила на него задумчивый взгляд. Объяснять на словах не хотелось. Я была не уверена, что маг сможет меня понять. Поэтому решила показать на примере. Подышала на руки, согревая их. Огляделась в поисках нужного объекта. Жаль, что листьев на деревьях уже нет. А впрочем… Подошла к невысокому кустарнику, который не доставал мне и до колена, присела возле него на корточки и внимательно осмотрела со всех сторон.

–Что ты там ищешь? – с насмешкой спросил Вэлиан.

–Золото, – буркнула я. – Вдруг найду.

Мужчина разумно замолчал. А я, наконец, решилась. Осторожно коснулась ладонью тонких веточек, закрыла глаза, отыскала свой источник силы, отмотала уже такую привычную нитку, произнесла заклинание усиления роста и открыла глаза. Почки на кусте медленно набухли, из них показались крошечные зеленые язычки, которые постепенно увеличились в размере, развернувшись в пятипалые листья темно-зеленого цвета с бордовыми прожилками. В основании листьев появились небольшие горошины темно-синего цвета, а спустя несколько секунд они распустились в скромные цветы размером с ноготь мизинца. Я довольная результатом подняла взгляд на мага. Он смотрел на происходящее широко распахнутыми глазами. Только что рот не открыл от удивления.

–Как тебе это удалось? – он с подозрением прищурился на меня.

Я пожала плечами и поднялась с корточек.

–Я много думала, – соврала я. – Анализировала свои действия и поняла, как я могу контролировать свою силу.

–И как же? – было видно, что Вэлиан не поверил ни одному моему слову.

Я отвернулась, засунув руки в карман брюк и делая вид, что разглядывая внезапно распустившийся посреди осени куст.

–Раньше я пыталась просто отщипнуть силу от центра, как бы оторвать ее, а сейчас, – я замолчала, не зная, как маг отреагирует на мои слова. – Сейчас я воспринимаю источник своей силы, как клубок ниток и просто отматываю нужное количество. Вот!

Я снова обхватила себя руками. Зубы уже начали выбивать легкую дробь. Тер Одаст молчал. Это настораживало. Я взглянула на него исподлобья. Мужчина был задумчив и не обращал на меня никакого внимания. Потом он встрепенулся и бросил на меня цепкий взгляд.

–Что, кроме оживления этого куста, ты делала уже?

–Я разожгла камин, – я виновато опустила глаза.

–Ты в своем уме? – взорвался Вэлиан, от чего я вздрогнула и недоуменно уставилась на него. – Ты понимаешь, что могло случиться, если бы у тебя не получилось? Если бы ты оказалась неправа в своей теории?

–Но ведь получилось! – заорала я на него в ответ.

–Ты…, – начал он, зло уставившись на меня, и тут же замолчал. Сделал несколько шагов по поляне, одной рукой взъерошил волосы, так как вторая была занята наши мечами, остановился ко мне спиной.

–Я замерзла, – осторожно произнесла я, боясь очередной вспышки ярости мага. И вообще, с чего он так взбесился?

Мужчина бросил на меня через плечо яростный взгляд. Мне показалось, или вокруг стало еще холоднее? С неба полетели редкие снежинки. Я недоуменно следила за их полетом. Потом перевела взгляд на мага, точнее на его напряженную спину и опущенную голову. Да что с ним такое?

–Вэлиан, – позвала я. Тер Одаст вскинул голову и, наконец, повернулся ко мне. – Кажется, пошел снег.

Снег уже сыпал плотной пеленой. Мужчина огляделся.

–Демоны! – выругался он.

Ну, что опять не так-то? Мы на севере. Здесь снег в это время года вполне нормальное явление. И тут он внезапно закончился. Вот только что был и нету. Я удивленно уставилась на небо. Оно было на удивление чистым и ясным, перевела взгляд на Вэлиана. Он внимательно смотрел на меня. О чем думал маг в тот момент, понять было невозможно. Да и, признаться честно, не очень-то и хотелось. Меня больше занимали мои начинающие коченеть конечности. Я поднесла руки ко рту и подышала на них. С губ сорвалось густое облачко пара, не давшее никакого тепла. А в следующий миг меня сгребли в охапку так, что я даже понять ничего не успела. Очнулась только, когда ощутила кожей такое желанное тепло. Огляделась в недоумении. Мы находились в гостиной его домика в горах.

–Зачем ты притащил меня сюда? – спросила я, не обращая внимания, что Вэлиан все еще держит меня на руках.

–Сюда было ближе, – он, наконец, позволил мне встать на ноги. Я тут же метнулась к пылающему камину. Боги, как же хорошо!

За спиной послышались шаги. У меня не было ни сил, ни желания оглядываться. Больше всего меня сейчас волновало тепло, так приятно разливающееся по моему телу.

–Держи.

–Что это? – поднялась я с колен и взяла в руки кружку, которую принес маг. От нее поднимался легкий пар.

–Отвар дарника, – пояснил мужчина. – Это поможет тебе согреться. Извини, я не хотел тебя заморозить.

Он виновато отвернулся, держа в руках точно такую же кружку, что отдал мне. И вдруг меня осенило.

–Постой, снег – это ты сделал?

–Так получилось, – Вэлиан отошел к окну.

–Но как? – я была ошарашена. – Почему?

Маг молчал, глядя в окно.

–Вэлиан, – мягко позвала я его.

–Пей отвар, – ответил он.

–Ты не ответил на мой вопрос, – настойчиво произнесла я, обхватив руками кружку. – Почему пошел снег? Зачем ты это сделал?

Тер Одаст бросил на меня непонятный взгляд, после чего молча открыл портал.

–Тебе пора. Допьешь его дома.

Я не спеша подошла к нему и, глядя в глаза, вернула нетронутый отвар, после чего шагнула в портал. Я решила, что пора преподать Вэлиану урок. Я не вещь, которую двигают туда-сюда или вообще убирают с глаз, когда она надоедает. Я – живой человек и если я задала вопрос, то на него надо ответить. Пора бы тер Одасту это понять.


Глава IX


Твоего солнца хватит на десять Африк.


А твоего холода – на несколько Антарктид.

Роберт Рождественский


С момента того разговора в доме Вэлиана в Северных горах прошло уже две недели. Наши отношения с магом стали напряженными и какими-то… деловыми. Он появлялся каждое утро к назначенному времени, открывал портал, и мы отправлялись на тренировку. Они теперь проходили в молчании, за исключением случаев, когда тер Одаст делал мне замечания или давал указания ровным, ничего не значащим голосом. Сначала это вызывало во мне недоумение, но начинать разговор первой я не решалась. Потом меня это начало обижать, но я, по-прежнему, продолжала молчать и поддерживать выбранную мужчиной линию поведения. И, в конце концов, меня это стало крайне раздражать.

Признаться честно, мне не хватало прежнего Вэлиана, порой веселого, порой раздраженного моим непониманием материала, порой взбешенного моим упрямством. Новый образ мага был каким-то… пресным что ли, однообразным, скучным. Поэтому я решила расшевелить его, вызвать у него сильные эмоции. Для этого я специально совершала ошибки во время занятий, напрочь отказывалась понимать новый материал, а во время тренировочных боев вела себя вяло и неумело. Но маг был непоколебим! В итоге я сдалась, снова став примерной и покорной ученицей. Однако, радости от этого совершенно не испытывала. Напротив, с каждым днем на душе становилось тоскливее. Не помогала поднятию моего настроения и установившаяся в Градене погода. Зарядили дожди. Небо было затянуто плотными тяжелыми тучами, через которые не просачивался ни один солнечный луч.

Вечерами я много читала и писала курсовую работу. Ложилась поздно, подолгу ворочалась, думая над причинами поведения Вэлиана. Ответы в голову не приходили, а спрашивать у него напрямую не хотелось. Знала, что все равно не ответит.

–Аккуратно, Ириэн, – произнес тер Ултар.

Мы стояли на берегу озера в долине Арголл. Именно здесь начались наши тренировки с Вэлианом. Стоп! Не думать о нем. Я снова сосредоточилась на заклинании. Маг учил меня создавать водоворот. Вода медленно закручивалась в круг диаметром не больше метра. На этом пока все и заканчивалось.

–Быстрее, – велел мужчина.

Я вложила в заклинание еще немного силы.

–Ну же, Ириэн, не бойся. Ты осторожничаешь. Добавь силы.

Как скажете! Я дернула свою силу и направила ее в заворачивающуюся воронку. Результат оказался неожиданным. Вместо воронки получился небольшой водяной смерч. Я вздрогнула от испуга, и он тут же рассыпался, обдав нас с тер Ултаром мириадами брызг.

–Мда, – задумчиво произнес мужчина. – Заодно и помылись.

–Простите, – я виновато опустила глаза.

–Ириэн, ты в последнее время какая-то нервная. Силу нельзя так дергать. Она требует бережного к себе отношения.

–Давайте попробуем еще, – я исподлобья посмотрела на него.

–Хорошо, – кивнул он и отошел подальше от берега.

Я окинула взглядом водную гладь, глубоко вздохнула, расслабляясь, и встряхнула кистями рук. Выбрала понравившийся участок озера и сосредоточилась на нем. Мысленно начала читать заклинание, постепенно вкладывая в него магию. Вода начала медленно и неохотно вращаться. Я увеличила поток силы. Вот поверхность воды прогнулась, закручиваясь быстрее. Я обрадовалась. И потеряла связь с заклинанием.

–Демоны! – выругалась я, злая сама на себя.

–Сконцентрируйся, Ириэн. Выброси все мысли из головы и сосредоточься, – услышала я за спиной.

Я стиснула зубы и снова глубоко вздохнула. Вперила в озеро напряженный взгляд и начала мысленно читать заклинание, отдавая для него силу. Вода тяжело начала движение по кругу, постепенно наращивая скорость и уходя воронкой вглубь озера. Я не позволяла себе никаких эмоций по этому поводу. Необходимо еще было замкнуть нить силы, чтобы мое творение не распалось, как только я закрою ему доступ к своему источнику магии. И этот мне никак не удавалось. Сила быстрым потоком уходила из меня. Ощущения, скажем так, были не из приятных.

–Замыкай заклинание, – рявкнул рядом тер Ултар.

–Не получается, – ответила, сквозь плотно стиснутые зубы и видя, как воронка, напитавшаяся моей магией, резко увеличивается в размере.

–Не торопись. Не паникуй. Ты сможешь, – успокаивал меня маг.

Я чувствовала, как по моему лицу текут крупные капли пота, застилая глаза. Но я старалась не обращать на это внимание. У меня сейчас была проблема поважнее. Так, оттягиваем нить, аккуратно оплетаем заклинание и соединяем два конца. Легко сказать, не просто сделать. А надо! Еще чуть-чуть. Осторожно! Не порвать. Иначе нас с тер Ултаром просто смоет в озеро. А купаться в середине осени не очень-то хотелось. И плевать я хотела на пользу закаливания.

Силы продолжали активно меня покидать. Я закусила губу, тут же ощутив во рту солоновато-металлический вкус. Перед глазами уже появились темные круги. Кыш! Рано еще! Осталось только соединить начало и конец. Главное, не промахнуться, а-то потом придется все начинать сначала. И на это меня уже не хватит. Для меня сейчас перестал существовать весь окружающий мир. Были только я и растущая воронка. Нет, дорогуша, в этой битве победа будет за мной! Я сделала резкое движение. Концы силовых нитей соединились. Водоворот перестал увеличиваться в диаметре, но продолжал стремительно вращаться в центре озера. И я, наконец, позволила себе расслабиться, тут же рухнув на колени. В ушах шумело, а глаза застилала темная пелена. Чьи-то руки подхватили меня. В нос ударила смесь запахов хвои и морозной свежести. Я успела удивиться и только после этого провалилась в такой долгожданный обморок.

Пришла я в себя от яростного голоса Вэлиана. Значит, не ошиблась. Это был он там, у озера.

–Как ты мог подвергнуть ее такой опасности, Ралд? – шипел глава магического департамента.

–Вэлиан, ей ничто не угрожало. Я держал ситуацию под контролем, – пытался оправдаться водный маг.

–Под контролем?! – взвился тер Одаст. – Да она едва на ногах держалась!

–Не надо так орать, – простонала я, чувствуя, как от каждого звука в голове взрывается фейерверк.

Наступила благословенная тишина. Я осторожно открыла глаза, сразу узнав знакомый интерьер своей гостиной.

–Ириэн, как ты себя чувствуешь? – Вэлиан присел на корточки возле дивана, на котором я лежала.

Я перевела на него недоуменный взгляд. Откуда столько заботы?

–Я в порядке, – ответила с трудом. – Господин тер Ултар не виноват. Я должна была сама все закончить.

–С господином тер Ултаром у меня еще будет разговор, – тер Одаст бросил куда-то в сторону взгляд, не предвещающий ничего хорошего.

–Нет, – я попыталась добавить своему голосу твердости. – Ты не будешь с ним разговаривать об этом.

–Ириэн, он подверг тебя опасности, – поднялся на ноги маг.

Я медленно села, отказавшись от помощи Вэлиана.

–Господин тер Ултар сделал все правильно.

Водный маг стоял у окна и весь как будто уменьшился в размере.

–В любом случае на сегодня занятия окончены, – решительно произнес тер Одаст. Я не стала с ним спорить. Чувствовала себя совсем не важно. Комната кружилась перед глазами, голова раскалывалась и приступами накатывала тошнота. – Ралд, ты можешь идти.

Тер Ултар бросил на меня виноватый взгляд. Я попыталась ему улыбнуться. Получилось криво.

–Как ты? – Вэлиан опустился рядом со мной на диван, едва только маг воды оставил нас.

–Жить буду, – коротко ответила я.

–Тебе нужно хорошенько выспаться и поесть.

Я остановила на тер Одасте задумчивый взгляд. Почему он вдруг так изменился? То холоден и неприступен, то сама нежность и забота. Маг глаз не отвел, глядя на меня с тревогой.

–Я пойду к себе, – я медленно поднялась, опасаясь нового взрыва боли. Обошлось.

–Я провожу тебя, – тут ж подорвался мужчина.

–Не надо, – произнесла я. – Я сама справлюсь. А у тебя, я думаю, полно дел.

И не дожидаясь ответа, я осторожно направилась в свою комнату, где сразу же завалилась на кровать и провалилась в глубокий сон.

Проснулась я, когда за окном начинало светать. Ничего себе! Я проспала почти сутки. Прислушалась к собственным ощущениям. Голова не болит и не кружится. В теле еще сохраняется легкая слабость, но это ерунда. А еще жутко хотелось есть, о чем тут же сообщил желудок длинной переливчатой трелью. Впрочем, мочевой пузырь был не менее настойчив. И его просьбу я решила исполнить в первую очередь.

Разобравшись с основной нуждой, ополоснула лицо, пригладила волосы и окинула себя критичным взглядом. Ну, в общем, не все так страшно. Легкая бледность кожи скоро пройдет, а в остальном полный порядок. Удовлетворившись своим внешним видом, отправилась на кухню в поисках съестного, по дороге вспомнив, что взяться-то ему не откуда. Я ж в последнее время одними бутербродами и питаюсь, а прошедший день вообще проспала. Уныло вздохнув, бросила взгляд на дверь, ведущую в кладовку. Идти за провиантом жутко не хотелось. Я все-таки надеялась, что где-нибудь завалялась хоть засохшая краюшка хлеба.

Приближаясь к кухне, начала ощущать аромат чего-то мясного вперемежку со свежей выпечкой. Удивилась, насторожилась, нахмурилась. Может, от соседей? Так они же не за стенкой у меня живут.

На столе стоял небольшой горшочек, накрытый крышкой. На ощупь теплый. Рядом накрытая салфеткой находилась тарелка. Ммм, булочки с маком и шоколадом. Кто это у нас такой щедрый и заботливый? Тяжело вздохнула. Вот не понимаю я его. И из-за этого не знаю, как себя вести. Я опустилась на стул, разглядывая блюда. То он злой и жестокий, то такой ласковый и заботливый, то холодный как зимний лед. А мне что делать?

Снова вздохнула и придвинула к себе горшочек, подняла крышку. Ммм, жаркое с грибами, овощами и мясом. Рот тут же наполнился обильной слюной. Вспомнила отношение Вэлиана ко мне в последние дни. Обида всколыхнулась с новой силой. Закрыла горшочек. Желудок не замедлил высказать свой протест. Ладно, демоны с вами! Может, это вообще не он принес. Может, это тер Ултар дабы загладить свою вину. Убедив себя в этом, снова сняла крышку и, вооружившись вилкой, накинулась на жаркое. Через пять минут перешла к булочкам и чаю. День начинался просто замечательно. Я готова была любить весь мир. Тело вновь переполняла сила, которая требовала выхода.

В дверь постучали. Можно было даже не гадать, кто это.

–Доброе утро, – поздоровался Вэлиан, перешагивая порог.

–Доброе утро, – прохладно ответила я. Да, я готова была любить весь мир, кроме одного субъекта в нем. – Спасибо за завтрак. Хотя не стоило утруждать себя.

Я упорно старалась не смотреть на мага.

–Мне было не сложно, а тебе надо было восстанавливать силы.

–Я бы сама могла что-нибудь приготовить, – пожала я плечами.

Мужчина бросил на меня задумчивый взгляд и вновь стал тем холодным и равнодушным, каким был в последнее время.

–Ты готова к тренировке?

–Да, – кивнула я.

Он молча открыл портал и шагнул в него. Я последовала за ним. Мы снова были в долине Арголл.

Тренировка началась с обычной разминки и бега. Плавать, слава богам, меня больше не заставляли. Далее было сражение на мечах. Я постоянно ловила на себе непонятные взгляды тер Одаста. И вот в один из таких моментов, отвлекшись, не успела вовремя сгруппироваться и увернуться от меча Вэлиана, и он по касательной задел мое предплечье. Руку обожгло болью. Я вскрикнула и, выронив меч, схватилась за рану. На пальцах осталась кровь.

–Демоны, – тихо выругался мужчина и подскочил ко мне. – Прости.

–Все в порядке, – отвернулась я. – Сама виновата.

–Дай я осмотрю рану, – маг попытался развернуть меня. Я вырвалась.

–Не стоит. Все в порядке. Это просто царапина.

–Ириэн, – в голосе тер Одаста послышались угрожающие нотки.

–Не стоит беспокоиться обо мне. Я умею сращивать царапины.

Я продолжала стоять к нему спиной. Горло душили слезы, но пока мне удавалось сдерживать их. Меня волной вдруг захлестнула горькая обида и жалость к себе.

–Да что с тобой? – Вэлиан одним рывком развернул меня к себе.

–Со мной ничего, – бросила я ему в лицо, гордо вздернув подбородок. – А что с тобой? Определись уже, наконец, как ты ко мне относишься и поставь меня в известность.

–Что? – не понял мужчина. Это было последней каплей. Он, что, даже не заметил, как обижает меня своей холодностью? Чувствуя, что слезы, сдерживаемые с такой силой, вот-вот все-таки прольются, я вырвалась из рук тер Одаста и прошла чуть вперед, глубоко дыша и пытаясь успокоиться.

–Ириэн, – осторожно позвал маг. Я не ответила и не шелохнулась. – Ириэн, повернись.

Я не двинулась с места. Одинокая слеза все же прочертила горячую дорожку по моей щеке.

–Ириэн, – в голосе Вэлиана послышались предупреждающие нотки, – повернись.

Я даже ухом не повела. По второй щеке покатилась соленая капля. Тер Одаст схватил меня за руку и развернул к себе. В глазах его застыла ярость, тут же сменившаяся изумлением.

–Почему ты плачешь? – растерянно спросил он.

–Не твое дело, – рявкнула я и снова попыталась отвернуться. Мне не позволили.

–Если я спрашиваю, значит, это мое дело, – медленно произнес тер Одаст. – Итак, я жду ответа.

–А я не собираюсь тебе его давать, – с вызовом произнесла я, глядя мужчине в глаза.

В глазах Вэлиана снова полыхнула ярость. Но мне было все равно.

–Что ты вытворяешь? – прошипел он.

–Я ничего не вытворяю. Если я тебе не нравлюсь, я тебя не держу, – я снова сделала попытку освободиться из цепких объятий мага. Не тут-то было. Тер Одаст притянул меня ближе, так, что наши носы почти соприкасались. Он неотрывно смотрел мне в глаза, будто что-то пытаясь там найти, а потом резко оттолкнул от себя и, повернувшись ко мне спиной, отошел к кромке озера.

–Да что ты за человек такой? – выкрикнула я ему вслед.

Вэлиан резко развернулся и бросился ко мне. Внутри меня шевельнулся страх. Настолько яростное было у мага выражение лица.

–Я предупреждал тебя, Ириэн, – произнес он, – что я чудовище. Ты мне не поверила, напридумывала себе неизвестно что, а теперь пытаешься подогнать меня под свои фантазии? Не получится. Я другой. Слышишь! Другой. Я не добрый. Не нежный. Не заботливый. Я жестокий и безжалостный, Ириэн. Пойми это, наконец.

Он кричал это мне в лицо, а по моим щекам непрерывным потоком текли слезы. Не верю! Не хочу верить! Не могу верить!

–Тогда, какого демона, ты принес мне еду и, какого демона, вчера так беспокоился обо мне! – выкрикнула я. – Какого демона, я спрашиваю тебе не плевать на меня, если ты такое чудовище! Демоны тебя подери! Ненавижу тебя!

В лицо ударил порыв холодного ветра. Я развернулась и бездумно открыла портал. Впервые в жизни. За спиной что-то кричал Вэлиан, но мне было все равно. Я шагнула в телепорт, даже не задумываясь о том, что могу никогда из него не выйти.

Как ни странно, но я вышла из портала и даже вполне целой и невредимой. Вот только место… Эээммм, как мне это удалось? Я стояла перед лесным домиком, в котором жила во время своего побега от Вэлиана и из которого он меня забрал. Ошарашенно огляделась. Судя по всему со времени моего ухода здесь так никто и не жил. И как мне отсюда выбираться? Вряд ли я смогу настроить портал назад. Мне просто духу не хватит. Решив, что делать больше нечего, я направилась к невысокому крыльцу. Толкнула дверь. Внутри все осталось без изменений. Засушенные пучки трав все также висели по стенам. В углу стояло жестяное ведро, выпрошенное мной тогда в близлежащем поселении. На столе и лавке лежал слой пыли. Я произнесла простое бытовое заклинание, и комната засияла чистотой. Да, моя новая сила теперь избавляла меня от утомительной уборки. Произнесла еще одно заклинание, и котелок на печке наполнился водой наполовину. Также с помощью магии вскипятила воду и бросила туда засушенные мной же травы. На окне обнаружилась знакомая металлическая кружка. Я наполнила ее отваром и устроилась за столом. Надеюсь, что Вэлиан придет за мной. Если, конечно, сможет понять, куда меня занесло.

Время шло, а я по-прежнему оставалось одна. День клонился к закату. Ощутимо похолодало. Я бросила на печку тоскливый взгляд. Деваться было некуда, придется топить. Сходила на улицу за дровами, высушила их магией и засунула в топку, после чего подожгла. Огонек весело затрещал, поглощая дерево. Вскоре комната наполнилась чуть ощутимым теплом. Еще несколько раз сходила на улицу и запаслась дровами. К тому времени совсем стемнело. Я зажгла магического светлячка и снова налила себе чаю, хотя желудок требовал чего-то посущественнее. Тело медленно клонило ко сну, глаза закрывались сами собой. Я уже была не в силах бороться с этим состоянием, когда дверь с грохотом распахнулась и на пороге возник Вэлиан. Он был злой как демон, мрачный и, казалось, сразу заполнил собой всю комнату. Я подняла на него глаза, ничуть не испугавшись.

–Какого демона ты себе позволяешь? – набросился он на меня, хлопнув дверью так, что подпрыгнул домик. Я вздрогнула. – Я предупреждал тебя, что не позволю тебе больше сбегать?

–Я не сбегала, – ответила я дрогнувшим голосом. – Так… так получилось.

–Получилось?! – взорвался он, нависнув надо мной. – Ты вообще головой думала, когда открывала портал, идиотка?!

–Не ори на меня! – взвилась я.

Маг развернулся и прошелся по комнате. От него только что искры не летели в разные стороны. А с меня сон как рукой сняло.

–Ты понимаешь, что могло произойти? – уже спокойнее спросил он, повернувшись ко мне. Я опустила глаза. Конечно, я понимала, но действовала исключительно на эмоциях, поэтому просто не придала этому значение. – Ты понимаешь, что вообще могла из портала не выйти? Или что мне бы пришлось тебя искать гораздо дольше?

–Ну, и что, – взбрыкнула я. – Даже если бы я не вышла из портала, тебе было бы меньше проблем.

Вэлиан стиснул зубы, но сдержался.

–Вообще не понимаю, почему ты обо мне беспокоишься, – буркнула я. – Ах да, не будет меня, не будет империи.

–Идиотка! – рявкнула мужчина так, что я подпрыгнула на месте. – Дура!

–Сам идиот! – вскочила я на ноги.

–Зачем я только с тобой связался?!

–А тебя никто не держит! Без тебя обойдусь!

Тер Одаст подскочил ко мне и схватил за плечи. Я зашипела от боли. Я ведь так и не занялась своей раной сегодня. Маг ослабил схватку.

–Что с тобой? – спросил он, нахмурившись.

–Моя рана…, – только и ответила я, глядя в пол.

–Демоны! Я точно когда-нибудь убью тебя, – процедил он сквозь зубы, отпуская меня. – Раздевайся.

–Что??? – взвилась я.

–Куртку сними, я осмотрю твою рану.

–Не надо осматривать мою рану, – упрямо заявила я.

–Ириэн, не испытывай мое терпение. Ты сегодня уже достаточно его испытала. И, поверь мне, оно не безграничное.

–Я не испытывала твое терпение, – скрестила я на груди руки, давая понять, что отступать не собираюсь.

Вэлиан запрокинул голову и закрыл глаза, что-то пробормотав, после чего в одно мгновение сгреб меня в охапку и усадил себе на колени. От неожиданности я тут же растеряла весь свой боевой пыл.

–Ну что ты делаешь? – прошептал он мне в ухо. Моя кожа моментально покрылась мурашками, а сердце учащенно забилось. – Неужели, ты ничего не понимаешь?

–Что я должна понимать? – обиженно пробормотала я.

Вместо ответа мужчина уткнулся мне носом в шею. Меня обжигало его горячее дыхание. Внизу живота начал закручиваться тугой узел. Я закусила губу.

–Ты еще такая наивная, – внезапно произнес тер Одаст, не отрываясь от меня.

–Ну, да, тебе же нравятся женщины более опытные, – с сарказмом произнесла я. Плечи мага затряслись от беззвучного смеха.

–Ну, прекрати вести себя как маленький ребенок, – он посмотрел мне в глаза.

–Я веду себя нормально, – отвернулась я.

–Глупая, – мужчина убрал за ухо прядь моих волос. Я вздрогнула от его прикосновения. – Позволишь мне осмотреть твою руку?

Я отрицательно замотала головой, из чистого упрямства.

–Выпорю, – пригрозил Вэлиан, но в голосе его дрожал смех.

–Пори, – покорно согласилась я.

–Ирииииэээн, – тихо протянул он.

–М?

–Не будь букой.

–Я не бука.

–Бука.

–Нет.

–Маленькая забавная бука, – медленно произнес тер Одаст с улыбкой.

–Я не маленькая и не забавная, – снова обиделась я.

–А какая ты? – он склонил голову на бок, с интересом разглядывая меня. А я боялась посмотреть на него. Боялась заглянуть в его глаза и потеряться там.

–Давай возвращаться в Граден, – попыталась я встать с колен мага, но он удержал меня.

–Нет, пока не покажешь руку.

–Ну, сдалась тебе моя рука!

–Сдалась.

–Хорошо, – покорно кивнула я. – Я дам тебе осмотреть свою рану.

Мне, наконец, позволили встать, и я стянула с себя куртку. Вэлиан осторожно закатал рукав моей рубахи. От каждого прикосновения его пальцев к моей коже сердце замирало и проваливалось в желудок.

–Рана неглубокая, – дал заключение маг. – Думаю, к завтрашнему вечеру заживет.

–А я тебе о чем говорила, – буркнула я, отворачиваясь от него и спуская рукав вниз.

–Ириэн, прекрати дуться.

–Я не дуюсь. Давай возвращаться в Граден.

Я снова натянула куртку и повернулась к тер Одасту. Он смотрел на меня и взгляд его потемнел. Я поежилась. Мужчина протянул ко мне руку и провел кончиками пальцев по щеке к подбородку. Я удивленно уставилась на него. Маг шагнул ко мне. Я замерла в ожидании поцелуя, но он только взял меня за руку, одновременно открывая портал, в который мы и шагнули.

–Спокойной ночи, – Вэлиан невесомо коснулся губами моего лба, и через мгновение я осталась одна в своей темной и холодной гостиной.



Глава X


Не важно, с какой скоростью ты движешься к своей цели,

главное – не останавливаться

Конфуций


Мои занятия с магами продолжались еще месяц, пока Вэлиан окончательно не убедился, что я вполне сносно могу контролировать свою магию и удерживать заклинания. К тому времени на Граден уже опустился тонкий слой неуверенного снега, который днем, подтаивая, превращался в некрасивую жижу, а за ночь вновь замерзал, чтобы к утру превратиться в опасное зеркало льда. Я выполнила все задание согласно учебному плану досрочно и могла теперь спокойно отдаваться стихийной магии.

Весь этот месяц наши отношения с тер Одастом были ровными и спокойными, хотя порой меня не покидала мысль, что Вэлиан словно побаивается меня. Он избегал приближаться ко мне, постоянно сохраняя дистанцию, не прикасался, даже смотрел всегда куда-то мимо меня. Я решила не выяснять причины его такого странного поведения. К тому же я была слишком поглощена своими успехами в освоении магии, чтобы придавать этому какое-то особое значение.

Был уже поздний вечер. Я лежала на животе в гостиной перед камином и, болтая в воздухе ногами, играла с маленьким язычком пламени на ладони, то зажигая его, то гася, то перекатывая между пальцами. Мне это безумно нравилось. В дверь постучали. Я неохотно погасила огонек и пошла открывать. За порогом стоял Вэлиан. Я вопросительно уставилась на него.

–Впустишь? – неуверенно спросил он.

–Входи, – передернула я плечами и отступила в сторону.

Маг бросил на меня короткий взгляд и шагнул внутрь. Я озадаченно закрыла за ним дверь и прошла в гостиную. Вэлиан растерянно стоял на пороге комнаты, словно никогда здесь и не был.

–Я тебя слушаю, – присела я на подлокотник дивана и выжидательно уставилась на него.

–Ты все еще хочешь пообщаться с Владыкой эльфов?

–Да, – теперь пришел мой черед теряться.

–Я разговаривал с твоими учителями, – он прошелся по гостиной и остановился у окна. – Все говорят, что ты прекрасно собой владеешь.

Вэлиан взглянул на меня, словно ожидая моей реакции. Мне сказать было нечего. Магам виднее.

–Я зашел сказать тебе, что если ты все еще горишь желанием встретиться с эльфами, то мы можем к ним отправиться.

От удивления я даже рот открыла.

–Что с тобой? – насторожился тер Одаст.

–Ничего, – сглотнула я. – Просто… Неожиданно.

–Почему? Мы ведь договаривались, что как только ты научишься контролировать свою силу, мы отправимся в Светлый лес.

–Я думала, что ты забыл или передумал уже, – опустила я глаза.

–Ириэн, я ничего не забываю и всегда выполняю свои обещания, – в голосе мага появилась напряженность.

–Извини, – я бросила на него виноватый взгляд. – Я не хотела тебя обидеть.

–Забудь, – махнул он рукой.

–Когда отправляемся? – уже более бодро спросила я.

–Через неделю, – Вэлиан развернулся и не спеша направился к выходу, но через два шага остановился. – Я все подготовлю, напишу Ронариэлю, чтобы ждал нас.

–А как ты объяснишь мое присутствие? – нахмурилась я.

–Скажу правду, – передернул он плечами. – Ты – моя ученица, я – твой наставник.

Я опустила глаза, пытаясь скрыть разочарование. Впрочем, а кто мы друг другу? Так и есть, наставник и ученица.

–Хорошо, – ответила, наконец, подняв на него глаза. Маг какое-то время смотрел на меня, словно хотел что-то еще сказать, после чего встрепенулся и направился к выходу. – Уже уходишь?

–Да, – кивнул он уже на пороге. – Поздно. Тебе надо отдыхать.

Я натянуто улыбнулась.

–Спокойной ночи, – тихо пожелала я.

–Спокойной ночи, – мне показалось, что взгляд Вэлиан потеплел, и в нем проскользнула нежность, но затем он отвернулся и вышел. Я закрыла за ним дверь и прислонилась к ней спиной, твердо решив, что за время нашего путешествия к эльфам я разобью этот ледяной панцирь, которым себя окутал тер Одаст. И не важно станем мы вновь просто друзьями или… Нет, не буду об этом думать. Я отлепилась от двери и отправилась спать.

Ровно через неделю, как и обещал Вэлиан, мы выехали в Светлый лес. Солнце только поднималось над горизонтом. Небо было ясным, а погода морозной. С вечера выпал легкий снежок. Лошади весело бежали по дороге. Я с головой ушла в свои мысли, закутавшись в меховой капюшон и мерно покачиваясь в такт движения лошади, которую, как сообщил мне тер Одаст, звали Леди. Интересная кличка для лошади.

Начался новый виток моей жизни, новая ступенька. К чему она меня приведет? Станут ли эльфы моими союзниками? Можно ли им доверять? И на сколько? И что я скажу Владыке? Боги, как страшно-то!

Потом мои мысли свернули к Вэлиану. С момента нашего выезда он не произнес ни слова. Такое ощущение, что его напрягает вся эта поездка. Но ведь я не заставляла. Мог бы отказаться, сослаться на занятость. Неприятно было чувствовать себя обузой. Чуть скосила взгляд на мага, скачущего параллельно мне, но по другому краю дороги. Он смотрел прямо перед собой, хмурый, задумчивый неприступный. Вздохнула. М-да, тяжело нам будет. Может, стоило все же согласиться на путешествие порталом? Но что сделано, то сделано.

–Вэлиан, – позвала я его спустя пару часов нашей скачки. Он повернул ко мне голову и вопросительно уставился. – Где мы остановимся?

–Если будем двигаться в таком же темпе, то часа через четыре прибудем в деревню Щанки, – ответил маг, снова отвернувшись.

–Щанки? – удивилась я. – Какое странное название. Откуда оно?

Честно говоря, плевать я хотела и на название и на его происхождение. Мне просто надоело молчать.

–Не знаю, – пожал он плечами, продолжая смотреть исключительно на дорогу. – Я этим никогда не интересовался.

–Ты уже бывал там?

–Да, когда-то давно.

–Она большая?

Тер Одаст бросил на меня короткий взгляд.

–Раньше была не особо большой, – снова отвернулся он. – И вряд ли стала больше с тех пор.

–Почему? – а вот это мне было, действительно, интересно.

–В последнее время деревням приходится не сладко. Налоги растут с каждым годом. Авиду необходимы средства, чтобы содержать весь двор. Вот и выжимает их из крестьян.

Я стиснула зубы.

–Но ведь они тоже не вечны, – возмутилась я. – Они разоряются. Я видела это в нескольких деревнях.

–Думаешь, Авиду есть до этого дело? – усмехнулся Вэлиан. – Все крестьяне не обеднеют, а оставшихся он будет продолжать доить.

–Как так можно?! – воскликнула я.

–Можно, Ириэн, ты же видишь.

–Но почему молчат люди?

–А что они могут? Вооружиться лопатами и прийти ко дворцу?

–Не знаю, – сдалась я. – Но не молчать!

Маг одарил меня насмешливым взглядом и снова отвернулся. Между нами опять повисла тишина. Да мне после услышанного и не хотелось разговаривать. Я осмысливала полученную ситуацию. Мне было жаль людей, но пока я не стану императрицей, я ничего не смогу для них сделать. Значит, надо поторопиться и, во что бы то ни стало, отвоевать трон у Авида. Потом империю у драконов. И только после этого снизить налоги и помочь крестьянам. Планов громадье. Осталось дело за малым – воплотить их в жизнь.

Мы только один раз остановились на привал в редком леске, перекусили наскоро и поскакали дальше. Как и обещал Вэлиан, через несколько часов, когда солнце уже медленно клонилось к закату, мы въехали в деревню под необычным названием Щанки. Выглядела она уныло. Старые покосившиеся дома, многие из которых были заброшены, с пустыми глазницами окон и провалившимися крышами. Да и те, в которых еще чувствовалась жизнь, дышали на ладан. Мне стало как-то не по себе, будто на кладбище въехали.

–Ты уверен, что здесь есть постоялый двор? – я изумленно глядела по сторонам, пока мы неспешно двигались по одной из улиц.

–Раньше был, – вздохнул тер Одаст. – А сейчас сомневаюсь.

–Что здесь произошло? Куда все делись?

–Думаю, это как раз то, о чем я тебе говорил.

–И куда делись все эти люди? Они ведь куда-то ушли.

Маг бросил на меня непонятный взгляд, но промолчал. Я поежилась. Стало очень грустно и тоскливо.

Мы проехали всю деревню. На постоялый двор не было даже намека. Уже темнело.

–Что будем делать? – спросила я у Вэлиана, когда мы остановились в центре последней улицы.

–Будем искать ночлег.

–Где?

–Постучимся в первую попавшуюся дверь и спросим, у кого можно остановиться на ночь, – пожал он плечами и слез с коня. Когда он повернулся ко мне, то узнать его уже было невозможно. Волосы мага посветлели и стали длиннее, выбиваясь из-под капюшона. Лицо было покрыто легкой щетиной. Нос стал больше, а глаза оказались посажены глубже. Я вздрогнула.

–Нравлюсь? – широко улыбнулся он.

–Неожиданно, – протянула я.

–Давай, одевай морок и пойдем проситься переночевать, – велел мне Вэлиан.

Я тоже спешилась и натянула на себя уже знакомый образ Крисы, в котором работала в одной из таверн во время своего побега. Взглянула на мага, требуя оценки. Он ухмыльнулся.

–Похвально. Простая деревенская девка.

–Вот только поверят ли нам, что мы брат и сестра? – я вскинула одну бровь.

–А почему нет? Идем.

Тер Одаст направился к ближайшей обветшалой калитке, ведя под уздцы своего коня. Я медленно двинулась за ним.

Нам долго не открывали. Я уже решила, что придется идти в другой дом, когда дверь, наконец, со скрипом приотворилась и в образовавшуюся щель высунулся старый сморщенный нос.

–Чаво надобно? – раздался скрипучий голос.

–Добрый вечер, – радостно поздоровался Вэлиан.

–Ну, добрый, – недружелюбно ответили из-за двери.

–Не подскажете, мамаш, у кого тут можно переночевать?

–А ты хто такой будешь?

–Ирилл я, – нисколько не оскорбившись, ответил маг. – Вот с сестрой путешествуем. К жениху везу ее, сыну друга отца.

Дверь приоткрылась чуть шире и меня окинули изучающим взглядом.

–Здравствуйте, – тихо поздоровалась я, опустив глаза.

–Ближе што ля жанихов не было?

–Да отец давно сговорился о свадьбе Ниверы, – махнул рукой мужчина. Я бросила на него изумленный взгляд. Откуда такое имя? – Ну, так что, мать, подскажешь, где ночь можно скоротать, али у других спросим?

–Да тут ужо почти никого и не осталось, – вздохнула старушка. В сумерках сложно было сказать, сколько ей лет. – Ну, можа Олин пустит.

–А где нам найти этого Олина?

–Тай то не сложно, – встрепенулась она. – Значится, дойдете до конца улицы, повернете направо, третий то дом его и будет.

–Спасибо, мамаш, – весело бросил ей Вэлиан, уже спускаясь с крыльца. Я поспешила за ним.

–Что это за имя Нивера? – зашипела я на него, едва мы только вышли за калитку.

–Не знаю, первое, что пришло на ум, – пожал плечами маг, отвязывая своего коня.

–А не могло прийти что-то более… изящное? – с сарказмом спросила я.

–Ну, извини. Как-то не подумал заранее. Ладно, в следующий раз сама выберешь себе имя.

Я бросила исподлобья взгляд на его спину, но промолчала.

Дом Олина обнаружился сразу. Тем более, что стоял он в окружении одних заброшенных и завалившихся избушек.

–Мдаа, – протянула я, осматриваясь. Вэлиан проследил за моим взглядом, но промолчал, направившись сразу к высокому крыльцу.

Здесь нам открыли быстрее, чем в предыдущем доме. На пороге появился крупный мужчина с густой черной бородой и весьма заметным животом под безразмерной рубахой. В руках у него была лампа.

–Здравствуйте, – вежливо поздоровался тер Одаст. – Вы – Олин?

–А вы кто такие? – недружелюбно спросил хозяин дома, окинув внимательным взглядом сначала меня, а потом Вэлиана.

–Я – Ирилл, – представился маг. – Это моя сестра Нивера. Мы едем на восток, вот нам бы переночевать. Посоветовали обратиться к вам.

Он еще раз окинул нас с тер Одастом подозрительным взглядом.

–Мы заплатим, – несмело произнесла я, понимая, что люди этой деревни нуждаются в деньгах как ни в чем другом.

Мужчина раздумывал недолго.

–Хорошо, – наконец, кивнул он. – Входите.

Вэлиан оглянулся на меня и кивком головы велел заходить. Я бросила настороженный взгляд на мужика и перешагнула порог, сразу оказавшись в узком полутемном коридоре. Пахло сыростью.

–Проходите в горницу, – велел хозяин дома, развернувшись так, чтобы свет от ламы осветил покосившуюся и потемневшую от времени дверь. Я осторожно потянула ее на себя. Она со скрипом отворилась. Изнутри пахнуло теплом и какой-то едой. Я неспело вошла. У небольшой печи хлопотала молодая женщина в длинной цветастой юбке, рубахе на выпуск и переднике. За большим тяжелым столом сидели двое ребятишек. Светловолосому мальчику на вид было лет пять, девочка с темными кудряшками была чуть постарше. Оба с любопытством уставились на меня.

–Здравствуйте, – скромно поздоровалась я.

Женщина вздрогнула и оглянулась.

–Добрый вечер, – улыбнулась она. – Проходите, раздевайтесь. Скоро будем ужинать.

–Спасибо, – я смущенно улыбнулась в ответ и оглянулась на дверь. Ни тер Одаста, ни хозяина дома видно не было.

–Да вы проходите, – махнула мне женщина. – Вас как зовут?

–Нивера, – я начала снимать пальто.

–А я Кинара. Это наши с Олином детки – Осия и Маил.

Я улыбнулась детям. Мальчик засмущался, а девочка смотрела серьезно.

–А мы вот с братом путешествуем, – я скинула высокие сапоги и аккуратно поставила их с краю.

–Там за ширмой тазик, руки можете помыть, – махнула хозяйка, второй рукой что-то помешивая в котелке. – Остальные удобства у нас на улице.

–Ничего страшного, – крикнула я ей из-за загородки. – Нам не привыкать.

Когда я закончила с водными процедурами, наконец, вошли Олин и Вэлиан.

–Где ты был? – спросила я у мага.

–Пристраивали лошадей, – бросил он мне, скидывая свой плащ, подбитый мехом и сапоги.

–Мойте руки и за стол, – сообщила Кинара, нарезая хлеб.

–Вам помочь? – поинтересовалась я.

–Нет, что ты, садись, – махнула она на лавку.

Я примостилась с краю и огляделась. Обстановка была скромной. Старые, но чистые занавески на окнах, такие же плетеные половики на полу, скатерть местами заштопанная.

–Как вы тут живете? – осторожно спросила я, наблюдая как шустро и умело Кинара собирает на стол.

–Да как, – пожала она плечами. – Не густо. Видели, наверное, что жителей тут осталось немного.

–А куда все делись? – я бросила любопытный взгляд на детей. Они о чем-то тихо перешептывались, искоса поглядывая на меня.

–Да кто куда. Кто в город подался, а кто… – женщина замолчала, отвернувшись к печке.

–А почему?

Вернулись мужчины, и мне пришлось подвинуться, что Вэлиан мог сесть. Он сразу же схватил самый большой соленый огурец и смачно захрустел им, весело подмигнув мне. От удивления я открыла рот.

–Налоги совсем задушили, – вместо жены ответил Олин, усадив дочку к себе на колени. Она тут же тесно прижалась к отцу, с любопытством разглядывая тер Одаста. – Где это видано, что за каждые пять мешков выращенной мной пшеницы я должен отдать три? А если год неурожайный, то либо отслужить в императорской армии год, либо заплатить пять золотых.

–Пять золотых? – воскликнула я. – Это же много.

–А кого это волнует? – пожала плечами Кинара и водрузила в центр стола чугунок с горячей похлебкой. – Простите, мяса у нас нет. Поэтому только картошка и другие овощи.

–Все в порядке, – успокоил ее Вэлиан. – Мы к разносолам не приучены.

Я бросила на него короткий взгляд, но промолчала.

Следующие полчаса мы дружно уминали скромный, но вкусный ужин, напоследок запив его горячим чаем.

–А почему вы не ушли в город? – спросила я, лениво потягивая напиток.

–Да куда мы пойдем? – вопросом на вопрос ответил Олин. – У нас никого нигде нет. Здесь росли наши деды, родители, мы. Наши дети будут тут расти.

Он кивнул на притихших ребятишек.

–А не боитесь разориться? – осторожно поинтересовалась я.

–Да пока вроде справляемся. Главное, чтобы погода не подвела весной и летом. А там, дай боги, выкрутимся.

–А с погодой в последний год беда была, – печально вздохнула Кинара. – Дожди все больше шли. Еле с императорскими сборщиками расплатились.

Я притихла, осмысливая сказанное. Вэлиан о чем-то тихо переговаривался с хозяевами. Да, Авид потерял всяческое чувство меры. Неужели, ему на столько все равно, что будет с людьми? Я попыталась вспомнить, каким он был, когда я была маленькой. Неужели, таким же жадным и беспринципным? Я мало что помнила из своего детства во дворце. Дядю я тогда видела редко. Он жил где-то на юге. Приезжал только по большим и важным праздникам. Держался отстраненно. Я не помню, чтобы он играл со мной или разговаривал. Возможно, это просто память играет со мной злые шутки. А, может, Авид уже тогда вынашивал жестокий план по устранению претендентов на трон. Я потерла виски.

–Невера уже хочет спать, – улыбнулась Кинара. – Я вам сейчас постелю.

Я бросила испуганный взгляд на Вэлиана. Он даже ухом не повел. Она нам, что, вместе постелет?

–Вы уж извините, дом у нас небольшой, поэтому спать вам придется в одной кровати, – смущенно произнесла женщина.

Я хотела возразить, но тер Одаст опередил меня:

–Не стоит извиняться, Кинара. Все в порядке. Мы с сестрой замечательно поместимся на одной кровати.

Мой страх сменился возмущением. Маг повернулся ко мне и широко улыбнулся. А у меня возникло желание высказать ему все, что я о нем думаю.

–Только сначала надо уложить этих сорванцов, – произнес Олин. Девочка во всю спала, привалившись к плечу отца, а мальчик кивал носом.

–Я помогу, – поднялся Вэлиан из-за стола, вызвав у меня крайнюю степень удивления. Признаться честно, я совершенно не представляла его с детьми. Хотя я никогда и не думала о нем в этом качестве. А маг тем временем бережно взял на руки сына хозяев дома и тот тут же вцепился в его рубаху своими маленькими ручонками и окончательно закрыл глазки. Я невольно улыбнулась. Малыш на руках очень шел тер Одасту. Мужчина ушел вслед за Олином, несущем дочку.

–Умаялись, – женщина с нежностью посмотрела на детей.

–Они у вас очень милые.

–И у тебя будут такие же, – Кинара улыбнулась мне, а я смутилась. О детях я пока совершенно не думала. – Ты жениха то своего видела?

Когда это Вэлиан успел им рассказать нашу легенду? Видимо, я в этот момент на что-то отвлеклась.

–Ээээ, мммм, да, когда-то давно, в детстве, – соврала я.

–Не боишься, что он изменился за столько лет?

Я пожала плечами.

–Главное, чтобы человеком был хорошим.

–Это ты верно сказала, – кивнула женщина. – Я ведь Олина тоже не сразу полюбила. Тут у нас замуж-то выходить не за кого особо было. А ты, наверное, заметила, что муж старше меня. Его первая жена умерла при родах. Малыш тоже умер. А через год он сделал мне предложение.

–И как ты без любви согласилась? – не понимала я Кинару.

–Я семью хотела, деток, вот и согласилась. Не просто поначалу было, жалела даже об этом, а потом Осия родилась. И как-то все сладилось.

–Я бы не смогла без любви пойти замуж. Это ведь на всю жизнь. А если не сможешь полюбить?

–Но ведь ты сейчас не любишь своего жениха, – хихикнула женщина. – Но все равно едешь к нему, чтобы выйти за него замуж.

Демоны! Совсем забыла про легенду.

–Ну, да, – натянуто улыбнулась я. – Вы правы.

–Все будет хорошо, Нивера. У тебя с твоим женихом все сладится.

Кинара поднялась из-за стола и стала убирать грязную посуду. Я принялась помогать ей.

–Ну, все, сорванцы наш спят мертвым сном, – сообщил Олин, выйдя из боковой двери.

–Хорошо, – улыбнулась его жена. – Пойду постелю вам с братом.

Я кивнула. В горницу вошел Вэлиан, бросил на меня непонятный взгляд и отошел к окну. Через какое-то время вернулась Кинара и сообщила, что комната для нас готова. Мне стало очень неуютно. Сердце учащенно забилось, а ладони стали влажными. Тер Одаст первым отправился за женщиной, мне оставалось только последовать за ними.

Комната оказалась небольшой, с узкой кроватью, шкафом в одном углу и комодом в другом. На полу лежали все те же плетенные половики.

–Эта комната у нас для гостей, – смущенно пояснила Кинара. – Правда, они у нас редко бывают. Раньше приезжала сестра мужа с семьей иногда, а пару лет назад они погибли на дороге.

–Погибли? – переспросила я.

–Да, разбойники напали.

–Какой кошмар!

–Их нашли?

–Да кому это нужно? – ухмыльнулась женщина. – Кто на наши жалобы обращает внимание? Так, сделали видимость, что ищут, а потом все и затихло.

Я бросила на Вэлиана вопросительный взгляд, но он остался невозмутим.

–Ну, ладно, заговорила я вас, – всплеснула руками Кинара. – Вам пора отдыхать.

–Спасибо за все, – улыбнулась я.

–Спокойной ночи, – пожелала женщина на прощанье и оставила нас одних.

Маг начал тут же расстегивать рубаху. Я вперила в него возмущенный взгляд.

–Что ты делаешь? – возмутилась я.

–Спать собираюсь, – не понял он моей реакции.

–А раздеваешься зачем?

–Вообще-то люди спят раздетые, – с сарказмом произнес тер Одаст.

–Но не когда они спят вместе, – я сначала сказала, а потом подумала, и тут же покраснела. Вэлиан лишь усмехнулся, вскинув одну бровь. – Я имела в виду, если друг другу никто.

–Мы – брат и сестра. Не понимаю, в чем проблема, – мужчина скинул рубашку и бросил ее в изножье кровати. Я стиснула зубы и отвернулась. – Перестань капризничать и ложись спать. У нас завтра долгий путь.

Я некоторое время поупрямилась, но деваться было некуда, да и спать уже хотелось жутко. Бросив на мага короткий взгляд, я залезла под одеяло как была в одежде. Вэлиан хмыкнул и улегся рядом, прежде погасив свечу, которую нам оставила Кинара.

–Спокойной ночи, – прошептал он.

–Спокойной ночи, – рявкнула я, поворачиваясь к нему спиной.

–Надеюсь, ты не будешь ночью храпеть?

–Потерпишь, – буркнула я.

–Вредина, – хихикнул Вэлиан.

–Какая есть.

–Спи.

Ночь прошла без эксцессов. По крайней мере, спала я как убитая и ничего такого не помню. А если не помню, значит, и не было. Проснулась я в одиночестве. За окном было серое неприветливое утро. Сладко потянулась и зевнула от души. Вставать не хотелось, но выпитый вчера чай отчаянно просился наружу. Откинула одеяло. С кухни доносился вкусный аромат оладушек. Это напомнило мне время, когда я жила с родителями Аларан. Мама тоже встала рано и к завтраку нас всегда ждала горка горячих блинов или оладьев.

Я снова потянулась и встала. В углу заметила свою сумку. Когда ее принесли? С вечера я ее не помнила. Пожала плечами, решив не обращать на это внимание. Достала из нее гребень и привела волосы в порядок, заплетя их в две длинные косы, после чего решила, наконец, выйти из комнаты.

–Доброе утро, – улыбнулась я Кинаре, которая уже накрывала на стол.

–Доброе утро, Нивера, – в ответ добродушно улыбнулась она.

–А где все? – я окинула удивленным взглядом пустую горницу.

–Мужчины пошли кормить лошадей и готовить их к дороге. Дети еще спят. Они всегда поздно встают.

–А где у вас?.., – смутилась я, не зная как спросить.

–Во дворе, за углом, увидишь тропку, – хихикнула женщина.

Нужное место я нашла быстро. Долго собиралась с духом сделать то, что требовалось. Все-таки не лето на дворе. Но все же справилась с поставленной задачей. Назад возвращалась бегом. Влетела в горницу, подпрыгивая на месте. Хозяева дома и Вэлиан уже сидели за столом. Я скинула пальто и сапоги и юркнула за ширму. Ополоснула лицо и руки. Слава богам, вода была теплой. После чего присоединилась к остальным, еще слегка дрожа от холода. Едва я только села рядом с Вэлианом на лавку, он тут же положил свою ладонь поверх моих рук под столом. Я вскинула на него удивленный взгляд.

–Замерзла? – тихо спросил он, и я вдруг ощутила себя маленькой девочкой. Коротко кивнула, чувствуя, как согреваются мои руки от тепла мага.

Олин, тем временем, налил мне горячего чая. Тер Одаст сразу убрал свою ладонь и вернулся к завтраку. Бросила на него быстрый взгляд и уткнулась в чашку.

–Жаль, что принцесса оказалась недееспособной, – вздохнул хозяин дома. Я подняла на него изумленный взгляд, перевела его на Вэлиана, но тот оставался невозмутим, не спеша пережевывая оладий.

–Думаете, она могла бы что-то изменить? – равнодушно спросил он, густо смазывая очередное мучное изделие сметаной.

–Ну, а почему нет? – передернул плечами Олин. – Трон принадлежит ей по праву.

–А если бы она оказалась такой же как нынешний император, ее дядя? – тер Одаст сделал небольшой глоток чая и повернулся ко мне. – Ешь, Нивера, привал будет не скоро.

Я сглотнула и на чистом автомате потянулась к чашке с оладьями, во все глаза глядя то на главу магического департамента, то на хозяина дома. С чего бы им говорить о принцессе, то бишь мне? Может, Вэлиан подвел разговор к этому?

–Все может быть, – протянула Олин. – Но она-то все равно была бы лучше императора. В конце концов, ей была бы подвластна стихийная магия. И тогда бы у нас проблем с погодой весной и осенью не было. Ведь когда правили ее отец и дед, империя процветала. Урожай не знали, куда девать. Глядишь, и деревню бы подняли.

Я медленно жевала оладий, не чувствуя его вкуса и вся обратившись в слух.

–Думаете, ту, что признали недееспособной, была настоящей принцессой? – Вэлиан бросил на мужчину вопросительный взгляд и подцепил двумя пальцами очередную порцию угощения.

–А как? – растерялся Олин, переглянувшись с женой. –А разве нет?

Тер Одаст неопределенно пожал плечами.

–Мне сие неведомо. Может, и настоящая. Да слух всякие ходят. Впрочем, мало ли что людям могло в голову взбрести.

И маг отправил в рот оладий целиком. Хозяин дома уставился на него с широко распахнутыми глазами. Я сидела тише воды и ниже травы.

–Как это не настоящая? – наконец, произнес он ошалело.

–Нет, я ничего не утверждаю, – замотал головой Вэлиан. – Просто слышал, как люди шептались в одной таверне.

–И что они говорили? – ближе к столу придвинулся Олин.

–Да я мало что слышал, – пожал плечами маг. – Болтали, что вроде как принцесса подставная. Вроде как император специально нашел ее, чтобы заткнуть рот эльфам. А там кто его знает, правда это или так, вымысел.

Хозяин дома задумчиво глянул на жену и снова отодвинулся от стола.

–Может, это правда? – прищурился он на тер Одаста.

–Не знаю. Может, и правда, – спокойно ответил глава магического департамента.

–А где ж тогда настоящая принцесса? – вступила в разговор Кинара.

–А кто ее знает? Может, и нет ее вовсе в живых.

Я после таких слов аж чаем подавилась. Вэлиан услужливо постучал мне по спине.

–Извините, – пробормотала я.

–Ты сегодня какая-то притихшая, Нивера. Не выспалась? Вам, наверное, там тесно было? – заботливо поинтересовалась женщина.

–Нет, все в порядке, – я заставила себя улыбнуться. – Я спала как убитая. Давно так не высыпалась.

–Ты закончила? – повернулся ко мне тер Одаст. Вообще-то нет, но я зачем-то кивнула. – Хорошо. Тогда, думаю, мы можем ехать. Надо успеть до другой деревни доехать засветло.

–Пойду соберу вещи, – поднялась я из-за стола и ушла в комнату, где мы ночевали.

Собирать мне особо было нечего. Я перебрала содержимое сумки, выудив оттуда теплый свитер и натянув его поверх рубахи. Когда я вернулась в горницу, Вэлиан уже прощался с хозяевами у порога. Олин помог мне надеть пальто, после чего я запрыгнула в сапоги. Взгляд мой упал на стол, на котором еще стояла неубранная посуда. На углу него я заметила несколько монет. Значит, маг заплатил. Хорошо. Мы тепло попрощались с Кинарой и Олином. Они пожелали нам удачной дороги, а женщина еще и шепнула мне на ухо, что желает, чтобы у меня с моим женихом все сладилось. Я смутилась и бросила короткий взгляд на тер Одаста, но он был увлечен разговором с хозяином дома. А спустя десять минут мы уже покидали Щанки.

–Почему Олин заговорил о принцессе? – решила я, наконец, утолить любопытство.

–Я рассказал ему, что принцессу сочли недееспособной. Сюда эта информация до сих пор не дошла. Они всё ждут, что Солиаль займет трон.

Я задумалась. На мои плечи вдруг легла ответственность за Кинару с Олином и всех жителей Щанок. Хотелось оправдать их надежды и как-то облегчить жизнь. А ведь наш путь только начался и таких же деревень впереди будет еще не одна и не две. Как бы эта ноша не стала для меня непосильной.

–О чем задумалась? – спросил Вэлиан, стараясь удержать своего коня на расстоянии от моей лошади.

–А если у меня не получится? Если я не смогу сместить Авида? Что будет тогда?

–Ну, для этих людей ничего не изменится, – вздохнула маг. – А тебя вряд ли оставят в живых.

–Спасибо за радужный прогноз, – буркнула я.

–Ты спросила, я ответил. Это один из путей развития событий. И мы попробуем его не допустить. Разве не для этого мы едем в Светлый лес?

Я подняла на тер Одаста любопытный взгляд. Он вопросительно вскинул одну бровь и пришпорил коня. Я последовала его примеру. Дорога под копытами ложилась ровно, проваливаясь куда-то за горизонт. И за этим горизонтом нас ждало будущее. Вот только каким оно будет? Светлым и радостным или, наоборот, печальным и жестоким? А, может, таким, каким мы сами его сделаем? Согласившись с этой мыслью, я улыбнулась, чувствуя, как настроение медленно поднимается вверх, а вместе с ним растет и уверенность, что все у нас получится.



Глава XI


Лучшее учебное пособие – жизнь в самых разных проявлениях.

«Туда без обратно»


Прошла уже почти неделя, как мы с Вэлианом начали свое путешествие. Деревни сменялись городами, города селами, а мы продолжали двигаться вперед, останавливаясь только на ночлег. Чем дальше мы продвигались к границе со Светлым лесом, тем теплее становился климат. Снежные просторы остались далеко позади, сменившись ветрами, дождями и противной слякотью. И везде, где бы мы ни задерживались, после нас всегда оставался шлейф растерянности и догадок относительно принцессы Солиаль. Мы действовали осторожно, намеками, недомолвками, сомнениями, одновременно не давая людям стопроцентной уверенности в существовании настоящей принцессы, лишь разжигая в них надежду и любопытство. Наступила пора Вэлиану лично доложить Авиду о странном слухе.

Мы тогда остановились в небольшом городке под названием Салавь. Гостиница была скромной, но вполне аккуратной и чистой. После обеда маг, переодевшись в подходящий для аудиенции у императора костюм, порталом отправился во дворец, велев мне не высовываться из номера и дождаться его возвращения. Поначалу я так и сделала, но спустя пару часов мне стало невыносимо скучно. Делать было нечего. Книг я с собой не взяла. Упражняться в магии было опасно, ибо могла выдать себя, поэтому послонявшись из угла в угол и вдоволь насмотревшись в окно на серый город под тяжелыми свинцовыми тучами, я решила, что большой беды не будет, если я поброжу по Салави, не удаляясь далеко от гостиницы. Тем более, что на мне был морок. Для этого города я выбрала образ невзрачной девушки с водянистыми голубыми глазами, большим носом и жидкими светлыми волосенками. Фигуру тоже подправила, сделав ее более тощей и лишив каких-либо выпуклостей. Безусловно, если ко мне прикоснуться, то можно было бы понять истинное положение вещей, а для глаз я оставалась неприметным, угловатым и не привлекающим к себе внимания подростком. Помню, когда Вэлиан увидел меня такой, аж подавился хлебом. Мы тогда как раз сделали небольшой привал перед въездом в Салавь, решив перекусить, а заодно и накинуть на себя мороки. Не знаю, в отместку ли мне или просто так, но маг выбрал для себя образ не менее тощего мужчины в очках, с глазами на выкате и бородавкой под носом. Я на него даже смотреть без содрогания не могла.

Бросив в зеркало последний оценивающий взгляд и удовлетворившись принятым обликом, я накинула плащ и вышла из номера. Помимо нас с тер Одастом в гостинице проживали еще несколько человек, но большее количество номеров пустовало, от чего в коридорах и холле стояла тишина.

Выйдя на улицу, я полной грудью вдохнула влажный воздух, пропитанный запахами сырого камня, земли и чего-то еще. Определившись с направлением, бодро зашагала по мостовой. Главное – успеть вернуться к возвращению Вэлиана. У прохожих, которых, кстати, было не очень много, дорогу решила не спрашивать. Во-первых, потому что сама не знала, куда иду, а, во-вторых, чтобы не привлекать к себе лишнего внимания. Шла уверенно, глядя прямо перед собой, дабы ни у кого не возникло сомнений, что я тут впервые или что потерялась. Еще чего страже сообщат, что девочка-подросток разгуливает по городу одна. А мне проблем с законом было не надо.

Вскоре улица закончилась и я оказалась на распутье. Пойти направо или налево? Впрочем, какая мне разница? Для меня и то и другое направление будет новым. Свернула налево. И скоро поняла, что сделала правильный выбор. Здесь располагались магазины и было как-то оживленнее. Не то, чтобы я горела желанием что-то купить, да и денег у меня было не особо много с собой, но я так давно не гуляла и не глазела на витрины, вот так просто, без какой-либо цели. Так я и шла, улыбаясь сама себе и не на долго останавливаясь то возле книжного магазина, то возле сапожной лавки, то возле ювелирной, с интересом разглядывая предлагаемый товар. Едва я только отошла от очередной витрины, как до моего уха донесся какой-то шум то ли ссоры, то ли драки. Я огляделась по сторонам в поисках источника звука, но ничего примечательного не заметила. Пожав плечами, я свернула за угол и наткнулась на довольно неприятную и пугающую картину. На тротуаре, сжавшись в комок и поскуливая, лежал мальчик лет десяти, босой, в тонкой разорванной рубахе и штанах, которые уже на ладан дышали и были сплошь покрыты заплатами. А над ним нависал, одновременно охаживая его хлыстом, дородный мужик, лоснящийся от жира с редкими волосенками, обрамляющими обширную лысину. Но больше всего меня поразило равнодушие горожан. Они поспешно проходили мимо, бросая брезгливые взгляды на происходящее действо. И никто из них не удосужился прекратить избиение ребенка. Не раздумывая, я бросилась на мужика с кнутом и повисла у него на руке.

–Прекратите! – закричала я. – Что вы делаете?

–Убирайся, – рявкнул он и стряхнул меня так, словно я была пушинкой

Я едва не упала, но смогла удержаться на ногах. Мальчишке на спину снова опустилась плеть и он в очередной раз взвыл. Вокруг нас начала собираться толпа любопытных.

–Он же еще со всем ребенок, – я снова подскочила к избивающему. – За что вы его так?

–Будет знать, как воровать у меня, ублюдок, – по лицу мужика крупными каплями стекал пот.

Я встала между ним и мальчиком.

–Не смейте его бить! – угрожающе воскликнула я. – Он же еще совсем ребенок.

–Дети ходят в школу и не воруют, – заорал мужик и замахнулся на меня.

Я едва успела закрыться руками, как мое плечо обожгло болью. Подняв на мужика полные ярости глаза, я произнесла, стиснув зубы:

–Анарэ онго лерр.

Тот тут же вскрикнул, выронив плеть и схватившись за обожженное запястье.

–Мерзавка, – взвизгнул мужик. – Но ничего. Я уже послал за стражей. Они с минуты на минуту будут здесь. И разберутся с вами обоими.

А вот это плохо. Я склонилась к мальчишке. По его грязному лицу темными разводами растекались слезы. Через разрывы на рубашке были видны красные набухшие полосы от кнута. Злость поднялась во мне с новой силой, отогнав страх в самый дальний угол.

–Ты можешь встать? – обеспокоенно спросила я.

Он всхлипнул и попытался подняться. Я поддержала его. Выглядел он плохо. Худой до невозможности, изможденный, грязный и избитый.

–Идти можешь?

Он молча кивнул.

–Ээээ, нееет, никуда вы не пойдете, – возмутился обладатель кнута.

–Попробуешь нам помешать? – я посмотрела ему прямо в глаза. Не знаю, что он там увидел, но испугался знатно, вздрогнул и сделал шаг назад.

Из толпы донеслось:

–Стража! Вон уже стража подходит! Сейчас с ними разберутся.

Надо было срочно делать ноги. Окинула взглядом улицу. Люди окружали нас плотной толпой. Вряд ли пропустят. Оставался последний выход. Повернулась к мальчишке, все еще продолжающему всхлипывать и размазывать по чумазому лицу слезы.

–Ничего не бойся и просто доверься мне.

Он вскинул на меня изумленные глазенки. Я взяла его за руку и открыла портал. Ребенок было в страхе попятился назад, но мне все же удалось затащить его в телепорт. Вышли мы неподалеку от гостиницы, в которой остановились с Вэлианом. Надо было уходить отсюда. Стража могла быстро вычислить наше направление.

–Как тебя зовут? – присела я перед ним на корточки.

–Литай, – выдохнул он, в страхе глядя на меня.

–Не бойся. Я не сделаю тебе ничего плохого. Я хочу помочь. Ты, правда, что-то украл у того господина?

Литай виновато опустил глаза.

–Что ты украл?

После недолгих сомнений мальчишка выудил из-под рубахи буханку хлеба, уже изрядно помятую и истерзанную.

–Зачем? – заглянула я ему в глаза.

–Есть хотел, – промямлил он и из глаз его снова полились слезы.

–Не реви, – строго велела я. – Где ты живешь?

–Там, – Литай ткнул пальцем куда-то в сторону.

–Пошли, пока нас не поймали.

Я поднялась на ноги, снова взяла его за руку и мы торопливо зашагали по тротуару.

Пока мы шли, я узнала, что Литай живет с матерью, двумя братьями и сестрой в старом районе Салавя. Отца в прошлом году забрали за неуплату налогов, которые и платить-то было нечем. Он держал лавку сапожника, клиентов было мало, дела шли ни шатко не валко, но сборщиков налогов это волновало мало. Ежемесячно требовалось отдавать им по три золотых. А отец Литая едва на один золотой наскребал. Мать работала прислугой у какого-то богатого господина, пока не слегла с лихорадкой. Ее тут же выгнали, ничего не заплатив. Вот Литай и пошел на такой отчаянный шаг как воровство, чтобы хоть как-то накормить семью. Сам он уже давно не посещал школу. Денег не было ни на одежду, ни на учебники.

Я слушала его, и сердце мое сжималось от жалости к этому мальчишке и его семье. А когда мы подошли к его дому, мне захотелось завыть от несправедливости и жестокости этого мира. Это было двухэтажное здание. Камень потемнел и местами раскрошился от сырости и времени. Большинство окон взирали на мир пустыми черными глазницами. А те, что еще могли похвастаться, более менее, целыми рамами и стеклами, были грязными и, наверняка, почти не пропускали свет.

–Вы здесь живете? – я ошарашенно опустила взгляд на Литая.

–Ну, да, – смутился он.

–А почему большинства окон нет? – я снова окинула здание оценивающим взглядом.

–Потому что здесь живем только мы и еще несколько семей, – пожал он худенькими плечиками.

–Но почему? – не поняла я.

–Потому что остальные уехали. А этот дом… Его хотят сносить.

–А как же вы? – Он снова пожал плечами и промолчал. Да что же это такое творится-то? – Ладно, где вы живете?

Литай забрал у меня свою руку и нырнул в перекосившиеся и висящие на одной петле двери. Я осторожно вошла за ним. Было темно. Воняло сыростью, камнем и… отходами жизнедеятельности. Чтобы не переломать ноги, я зажгла маленького магического светлячка.

–Ты маг? – восхищенно спросил мальчик.

–Что-то вроде того, – задумчиво ответила я, разглядывая обстановку. Горы мусора, раскрошившиеся каменные ступени, какие-то надписи и рисунки на стенах.

–Идем, – махнул мне Литай. Я зажала нос рукой и потопала за мальчиком. Он шел уверенно и бодро, ни на что не отвлекаясь. Я же вертела головой из стороны в сторону, пытаясь все рассмотреть и понять. Большинство квартир пустовало. Дверей в них не было. В проемах были видны горы какого-то мусора, обрывки тряпья, бумаг, мебели.

Мы дошли до конца коридора и поднялись на второй этаж. Первая дверь справа оказалось квартирой Литая.

–Мама, я дома, – с порога закричал мальчик.

Я осторожно вошла за ним, окидывая взглядом жилище своего нового знакомого. Мы оказались в узком обшарпанном коридоре. У порога лежал грязный истертый половик. В углу была свалена какая-то обувь.

–Проходи, – по-хозяйски пригласил меня Литай. Я несмело прошла за ним в комнату. Впрочем, больше проходить было и некуда. Одно единственное помещение служило здесь и гостиной, и кухней и спальней. И, полагаю, ванной комнатой. В дальнем углу стояла широкая кровать. У грязного, давно не мытого окна располагался ссохшийся стол с неубранной посудой и пара табуреток. У входа находилась еще одна небольшая кровать. У противоположной стены стоял умывальник и ведро. В углу находилась небольшая печь. Мне стало тоскливо и захотелось немедленно ворваться во дворец и вышвырнуть оттуда Авида.

–Литай, – раздался с широкой кровати слабый женский голос.

–Да, мама, это я.

Он прошлепал босыми ногами по темному от грязи полу к постели матери.

–Где ты был, Литай?

–Я работать ходил, – он скосил на меня смущенный взгляд и выудил из-под рубахи несчастный хлеб. – Вот что мне дали за работу.

–Мальчик мой, – по голосу женщины я поняла, что она плачет. Худая костлявая рука, освободившись из-под одеяла, погладила Литая по заросшей волосами голове. Грудь женщины тут же сотряс сухой кашель.

–Я принесу воды, – спохватился мальчишка и, подскочив к столу, начал заглядывать во всю посуду. Найдя, наконец, в одной из них искомое, метнулся к матери.

Я стояла как вкопанная и никак не могла прийти в себя от увиденного. Когда женщина чуть успокоилась, я все решила заговорить.

–Здравствуйте, – я осторожно подошла к кровати. На высоких подушках лежала высохшая и пожелтевшая от болезни женщина. Наверное, ей было не больше тридцати пяти, хотя сейчас ей можно было дать все пятьдесят. Губы потрескались, глаза впали и под ними пролегли темные круги. Нечёсаные волосы свалялись клубком.

–Кто вы? – испуганно глянула на меня мать Литая.

–Я – друг. Хочу помочь, – решила я ответить размыто. Отчего-то обманывать эту женщину и без того обделенную судьбой мне не хотелось. Она смотрела на меня широко распахнутыми глазами, в которых плескался страх пополам с любопытством. Рядом притих Литай. – Как давно вы болеете?

–Уже месяца три, – сквозь кашель ответила она.

–Вы принимаете какие-нибудь отвары или настои?

–У нас нет на это денег, – хрипло произнесла женщина.

–А где твои братья и сестра? – повернулась я к мальчику.

–Дарай почти взрослый, служит учеником в лавке сапожника, – серьезно ответил Литай. – Алер помогает на конюшне. А Алана помогает одной старушке. Та почти ничего не платит.

Я кивнула и снова повернулась к женщине. Казалось, она задремала.

–Как вас зовут? – спросила я.

–Истана, – с трудом ответила мать Литая, открыв глаза.

–Истана, – я присела на край кровати, – я вас сейчас осмотрю. Не пугайтесь.

–Но мне нечем вам заплатить, – женщина слабо замотала головой.

–Мне не нужны деньги, – твердо произнесла я. – Просто полежите спокойно.

–Мама, она – маг, – прошептал Литай. Женщина перевела на меня изумленный взгляд, но ничего не сказала.

Я взяла ее руку в свою. Кожа была сухой и горячей. Закрыла глаза, перестраивая зрение на магическое. Мда, случай был запущенный. Если бы она вовремя получила надлежащее лечение, то все было бы хорошо. А сейчас… Я выпустила ее руку и открыла глаза.

–Ну, что? – с надеждой посмотрел на меня мальчик.

–Я попробую что-нибудь сделать, – я ободряюще ему улыбнулась. – Но сначала наведем здесь порядок.

Я поднялась с постели и окинула комнату внимательным взглядом.

–Мне сходить за водой? – темные глазенки вопросительно уставились на меня.

–Не надо, обойдемся и без нее.

–Как? – не понял он.

–Легко, – я широко улыбнулась и произнесла бытовое заклинание чистоты. Окно тут же заблестело и в комнате стало намного светлее. Пол приобрел первоначальный цвет дерева, из которого был сделан. Стены будто заново побелили.

–Вот это да! – восхищенно произнес Литай, осматривая результат моих действий.

–А теперь дай мне кастрюльку или небольшой котелок, – попросила я его.

–Ага, – кивнул он с открытым ртом и полез под стол, выудив оттуда небольшой, чуть помятый котелок.

–Сойдет, – взяла я утварь в руки, поставила ее на стол и с помощью магии наполнила водой.

–Ого! – воскликнул Литай.

Сняв с плеча сумку, с которой была все это время, я отыскала в ней необходимые травы и по щепотке бросила в воду.

–Вода холодная, не заварится, – со знанием дела произнес мальчишка.

–А мы это сейчас исправим, – подмигнула я ему и, приложила руки к котелку. Спустя несколько секунд вода в нем закипела, и комнату заполнил аромат засушенных растений.

–А я так смогу? – Литай с открытым ртом смотрел на булькающую воду.

–Только если ты маг.

–Ааа, – разочарованно протянул он.

Я снова залезла в сумку и выудила из нее небольшой пузырек из темного стекла, накапала в пустую кружку пять капель, залила небольшим количеством воды, которую тоже взяла из окружающего пространства с помощью магии, и вернулась к постели больной.

–Вот выпейте, пока настаивается отвар.

–Что это? – женщина чуть приподнялась на локтях.

–Это поможет снизить температуру.

Мать Литая дрожащей рукой взяла у меня кружку и медленными глотками выпила ее содержимое, сразу после этого устало откинувшись на подушки.

–Зачем вы нам помогаете? – прошептала она обессиленным голосом.

–Потому что вам нужна помощь, – я вернулась к столу, отлила из котелка немного отвара и остудила его до теплого состояния.

–А теперь выпейте вот это, – я снова протянула кружку больной. – Это успокоит кашель.

Женщина закрыла глаза, собираясь с силами, и снова чуть приподнялась. Пила она долго и не спеша. Я терпеливо ждала.

–Мне даже нечем вас отблагодарить, – вдруг расплакалась она.

–Ваше выздоровление будет для меня лучшей наградой, – улыбнулась я ей и снова отошла к столу, за которым сидел притихший Литай. – Твоя мама сейчас уснет и проспит до вечера. Мне нужно уйти, но я скоро вернусь.

Мальчик с сомнением посмотрел на меня.

–Литай, я обещаю вернуться. Ты мне веришь? – Он кивнул. – А пока принеси несколько ведер воды к моему возвращению.

–Зачем? – удивился он.

–Потом узнаешь. Только о том, что здесь только что произошло, никому ни слова! – я улыбнулась и, подхватив сумку, поспешила на улицу.

Оказавшись снаружи, с удовольствием вдохнула свежий воздух и постояла какое-то время, подставляя лицо прохладному сырому ветру. Потом встрепенулась, осмотрелась и торопливо зашагала в ту сторону, откуда мы с Литаем пришли, по дороге меняя морок на образ Крисы. Благо у меня их был большой выбор.

Хлебобулочную лавку, возле которой я встретила своего нового друга, я нашла быстро и без проблем. О недавнем происшествии здесь не напоминало ничего. Окинув оценивающим взглядом вывеску, я открыла дверь, и в нос мне тут же ударил аромат свежей сдобы и дрожжей.

Лавка внутри была небольшой. Прямо передо мной располагался прилавок с выставочным витражами, справа стеллажи с готовой выпечкой.

–Добрый день! – весело поздоровалась со мной высокая девушка. Обычно про таких говорят «кровь с молоком».

–Здравствуйте, – поздоровалась я, продолжая изучать помещение. Того мужика с кнутом не наблюдалось.

–Чем могу помочь? У нас всегда свежий хлеб и булочки. Особенно рекомендую ватрушки с творогом и плетенки с яблоками. Пальчики оближите, – тараторила девушка.

Я окинула задумчивым взглядом предложенную выпечку.

–Мне три буханки хлеба, – начала я перечислять, – два вот этих батона и пять слоек с яблоками.

–Видать, у вас большая семья, – продавщица начала упаковывать мой заказ в большой бумажный пакет.

–Ага, много нас у мамки с папкой, – кивнула я. – А что у вас сегодня случилось днем? Говорят, стражу вызывали.

–Да мальчишка один украл несколько буханок хлеба, – махнула она.

–Несколько? – мои брови непроизвольно взметнулись вверх. Сама же лично видела только одну. – И как? Поймали его?

–Да не тут-то было. Девица какая-то заступилась. Мож, пособница его.

–И что ж? Не смогли с девицей справиться? – я изобразила на лице крайнее изумление.

–Да как же с ней справиться? – воскликнула продавщица, заворачивая булочки в отдельный пакет. – Она схватила пацана и фьють, оба растворились в воздухе.

–Как в воздухе? – спросила я, отсчитывая монеты.

–Ну, вот так. Раз и не стало их.

–Чудеса, – подивилась я, забирая покупки. – И что? Их так и не нашли?

–Неа, – мотнула головой девушка.

–А ищут?

–Не знаю, – она равнодушно передернула плечами. – Мне сие неведомо.

–Ну, спасибо за хлеб, – поблагодарила я напоследок и вышла на улицу. Огляделась в поисках мясной лавки. Она располагалась аккурат напротив. Как удачно-то! Быстренько перебежала дорогу и толкнула нужную дверь.

–Чего девушка желает? – тут же спросил у меня крупный мужчина с густой растительностью на лице и голове с огромными ручищами.

–Мне бы копченый окорок, – настороженно ответила я.

–Пожалуйста, – махнул он куда-то в сторону. Я взглядом проследила за его движением и увидела на прилавке ряд нужного продукта. Выбрав понравившийся, расплатилась и снова вышла на улицу. По пути зашла еще в молочный магазин и небольшой рынок. Когда с покупками было покончено, мой кошелек изрядно похудел, а пакеты, напротив, потяжелели. Я быстренько произнесла несложное заклинание, раза в два облегчив свою ношу.

К дому, где жил Литай с семьей, я вернулась, когда на город уже начали опускаться первые сумерки. На заднем плане промелькнула мысль о Вэлиане. Если он вернется раньше меня, точно убьет. Но отказать в помощи этим людям я просто не могла. Не простила бы себя никогда. А с магом я как-нибудь разберусь. Не впервой. Вернув себе прежний облик невзрачной девушки-подростка, смело шагнула в дом.

Женщина еще спала, а вот помимо Литая в комнате обнаружился еще один мальчик постарше и девочка лет четырнадцати в старом залатанном платье, которое явно было ей велико. Он смотрел серьезно и настороженно. Она же жалась к брату, испуганно выглядывая из-за его плеча.

–Добрый вечер, – поздоровалась я. – Ну, налетайте.

Я протянула им пакеты. Ко мне ринулся только Литай.

–Что там?

–Хлеб, мясо, молоко, сыр и овощи, – перечисляла я, помогая мальчишке донести продукты до стола.

–Откуда? – удивленно спросил он.

–Купила, – пожала я плечами. – Мама не просыпалась?

–Нет, – он отрицательно покачал головой.

–Хорошо, – кивнула я и повернулась к новым действующим лицам. – Как вас зовут?

–Это Алер, а это Алана, – тут же представил их Литай.

–Рада познакомиться, – улыбнулась я.

–Кто ты? – недружелюбно спросил Алер.

–Я – друг.

–Зачем ты это делаешь?

–Что делаю? – вопросом на вопрос ответила я.

–Помогаешь нам.

–Потому что вам нужна помощь.

–Мы о ней не просили.

–А меня не надо просить, – спокойно ответила я. – Но если ты хочешь, чтобы я ушла, то я уйду. Но в этом случае твоя мама умрет, а вы все окажетесь на улице.

–Мы и так там окажемся, – буркнул Алер, отвернувшись.

–Я постараюсь этого не допустить, – твердо произнесла я.

–Уже слышали, – хмыкнул подросток.

–Алер, может, она поможет, – тоненьким голоском пискнула Алана.

–Да что она может? Такая же девчонка как ты, – вскинулся Алер.

Я посмотрела ему в глаза. Паренек замер.

–Никогда не суди по внешнему виду, – медленно и четко произнесла я.

–Литай, сказал, что ты маг, – Алана окончательно вылезла из-за спины брата.

–Он вас не обманул.

–Но ведь ты еще маленькая, – удивилась она.

Я улыбнулась.

–Считайте, что я – гений. А сейчас вы должны кое-что сделать.

–Что? – с любопытством посмотрел на меня Литай.

–Помыться.

–Неееет, – недовольно протянул мальчишка.

–Да, еще раз да и снова да, – я была непреклонна.

–Ненавижу мыться.

–Тебе, что, нравится ходить грязным?

–Мы редко моемся, – смущенно произнесла Алана, опустив глаза. – Дрова и уголь дорогие, а воду по-другому не нагреешь. А в холодной… Бррр!

–Я нагрею вам воду, – пообещала я. – Сначала моется Алана. Потом вы.

Я строго посмотрела на братьев. Литай обреченно вздохнул и отвернулся. Алер бросил на меня раздраженный взгляд, но промолчал.

–И даже не вздумайте сбежать. Найду и выпорю.

–Не догонишь, – взбрыкнул старший.

–Хочешь попробовать? – я вскинула одну бровь. Возражений больше не последовало.

Я попросила ребят подождать снаружи, после чего нагрела для Аланы ведро воды. Смотреть, как раздевается девушка было больно. Худое тело, светящиеся ребра и позвоночник, а еще какие-то синяки.

–Откуда у тебя синяки? – строго спросила я. Алана вздрогнула.

–Упала, – тихо ответила она, спрятав взгляд.

–И сколько же раз ты падала? – я подошла ближе. На запястьях были еще свежие синяки, также как и на бедрах. В голове мелькнула неприятная догадка. Мне стало нехорошо. – Кто это сделал?

–Никто, – упрямо твердила девушка, не поднимая на меня глаз. – Я сама упала.

–Алана, посмотри на меня, – велела я ей таким тоном, что она тут же подняла голову. – Кто?

Девушка уронила голову на грудь и тихо заплакала. Я обняла ее за плечи. Мне самой хотелось рыдать и крушить все вокруг.

–Я помогаю женщине. Она старая. Платит мало, – заикаясь, начала свой рассказ Алана. – У нее есть сын. Он приходит редко. И один раз, когда я была там, он пришел. Госпожа Вири заснула и я уже собралась уходить, когда он… Он…

–Тшшш, – я гладила ее по плечам, успокаивая.

–А потом… Он стал предлагать мне за это деньги, – в очередной раз всхлипнула Алана. Мое сердце готово было разорваться. Я стиснула зубы, чтобы не зарычать. – И я… Я согласилась… потерпеть его. Нам ведь нужны деньги.

Она вскинула на меня глаза, полные надежды, надежды на то, что я не осужу и пойму. Я робко улыбнулась ей и велела мыться. Сама же отошла к окну и с силой сжала столешницу, пытаясь хоть как-то утихомирить силу, рвущуюся наружу. Боги! Она ведь еще совсем ребенок! Краем глаза заметила какое-то движение на кровати слева, и поняла, что женщина не спала и все слышала. Я осторожно подошла и села на край постели. По ее щекам текли молчаливые слезы. Я взяла ее за руку и крепко сжала. Не хотелось ничего говорить. Да и что тут скажешь?

Алана вымылась быстро. Настал черед мальчишек. Они фыркали, но усердно терли себя мылом, которое я купила. Мы отыскали из общего вороха вещей более менее сносные вещи. Чистые и прилично одетые, они выглядели совсем по-другому, как обычные дети.

–А когда приходит Дарай? – спросила я, расчесывая Алану.

–Его не бывает по несколько дней, – деловито сообщил Алер, натягивая штаны повыше.

–А сейчас я бы попросила мужскую половину выйти, – произнесла я.

–Зачем? – удивились мальчики.

–Нам с Аланой надо привести вашу маму в порядок.

Литай с Алером снова вышли. Я нагрела еще воды. Мы с Аланой быстро раздели Истану и обтерли ее, после чего я вымыла ей волосы и тщательно расчесала, заплетя их в косу. Потом вместе с девушкой мы одели женщину в свежую рубаху, и снова уложили в кровать. Я дала ей лекарство и напоила отваром. После этого мы позвали мальчишек. Я нарезала им бутербродов и налила молока, усадив за стол. Тоже самое отнесла Истане и покормила ее с рук.

Я смотрела, с какой жадностью они набросились на такую, казалось бы, простую еду, и еле сдерживала слезы. Да что же это за мир такой, в котором должны голодать дети?!

Уходила я, когда на город окончательно опустилась ночь. Алер с Литаем вызвались меня проводить, но я отказалась. Хотелось побыть одной. И едва, оказавшись на улице, я, наконец, дала волю своим слезам. Они лились непрерывным потоком, пока я шла до гостиницы. Я даже не вытирала их. Сил не было совершенно.

До номера добралась как в тумане. Вошла и тут же столкнулась с разъяренным взглядом Вэлиана. Он сидел на стуле напротив дверей и, казалось, готов был разорвать меня на месте. И все, что я смогла сделать, это просто сползти на пол по двери. Я обхватила колени руками и зарыдала с новой силой.

–Ириэн, что случилось? – подскочил ко мне маг. В голосе его была тревога. – Где ты была?

А я не могла ничего ответить. Слезы душили меня. Тер Одаст схватил меня за плечи встряхнул.

–Ириэн, что произошло? Я же велел тебе сидеть в номере. Где ты была? Кто тебя обидел?

–Почему? – я вцепилась в его плечи и посмотрела в глаза. – Почему?

–Что почему? – не понял Вэлиан.

–Почему? – в отчаянии выкрикнула я и уронила голову на грудь, захлебываясь рыданиями.

–Демоны! – тихо выругался маг и поднял меня с пола, усадив в единственное в номере кресло. Я тихо всхлипывала. – Ириэн, прекрати реветь и расскажи, что случилось.

–Они же погибнут. Никто им не поможет. Дети. – отрывками произнесла я.

–Да, исчерпывающая информация, – пробормотал тер Одаст. – Кто погибнет? Какие дети? Что случилось?

–Там… Мальчик… Его избивали… Я помогла…. А там… Их мать… И девочка… Она же совсем ребенок, – и слезы новым потоком хлынули из глаз.

Вэлиан вздохнул, отошел к столу и, налив в стакан воды, вернулся ко мне.

–Выпей.

Я дрожащими руками взяла стакана и сделала несколько глотков.

–А теперь рассказывай.

Я глубоко вздохнула и начала свой рассказ. Поведала магу об обстоятельствах знакомства с Литаем, о том, как он живет с семьей, о больной матери и Алане, которая вынуждена продавать себя, чтобы как-то выжить. К концу повествования я уже не плакала, только мелко дрожала. Вэлиан усадил меня на колени и обнял. Я прижалась к нему, медленно успокаиваясь.

–Я же просил тебя никуда не ходить, – мягко произнес он, положив голову на мою макушку.

–Просил, – пробормотала я, крутя пальцами пуговицу на его рубашке. – Но мне стало скучно.

–А если бы тебя схватила стража?

–Но не схватила.

–Ты – ходячее недоразумение, – произнес он, прикоснувшись губами к моему виску.

–Вэлиан, – я вскинула на него глаза, – мы не можем так просто оставить эту семью. Мы должны им помочь.

Маг долго и внимательно смотрел на меня.

–Пожалуйста, – протянула я, чувствуя, как глаза снова обожгло слезами.

Он тяжело вздохнул, поднялся и поставил меня на пол.

–Ложись спать.

Тер Одаст направился к дверям.

–Вэлиан, – растерянно окликнула я его.

–Ложись спать. Ты устала и вымотана.

А спустя мгновение я осталась в комнате одна. Я подошла к кровати и медленно на нее опустилась. Было очевидно, что Вэлиан не хочет в это вмешиваться. Но это не значит, что я останусь в стороне. Я не покину этот город, пока не буду убеждена, что у семьи Литая все будет хорошо. И пусть тер Одаст делает со мной что хочет.



Глава XII


Жизнь полна сюрпризов, и не только приятных.

«Отчаянные домохозяйки»


Проснулась я от того, что в глаза бил яркий свет. Недовольно перевернулась на другой бок и накрылась с головой одеялом.

–Доброе утро, соня, – услышала я и от неожиданности распахнула глаза, выглянув из своего убежища.

–Что у тебя за привычка появляться в моей комнате без предупреждения и разрешения? – раздраженно проворчала я, глядя на довольного Вэлиана, развалившегося на стуле с вытянутыми ногами. – Может, я здесь голая?

–А, может, я на это и рассчитывал, – хмыкнул он. Я запустила в него подушкой. Естественно, он тут же ее поймал. – Поднимайся. У нас есть дело.

–Какое? – я недовольно села на кровати. При этом рубашка сползла с моего правого плеча.

–Что это? – в голосе мага послышалась сталь, и я удивленно повернулась к нему.

–Где? – не поняла я.

–Что с твоим плечом?

Я скосила глаза на озвученную часть тела, на которой красовалась красная полоса. События вчерашнего дня навалились на меня всей своей тяжестью и захотелось немедленно навестить семью Литая.

–Ерунда, – дернула я плечом. – Я же тебе вчера рассказывала про этого булочника с кнутом.

–Но ты говорила, что он избивал мальчишку. И ни слова не сказала, что тебе тоже досталось.

–Я забыла об этом.

–Одевайся и завтракай. Я жду тебя внизу.

Маг поднялся со стула и направился к дверям.

–Зачем? – крикнула я ему вслед.

–Я же тебе сказал, есть дело, – оглянулся на меня тер Одаст, после чего захлопнул за собой дверь.

Я нехотя спустила ноги с кровати. Было прохладно. Быстро натянула штаны, заправила в них рубашку и запрыгнула в сапоги. Ополоснула лицо прохладной водой и вернулась к столу, на котором меня ждала какая-то каша, пара булочек и чай. Есть хотелось неимоверно. Я ведь вчера так и не поужинала. В два счета расправившись с завтраком, прихватила плащ и спустилась в холл.

Вэлиан сидел в одном из кресел у стены и изучал какую-то газету.

–Итак, что за дело? – с места начала я. – Надеюсь, оно не долгое? Мне бы хотелось еще проведать Литая и его мать.

Маг неспешно свернул газету и встал.

–Идем, – скомандовал он, на ходу надевая плащ. Я хмыкнула, но перечить не стала.

Мы вышли на улицу. Светило теплое, словно весеннее, солнышко. Откуда-то из-под крыш доносилось чириканье птиц. Легкий ветерок приятно ласкал кожу. Даа, юг – это вам не север. В Градене сейчас, наверное, уже сугробы лежат.

–Куда мы идем? – спросила я, едва успевая за тер Одастом.

–Узнаешь позже, – коротко ответил он.

–А если я никуда не пойду?

–Я закину тебя на плечо и понесу.

–Вэлиан.

–Что?

–А твое это дело может подождать? Давай сначала к Литаю зайдем? – умоляюще попросила я.

–Нет, это мое дело подождать не может.

Я стиснула зубы, но промолчала. Мне казалось, что мы уже прошли полгорода, а тер Одаст все продолжал петлять по улицам, ни на минуту не сбавляя шага.

–Да куда мы идем? – не выдержала я.

–Уже почти пришли.

Мы еще несколько раз свернули и миновали пару дворов, пока не оказались в районе с одноэтажными домами. Туда Вэлиан и направился уверенным шагом. Я уже почти бежала за ним.

–Что это за место? – я удивленно озиралась по сторонам.

–Это пригород Салави.

–И что мы тут делаем? Здесь живет кто-то из твоих знакомых?

Он бросил на меня непонятный взгляд, но промолчал. Вскоре мы свернули к неприметной калитке серого цвета. Я вопросов больше не задавала, молча следуя за магом. Он поднялся на невысокое крыльцо и постучал. Спустя какое-то время двери нам открыла немолодая женщина в простом синем платье с короткой стрижкой.

–Здравствуйте, – кивнула она тер Одасту. – Проходите.

Я перевела изумленный взгляд на Вэлиана, но он невозмутимо шагнул внутрь. Мне оставалось только последовать за ним.

Домик внутри был небольшим, но чистым. Пахло травами и супом. Женщина привела нас в маленькую гостиную, где я к своему удивлению увидела Алану и Литая. На них была чистая одежда, хотя и не совсем новая. Мальчик был подстрижен, а у девочки была заплетена аккуратная коса.

–Литай, Алана? – воскликнула я.

–Привет! Я знал, что ты поможешь, – мальчишка бросился ко мне и крепко обнял. Я перевела растерянный взгляд на Вэлиана. Он стоял, прислонившись к дверному косяку, и невозмутимо взирал на происходящее.

–А где ваша мама?

–Она наверху, отдыхает, – ответила мне женщина.

–Я могу ее увидеть?

–Конечно, – кивнула незнакомка и повела меня на второй этаж. Здесь запах трав чувствовался сильнее.

–Кто вы? – по дороге спросила я.

–Думаю, вам все объяснят, – ответила женщина неопределенно.

Она провела меня в скромную, но уютную спальню с большой кроватью, на которой лежала Истана, а сама вышла, оставив нас одних.

–Доброе утро, – с улыбкой поздоровалась я, присаживаясь на край постели. – Как вы себя чувствуете?

–Мне уже лучше, – слабо улыбнулась женщина. – Я не знаю, как вас благодарить.

–Не надо меня благодарить, – я взяла ее за руку, чувствуя, что жара больше нет. – Я хочу, чтобы у вас все было хорошо.

–Я так испугалась, когда ночью пришли эти люди.

–Какие люди? – не поняла я.

–Ну, те, которые помогли нам переехать сюда. А потом пришел мужчина и объяснил, что этот дом теперь наш, оставил документы. Еще сказал, что мы больше ничего не должны, и детям не надо работать. Оставил денег и привел эту женщину. Она лечит меня.

Неужели, Вэлиан всю ночь занимался проблемой этих людей? Невероятно. А я-то решила, что ему нет до них никакого дела. Видимо, я и, правда, считаю его чудовищем. И сама же убеждаю его в обратном. Хороша же ты Ириэн!

В дверь тихо постучали и вошел маг.

–Нам пора, – сообщил он.

–Да, я сейчас, – кивнула я, оглянувшись, и снова повернулась к Истане. – Берегите себя, Истана. У вас прекрасные дети. Они в вас нуждаются. Особенно Алана.

В глазах женщины промелькнула боль.

–Не вините ее ни в чем, – продолжила я. – И не напоминайте о сделанном. И все у нее будет хорошо.

–Спасибо вам, – тут же расплакалась Истана.

–Не за что, – улыбнулась я. – До свидания.

Я поднялась с постели и уже почти дошла до дверей, как женщина окликнула меня.

–Постойте, я ведь даже не знаю вашего имени.

Я оглянулась, замерла в нерешительности, а потом, глубоко вздохнув, сбросила с себя морок. На лице Истаны отразилось изумление.

–Кто ты? – прошептала она, приподнявшись на одном локте.

–Мое имя Солиаль эн Рандар, – гордо ответила я, решив не лгать ей.

Сначала в ее глазах появилось непонимание, а затем они широко распахнулись.

–Принцесса? – все также шепотом спросила Истана, прикрыв рот рукой. Я лишь грустно улыбнулась. – Но как же?…

–Выздоравливайте, Истана, – пожелала я напоследок и вышла из комнаты, вновь вернув себе облик девочки-подростка.

С Литаем и Аланой прощались долго. Оба обещали вести себя хорошо и прилежно учиться. Напоследок девочка крепко обняла меня, а Литай важно пожал руку Вэлиану.

Когда мы покинул дом моих новых друзей, обед уже миновал. Часть пути мы шли молча. Говорить мне почему-то не хотелось. Но все же любопытство взяло верх.

–Расскажи, – просто попросила я.

–Я уж думал, ты никогда этого не произнесешь, – хмыкнула маг. – Когда ты вчера рассказала эту историю, я сначала ушел к себе в комнату, долго думал. Потом заглянул к себе в департамент. Отдал распоряжение собрать сведения об этой семье, о булочнике и вообще о положении дел в Салави. В итоге выяснилось, что согласно документам, дом в котором жили эти люди, уже был снесен и деньги под это были выделены.

–Но как же так? – возмутилась я. – Он же стоит.

–Уже нет, – бросил Вэлиан и продолжил рассказ. – У меня состоялся весьма интересный разговор с градоначальником Салавя. Очень интересные здесь творятся дела. В общем, другой у них теперь градоначальник.

Я бросила на него удивленный взгляд.

–Что касается того булочника. Тот еще жук. Ворует, скрывается от налогов. Думаю, в ближайшее время проблем ему хватит. Также выяснилось, что муж Истаны исправно платил налоги. А вот его соседу очень хотелось заполучить его мастерскую. Он и написал кляузу в стражу. А те особо разбираться на стали. А сапожная мастерская перешла к господину Гортру. Он выкупил ее за бесценок у Истаны.

–Но ведь это несправедливо, – воскликнула я.

–Я тоже так подумал, – живо кивнул Вэлиан. – Поэтому рано утром навестил этого славного господина. Он во всем признался и даже вернул деньги, которые Истана недополучила от продажи мастерской. Их хватило на этот домик и еще на какое-то время хватит. Вот как-то так! Правда, муж к ней уже не вернется. Умер в тюрьме.

–Жаль, – загрустила я, но тут же встрепенулась. – Но почему ты мне ничего не сказал вечером? Я-то думала, ты не хочешь им помогать.

Я опустила виноватый взгляд.

–Я знал, что ты не отступишься. Дров наломаешь, но поможешь им.

–Спасибо, – тихо произнесла я.

–Да не за что, – передернул он плечами. – Пора провести ревизию в этом городке и вообще в подобных городах.

–Постой, – встрепенулась я. – Это получается, ты сегодня ночью не спал?

–Ну, получается так, – Вэлиан бросил на меня короткий взгляд. Мое сердце защемило от благодарности и нежности к нему. Я молча взяла его за руку и прижалась к нему. Маг недоуменно посмотрел на меня, но промолчал. Впрочем, и руки не выдернул, лишь слегка сжал мои пальцы. Так мы и шли до самой гостиницы. Там тер Одаст заказал ужин на две персоны в свой номер. Я бросила на него удивленный взгляд.

–Составишь мне компанию? – робко улыбнулся он. Я радостно кивнула. Сегодня для него все, что угодно.

Я заскочила к себе оставить плащ и отправилась к Вэлиану. Когда я вошла, маг вытирал лицо полотенцем.

–Я рано? – неуверенно спросила я. Отчего-то мне вдруг стало неловко находиться рядом с ним. Ну, в конце концов, не на свидание же он меня пригасил.

–Проходи, присаживайся.

Я окинула взглядом комнату тер Одаста. Она один в один была такой же, как моя, вот только цвет штор и покрывала на кровати был другой. Если у меня он был голубого цвета, то здесь – темно-оранжевого. Я скромно присела на край кресла.

–Как прошла твоя встреча с моим дядей? – решила я начать разговор, дабы не сидеть в тишине.

–Как обычно, – пожал плечами Вэлиан и принялся расстегивать рубашку, не обращая на меня никакого внимания. – Доложил ему о положении дел в моем ведомстве.

–Вэлиан, что ты делаешь? – прервала я его.

–Хочу сменить рубашку, – не понял он моего возмущения, стягивая выше обозначенный предмет одежды.

–А ты не мог сделать это в мое отсутствие?

–Мог, но ты уже пришла.

–Но ты мог попросить меня выйти, – не унималась я.

–Во-первых, я не красна девица, чтобы смущаться твоего присутствия, во-вторых, ты уже видела меня без рубашки. И вообще, – тер Одаст развел руки в стороны, – ты видела меня вообще без ничего, когда ворвалась ко мне в ванную. Так что, мне уже нечем тебя удивить.

Я скрипнула зубами, но промолчала, отвернувшись.

–Впрочем, если хочешь, я могу вообще не надевать рубашку, – мурлыкнул он. Я бросила на него гневный взгляд. – Ладно, ладно, я пошутил. Сейчас оденусь. Ты так прелестна, когда злишься.

Тер Одаст хихикнул и направился к своей сумке в углу. От моего комментария его спас только стук в дверь.

–Будь добра, открой. Это, наверное, ужин, – уже серьезно произнес мужчина.

Я тяжело вздохнула и поднялась из кресла. Бросила на Вэлиана короткий и возмущенный взгляд. Он в ответ широко улыбнулся, натягивая чистую рубашку. Я зарычала и открыла дверь. За порогом стоял мужчина средних лет с большим подносом. Увидев мое разъяренное лицо, он испуганно вздрогнул.

–Простите, я не вовремя? – промямлил он.

–Вы очень даже вовремя, – буркнула я ему, пропуская в номер.

Спустя пару минут на столе стоял какой-то суп, жареное филе рыбы с запеченной картошкой, тарелка с нарезкой из сыра, какой-то соус в небольшой чашке, чайник с чаем, чайные чашки и сахарница. Мужчина, поклонившись, ушел.

–Прошу, – пригласил меня Вэлиан к столу. Я молча села на стул. Маг устроился напротив. – Приятного аппетита.

–И тебе того же, – пробормотала я, сбросив морок и принимаясь за суп. Ммм, куриный, а какой наваристый. Давно я так вкусно не ела. – Так что там с Авидом?

–Слухи о появлении принцессы дошли до дворца раньше, чем я сообщил ему об этом, – ответил тер Одаст, не спеша поглощая пищу. Он уже тоже принял свой обычный облик.

–Но как? – удивилась я.

–Сарафанное радио еще никто не отменял, – пожал он плечами. – Вспомни, через сколько городов и деревень мы с тобой проехали. И везде роняли зерно сомнения относительно настоящей участи принцессы.

–Верно, но я не думала, что мой дядя так быстро обо всем узнает. И как он к этому относится?

–Нервничает и злится. Мало того, что где-то в империи живет настоящая Солиаль, которая в любой момент может заявиться во дворец, так еще и начались народные волнения.

–То есть? – я подняла на него удивленные глаза, перестав жевать.

–Люди требуют показать им настоящую принцессу, а еще сместить Авида. Ну, как требуют? – Вэлиан отставил пустую тарелку из-под супа в сторону и придвинул к себе второе. – Пока только разговоры ведут между собой, делятся с соседями, родственниками, сослуживцами.

Я закусила губу, обдумывая полученную информацию.

–Авид приказал разыскать того, кто распространяет этот слух.

Я вскинула на мага испуганный взгляд.

–И?

–Будем ловить, – пожал он плечами и отправил в рот небольшой кусочек рыбы. – Долго и упорно. Также он просил проверить, все ли в порядке с лжепринцессой. Боится, что ей могут причинить вред.

–С чего бы? – хмыкнула я. – Скорее он боится, что она расскажет правду.

–Думаю, что она ее не расскажет, – произнес Вэлиан, методично работая ножом и вилкой.

–Почему ты так думаешь? – я, наконец, расправилась с супом и перешла к рыбе с картошкой.

–С месяц назад я дал задание своим ребятам выяснить, откуда взялась эта «принцесса».

–И что?

–С минуты на минуту мне должны предоставить отчет.

–Почему мне кажется, что ты уже знаешь ответ? – прищурилась я на него.

–Все возможно, – тихо рассмеялся он.

–Поделись.

–Неа, терпи. Вдруг я не прав?

Вэлиан бросил на меня веселый взгляд и продолжил терзать второе. Ужин мы заканчивали молча.

Когда был выпит последний чай, я уже было собралась уйти к себе.

–Уходишь? – тихо спросил маг, откинувшись на спинку стула.

–Ну, да, – пожала я плечами.

–Побудь со мной, – неожиданно попросил тер Одаст. Я вперила в него изумленный взгляд. – К тому же, разве ты не хочешь узнать правду о лжепринцессе?

–Хочу, – неуверенно ответила я.

–Вот и прекрасно. Располагайся. Будем ждать.

Я снова опустилась на стул и сложила руки на коленях, разглядывая пустую тарелку. Вэлиан в это же время разглядывал меня. Я это чувствовала. И от понимания этого мне стало жарко и неуютно.

–Ты такая… удивительная, Ириэн, – хрипло произнес маг.

–Почему? – я подняла на него удивленный взгляд, отметив, что глаза тер Одаста потемнели.

–То ты ведешь себя как неразумный ребенок, то как вполне взрослая женщина, – с едва заметной улыбкой ответил мужчина. – То замыкаешься в себе, обижаешься, то плачешь, а потом смеешься. То готова меня убить, то… Признаться честно, я не знаю, как вести себя с тобой.

От изумления у меня даже дар речи пропал.

–А еще я боюсь себя, когда ты рядом.

–Почему? – что-то я стала повторяться.

–Не знаю, – выдохнул Вэлиан, задумчиво разглядывая меня. – Но мне бы следовало держаться от тебя подальше.

–Зачем? – испугалась я.

–Затем, что мне порой очень трудно себя контролировать, – маг встал и отошел к окну, засунув руки в карманы брюк. – Ты не представляешь, что я вчера пережил, когда вернулся и не обнаружил тебя в номере. Я ведь даже понятия не имел, где тебя искать. Что я вчера только не передумал. Сбежала. Похитили. Я же готов был весь город сровнять с землей. И поверь мне, я бы это сделал.

–Я… – начала было я и тут же замолчала, не зная, что сказать.

–А потом когда увидел тебя всю в слезах… Ириэн, это невыносимо, – Вэлиан резко развернулся ко мне и я вздрогнула от неожиданности. – А ты всего лишь помогала сирым и обездоленным.

–Я не могла не помочь им, – пробормотала я, низко опустив голову.

–Но ты ведь могла сама пострадать, – он подошел и опустился рядом со мной на корточки. – Ты это понимаешь?

–Я не думала об этом в тот момент, – тихо ответила я.

–А потом я увидел у тебя на плече след от плети. Ты представляешь, каких усилий мне сегодня стоило не убить этого булочника?

–Ты был у него сегодня? – я вскинула на него удивленный взгляд.

–Был, пока ты завтракала, – маг произнес это таким тоном, что мне тут же расхотелось спрашивать о подробностях их встречи.

–Вэлиан, я…, – да, какие-то проблемы у меня сегодня с речью. Двух слов связать не могу.

Тер Одаст поднял меня на руки и усадил к себе на колени прямо на полу возле стола.

–Я пытался держаться от тебя подальше, – прошептал он мне в ухо. – Я пытался держать тебя подальше от себя. Я хотел, чтобы ты меня ненавидела. Ириэн, это невыносимо.

–Но почему? Я не понимаю, – растерянно произнесла я.

–Не понимаешь? – он взял меня за подбородок и развернул лицом к себе.

Я отрицательно покачала головой. Вместо ответа Вэлиан поцеловал меня. Нежно, медленно, ненастойчиво. Я ответила. Язык мага скользнул между моих губ. Я чуть отстранилась, пытаясь восстановить сбившееся дыхание.

–Прости, – прошептал он, опустив голову.

–Тебе не за что просить прощения, Вэлиан, – с легкой хрипотцой ответила я, положив руки ему на плечи.

–Ты ведь понимаешь, что все не просто? – он поднял на меня глаза и внимательно посмотрел в мои.

–Что не просто? – не поняла я.

–Ты – Солиаль, принцесса и будущая императрица. И сейчас ты должна думать только об этом, – твердо произнес Вэлиан.

–Я думаю об этом, – нахмурилась я. – Но причем тут ты и я?

Маг грустно улыбнулся и провел ладонью по моей щеке. Я закрыла глаза и потерлась о его руку.

–Ты еще такая маленькая, наивная и невинная, – тихо произнес мужчина. – Тебе еще столько предстоит пройти и узнать.

–Но ты ведь не оставишь меня? – шепотом спросила я, открыв глаза.

–Нет, – также шепотом ответил он. – Пока ты сама этого не захочешь.

–Не захочу, – выдохнула я и сама поцеловала Вэлиана. Он не сопротивлялся, прижав меня ближе к себе. Я обняла его за шею. Руки мага нежно поглаживали мою спину. Его язык неторопливо играл с моим. Я чувствовала, как медленно начинаю плавиться от его прикосновений.

Поцелуй тер Одаста стал глубже и настойчивее, руки опустились на мои бедра. Мне стало трудно дышать. В груди будто перестало хватать воздуха. И при этом было невыносимо жарко.

Я чуть отстранилась от Вэлиана и заглянула в его глаза. Там была ночь, но мне не было страшно. Я хотела утонуть в этой тьме. Я снова потянулась к нему, но, видимо, у богов на нас были другие планы, потому что как раз в этот момент в дверь настойчиво постучали.

–Одень морок, – шепнул он мне в ухо, обдав шею горячим дыханием, с которым у него, как я поняла, были такие же проблемы что и у меня.

Я молча кивнула, поднимаясь на ноги. Маг тоже принял вертикальное положение и накинул на себя морок. Я бросила на него короткий взгляд и приняла облик девочки-подростка, отойдя к окну. Щеки продолжали пылать и мне до очень захотелось высунуть голову в окно, чтобы остудить их.

–Привет! – услышала я за спиной голос тер Одаста.

–Привет! – ответил ему до боли знакомый мужской голос.

Я резко развернулась и уставилась на вошедшего. Дон! Тут же опустила глаза, пряча свою реакцию.

–Ты не один? – растерянно произнес мой бывший парень.

–Да, это моя ученица, – небрежно бросил Вэлиан, закрыв за подчиненным дверь и вернув себе настоящий облик.

–Разве не Ириэн была твоей ученицей? – удивился Дон.

–Была, – кивнул глава магического департамента. – Но после ее побега многое изменилось.

–Да, я знаю, – кивнул парень. – Она перешла на заочное и уехала к родителям.

–Верно. А от моих услуг отказалась. Вот нашел себе протеже. Не хуже.

Я бросила на него взгляд, обещающий ему немало «приятных» моментов в жизни, но промолчала.

–Я принес то, что ты просил, – осторожно произнес Дон.

–Давай.

–Но…, – смутился парень, бросив на меня короткий взгляд.

–Не переживай, она никому ничего не расскажет.

Дон все же посмотрел на меня с сомнением. Я чуть заметно улыбнулась ему, от чего он вздрогнул. Ну, неужели, такой страшный у меня морок? Вон, даже Вэлиан отвернулся.

–Давай, Дон. Что ты там нашел? – поторопил его маг.

Мой бывший парень вытащил из сумки небольшую папку и протянул ее тер Одасту. Тот раскрыл ее и уселся на стул, на котором я сидела до этого, молча изучая. Хотелось подойти и заглянуть ему через плечо, но я сдержалась. Дон периодически бросал на меня настороженные взгляды. Я отвернулась к окну. Начинало темнеть. В дверь снова постучали. Вэлиан накинул на себя уже знакомый морок и пошел открывать. Это вернулся слуга за посудой. Он окинул быстрым взглядом нашу компанию, торопливо убрал со стола и бесшумно исчез за дверью. Тер Одаст снова вернулся к изучению папки.

–Вэлиан, сними этот морок, – скривившись, попросил Дон. Я хмыкнула, чем тут же привлекла внимание обоих мужчин.

–Не хочу, – упрямо произнес глава магического департамента, в упор глядя на меня. При этом в глазах его плясали смешинки. Я снова отвернулась к окну и прикусила губу, чтобы не рассмеяться.

Какое-то время в комнате стояла тишина. Дон зажег магического светлячка и устроился в кресле.

–Ну, в общем-то, ничего нового я не узнал, – произнес, наконец, Вэлиан.

Я удивленно повернулась к нему, но задавать вопросы при Доне поостереглась.

–А для меня это было сюрпризом, – хмыкнул мой бывший жених. – Надо же какой поворот! Так обвести вокруг пальца всю империю. И не только.

Я бросила на него любопытный взгляд.

–Да, хитро придумано, – тер Одаст захлопнул папку и поднял на меня глаза.

–Тогда непонятно, где же настоящая-то Солиаль? – Дон поднялся на ноги и бросил на меня настороженный взгляд. Я сделала вид, что разглядываю собственные ногти. – Ты представляешь, что начнется, когда все об этом узнают?

–Представляю, – вздохнул Вэлиан. – Ничего хорошего не начнется.

–Хотя ходят слухи, что Солиаль жива, – задумчиво протянул Дон.

–Знаю, – глава магического департамента встал и прошелся по комнате. Мне не терпелось расспросить его о содержимом папки.

–Думаешь, это правда?

–А почему нет? Она ведь могла выжить. Ее могли подобрать какие-то люди.

–Ну, да, – неуверенно кивнул Дон. – И если о ее существовании пошел слух, не сама ли она его распускает?

Я с интересом взглянула на парня.

–Не исключено, – не стал спорить тер Одаст.

–Или тот, кто пытается выдать себя за нее, – неожиданно предположил мой бывший жених. Я даже закашлялась и отвернулась к окну, чтобы скрыть свои эмоции.

–Можно предполагать, что угодно, – произнес Вэлиан.

–Когда ты возвращаешься?

–Я очень долго не был в отпуске. Как только отдохну, так сразу вернусь, – уклончиво ответил маг.

–Понял, – коротко кивнул Дон. – Ладно, мне пора.

Он бросил на меня еще один задумчивый взгляд, махнул тер Одасту и вышел из комнаты.

–Ну, что там? – я тут же подлетела к столу, на котором лежала папка и открыла я, принявшись изучать неровные строчки. И чем дальше я читала, тем выше поднимались мои брови. Под конец они уже, по-моему, были выше линии моих волос. – Ничего себе.

–Ириэн, сними морок, – брезгливо потребовал Вэлиан.

–А вот не хочу, – я показала ему язык и вернулась к папке.

–Я предполагал нечто подобное, – произнес маг. – Авид вовсе не дурак.

–Это ты верно сказал, – задумчиво произнесла я и подняла на тер Одаста глаза, отметив, что он вернулся к своему настоящему облику. Я тоже не стала упрямиться, скинув морок.

–А это в очередной раз наталкивает меня на мысль, что свой путь к трону он спланировал заранее, – медленно произнес мужчина, глядя в пустоту комнаты.

–То есть это еще одно доказательство, что именно он убил моих родителей? – тихо спросила я.

–Думаю, да, – кивнул Вэлиан. В комнате повисла напряженная тишина. – Мне надо уничтожить эту папку.

–Да, конечно, – встрепенулась я и, встав, отошла за кресло.

Маг воздел над бумагами руку и они тут же вспыхнули, не оставив после себя даже пепла.

–Здорово, – восхищенно пробормотала я.

–Издержки профессии, – передернул плечами тер Одаст. – Что ты об этом думаешь?

–Об издержках твоей профессии? – не поняла я.

–О том, что только что узнала.

–Думаю, что Авид будет бороться до последнего. И не самыми честными методами.

–Согласен, – кивнул мужчина.

–А это значит, что нам надо как следует подготовиться, – задумчиво произнесла я.

–И что же сейчас крутится в вашей маленькой головке, Ваше Высочество? – с улыбкой спросил Вэлиан.

–В моей маленькой головке крутится мысль о том, что надо ускорить встречу с эльфами, – ответила я, вскинув брови и вопросительно уставившись на тер Одаста.

–Мне нравится ход ваших мыслей, – промурлыкал маг. – Утром мы уже будем у границы со Светлым лесом. А сейчас марш спать.

Я бросила на него удивленный взгляд, но перечить не стала, направившись к дверям. Не успела я еще взяться за ручку, как меня остановил голос Вэлиана:

–Ириэн?

–М? – оглянулась я.

–Сначала ты должна победить в войне за трон, – произнес мужчина, глядя мне прямо в глаза. Я отвела взгляд и стиснула зубы.

–Я понимаю, – тихо ответила я и, накинув на себя морок, вышла в коридор. Недолго постояла, после чего отправилась к себе.

Уснула не сразу. Не давало покоя содержимое папки, что принес Дон. Да, дядя, ты оказался не так-то прост. Но и я не девочка с улицы. Ты за все мне ответишь. Я тебе это обещаю. И с этой мыслью я провалилась в сон.



Глава XIII


Эта встреча никем не воспета,

И без песен печаль улеглась.

Наступило прохладное лето,

Словно новая жизнь началась.

Анна Ахматова


На следующий день Вэлиан разбудил меня задолго до рассвета настойчивым стуком в дверь, сообщив, что сейчас принесут завтрак и через полчаса он ждет меня внизу с вещами. Ну, куда так рано-то? Все равно же порталом уйдем. Но спорить не стала, лишь сонно кивнув в ответ.

Собралась быстро. Из имеющейся одежды выбрала что поприличнее. Все-таки не в деревню едем. Волосы заплела в косу. Завтрак засунула в себя практически одним глотком и, окинув комнату прощальным взглядом, спустилась в холл. Вэлиан уже ждал меня.

–Готова? – спросил он, когда я подошла. Я молча кивнула. – Ты сегодня сама разговорчивость.

–Просто я еще сплю.

–Понятно, – улыбнулся тер Одаст и открыл передо мной дверь.

Когда мы вышли, я сразу направилась к конюшне, но маг удержал меня за руку и указал в другую сторону.

–Нам туда.

–А лошади? – удивилась я.

–Их заберут позже, – коротко пояснил мужчина.

–А куда мы идем? – поинтересовалась я, следуя за Вэлианом.

–Подальше отсюда. Не могу же я открыть портал прямо здесь.

Еще несколько минут мы шли в тишине. Было довольно прохладно. Начал накрапывать дождь и я накинула капюшон.

–Ириэн, – тихо произнес маг. – Я хотел поговорить с тобой о том, что произошло вчера.

–Что именно ты имеешь в виду? – я притворилась совершенно не понимающей, о чем идет речь. – Вчера много чего произошло.

–Ты прекрасно поняла, о чем я, – раздраженно бросил мужчина.

–Не поняла, – я отрицательно мотнула головой. – Говори яснее, Вэлиан. Я не умею читать мысли.

–Я говорю о том, что случилось вечером, – начал злиться тер Одаст.

–А, ты о том, что было написано в папке? – я уже откровенно издевалась над ним. – И что ты хочешь мне сказать?

–Нет, демоны тебя подери, – окончательно взбесился Вэлиан и остановился. – Я о том, что произошло между нами. Я говорю про поцелуй.

–Аааааа, – протянула я, тоже притормозив. – Вот теперь понятно. Я тебя слушаю.

–Это не должно было произойти, – маг продолжил путь. Я вскинула одну бровь и поспешила за ним.

–Почему?

–Я не должен был этого допустить. Если бы Дон не пришел вовремя…, – он замолчал. Да я и так поняла, к чему все шло. Позволила бы я ему все довести до конца? Не знаю, возможно. Не уверена. Демоны! Я запуталась.

–Давай не будем думать о том, что могло бы произойти. Этого ведь не произошло, – попыталась я успокоить тер Одаста.

–Вот поэтому я и говорю, что мне надо держаться от тебя подальше.

–Ну, ты тогда или контролируй свои желания или…

–Или что? – он снова остановился и уставился на меня злым взглядом. Как же с ним тяжело! Может, ему успокоительных травок предложить? А-то с его перепадами настроения я сама скоро истеричкой стану.

–Или прекрати себя терзать, – закончила я, проходя мимо него. Маг тут же догнал меня. – Ты ведь не насильно целовал меня вчера. Я не возражала. Не вижу проблемы. Это был всего лишь поцелуй.

–А если бы Дон не пришел и я бы не остановился на поцелуе, – осторожно начал мужчина. Хорошо, что было еще темно, и он не видел моих вспыхнувших щек, – ты бы тоже… не возражала?

Вот зачем он задал мне вопрос, на который я сама не знала ответ? Я некоторое время помолчала, обдумывая ситуацию. Вэлиан терпеливо ждал, шагая рядом.

–Я… Я не знаю, – наконец, сдалась я. – Возможно, в тот момент я бы пошла до конца.

–Но утром пожалела бы, – маг сделал неутешительный для себя вывод.

–Вэлиан, для меня все это ново, – попыталась я объяснить ему свои сомнения. – Я ведь до тебя целовалась-то только с Доном и то, так… А тут… Я просто…

Мне было тяжело подобрать слова, чтобы описать свои ощущения, тем более, мужчине.

–Я понял, Ириэн. Впредь я буду держать себя в руках, – и тер Одаст прибавил шагу.

Демоны! И что он там понял? Ну, что он за человек? Я бросилась его догонять, желая все объяснить, но маг не дал мне этого сделать, резко остановившись. Я чуть не влетела в его спину, успев затормозить в последний момент.

–Думаю, здесь подходящее место, – спокойно произнес Вэлиан и открыл портал.

Шагать в неизвестность было страшно, но необходимо и я, зажмурившись, последовала за главой магического департамента.

На границе со Светлым лесом уже начинался рассвет. Было свежо, но эта свежесть была приятной. В отступающих сумерках слышались трели каких-то ранних птах. Я огляделась. Мы стояли под деревьями, высота которых была просто неизмерима, а ширина необхватна. Густая трава доставала до колен.

–Ого! – восхитилась я. – Где мы?

–Это Светлый лес, – пояснил мне Вэлиан, бросив свои сумки на землю. Я же медленно поворачивалась вокруг своей оси, с открытым ртом разглядывая окружающее пространство. Нет, я, конечно, бывала в разных лесах, но такой видела впервые. И отчего-то меня не покидало ощущение, что он живой, видит, слышит и понимает. – Ириэн, закрой рот, это неприлично.

–Это удивительно, – выдохнула я, но рот все же закрыла.

–Ты еще не мало увидишь здесь удивительного, – пообещал мне маг.

–Например? – тут же вцепилась я в него.

–Какие мы нетерпеливые, – хихикнул тер Одаст.

–А, кстати, ты вроде говорил, что нас встретят, – я огляделась по сторонам в поисках встречающих. Никого.

–Мы вышли не совсем в том месте. Придется чуть-чуть пройтись пешком.

–И куда нам идти?

Вэлиан подхватил свои сумки и прошел мимо меня. Я потопала следом. Трава была мокрой от росы и вскоре мои штаны тоже намокли. Ощущения были не из приятных.

Спустя несколько минут мы вышли на небольшой пригорок, свободный от деревьев. Там нас уже ждали. Встречающих было трое, плюс пять лошадей невероятной красоты и стройности, с длинными, тщательно расчесанными хвостами и заплетенными гривами.

–Вэл, – вскинул руки один из мужчин. Он был выше остальных на полголовы. У него были длинные волосы цвета топленого молока, часть из которых была заплетена в несколько косичек. Остальные же свободными прядями ниспадали на плечи и ниже, прикрывая лопатки. Лицо эльфа было утонченным, с острым подбородком и высокими скулами. Глаза чуть раскосые. Цвет определить я пока не смогла

–Рон, – радостно выкрикнул тер Одаст. И мужчины бросились друг другу навстречу, после чего горячо обнялись и рассмеялись. Я смотрела на происходящее с широко распахнутыми глазами. Это и есть принц Ронариэль? А это глава магического департамента? Да они же мальчишки!

–А это, я так понимаю, и есть твоя ученица? – перевел на меня взгляд эльф.

–Да, это Ириэн, – представил меня Вэлиан. – Ириэн, это принц Ронариэль.

–Ваше Высочество, – я чуть склонила голову.

–Ай, к демонам эти церемонии, – весело воскликнул эльфийский принц и взял мою руку в свою, склонившись над ней. – Для вас, дорогая, я просто Рон.

Его губы невесомо коснулись моей кожи, задержавшись на ней чуть дольше, чем того требовал этикет. При этом мужчина не сводил с меня насмешливого взгляда. Я смутилась и опустила глаза. Мою руку тут же отпустили.

–Прошу, – Рон указал рукой в сторону лошадей. – Мои лучшие скакуны. Леди.

Он забрал у меня сумки. Я бросила на Вэлиана растерянный взгляд. Он хмурился, шагая за эльфом.

На лошадь мне помог сесть один из мужчин, сопровождавших принца. Как выяснилось, это была охрана. Когда все были в седлах, мы медленно тронулись вглубь леса – один из охранников впереди, за ним Рон и Вэлиан, позади я, а замыкал нашу процессию второй охранник.

Эльф с тер Одастом о чем-то периодически переговаривались, перемежая свои разговоры громкими взрывами хохота. Мне было любопытно, но я не вмешивалась, во всю глазея по сторонам.

–Кстати, – донесся до моего слуха голос принца, – я еле отговорил Анариэль ехать встречать тебя. Практически уже снял с лошади.

Лица мага мне было не видно. Интересно, кто такая эта Анариэль и почему она так рвалась лично встретить Вэлиана?

Тер Одаст что-то спросил. Слов я не расслышала.

–Да, все еще, – рассмеялся Рон. – Просто жаждет. Так что, дружище, я тебе не завидую.

Хм, а дальше все интереснее и интереснее.

Мы выехали на неширокую дорогу и пришпорили лошадей, пустив их в галоп. Солнце уже поднялось над горизонтом и воздух начал медленно нагреваться. Я на ходу одной рукой расстегнула верхние пуговицы плаща. За пазуху скользнул прохладный ветерок, остудив кожу.

Спустя полчаса пути мы сбавили скорость и снова свернули в лес.

–Ириэн, как вы себя чувствуете? Может, желаете сделать привал? – поравнялся со мной Ронариэль.

–А далеко нам еще ехать? – полюбопытствовала я.

–Еще пару часов.

–Тогда я потерплю, – улыбнулась я скромно.

–Вэл, и где ты откопал такое сокровище? – спросил принц, бросив веселый взгляд на тер Одаста.

–Там больше нет, – огрызнулся маг.

Эльф бросил на меня озорной взгляд, потом перевел его на Вэлиана, хмыкнул и направил своего коня вперед.

Город возник перед нами внезапно. Я даже не поняла, когда успел закончиться лес. Казалось, здания стоят прямо в его центре. Хотя, может, так и было?

Все дома были одноэтажными или двухэтажными. Какие-то больше, какие-то меньше. Построены они были из камня жемчужно-белого цвета. У некоторых была еще отделка серым или голубым камнем. Каждый дом окружал сад с вымощенными таким же материалом дорожками.

–Здесь красиво, – восхищенно произнесла я.

–Я рад, что вам нравится наш город, Ириэн, – Ронариэль снова поравнялся со мной.

–Здесь все так… аккуратно, – я вертела головой из стороны в сторону.

–Думаю, вам должен понравиться дворцовый парк. Эльвианэль души в нем не чает и трясется над каждым растением.

Я порылась в памяти, вспомнив, что так звали жену Владыки. При этом матерью она приходилась только принцессе. Не помню ее имя. А вот у Ронариэля была другая мать. Кажется, она умерла много лет назад.

–Мне уже хочется прогуляться по этому парку, – улыбнулась я принцу.

–С удовольствием стану для вас гидом, – во взгляде Рона промелькнуло обещание чего-то большего, нежели чем простая прогулка. Я смущенно отвернулась. – Надеюсь, твой наставник не будет возражать?

Эльф оглянулся на Вэлиана.

–Не имею никаких возражений, – холодно ответил маг. Ой, да он ревнует что ли?

–Вот и отлично, – довольно улыбнулся принц.

Остаток пути мы проехали молча.

Дворец эльфийского Владыки поразил меня своим величием. Как и все дома в городе, он был построен из светлого камня, имел три этажа, расходящиеся в противоположные стороны от центрального входа, и состоял из целого комплекса зданий. На втором и третьем этажах имелись небольшие балкончики, украшенные вьющимися растениями с яркими цветами. От ворот, выполненных в виде арки, к ступеням дворца вела широкая дорога, обрамленная низкорослыми кустарниками, позади которых росли редкие, тщательно подстриженные деревья. Земля между ними была засеяна короткой густой травой насыщенно-зеленого цвета. Мне тут же захотелось сбросить с себя сапоги и пройтись по ней босиком. Тем более, что солнце припекало уже немилосердно и хотелось снять не только обувь.

Подъехав к высокому и одновременно широкому крыльцу с массивными балюстрадами, Ронариэль помог мне спешиться.

–Вы приехали, – услышала я за спиной радостный женский голос и оглянулась в поисках источника звука.

На самом верху лестницы стояла изящная эльфийка в длинном воздушном платье цвета летнего неба.

–Сейчас начнется, – пробормотал принц и я недоуменно повернула в его сторону голову. С другой стороны от меня встал Вэлиан.

–Вэлиан, я так рада, что ты, наконец, решил нас посетить, – продолжала изливать сладкие речи девушка.

–Анариэль, – чуть склонился перед ней маг.

Я уставилась на нее во все глаза. Так вот, о ком шла речь по дороге. И чего она такими влюбленными глазами смотрит на тер Одаста? А он, по-моему, очень хочет провалиться сквозь землю.

–Ну, что ты как неродной? – девушка легко сбежала по ступеньками и остановилась перед Вэлианом, не обращая ни малейшего внимания ни на меня, ни на Рона, словно нас и не было.

–Анариэль, – решил вступит в разговор принц, – позволь представить тебе спутницу Вэлиана.

–Спутницу? – лицо эльфийки вытянулось и она перевела удивленный взгляд сначала на Ронариэля, а потом опустила его на меня. В ее взгляде появилось презрение, которым она тут же окинула меня с ног до головы. Я гордо вскинула подбородок, выказывая, тем самым, ей свое «фи».

–Это Ириэн, – продолжил принц. – Ириэн, это моя кузина Анариэль.

Я даже глазом не моргнула и не произнесла ни слова. Впрочем, она поступила также. Чувствую, пребывание в эльфийском дворце будет для меня не из легких.

–Полагаю, что вы хотели бы отдохнуть и привести себя в порядок перед обедом, – произнес Рон. – А ты, кузина, проявляешь верх невоспитанности.

Последние слова были сказаны таким холодным голосом, что мне стало не по себе. Девушка вспыхнула и, развернувшись, убежала во дворец.

–Простите ее, Ириэн, – извинился эльф. – Порой она бывает очень… не воспитана и эмоциональна.

–Почему ты не предупредил, что она здесь? – нахмурился Вэлиан.

–Тогда бы ты снова не приехал.

–Но я хотя бы был к этому готов.

–Придется тебе готовиться к ее присутствию в полевых условиях, – хихикнул Рон. – Ириэн, прошу.

Принц начал подниматься по лестнице. Я бросила на тер Одаста любопытный взгляд, но он упорно смотрел себе под ноги. Вздохнув, я поспешила за Ронариэлем.

Внутри было прохладно и я позволила себе расслабиться. В обе стороны от дверей расходились галереи с витражными окнами, через которые был виден внутренний двор с каскадом фонтанов, аккуратно постриженными кустиками и фигурными клумбами, между которыми извивались светлые дорожки.

Рон сразу повернул налево и уверенно зашагал по коридору. Навстречу ему вышел эльф с темно-русыми волосами, заплетенными в тугую косу. Судя по всему, это был слуга.

–Миарэль, комнаты для наших гостей готовы?

–Да, Ваше Высочество, – в почтенном поклоне согнулся мужчина.

–Проводи, – велел Ронариэль.

Слуга снова поклонился и, выпрямившись, с важным видом и неестественно прямой спиной зашагал по коридору в том же направлении, куда мы шли изначально.

–А наши вещи? – растерянно спросила я, вспомнив про свои сумки.

–Их доставят в ваши комнаты, – ответил Миарэль.

Шли мы минут пять, один раз поднялись по винтовой лестнице на второй этаж и миновали еще одну галерею, перпендикулярную той, по которой шли внизу. И если в отличие от первой окна выходили во внутренний двор, а вдоль стены не было никаких дверей, лишь изредка стояли различные статуи и висели картины, то здесь же, напротив, окна выходили на подъезд ко дворцу, а вдоль стены шли ряды дверей. Как я поняла, это была жилая часть дворца.

Мы снова свернули и оказались в очередной галерее. Только окон здесь не было и можно было спокойно свеситься через перила. До слуха доносилось пение птиц и журчание воды в фонтане.

–Это комната для вас, госпожа Ириэн, – мужчина толкнул резные двери и моему виду предстало просторное помещение с террасой, небольшими диванчиками, кофейным столиком и различного рода подставками для милых безделушек. Дверь на террасу была открыта и легкие светлые занавески вздымались от сквозняка. Миарэль прошел внутрь и открыл еще одну дверь. – Это ваша спальня.

Эта комната была больше предыдущей с огромной, просто необъятной кроватью под невесомым балдахином. Все цвета были постельных оттенков от карамельного до кремового.

–Здесь ваша гардеробная, – слуга открыл узкие резные двери, демонстрируя мне отделение для одежды и обуви. Мда, великовато, если учесть, что вещей у меня с собой не так уж и много, лишь самое необходимое. – А здесь ваша ванная комната.

За очередной дверью скрывалось просто царство удовольствия. Весьма вместительная круглая ванна, обрамленная широкими бортиками, шкафчик, битком забитый разными баночками и бутылочками, в которых содержались пены, гели, мази, кремы и прочие крайне необходимые вещи любой девушке. А в противоположном углу ванной комнаты располагался… бассейн, уже наполненный водой. И все это великолепие было выдержано в зеленоватых тонах. Ну, просто настоящее морское царство. Мне не терпелось опробовать ванную и пару баночек, что я уже заприметила на полочках. Видимо, поняв это по нездоровому блеску в моих глазах, Миарэль поклонился.

–Не буду вам мешать. Если понадобиться помощь горничной, возле кровати дерните за шнур.

–Спасибо, Миарэль, – улыбнулась я ему, едва не подпрыгивая от нетерпения.

Когда мужчина ушел, я быстро разобралась с нехитрым устройством кранов и наполнила ванну водой, добавив в нее масло аурики, которое нашла в шкафу тут же. Помимо нежного, едва уловимого аромата, оно придавало коже мягкость и прекрасно очищало ее. А именно это мне было сейчас крайне необходимо.

Скинув с себя одежду, я погрузилась в горячую воду и закатила глаза от блаженства. Как же давно я мечтала об этом! Ведь последние несколько месяцев мне приходилось довольствоваться только быстрым душем. А так хотелось залечь в ванну на пару часов, вытянуть ножки, положить ручки на ее бортик, закрыть глаза и отречься от всех мыслей, лишь чувствуя, как расслабляется тело.

Я почувствовала, что вода начала остывать и с сожалением вздохнула. Как жаль, что все хорошее так быстро заканчивается! Тщательно натерла тело мочалкой, которую взяла с крючка в виде русалки с изогнутым хвостом. Потом вымыла волосы и хорошенько прополоскала их. Вода к тому времени стала окончательно холодной. Я вылезла из ванны, вытерлась большим пушистым полотенцем и нырнула в мягкий длинный халат.

В комнате я обнаружила миниатюрную эльфийку в темно-фиолетовом платье прислуги. Увидев меня, она тут же склонилась в поклоне.

–Госпожа Ириэн, меня зовут Нирэль. Я ваша горничная.

–Очень приятно, – растерялась я.

–Я взяла на себя смелость разобрать ваши вещи, – пролепетала девушка. И я только сейчас заметила свои пустые сумки у порога. – И выбрала вам платье для обеда.

–Эээ, ммм, спасибо, Нирэль, – я подошла ближе к кровати, на котором лежало одно из взятых мной на всякий случай платьев – серое, с коротким рукавом и расклешенной юбкой. К нему прилагался темно-красный широкий пояс. Надеюсь, мне в нем будет не жарко. Я и не подозревала, что у эльфов тут лето в самом разгаре.

–И туфли к нему я тоже подобрала, – тихо произнесла горничная, опустив голову, словно боясь, что я могу ее ударить.

–Спасибо.

–Помочь вам собраться?

–Думаю, я справлюсь сама, – улыбнулась я ей.

Девушка снова поклонилась и бесшумно вышла. Я подошла к окну и выглянула на улицу. Вид из моей спальни открывался на дворцовый парк. На сколько хватало глаз росли деревья всевозможной высоты, формы и разновидности. Между ними петляли дорожки, вдоль которых стояли изящные фонари. Среди стволов виднелись островки каких-то цветов. Красота!

Я прошлась по комнате, ощущая босыми ногами мягкость ковра. Эх, почему же я не спросила у Нирэль, когда обед? Может, я уже опаздываю. Хотя, если бы это было так, она бы, наверняка, сообщила мне об этом. Поэтому, решив, что у меня еще есть время в запасе, я с удовольствием запрыгнула на кровать и растянулась на ней, раскинув руки и ноги в стороны. Хорошо-то как! Идти куда-либо совершенно не хотелось.

Я услышала приглушенный стук в дверь. Приподнялась на локтях и прислушалась. Вдруг показалось? Звук повторился. Я сползла с постели и, поправив на себе халат, отправилась открывать. На пороге стоял Вэлиан. Судя по всему, он тоже воспользовался всеми удобствами ванной комнаты, потому что выглядел посвежевшим и отдохнувшим.

–Ты еще не готова? – удивился он.

–К чему? – не поняла я.

–Я зашел за тобой, чтобы проводить тебя на обед.

–Мы уже опаздываем? – виновато скривилась я.

–Еще нет и, если ты поторопишься, то и не опоздаем.

–Я быстро, – крикнула я на ходу, скрываясь в спальне.

Я скинула халат и заметалась по комнате в поисках нижнего белья. Так, сумки пустые, значит, искать надо в гардеробной. Похвалила себя за догадливость, натягивая нижнюю рубашку и миниатюрные шортики. Дальше высушила волосы заклинанием и решила оставить их распущенными. Надела платье, повязала пояс и нырнула в туфли на низком каблуке. Бросила оценивающий взгляд в зеркало, осталась довольна и вышла к Вэлиану.

При моем появлении маг поднялся с диванчика, на котором сидел, и окинул меня внимательным взглядом.

–Надеюсь, это платье подойдет для обеда? – с надеждой спросила я.

–Вполне, – кивнул он. – Но надо озадачиться гардеробом для тебя на то время, что мы находимся на эльфийской территории.

–Зачем? Разве мы здесь надолго? – удивилась я.

–Не на день и не на два точно.

–Но где я возьму новый гардероб? – растерялась я.

–Я что-нибудь придумаю, – ответил тер Одаст и предложил мне локоть. Я положила свою ладонь на его руку, и мы отправились на обед.

Обеденный зал был небольшим, с длинным овальным столом в центре и широкими окнами во всю стену с одной стороны. Выдержано помещение также было в светлых тонах.

–Добрый день! – первым поздоровался Вэлиан едва мы вошли. Присутствующие, коих было трое, одновременно повернули к нам головы. – Ваше Величество!

Маг склонил голову. Я отыскала глазами ту, к которой он обращался, и сделала реверанс. Жена Владыки, судя по ее манере держать голову, была властной, но, отчего-то мне казалось, что справедливой. Ее пепельные волосы плавными волнами ниспадали по спине до самой поясницы. Руки были тонкими и изящными, а в глазах застыло непередаваемое чувство собственного достоинства и ни капли высокомерия, в отличие от Анариэль, от которой данная черта исходила кричащими волнами.

–Вэлиан, я рада видеть тебя у нас в гостях, – голос Эльвианэль был глубоким и его хотелось слушать и слушаться. – А это, я полагаю, Ириэн, твоя ученица?

Женщина перевела на меня внимательный взгляд.

–Да, Ваше Величество, – кивнул маг. – Простите, что заставили вас ждать.

–Присаживайтесь к столу и начнем обед, – велела эльфийка.

Меня усадили слева от Ронариэля. Сам же тер Одаст сел по правую руку от него, оказавшись, как раз напротив Эльвианэли. Мне же повезло сидеть нос к носу с Анариэль, которая тут же одарила меня ледяным взглядом.

Слуги подали первое блюдо. Какой-то суп. Судя по вкусу из протертых овощей. Ничего так, есть можно, хотя организм требовал чего-нибудь посущественнее.

–А Владыка не составит нам компанию? – поинтересовался Вэлиан, раскладывая на коленях белоснежную салфетку.

–Нет, Консариэль в отъезде, – качнула головой Эльвианэль. – Вернется только вечером.

–Как вам ваша комната, Ириэн? – повернулся ко мне принц.

–О, она великолепна, спасибо, – улыбнулась я.

–Я рад, что вам понравилось, – вернул мне улыбку Рон.

–А тебе, Вэлиан, твоя комната понравилась? – проворковала Анариэль, бросив на мага смущенный взгляд из-под ресниц.

–Да, понравилась, – без тени эмоций ответил тер Одаст и повернулся к жене Владыки. – А как поживает Ее Высочество?

–Виниарэль поживает прекрасно, – тут же оживилась женщина. – У них с мужем недавно родился первенец.

–Поздравляю, – улыбнулась маг.

–Возможно, они посетят нас в ближайшие дни.

–Я был бы очень рад увидеть вашу дочь.

–А меня ты видеть не рад? – притворно надула губки Анариэль.

–Анариэль, – строго произнесла Эльвианэль, – веди себя прилично и оставь эти ужимки для какого-нибудь другого случая.

Девушка бросила на женщину злой взгляд, но тут же опустила голову, едва не касаясь носом содержимого тарелки. Больше до конца обеда она не проронила ни слова, лишь бросая презрительные взгляды на меня и кокетливо-заискивающие – на Вэлиана, и мы закончили трапезу без эксцессов. Эльвианэль оказалась приятной собеседницей и достаточно умной. Впрочем, сомневаюсь, что Владыку могла привлечь недалекая женщина. Казалось, она разбирается во всем, но ее подлинной страстью были растения, о которых она могла говорить часами. И рассказывать она умела, являясь прирожденным оратором. Мне вдруг захотелось стать похожей на нее. В Эльвианэль одновременно чувствовалась сила и мягкость, присущая только женщинам. Она могла ожесточенно о чем-нибудь спорить, а в следующий миг вдруг рассмеяться и начать кокетничать, как молодая девчонка. Да, она мне определенно нравилась.

Обед мы закончили поздно и я, сославшись на усталость, попросила Ронариэля перенести обещанную прогулку по парку на следующий день и ушла к себе. Платье все-таки оказалось не очень подходящим для эльфийского климата и мне не терпелось поскорее снять его с себя, что я и сделала, едва перешагнула порог спальни. В ванной комнате ополоснула лицо холодной водой, покосилась на бассейн, но поплавать решила в другой раз. Я побродила по комнате, разглядывая различные статуэтки и шкатулки, искусно расставленные на полках и туалетном столике, а потом решила немного вздремнуть, надеясь, что Нирэль разбудит меня к ужину.

В этот раз Владыка снова отсутствовал за столом. Как объяснила Эльвианэль, его задержали какие-то дела в провинции, но завтра он обещал обязательно почтить нас своим присутствием. Ронариэль весь вечер развлекал меня историями из жизни эльфийского общества. Анариэль по-прежнему не оставляла попыток привлечь внимание Вэлиана, выбрав для этого не только подходящий арсенал жестов и взглядов, но и довольно откровенный наряд, позволяющий по достоинству оценить все, чем девушку наградила природа. Эльвианэль бросала на нее осуждающие взгляды, но не вмешивалась. Тер Одаст тоже остался равнодушен к выбранным приемам эльфийки, ведя беседу с женой Владыки.

–Да, совершенно забыла вас предупредить, – спохватилась первая леди Светлого леса, когда был подан десерт в виде мороженного с кусочками каких-то ярко-голубых фруктов.       – Через две недели у нас состоится бал в честь рождения первого внука Владыки.

Я испуганно вскинула голову, оторвавшись от изучения странных фруктов. Вот к чему, к чему, а к балу я была совершенно не готова. И как-то совсем не рассчитывала участвовать в таком мероприятии. Я планировала быстренько поговорить с Владыкой, расставить все точки над «i» и вернуться обратно в Граден.

–Бал? – в голосе Вэлиана тоже послышалось удивление.

–Да, и я не приму никакого отказа, – категорично заявила Эльвианэль. – Вы с Ириэн должны непременно принять в нем участие. Не знаю, как тебе, Вэлиан, но девочке определенно нужно развлекаться. Я-то тебя знаю. Ты, наверняка, извел ее своими наставлениями и уроками.

Я опустила глаза, пряча улыбку.

–Мы будем на балу, обязательно, – произнес маг. Я покосилась на него, но обзор мне закрывал эльфийский принц.

–И еще, – добавила женщина. – Наряд для Ириэн я беру на себя. Это будет мой тебе подарок. И не вздумай отказываться, а-то обижусь.

Она чуть склонила голову и одарила меня взглядом, из которого я поняла, что этой даме лучше не перечить.

–Я приму за честь ваш подарок, Ваше Величество, – ответила я.

–Вот и договорились, – она довольно улыбнулась и вернулась к десерту.

Анариэль бросила на нее испепеляющий взгляд, и мне показалось, что я даже услышала скрип ее зубов. А интересно, что она здесь вообще делает? Где ее родители?

После ужина я сразу поднялась к себе, ополоснулась прохладной водой и нырнула в постель. Сон никак не приходил. Было душно. Я скинула с себя тонкое покрывало, но это не помогло. Я вся измучалась, ворочаясь с боку на бок, перекладывая и взбивая подушки, ища удобную позу и прохладное место на простынях. Нет, так дело не пойдет! Я встала и выглянула в окно. В парке зажгли фонари. Хотелось прогуляться по его дорожкам и ощутить ночную прохладу. Конечно, одной там бродить – не самая лучшая идея. Но ведь есть еще внутренний дворик дворца. Там-то я точно не потеряюсь. И думаю, не будет ничего страшного, если я немного там посижу.

Я отыскала в гардеробной укороченные штаны и свободную тунику, обула мягкие туфли и осторожно вышла из комнаты. Подошла к каменным перилам и глянула вниз. Журчание фонтана приятно ласкало слух, а свежий воздух успокаивал разгоряченную кожу. Интересно, а где в него вход? Я стояла и внимательно разглядывала периметр внутреннего дворика, в поисках какой-либо двери, когда до моего слуха донесся какой-то звук. То ли смех, то ли разговор. Я повернула голову в сторону источника шума и замерла, как вкопанная. В противоположном конце коридора прислонившись спиной к стене, стояла Анариэль, а вот прижимал ее к этой стене… Вэлиан. Меня бросило в жар и стало тяжело дышать. Я вцепилась в перила с такой силой, что казалось, еще чуть-чуть и посыпется каменная крошка. О чем они разговаривали, я не слышала. Но видела, как улыбалась эльфийка и какими глазами на нее смотрел маг. А в следующее мгновение он открыл дверь в комнату и нежно втолкнул туда девушку, а потом вошел следом. Я рванула к себе, тихо прикрыв дверь. Силы разом покинули меня. Я задыхалась. Из глаз брызнули горячие слезы. Я кое-как дошла до диванчика в гостиной и опустилась возле него на колени. Я не могла поверить увиденному. В моей голове это просто не укладывалось. Вэлиан и другая женщина… Мое воображение немедленно начало рисовать мне сцены, происходящего сейчас через несколько комнат от моей. Хотелось выть от отчаяния и рвать на себе волосы. Как он мог!? Ведь еще вчера он говорил, что сходит рядом со мной с ума. Еще вчера он целовал меня. Я не верю, что все это было ложью и притворством. Но доказательство этому я видела только что своими собственными глазами. В голове мелькнула безумная мысль, что тер Одаст специально притащил меня сюда, чтобы встретиться с Анариэль, а все это его равнодушие к девушке было показным, дабы не привлекать внимание. А я со своим стремлением вернуть трон была всего лишь предлогом. И его слова о том, что мне надо в первую очередь думать об империи… Идиотка! Ириэн, какая же ты идиотка! Ведь так он тебе просто намекал, что ничего между вами быть не может и ты ему не нужна.

Горло сдавил новый спазм и я, закусив губу, разрыдалась с новой силой. Больно! Боги, как же мне больно!

Не знаю, сколько времени я просидела вот так, на полу, прислонившись к дивану, пока слезы не закончились, а в душе не поселилась ледяная пустота. Именно в тот момент мне пришло верное, как мне казалось, решение. Приняв его, я медленно поднялась и на деревянных ногах направилась в спальню, не спеша разделась и легла. Как ни странно, сон настиг меня мгновенно.



Глава XIV


Неба осколки упали мне в руку


Холодные, чистые, светлые… Больно…


Держать их – какая же все-таки мука!


И снова ладони сжимаю невольно.


Неба осколки пронзают ладони,


Врезаются в кожу, и душу сжигают,


Я пытаюсь молчать, и не вымолвить стона,


Но неба осколки сердце пронзают.


Linte (с форума в интернете)


Утром меня разбудила Нирэль. Едва я только открыла глаза, как воспоминания нахлынули на меня подобно снежной лавине. Я стиснула зубы и медленно села.

–Какое из платьев вы желаете надеть, госпожа Ириэн? – спросила горничная.

–Никакое, – глухо ответила я. – Нирэль, ты можешь идти. Я сама справлюсь.

Я даже не повернула головы в сторону девушки. Спустя минуту я услышала, как за ней закрылась дверь. Я медленно поднялась и словно в тумане направилась в ванную. Я ощущала себя какой-то безжизненной куклой, лишенной всяких эмоций. Я смотрела на мир будто через прозрачную пленку. Каждое мое движение было механическим. Я умывалась и расчесывалась, потому что так было надо, а не потому что я хотела хорошо выглядеть. Я не глядя выбрала из одежды тонкие брюки и свободную рубашку. Перед выходом из комнаты не стала окидывать себя взглядом в зеркале, как делала это обычно. Мне было все равно.

Я специально вышла из комнаты раньше, чтобы Вэлиан не смог меня застать и проводить на завтрак. Видеть его сейчас я хотела в самую последнюю очередь. Я шла по коридорам дворца, глядя прямо перед собой. Меня не интересовали ни интерьер, ни картины, развешанные по стенам, ни слуги, неспешно передвигающиеся по своим делам.

–Доброе утро, Ириэн, – услышала я слащавый голосок и подняла голову. Взгляд сфокусировался на довольном лице Анариэль.

–Доброе утро, – ответила я без тени эмоций, остановившись за несколько шагов до девушки. Она стояла на лестнице и счастливо улыбалась. А мне хотелось ее придушить. Впрочем, ее вины в предательстве Вэлиана не было.

–Как спалось? Кошмары не мучили? – излишне вежливо спросила эльфийка. Интересно, откуда вдруг такое внимание к моей персоне? Еще вчера она готова была меня разорвать. Или поняла, что я ей не соперница? Думаю, тер Одаст всю ночь убеждал ее в этом. Я почувствовала, как горло сжал спазм от мысли о маге в объятиях Анариэль. Я поспешила взять себя в руки.

–Нет, мне не снились кошмары, – также вежливо, но без улыбки, ответила я. – А как спалось вам, Анариэль?

–О, просто замечательно, – проворковала она. – Я давно так сладко не спала.

Я стиснула зубы. Вот ведь специально издевается. Наверняка, видела меня вечером в коридоре.

–Я рада за вас, – спокойно произнесла я.

–Хотя уснула я не сразу, – с притворной грустью сообщила Анариэль. – Мне не дали сразу уснуть.

Она бросила на меня лукавый взгляд. Я от комментариев и вопросов предпочла воздержаться.

–Ну, я уверена, тебе это знакомо, – заговорщическим шепотом произнесла девушка.

–Что именно? – не поняла я.

–Ну, перестань, Ириэн, – махнула она рукой и захихикала. – Не поверю, что между тобой и Вэлианом никогда ничего не было. Признайся, он хорош в постели. Мы могли бы это обсудить.

Эльфийка сверкнула глазами. Я поняла, что начинаю медленно закипать. Еще чуть-чуть и я не посмотрю ни на ранги, ни на должности. И кому-то очень крупно достанется. К моему счастью, за спиной послышались шаги. Анариэль тут же сменилась с лица и надела маску кротости и смирения. Я удивленно оглянулась. Навстречу нам под руку шли Эльвианэль и, я так понимаю, Владыка. Я тут же присела в реверансе. В штанах это смотрелось смешно.

–Доброе утро, Ириэн, – поздоровалась со мной женщина и тепло улыбнулась. – Консариэль, это Ириэн – ученица Вэлиана. Я тебе рассказывала о ней.

Владыка окинул меня внимательным, но не высокомерным взглядом. Вообще, он производил впечатление мудрого и уравновешенного мужчины, хотя внешне ему невозможно было дать больше сорока лет. Впрочем, эльфы живут до полутора тысяч лет. И на самом деле ему может быть и пятьсот лет и вся тысяча.

–Ваше Величество, – я снова присела в реверансе.

–Никогда не слышал, чтобы у Вэлиана были ученики, – нахмурился он.

–Видимо, девочка перспективная, – ответила ему жена. – Вэлиан не стал бы размениваться на ерунду.

–В чем ты специализируешься, Ириэн?

–Я изучаю целительство, – растерявшись, ответила я.

Владыка удивленно вскинул одну бровь.

–Это лишь добавляет вопросов, – произнес мужчина. – Но пусть мне на них ответит сам Вэлиан.

И больше не обращая на меня внимания, чета эльфийских правителей чинно прошествовала мимо меня.

–Ириэн, – услышала я и испуганно вскинула голову, опасаясь, что это Вэлиан. Но ко мне широкими шагами приближался Ронариэль.

–Ваше Высочество, – я снова сделала реверанс.

–Прекратите, Ириэн. Для вас я просто Рон, – и он мне широко улыбнулся. А меня вдруг охватила щемящая грусть. – А что вы здесь делаете?

–Я не успела дойти до столовой. То Анариэль встретила, то вашего отца.

–Ну, тогда позвольте проводить вас, – эльф предложил мне свой локоть, чем я тут же воспользовалась.

Когда мы вошли в столовую, Вэлиана еще не было. Неужели, так утомился за ночь? Я приказала себе не думать об этом, сосредоточившись на посуде и скатерти.

–Ириэн, – обратилась ко мне Эльвианэль.

–Да, Ваше Величество, – подняла я на нее глаза.

–Как вам спалось на новом месте? Постель была удобной?

–Да, Ваше Величество, благодарю. Все было хорошо, – я растянула губы в вежливой улыбке.

–А по-моему сегодня было жарко, – притворно надула губки Анариэль.

–Сейчас самый разгар лета, – ответил ей Владыка. – В это время года всегда душно и жарко. Дожди бывают крайне редко.

–Анариэль, ты всегда можешь вернуться к родителям, – произнесла Эльвианэль, делая вид, что разглядывает чайную чашку.

–Нет, – вздохнула девушка. – Там так скучно.

–Доброе утро, – раздался от дверей бодрый голос Вэлиана. Я замерла, даже перестав дышать и боясь повернуть голову в его сторону. – Ваше Величество.

–Доброе утро, Вэлиан, – произнес Консариэль. – Я рад, что ты, наконец, решил нас навестить.

–Все дела не позволяли к вам вырваться, – ответил маг, усаживаясь за стол.

–Да, я наслышан, что в Арвелии много проблем, – кивнул Владыка. Я перевела на него заинтересованный взгляд. – Авид теряет нити управления империей. Грядут перемены.

Мне очень хотелось спросить, о каких переменах он говорит, но я сдержалась в последний момент.

–Вы правы, – согласился тер Одаст. – Думаете, это будут перемены к худшему?

Эльвианэль подала знак слугам, стоящим у стены, подавать завтрак, и они засуетились вокруг нас. Мне на тарелку легла запеканка с ягодами. Есть совершенно не хотелось. Я нехотя взяла десертную ложку и отщипнула кусочек блюда, но в рот отправлять не спешила.

–Пока не знаю. Но склоняюсь к мысли, что да, – кивнул Консариэль, наблюдая, как слуга наливает ему чай. – Ледяные драконы своего не упустят. Они почуяли слабость Арвелии и жаждут крови. Плохо, что принцесса оказалась никчемной. Мы возлагали на нее большие надежды.

Я делал вид, что разглядываю содержимое своей тарелки, а сама же, тем временем, вся обратилась в слух.

–Думаете, Авид не справится? – спросил Вэлиан. Каждый раз, когда я слышала его голос, по моему сердцу будто кинжалом проводили. Я бросила короткий взгляд на Анариэль. Она не сводила влюбленного взгляда с мага. Все, аппетит пропал окончательно.

–В нем нет твердости, – Владыка сделал небольшой глоток чая и осторожно поставил чашку на изящное блюдце. – Он слишком любит деньги и власть.

–А если бы принцесса оказалась полной сил, думаешь, она бы справилась? – вступила в разговор Эльвианэль. – Она ведь еще совсем ребенок.

–Это верно, – согласился Консариэль. – Ей понадобился бы хороший советник. Впрочем, если бы она пошла в отца, то у нее был бы сильный характер.

Я опустила глаза в тарелку, дабы не выдать своих эмоций.

–И все же она слишком молода для власти и для драки с драконами, – произнес Ронариэль.

–В любом случае, Солиаль оказалась пустышкой, – вздохнул эльфийский правитель.

–Что вы собираетесь делать, Ваше Величество? Вы поддержите Арвелийскую империю, если на нее нападут ледяные? – спросил Вэлиан. Я затаила дыхание. Владыка молчал. Он думал. Между его бровей пролегла глубокая складка.

–Сангар был моим лучшим другом, – медленно произнес эльф. – Будь он сейчас жив, я бы ни секунды не раздумывал и предоставил бы ему всю свою поддержку и ресурсы.

Я стиснул зубы. Ох, не нравилось мне начало.

–Но он мертв. Арвелия в руках этого проходимца. Солиаль ни на что не способна. Максимум, чем я могу помочь, так это дипломатией.

Я закрыла глаза, только сейчас осознав, что не дышала, пока говорил Владыка. Меня будто в одиночестве выкинули на льдине в открытое море. А я ведь так рассчитывала на поддержку эльфов. В одиночку мне не одолеть ни дядю, ни драконов. Я до боли сжала ложку. И Вэлиан молчал, не пытаясь переубедить Консариэля. Впрочем, за меня ли он еще?

–Давайте сменим тему, – предложила Анариэль. – Политика – это так скучно.

–И о чем же ты желаешь поговорить? – поинтересовался Ронариэль.

–О предстоящем бале, – оживилась эльфийка. – Ведь это гораздо интереснее.

Эльвианэль хмыкнула. Ее муж снисходительно улыбнулся, а я закусила губу, пытаясь не разрыдаться. В общем-то, делать мне у эльфов было больше нечего. Все, что я хотела, я узнала. Вот только куда теперь податься и где искать помощи?

Мои размышления прервал принц.

–Ириэн, вы совсем ничего не съели. Вам не понравился завтрак?

–А? – я недоуменно уставилась на него. – Нет. Просто… Просто нет аппетита. Жарко.

–Вы ведь помните, что сегодня обещали мне прогулку по парку?

–Да, конечно, – кивнула я.

–Если мы поторопимся, то успеем обойти парк до наступления жары.

–Тогда я готова.

–Если не возражаете, я составлю вам компанию, – неожиданно произнес Вэлиан. Я вздрогнула. Только этого мне не хватало.

–Вэлиан, мне бы хотелось обсудить с тобой кое-какой вопрос, – спас меня Владыка. – Если ты не возражаешь, то после завтрака пройдем в мой кабинет.

–Да, конечно, Ваше Величество, – ответил маг. Я облегченно выдохнула и столкнулась с насмешливым взглядом Анариэль. Теперь я точно была уверена в том, что она видела меня вчера. М-да, непростые денечки предстоят мне в эльфийском дворце.

–Ириэн, – обратилась ко мне Эльвианэль, – после обеда придут портные. Я помню, что обещала тебе подарок к балу.

–Да, Ваше Величество, – я смиренно опустила голову.

Консариэль отодвинул пустую тарелку и поднялся.

–Вэлиан.

–Да, Ваше Величество, – маг тоже встал и вышел вслед за Владыкой.

–Ириэн, ты готова? – повернулся ко мне Ронариэль.

–Да, – рассеянно кивнула я.

–Идем?

–Да, конечно.

Парк был огромен и насчитывал более трехсот видов растений. И будь я в другом настроении, я бы непременно оценила его красоту, но сейчас я совершенно не замечала ничего вокруг. Рон без умолку болтал, рассказывая о деревьях, цветах, небольших фонтанах, что мы проходили. А я ничего не слышала, уйдя в собственные мысли. Я была уверена, что это конец. Вэлиан мне больше не поддержка. Владыка только что дал понять, что на его помощь тоже рассчитывать не стоит. К кому я еще могла обратиться? Если только напрямую к ледяным драконам. Да, очень смешно Ириэн. Они примут тебя с распростертыми объятиями и сожрут на обед, не подавившись.

–Ириэн, с вами все в порядке? – спросил Ронариэль, когда мы переходили по изогнутому мостику через небольшой ручей.

–Что? – встрепенулась я.

–Вы меня не слушаете, – с укором произнес он, остановившись так, что я не могла спуститься на землю. – Да и выглядите печально. Вас что-то тревожит? Или, может, кто-то обидел?

Я глубоко вздохнула. Хотелось с кем-то поделиться своими проблемами, но эльфийский принц был для этого неподходящей компанией. Впрочем, в мире не существовало больше ни одного человека, кому я могла бы рассказать о тревожащих меня мыслях. Разве что только родителям. Но они далеко, да и не хотелось их расстраивать.

–Нет, Ронариэль…

–Рон, – перебил меня принц.

–Рон, – послушно согласилась я. – Со мной все в порядке. Просто… просто скучаю по дому.

Я отвернулась, делая вид, что разглядываю воду в ручье. Она была прозрачной и на дне виднелись разноцветные камешки. Вот промчалась стайка пестрых рыбок, блеснув яркой чешуей.

–Как так получилось, что вы стали ученицей Вэлиана? – спросил он.

Я пожала плечами.

–Не знаю. Он так решил.

–А вы? – принц заглянул мне в лицо.

–Рон, перестань мне выкать.

–Хорошо, – засмеялся он. – Так что? Ты хотела стать его ученицей? Или это был приказ Вэлиана?

–А как вы с ним познакомились? – внезапно спросила я.

–Познакомились? – Ронариэль удивился смене темы. – Мы вместе учились в вашей Академии магии. Я был влюблен в одну девушку, с которой встречался Вэлиан. Однажды я решил отбить ее. В итоге мы с ним подрались, потом напились. Так и началась наша дружба.

–А та девушка?

–Она нашла себе другого, – махнул принц.

Я снова отвернулась. Где-то совсем рядом послышались торопливые шаги. Я вскинула голову на звук. Из-за деревьев появился Вэлиан. Я опустила глаза и вцепилась в перила мостика.

–Еле вас нашел, – весело произнес маг. Я стиснула зубы.

–А зачем ты нас искал? – спросил Рон.

–Представь себе, я тоже хочу прогуляться по парку. Не одному же это делать.

–Рон, спасибо тебе за экскурсию, – я повернулась к эльфу. – Но давай продолжим ее в другой раз. У меня что-то разболелась голова. Видимо, от жары.

–Прислать к тебе лекаря? – обеспокоенно спросил Ронариэль.

–Нет, не стоит. Надо просто полежать.

Я развернулась, чтобы уйти и столкнулась с тер Одастом. Не поднимая на него глаз, я поспешно обошла его и торопливо зашагала по дорожке. Возникло желание все бросить и порталом махнуть домой к родителям, забыть, что я принцесса, закончить Академию и жить как все обычные люди. Возможно, это было бы единственно верное решение.

День показался мне вечностью. Почти все время я провела в своей комнате. Выходила лишь на обед и ужин, которые стали для меня настоящей пыткой. Мне было невыносимо видеть Вэлиана. Я постоянно ловила на себе его задумчивые взгляды и не понимала их значение. Еще выводила из себя улыбка превосходства Анариэль. Так и хотелось стереть ее с лица эльфийки, но я держала себя в руках. Приятное исключение составлял Ронариэль, отвлекая меня от грустных мыслей и пытаясь развеселить.

После обеда меня посетили портные. Эльвианэль лично выбирала для меня фасоны платьев. Я лишь кивала, не участвуя в обсуждениях.

Наступил вечер. Откладывать разговор с Вэлианом больше не имело смысла. Как я ни желала не видеть мага, мне необходимо было расставить все точки над «i». Поэтому, как только ужин закончился, я обратилась к нему с просьбой поговорить. Тер Одаст окинул меня очередным задумчивым взглядом, но промолчал, лишь кивнув.

–Пойдем ко мне в комнату, – предложил он. Я хотела было отказаться, но разговаривать в другом месте не хотелось. Ведь даже у стен есть уши.

По коридорам дворца мы шли молча. Я мысленно прокручивала в голове предстоящий разговор и пыталась унять бешено бьющееся сердце. Вэлиан внешне выглядел спокойно.

Мужчина остановился раньше, чем я того ожидала и открыл передо мной дверь. Я бросила удивленный взгляд на него, а потом вглубь коридора, где накануне вечером видела его с Анариэль.

–А разве?…– начала я, но тут же запнулась.

–Что-то не так? – забеспокоился тер Одаст.

–Нет, все в порядке, – я качнула головой и перешагнула порог комнаты, оказавшись в небольшой гостиной, выполненной в темных тонах.

Мужчина зашел следом и прикрыл дверь.

–Присаживайся, – он указал мне на кресло, не сводя с меня внимательного взгляда. Я воспользовалась его предложением. Вэлиан занял кресло напротив. Нас разделял лишь резной журнальный столик. – О чем ты хотела со мной поговорить?

Я сцепила руки в замок и положила их на колени, затем поднялась на ноги и встала позади кресла. Тер Одаст проследил за моими движениями и вопросительно вскинул бровь.

–Я много думала, – решила я, наконец, начать. Слова давались мне с трудом. Мысли путались. А близость мага заставляла нервничать. – И поняла, что ты прав.

–В чем? – нахмурился Вэлиан.

–В том, что я в первую очередь должна думать об империи, – на одном дыхании выпалила я и вздернула подбородок. Мужчина молчал. – Поэтому я хочу заключить с тобой сделку.

Тер Одаст чуть наклонил голову и посмотрел на меня с интересом. Я опустила взгляд, не в силах смотреть на него.

–Ты помогаешь мне вернуть трон, оказываешь всяческую поддержку, учишь меня, помогаешь наладить нужные связи, независимо от эмоций и чувств. Ты прав, они мешают. Для меня на первом месте должна стоять моя империя. В данный момент меня больше ничего не волнует.

Я замолчала. Молчал и Вэлиан. Я бросила на него короткий взгляд. Он задумчиво изучал меня.

–Я разве от этого отказывался? – спросил он, и в его голосе я ощутила металл. Но мне было все равно.

–В данный момент нет. Но я не уверена, что так будет впредь, – я упрямо посмотрела ему в глаза.

–Откуда такие мысли? – холодно спросил он.

–Просто хочу быть уверена, что ты не оставишь меня в самый последний момент.

Тер Одаст долго и внимательно смотрел на меня, а потом скользнул ко мне одним едва уловимым движением, грозно нависнув надо мной. Он смотрел мне в глаза, словно что-то пытался там найти. Еще пару дней назад я бы испугалась, мое сердце бы забилось учащенно, но в данный момент я ничего этого не ощутила. Внутри меня была только пустота. Я медленно опустила глаза, не опуская головы. Потом также медленно шагнула назад. Вэлиан не шелохнулся.

–Это все, что я хотела сказать, – спокойно произнесла я. – Ты согласен на мое предложение?

Я снова посмотрела на него. Он разглядывал меня с какой-то настороженностью.

–Что происходит? – спросил он, наконец.

–Да или нет? – ответила я вопросом на вопрос, не отводя глаз.

–Ваше Высочество, вы можете безоговорочно доверять мне, – ответил он после продолжительного молчания, склонив голову. – Я окажу вам любую поддержку.

–Я надеюсь, что ты не предашь меня, Вэлиан, – произнесла я с болью в сердце. Маг вскинул на меня удивленный взгляд. Мне нечего было больше ему сказать и очень хотелось оказаться одной в своей комнате, поэтому я, не произнося больше ни слова, направилась к дверям.

–Не думал, что ты так быстро изменишься. Или эльфийский принц – более выгодная партия? – донеслось мне злое в спину.

Я замерла лишь на мгновение, после чего рванула дверь на себя и стремительно вышла. Почти бегом добралась до своей комнаты, желая закрыться от всех и дать волю просящимся наружу слезам. В спальне я застала Нирэль, расстилающую мою постель. При моем появлении девушка поклонилась.

–Оставь мне, Нирэль, – более резко, чем хотела, произнесла я. Девушка бросила на меня испуганный взгляд, но тут же покинула комнату.

Я в изнеможении опустилась в кресло и уронила голову в ладони. Внезапно навалилась усталость. Слезы так и не пролились, как я ни старалась. Душа плакала беззвучно. Посидев так какое-то время, я все же решила лечь спать. Наскоро приняла душ, облачилась в тонкую сорочку и нырнула под покрывало. Свернулась калачиком, обняв колени. Сон не приходил. Я лежала, глядя в темноту. В голове не было ни одной мысли. Затем я медленно моргнула и тут же провалилась в долгожданный мрак.

Разбудил меня настойчивый стук в дверь. Я с трудом разлепила глаза. Только начинало светать. Пришедший не успокаивался. Я кое-как сползла с кровати и, накинув халат, отправилась открывать. На пороге стоял Вэлиан. Мрачный, как осеннее небо.

–Что случилось? – непонимающе спросила я.

–Жду тебя через десять минут у входа в парк, – коротко ответил маг и ушел. Я выглянула за дверь и проследила за его удаляющейся спиной. Ничего не понимаю. Он с ума, что ли, сошел? Но любопытство взяло свое. Я поспешно оделась и вышла из дворца. Тер Одаст стоял на дорожке, ведущей к одной из парковых аллей. В руках у него были мечи.

–Зачем ты вытащил меня из постели в такую рань? – недовольно спросила я.

–Ты вчера сделала мне предложение, на которое я согласился, – произнес Вэлиан, глядя мне в глаза. – Но у меня есть одно условие.

–Какое? – насторожилась я.

–Я помогаю тебе сместить Авида и победить в войне с ледяными драконами, а ты слушаешься меня беспрекословно.

–Но…, – попыталась я возразить.

–Да или нет? – вернул он мне мой вчерашний вопрос.

Я стиснула зубы и бросила на мага злой взгляд.

–Хорошо, – наконец, ответила я.

–Тогда с сегодняшнего утра мы возобновляем тренировки, – сообщил Вэлиан и зашагал по дорожке в сторону парке. – Идем.

Я поспешила за ним. Интересно, а чего он такой злой? Ночь неудачно прошла? Я внутренне позлорадствовала.

Пришли мы на небольшой газон, свободный от цветов. Маг бросил на землю мой меч и отошел на несколько шагов. Я бросила на него недоуменный взгляд, но оружие подняла.

–Нападай, – приказал маг. Я бросилась на него, подняв меч. Мужчина тут же отбил мой удар, причем с такой силой, что я еле удержала оружие в руках. Вэлиан тут же отступил. Я бросила на него удивленный взгляд.

–Нападай, – снова приказал он. Я снова сделал выпад вперед. На этот раз меч вылетел у меня из рук и упал в траву. – Подними.

Я послала магу злой взгляд и отправилась за своим оружием.

–Нападай, – в третий раз велел тер Одаст. Я стиснула зубы и замахнулась на него мечом. Мужчина поставил блок. Я шагнула в сторону. Вэлиан сделал выпад. Я едва увернулась от его лезвия. Он наступал, я отступала, защищаясь из последних сил. Таким маг не был никогда. Казалось, что раньше он использовал свою силу лишь частично, а сейчас решил применить ее в полной мере. Я начала быстро уставать. Пот струился по моим щекам и спине. Руки немели. Меч становился неподъемным, а маг продолжал наступать, не давая мне передышки. Вот он нанес очередной удар, выбив меч у меня из рук, но, не остановив при этом своего движения. Я будто со стороны наблюдала, как скользит его меч, приближаясь к моему боку. Губы сами начали шептать заклинание воздушной атаки и в следующее мгновение тер Одаста снесло потоком ветра и впечатало в ближайшее дерево. За спиной раздались аплодисменты. Я резко оглянулась. Подпирая плечом ствол, в расслабленной позе стоял Ронариэль.

–Как она тебя, Вэл! – хихикнул принц. – Молодец, Ириэн.

–Иди к себе, Ириэн, – бросил маг. Я перевела на него злой взгляд. А чего это он раскомандовался? – Ты отвратительно дралась. У меня была уйма возможностей тебя убить.

–И что же тебя остановило? – холодно поинтересовалась я.

–Наша договоренность.

Стиснув зубы, я развернулась и, не глядя на Ронариэля, зашагала по тропинке в сторону дворца. Во мне кипела злость и ненависть к Вэлиану. Неужели, он всегда был таким, а я просто закрывала на это глаза, не желая понимать очевидное? Ну, что ж? Когда-то надо было прозреть. Лучше поздно, чем никогда. Зато теперь действительно все мои мысли будут только об империи, как тер Одаст того и хотел.



Глава XV


Три вещи не спрятать надолго. Солнце, луну, истину.

«Волчонок»


Прошло еще два дня нашего пребывания у эльфов. Ежедневно за час до рассвета я спускалась в парк, где Вэлиан нещадно гонял меня с мечом в руках, каждый раз оставаясь недовольным и унижая меня своими придирками, замечаниями и нелестными эпитетами. Я злилась, но молчала. Не хочу с ним ругаться, не хочу показывать ему своих эмоций! А потом, вернувшись в свою комнату, я закрывалась в ванной и плакала, изливая вместе со слезами свою боль и обиду. Все остальное время в течение дня мы с тер Одастом не общались. Периодически меня развлекал Ронариэль, но и у него были свои дела и обязанности. Эльвианэль тоже не могла уделять мне много внимания, занимаясь подготовкой к балу. Поэтому большую часть времени я была предоставлена самой себе. И вот в один из таких моментов я, бродя по дворцу, наткнулась на библиотеку. Она была огромной. Стеллажи, плотно забитые книгами, уходили далеко ввысь, и располагались в несколько рядов. Я медленно бродила среди них, изучая названия на корешках книг. Хотелось найти что-нибудь интересное, чтобы хоть за чтением скоротать свое время.

«Флора и фауна Светлого леса», «Этика и этикет», «Практическое пособие охотника»… М-да, а что-нибудь полегче у них нет? Обошла очередной стеллаж и продолжила шествие вдоль ряда книг. На глаза попалось довольно объемное издание в темном переплете под названием «Арвелия: истоки, мифы и легенды». Я потянула за корешок и том тяжело упал мне в руки. Я бегло пролистала пожелтевшие от времени страницы, после чего все же решила поподробнее изучить сей фолиант. Вспомнила, что у входа в библиотеку располагался довольно уютный диванчик. К нему-то я и направилась. Усевшись поудобнее, открыла книгу на первой странице и начала читать.

Арвелийская империя была основана более двух тысяч лет назад магом по имени Сафариан Рандар. В те времена империя ледяных драконов занимала помимо Северных гор еще и территорию Арвелийской долины, где жили люди. Они в те времена были бесправными рабами, исполняющими все прихоти ледяных. Конец этому положил мой предок Сафариан. Это я и так знала, а вот то, что было написано дальше, меня удивило.

«Во времена повсеместного правления ледяных драконов запрещены были любовные отношения между представителями черной (низшей) касты и представителями голубой (высшей) касты. За такое полагалась смертная казнь обоим, вступившим в связь. Один из рабов нарушил данный указ, влюбившись в дочь своего хозяина – драконицу Эльминэю. Девушка ответила ему взаимностью. Результатом этой любви стал Сафариан. Когда правда вскрылась, пара сбежала. Их разыскивали более пяти лет. В результате раб, преступивший закон, был казнен. Девушке с ребенком удалось скрыться.

Сафариан вырос свободным. Кровь человека и дракона позволила ему обладать магией двух стихий – водной и воздушной. Постепенно он собирал вокруг себя единомышленников, готовя переворот и желая свергнуть власть драконов. Двадцать лет он потратил на то, чтобы собрать армию. Но войско Сафариана было слабо. Драконы начали одерживать победу. И тогда Сафариан пошел на отчаянный шаг, воззвав к богу по имени Нав…»

Я отвлеклась от чтения и задумалась. Нав является богом победы. Он уже давно потерял былую популярность. Сейчас люди в основном молятся Аринге – богине удачи или Тауну – богу плодородия и богатства. Я снова вернулась к тексту в книге.

«Шесть дней и ночей молился Сафариан, чтобы Нав услышал его и помог. На седьмой день, когда немногочисленная армия восставших против драконов, уже готова была отступить, Сафариану было видение. Он сидел в лесу, прислонившись спиной к старому высохшему дереву, когда к нему вышел молодой мужчина в светлых одеждах. Волосы его были длинными и почти белыми, а глаза – пронзительно голубыми.

–Здравствуй, Сафариан, – поприветствовал воина мужчина.

–Кто ты?

–Я тот, к кому ты обращался последние несколько дней. Ты желал моей помощи?

Сафариан упал на одно колено и склонил голову, осознав, что перед ним бог.

–Встань, – велел Нав. Мужчина поднялся. – Что ты можешь предложить мне в обмен на мою помощь?

–Я… Я не знаю, – растерялся Сафариан. – Свою жизнь.

–Зачем мне твоя жизнь? – усмехнулся бог.

–Тогда проси все, что хочешь.

–Рискованное предложение. Уверен ли ты, что плата будет тебе по силам?

–Я выполню все, что ты захочешь, – с жаром ответил воин.

–Мне ничего от тебя не надо, – внезапно стал серьезным Нав.

–Но…, – попытался было возразить Сафариан. Бог поднял руку, призывая его к молчанию.

–Мне нужна услуга, – произнес он.

–Какая? – удивился мужчина.

–Покажет время. Если ты умрешь раньше, то отвечать по твоему долгу передо мной будут твои потомки. Ты согласен?

Воин ненадолго задумался.

–Согласен, – кивнул он, наконец. – Ты мне поможешь одолеть драконов?

–Помогу, – вдруг улыбнулся бог. – Ты одержишь победу и на отвоеванной территории создашь свою империю. Править ею смогут лишь твои прямые потомки, которых я наделяю способностью управлять магией четырех стихий. До тех пор пока на троне сидят твои истинные дети, империя будет жить. В противном случае, смерть.

–Я все выполню, – произнес Сафариан.

–Конечно, выполнишь. У тебя нет другого выхода. Откажешься, сразу умрешь, а драконы получат то, что хотят.

Воин с ужасом взглянул на Нава.

–Иди, – велел ему бог.

–Но как мне одолеть драконов? – растерялся мужчина.

–Они уже отступают, – ответил бог и медленно растворился в белесом тумане.

Свою часть сделки Нав исполнил. К утру армия ледяных была повержена. На освобожденной территории Сафариан основал Арвелийскую империю и правил ею семьдесят четыре года, оставив после себя троих детей. Умер он тихо, во сне, достигнув преклонного возраста».

Я снова подняла глаза от книги и нахмурилась. Действительно ли, мой предок встречался с Навом? Или это просто легенда? Почему этого нет ни в одном учебнике нашей империи? О какой услуге говорил бог? И получил ли он ее? Я почувствовала, как в глубине черепа начала зарождаться головная боль, и потерла виски, после чего вернулась к чтению.

Книга содержала еще множество легенд и мифов, о правдивости которых я могла только догадываться. Не давала мне покоя еще и мысль, что в моем роду, получается, течет кровь ледяных драконов. Ведь Сафариан был сыном драконицы. Захотелось с кем-нибудь обсудить это. Первым на ум, конечно, пришел Вэлиан. Нет, не пойду к нему. Чтобы снова слышать насмешки? Обойдется! Ронариэль? Ему сложно будет объяснить, с чего это я вдруг заинтересовалась историей рода эн Рандар. А впрочем…

Я захлопнула книгу и поднялась с дивана, решив отправиться на поиски принца. По дороге мне попалась взволнованная Нирэль, которая, оказывается, уже давно сбилась с ног, разыскивая меня, чтобы сообщить, что пора собираться на ужин. Демоны, я совсем потеряла счет времени. Девушка помогла мне переодеться и аккуратно уложила волосы. Перед выходом из комнаты, я бросила задумчивый взгляд на принесенный из библиотеки том и моя решимость обсудить прочитанное с Роном возросла в разы.

Но поговорить с принцем мне не удалось. На ужине он отсутствовал. Эльвианэль пояснила, что в одной из провинций возникли какие-то проблемы с урожаем и он отправился разобраться. Какая жалость! Ну, ничего! Я подожду.

После ужина я отправилась к себе в комнату и залегла на кровати в обнимку с книгой. Читалась она легко и интересно. А вот одно место заставило меня задуматься. Я читала очередную легенду, которая скорее походила на пророчество и были в ней такие строки:

«В один сосуд прольется кровь врагов.

Вспять повернуться реки в одночасье.

Что было два, останется одно.

Настанет время смены прежней власти.

Начнет сначала свой разбег судьба.

И по счетам долги найдут оплату.

Земля и воздух, пламя и вода

Останутся заслуженной наградой».

Я оторвалась от текста и нахмурилась. О каких врагах идет речь? Наверняка, это люди и драконы. Но почему их кровь должна пролиться в какой-то один сосуд? Может, это какой-то ритуал? И как могут реки повернуться вспять? Это же в принципе невозможно. Бред какой-то!

Я захлопнула книгу и села. Спать не хотелось. Я бросила взгляд в окно и меня посетила сумасшедшая мысль. Я запрыгнула в туфли и осторожно вышла в коридор. Стараясь ступать бесшумно, добралась до выхода в парк. Дворец уже спал, поэтому по пути мне не попался ни один эльф. Это хорошо! Меньше будет вопросов. Я улыбнулась, вдруг ощутив себя шпионом из каких-то приключенческих книг. Впрочем, что здесь со мной может случиться? Отмахнувшись от нехорошего предчувствия, вдруг кольнувшего меня в сердце, я выскользнула на улицу.

Ночная прохлада ласково пробежалась по моей коже. Где-то в траве трещали ночные насекомые. В остальном парк спал. Я бодро зашагала по дорожке, освещаемой фонарями. Я специально уходила, как можно дальше от дворца, дабы не привлекать к себе внимание и не попасться на глаза случайным наблюдателям.

Отойдя на достаточное расстояние, я устроилась на земле, облокотившись спиной о шершавый ствол дерева. Закрыла глаза и полной грудью вдохнула свежий воздух, пахнущий травой, почвой и рекой. В крови забурлила магия. Как же давно я ее не выпускала! До моего слуха донесся шелест листвы в кронах деревьев. Я улыбнулась. Щеки коснулся легкий ветерок. Моя улыбка стала шире. Он скользнул ниже, заблудившись в траве и приподняв над землей несколько опавших листьев и травинок. Я велела ему бросить их и снова вернуться ко мне. Ветер послушался и прижался ко мне, будто щенок к хозяину. Он струился по моему телу, забираясь под рубашку и штаны. Кожа покрылась мурашками, и я, наконец, отпустила его, позволив раствориться в ночи.

Я начала замерзать, поэтому создала на ладони небольшое пламя, позволив ему скользнуть тонкой змейкой по моей руке к локтю. Огонь обвил мою конечность и ярко светился в темноте, не обжигая, но даря приятное тепло. Свободную руку я опустила в траву и прижала к земле. По ней тут же заструилась водяная змейка. Я никогда еще одновременно не использовала две стихии. Но мне это понравилось. Где-то сбоку послышался шорох. Я тут же стряхнула с себя пламя и воду и замерла, прислушиваясь. Парк по-прежнему наполняли только ночные звуки природы. Я поднялась на ноги и огляделась. Вроде бы никого, но вдруг стало как-то неуютно. Бросив еще один взгляд между деревьями, я вышла на дорожку и направилась ко дворцу. Хрустнула ветка. Я вздрогнула и оглянулась. Показалось, что за густыми кустами ночного лиангера промелькнула какая-то тень.

–Кто здесь? – спросила я, всматриваясь в темноту. Свет фонарей мешал что-либо разглядеть. Ответом мне была тишина. Списав все это на игру своего воображения, я продолжила свой путь. Но облегченно вздохнуть смогла, только оказавшись в коридоре дворца. Да, кажется, пора лечить нервы. Хихикнув, я поднялась к себе в комнату и легла спать, тут же забыв о недавних страхах, чтобы утром снова сойтись с Вэлианом в непростом поединке.

–Легче, Ириэн, – командовал маг, отбиваясь от моего меча. – Следи за дыханием. Не замахивайся так высоко. Ты делаешь лишние движения, тратя силы. Стоп!

Я замерла, опустив меч и отерев лоб рукавом туники.

–Что с тобой сегодня? – нахмурился мужчина. – Ты какая-то вялая, реакция снижена. В чем дело?

–Ни в чем, – я опустила глаза, делая вид, что разглядываю что-то в траве. – Легла поздно.

–И кто же тебе помешал лечь вовремя? – после недолго молчания спросил Вэлиан.

Я подняла на него недоуменный взгляд.

–Мне никто не мешал. Я просто гуляла.

–Гуляла? – удивился он.

–Ну, да, – пожала я плечами. – Мне не спалось. Хотелось подумать и я спустилась в парк.

–Подумать? – маг вопросительно вскинул бровь. – О чем?

–Ты знал, что в роду эн Рандар есть и драконья кровь? – я прямо посмотрела на тер Одаста, ожидая, что он вот-вот рассмеется над моим вопросом. Но мужчина остался серьезным. Он сделал несколько шагов и повернулся ко мне.

–Это всего лишь легенда. И она не имеет ничего общего с реальностью, – произнес он.

–Почему? – заинтересовалась я.

–Потому что ни одна драконица не способна забеременеть от человека.

–Но ведь ты…, – попыталась я возразить.

–Любая женщина, не принадлежащая к роду драконов, может забеременеть от мужчины-дракона, – несколько резко ответил тер Одаст, и я поняла, что наступила на его больной мозоль. Извиняться не стала. Он тоже принес мне немало неприятных эмоций в последнее время. Так что мы квиты.

–Когда ты поговоришь с Владыкой? – решила я сменить тему.

–Я собирался сделать это сегодня.

–Я хочу присутствовать при этом.

–Не вижу в этом необходимости. Думаю, Владыка сам захочет с тобой поговорить и вызовет к себе.

–Ему будут нужны доказательства, – констатировала я факт.

–Думаю, да, – кивнул маг.

До меня донесся стук каблучков по вымощенной дорожке парка. Я оглянулась на звук.

–Вот кто здесь, оказывается, – радостно воскликнула Анариэль, показавшись из-за деревьев. – А я вышла прогуляться и услышала голоса. Думаю, кому это не спится в такую рань?

Я стиснула зубы, но промолчала, отвернувшись.

–Не думал, что ты такая ранняя пташка, Анариэль, – произнес Вэлиан и я отметила нотки недовольства в его голосе. С чего бы это? Голубки поссорились? Впрочем, меня это не касается.

–Пожалуй, я пойду, – повернулась я к магу. – Не буду вам мешать.

И, не дожидаясь, ответа, я направилась ко дворцу.

Я приняла горячий душ, тщательно вытерлась мягким полотенцем и надела халат. Вышла в спальню и медленно прошлась по пушистому ковру, подошла к окну, чтобы полюбоваться видом на парк. По дорожке торопливо шагал Вэлиан. Один. Интересно, где он был столько времени? Впрочем, могла бы и не спрашивать. Ведь с ним осталась Анариэль. Я тяжело вздохнула. Придется смириться, что Вэлиан принадлежит другой. Вот только лжи я ему никогда не прощу.

Когда тер Одаст исчез из поля моего зрения, я уже собралась отойти от окна, когда взгляд мой выхватил среди деревьев две фигуры. Одна из них, несомненно, принадлежала Анариэль, а вторая – какому-то незнакомому мне эльфу. Они разговаривали и, судя по всему, спорили. Девушка на чем-то настаивала, а мужчина отрицательно мотал головой. А в следующее мгновение она вдруг прильнула к нему и обняла. Моя челюсть медленно поползла вниз. А как же Вэлиан? Хотя, возможно, этот эльф является просто ее знакомым или вообще родственником. Хотя их долгий и довольно страстный поцелуй, последовавший за объятиями, говорил о том, что этих двоих связывают отношения совсем иного рода. Мне стало неприятно, и я отвернулась от окна. Я и до этого случая недолюбливала Анариэль, а теперь и подавно испытывала к ней исключительно негативные чувства.

В тот день Вэлиану не удалось поговорить с Владыкой. Консариэль был постоянно занят, то разбирая жалобы подданных, то заседая в Совете. Я снова слонялась без дела. Ронариэль по-прежнему был в отъезде. Возвращаться к чтению легенд об Арвелии не хотелось. Тер Одаст прав. Это всего лишь легенды, вымысел, фантазия людей. Снова вспомнились слова пророчества. Но я тут же отмахнулась от них.

Наступил вечер. Мне опять не спалось и я решила спуститься во внутренний дворик. Села на витую скамейку у фонтана под ветвями какого-то высокого кустарника с широкими листьями и долго смотрела, как взмывают ввысь струи воды. Потом перевела взгляд на растения, обрамляющие фонтан, заметив у одного из них завянувшие и поникшие листья. Любопытство потребовало немедленно удовлетворить его, и я, встав, подошла к высокому цветку с длинными широкими листьями. Присела возле него на корточки и притронулась к растению. Казалось, что ему не хватает влаги, но ведь другие цветы были в порядке. Я задумалась. Приподняла ладонью поникший лист и потянула за нить своей силы, оплетая им растение. Цветок встрепенулся. Его листья вздрогнули и начали медленно подниматься, расправляясь. Я замкнула заклинание и встала, полюбовавшись результатом своей работы. Растение выглядело как новое. Решив отправиться спать, я развернулась, тут же столкнувшись с удивленным взглядом Ронариэля. От неожиданности я вздрогнула.

–Я тебя напугал? Прости, – извинился он и бросил взгляд на только что спасенный мной цветок.

–Я не думала, что в это время здесь кто-то есть, – попыталась я оправдаться. – Ты уже вернулся?

–Да, только что. Вот решил немного посидеть здесь. Дорога была долгой.

–Все в порядке?

–Да, – кивнул он и снова посмотрел на растение. – Мне казалось, ты маг воздуха. Я ведь видел, как ты оттолкнула от себя Вэлиана с помощью воздушного потока.

–Ну, да, – напрягшись, ответила я.

–Но только что я видел, как ты использовала магию земли, – Ронариэль с интересом посмотрел на меня, ожидая ответа. Я не знала, что ему сказать, переступив с ноги на ногу. – Я с самого начала был уверен, что ты не простая девушка, Ириэн.

–Почему? – удивленно спросила я.

–Твоя аура, – пояснил эльф. – Она ярче, чем должна быть у студентки четвертого курса Академии магии, специализирующейся на целительстве.

Я изумленно уставилась на него.

–Ты видишь ауру?

–Да, – кивнул он и посмотрел мне прямо в глаза. – Кто ты, Ириэн?

–О чем ты? – попыталась я рассмеяться и пройти мимо Рона. Он преградил мне путь.

–Ты владеешь только магией воды и земли?

–Да, и то весьма посредственно, – передернула я плечами, соврав.

–Ты ведь не можешь принадлежать к роду эн Рандар? – спросил принц, не сводя с меня глаз. А вот я свои опустила. И что я должна ответить?

Ронариэль поднял мое лицо за подбородок, заставив посмотреть на него.

–Кто ты?

–Рон, я…, – попыталась я отойти, но эльф удержал меня за руку, мягко, но настойчиво.

–Отец должен узнать об этом, – сурово сообщил Рон.

–О чем? – попыталась я разыграть непонимание.

–Ты ведь дочь Сангара? – спросил он тоном, не терпящим возражений.

Я опустила голову и закусила губу, но в следующее мгновение гордо вздернула подбородок.

–Да, ты прав, я его дочь.

–Вэлиан знает об этом?

–Да, – кивнула я.

–Отец должен узнать об этом, – снова произнес Рон и потащил меня к выходу из сада. Упираться было бессмысленно. Краем глаза я заметила какое-то движение на галерее и вскинула голову. Положив руки на парапет, стоял Вэлиан и взгляд его не предвещал ничего хорошего. Маг был в ярости. Только я не понимала, из-за чего.

Принц тем временем пропустил меня вперед, и я вошла в длинный коридор.

–Рон, может, стоит подождать до утра? Уже поздно.

–Отец рано никогда не ложиться. Ты понимаешь, что это значит? – спросил он, не останавливаясь ни на мгновение.

–Что? – не поняла я.

–Это ведь все меняет. Если ты дочь Сангара и владеешь магией четырех стихий, то Солиаль и не нужна. Трон займешь ты и все встанет на свои места. Отец тебя поддержит.

Я бросила на Рона удивленный взгляд. Он, что, так и не понял, что я и есть Солиаль? Постойте, он что, думает, что я внебрачная дочь своего отца? Кажется, кто-то сейчас очень удивится.

Эльф привел меня на второй этаж и требовательно постучал в одну из массивных дверей с позолоченным узором. Спустя пару минут на пороге появился Владыка. Одет он был в длинный халат и взирал на нас с крайней степенью изумления.

–Ронариэль? Что случилось? – мужчина перевел взгляд на меня. Я поежилась.

–Отец, мне надо с тобой поговорить. И это очень важно.

Консариэль снова одарил меня озадаченным взглядом и отступил в сторону, пропуская нас.

Мы оказались в просторной гостиной, которая помимо прочего еще и выполняла роль своеобразного кабинета.

–О чем ты хотел поговорить и почему это не может подождать до утра? – спросил эльфийский правитель, закрыв дверь.

–У меня есть для тебя важная новость.

–Какая? – на меня снова бросили задумчивый взгляд. Захотелось спрятаться за спину Ронариэля.

–Познакомься, отец, – принц кивнул в мою сторону. – Это дочь Сангара.

–Что? – Владыка посмотрел на сына так словно он только что сообщил ему, что хочет… поменять пол.

–Ты же видишь ее ауру?

–Вижу, – кивнул Консариэль. – Необычная. Но это ничего не значит.

–Она владеет магией воздуха и магией земли.

Теперь меня удостоили заинтересованным взглядом.

–И я уверен, что это не предел.

–Какой еще магией ты владеешь? – требовательно спросил Владыка.

–Магией огня и воды, – не стала отпираться я.

–Ты, правда, дочь Сангара? – нахмурился мужчина.

–Да, – кивнула я.

Он обменялся с сыном непонятными взглядами и жестом предложил сесть. Я устроилась на краешке дивана. Ронариэль занял место рядом со мной, а Консариэль – напротив.

–Когда ты об этом узнала?

–Я вспомнила все несколько месяцев назад.

–Что значит, вспомнила? – не понял эльфийский правитель.

Я бросила короткий взгляд на Рона и сжала руки, лежащие на коленях, в замок.

–Последние десять лет я жила в приемной семье и не помнила, почему оказалась в приюте. Почти год назад воспоминания вернулись ко мне.

–Какие воспоминания? – насторожился Консариэль, подавшись вперед.

–Я вспомнила, как убили моих родителей, как на нас напали, когда мы возвращались домой, – слова давались мне с трудом, а во рту все пересохло.

–Твоих родителей тоже убили? – удивился Рон.

–Почему тоже? – не поняла я.

–Ведь императора Сангара с женой тоже убили. Они были родителями Солиаль.

–Рассказывай дальше, – приказал Владыка.

–Мама вытолкнула меня из кареты и мне удалось убежать. Я долго бродила по лесу, пока не упала в какой-то овраг и не потеряла сознание, – я вздохнула, собираясь с мыслями. – Там меня подобрал один человек. Он был преступник, продавал детей. Несколько дней я провела в каком-то подвале. Ничего не помнила. А потом пришел Вэлиан со своими людьми и спас меня. Так я оказалась в приюте, откуда меня потом удочерили. Все это время не помнила ничего. Даже Вэлиана. Это все.

Я посмотрела на Консариэля. Он сидел, задумчиво глядя куда-то мимо меня, затем встал и прошелся по комнате, изредка бросая на меня странные взгляды.

–Кто та, что сейчас находится восточной резиденции? – властно спросил Владыка.

–Она – не Солиаль, – ответила я, решив пока не сообщать ему правду.

–Но как же?.. – встрепенулся рядом со мной Рон. – А где же?…

–Познакомься, сын мой, – остановился напротив меня эльфийский правитель. – Перед тобой истинная дочь Сангара. И полагаю, единственная.

–Солиаль? – опешил эльф.

–Да, – опустила я голову, не желая встречаться с ним взглядом, и вздохнула. – Мое имя Солиаль.

Консариэль метнулся куда-то мне за спину и через несколько минут в дверь постучали. Вошел слуга. Владыка велел привести Вэлиана. И судя по его выражению лица, магу не поздоровится. Впрочем, и мне тоже за то, что скрывали правду. В ожидании тер Одаста эльфийский правитель занял кресло и бросил на меня напряженный взгляд. Я опустила глаза и стиснула зубы, приготовившись к хорошей взбучке.

Вэлиан появился спустя минут десять. Все это время мы сидели молча. Едва только маг вошел, как тут же бросил удивленный взгляд на меня, затем перевел его на Рона и глаза его будто потухли.

–Ваше Величество, вы посылали за мной? – повернулся он к Консариэлю, став собранным и сосредоточенным.

–Садись, – приказал ему Владыка. Тер Одаст опустился в свободное кресло, не сводя глаз с эльфийского правителя. – Ты все знал.

Консариэль вперил в него гневный взгляд.

–Знал и скрывал это от меня! По какому праву?

Вопрос прозвучал подобно грому и мужчина вскочил на ноги.

–Ты, как никто другой знал, как я переживал смерть Сангара и исчезновение Солиаль. Ты знал, что во дворце не Солиаль. Ты знал, где находится Солиаль. И ты молчал!

При каждом слове Владыки я все сильнее вжимала голову в плечи.

–Ваше Величество, – Вэлиан метнул на меня испуганный взгляд, – я собирался сделать это сегодня, но вы были заняты.

–Да я ради такой новости бросил бы все к демонам, – взорвался Консариэль.

–Отец, не стоит так нервничать, – попытался успокоить его Рон. – Ты разбудишь сейчас весь дворец.

Эльфийский правитель, вняв совету сына, медленно опустился в кресло и по очереди окинул нас с тер Одастом напряженным взглядом.

–Что вы собираетесь делать? – грозно спросил он.

Мы с магом переглянулись.

–Ириэн собиралась просить у вас помощи, Ваше Величество, – произнес глава магического департамента.

Владыка задержал на мне задумчивый взгляд.

–Я так понимаю, тебе нужна поддержка.

–Да, Ваше Величество, – кивнула я. – Я должна быть уверена, что вы поддержите меня, когда я сообщу своему дяде о том, кто я и попрошу его оставить трон.

Консариэль какое-то время молчал.

–Думаешь, ты сможешь уговорить его отдать тебе трон? – спросил он, насмешливо вскинув бровь.

–У него не будет другого выхода, – уверенно произнесла я. – Если общественность узнает, кто я, Авиду придется уступить. Люди в империи не согласны с его политикой. У него там нет поддержки.

Владыка встал и не спеша прошелся по гостиной.

–Ты собираешься вот так просто явиться во дворец? – спросил Рон.

И тут я растерялась, вдруг осознав, что на самом деле не знаю ответа на этот вопрос. Я много раз представляла свою встречу с дядей, как высказываю ему все, как высылаю из дворца его и всех его приспешников, но я ни разу не думала о том, как мне попасть во дворец.

–Не забывай, что у ваших границ стоят ледяные, – произнес Консариэль, остановившись напротив меня.

–Я помню, – опустила я взгляд.

–Я предлагаю отложить этот разговор до завтра, – Рон бросил на меня короткий взгляд. – Проблему необходимо хорошенько обдумать. А для этого нужна свежая голова.

–Согласен, – кивнул Вэлиан.

–А с тобой я еще поговорю, – предупредил его Консариэль.

До своей комнаты я добралась, валясь с ног от усталости, причем не физической, а моральной. Не думала я, что разговор с Владыкой будет таким… эмоциональным. Видимо, он и, правда, был хорошим другом отца. И это вселило в меня надежду, что Консариэль не откажет мне в поддержке. Но Рон прав. Надо все хорошенько обдумать и тщательно выстроить план дальнейших действий. Но это завтра. А сегодня… спать!



Глава XVI


Есть события, которые просто происходят. А есть такие,

которые ты заставляешь произойти. В этом разница

между наличием плана и его отсутствием.

«Есть мечты – будут и путешествия»


Новое утро как обычно началось с тренировки. Небо было затянуто тучами и, казалось, вот-вот пойдет дождь. Было мрачно и как-то грустно.

–Прости, что вчера так получилось, – начала я разговор, когда мы с Вэлианом шли к нашей поляне для тренировок. Маг бросил на меня короткий взгляд, но промолчал. – Я не думала, что Рон все поймет так быстро.

–Рон – не идиот. И проводя с тобой столько времени, он сделал верные выводы. Вы ведь не разлей вода.

–Что? О чем ты? Рон просто очень вежлив и пытается развлекать меня по мере возможности. С кем мне здесь еще общаться? С Анариэль? Так у нее есть с кем общаться. Впрочем, как и тебе.

Я обиженно отвернулась.

–О чем ты? – Вэлиан резко остановился. Мне тоже пришлось притормозить.

–Ни о чем, – ответила я, глядя в сторону.

–Ириэн, что за намеки?

–Какие намеки? – посмотрела я, наконец, на него. – Никаких намеков. Мне просто надоело твое вранье.

–Что? – возмутился он. – И позволь узнать, когда и в чем я тебя обманул?

–Давай займемся тем, зачем мы сюда пришли, – предложила я и собралась продолжить путь, но тер Одаст остановил меня, схватив за руку.

–Нет. Я хочу знать, в чем ты меня обвиняешь.

–Я тебя ни в чем не обвиняю. Просто я не понимаю, зачем ты мне врешь. Зачем ты делаешь вид, что тебе нет никого дела до Анариэль? Зачем ты целовал меня? Зачем вообще все? – к концу своей речи я уже перешла на крик, вырвала у Вэлиана свою руку и отошла от него на несколько шагов, отвернувшись.

–Что за вопросы? Ириэн, что с тобой?

–Вэлиан, хватит, – я повернулась к нему лицом. Как же я устала от его лжи! – Давай займемся тренировкой. Мне нет никакого дела до твоих отношений с Анариэль…

–С чего ты взяла, что между мной и Анариэль что-то есть? – прервал меня маг и по тону его голоса я поняла, что он с трудом сдерживает гнев.

–Вэлиан, – попыталась я отмахнуться и уйти, но тер Одаст грубо схватил меня за руку и развернул к себе.

–Что за намеки?! – рявкнул он так, что я вздрогнула. – Мне плевать на Анариэль! Мне нет до нее никакого дела, даже если она сквозь землю провалиться! Я буду только рад этому!

–Тогда какого демона ты провел с ней ночь?!– выкрикнула я ему в лицо.

–Что? – растерялся Вэлиан, ослабив хватку. – О чем ты? Какая ночь? Что ты придумала?

–Я ничего не придумала, – зашипела я. – Я видела вас своими собственными глазами.

–Что за бред ты несешь?

–Я ничего не несу. В первую ночь, когда мы приехали сюда, я видела тебя и Анариэль. Я не сошла с ума.

–А мне вот кажется как раз наоборот, – чуть отступил мужчина. – Ты не могла видеться нас.

–Интересно, почему? – сложила я руки на груди и насмешливо уставилась на мага.

–Потому что в первую ночь я пил вместе с Роном. Мы отмечали нашу встречу. Ведь мы не виделись пять лет.

Я нахмурилась. Неужели, он говорит правду? Но ведь я видела его!

–Я не верю тебе, – выдала я, наконец.

Вместо ответа Вэлиан схватил меня за руку и потащил обратно во дворец.

–Что ты делаешь? – возмущалась я, одновременно пытаясь вырвать у него свою конечность. – Куда ты меня тащишь?

Маг молчал и продолжал решительно двигаться вперед.

–Отпусти меня, – потребовала я.

–Перестань орать, – произнес тер Одаст, не сбавляя шага. – Ты перебудишь весь дворец.

–Я перестану орать, когда ты отпустишь меня и объяснишь, куда ты меня тащишь.

–Я собираюсь доказать тебе, что первую ночь я провел не с Анариэль.

–Вэлиан.

Но маг был непоколебим. Остановился он только когда мы пришли на второй этаж и добрались до дверей недалеко от спальни Владыки. Тер Одаст решительно постучал. Спустя несколько минут нам открыл заспанный и взъерошенный Рон в одних штанах. Я смущенно опустила взгляд.

–Вэл? Что случилось?

Не удостоив эльфа ответа, маг вошел в комнату, таща меня на буксире.

–Да отпусти ты меня, – я резко выдернула свою руку и потерла запястье.

–Что происходит? – принц уставился на нас непонимающим взглядом.

–Рон, скажи, чем мы с тобой занимались в ночь, когда прибыли во дворец?

–Что? – не понял эльф. – Вы, что, не с той ноги встали? Или вам совсем нечем заняться? Могу кое-что посоветовать.

Он вскинул одну бровь, делая непрозрачный намек.

–Рон, прекрати паясничать, – рявкнул Вэлиан. – Ответь на вопрос.

–У тебя отшибло память? Так не удивительно. Мы столько в ту ночь всего выпили. Я утром еле поднялся с кровати. Хорошо, наш лекарь знает толк в настойках и изобрел чудесное средство от похмелья.

Я недоуменно уставилась на Рона. Мысли в голове смешались в одну большую кучу. Я вообще перестала что-либо понимать.

–Ты слышала? – спросил у меня тер Одаст.

–Но этого не может быть! – воскликнула я.

–Чего не может быть? – не понял принц.

–Ириэн утверждает, что ту ночь я провел с Анариэль.

Эльф разразился громким смехом.

–Что? С чего ты взяла?

–Да я своими глазами видела его, как вижу сейчас, – взорвалась я. – Они целовались в коридоре, а потом вошли в комнату. И Анариэль… Она же на следующее утро мне все рассказала.

–Что рассказала? – перестал смеяться Рон.

–Как Вэлиан хорош в постели и предложила мне это обсудить, – я повернулась к мужчинам спиной и скрестила руки на груди.

–Что за бред?

–Вот и я пытаюсь ей это объяснить, – произнес Вэлиан. – Я не знаю, кого ты видела с Анариэль и почему она сказала, что я был с ней, но это был не я.

–Ну, зачем она так сказала, я, допустим, понимаю. Она хотела позлить Ириэн. И ей это прекрасно удалось.

–Я убью ее, – сквозь зубы выдавил маг.

–Послушайте, – я развернулась к ним. Рон сидел в кресле, закинув ногу на ногу. – Я не сошла с ума. Я видела, как Анариэль целовалась в коридоре с Вэлианом. Как вы можете это объяснить?

Мужчины переглянулись.

–Я не знаю, – пожал плечами Вэлиан. – Тебе могло показаться. Может быть, было темно.

–Мне не показалось, – начала я закипать.

–Или это был кто-то очень на тебя похожий, – внезапно произнес Рон и уставился на тер Одаста.

–Что? Но зачем?

–Ну, откуда ж я знаю? – эльф поднялся. – Может, Анариэль настолько на тебе помешалась, что и мужчин себе ищет похожих на тебя.

Я вскинула брови.

–Сумасшедший дом какой-то, – пробормотал тер Одаст и прошелся по комнате.

–От нее этого можно ожидать.

–И этот кто-то во дворце? – возмутился маг.

–Судя по всему, да, – задумчиво протянул Рон. – Но почему он ни разу не попался мне на глаза? Я знаю всех, кто живет или работает во дворце.

–Не знаю, – ответил Вэлиан. – Но горю желанием это узнать. Предлагаю заняться поисками моего двойника в ближайшее время. Мне совсем не нравится, что рядом ходит кто-то так похожий на меня. И я не знаю, с какой целью твоя кузина его нашла.

–Я дам задание нашей службе безопасности. Они толковые ребята. Что-нибудь найдут.

–А я понаблюдаю за Анариэль.

Я бросила на мага короткий взгляд, но промолчала. Мне было жутко стыдно, что я подозревала его во лжи и связи с этой эльфийкой. А еще я вспомнила, какую заключила с ним сделку. Боги, что я наделала! Представляю, что подумал обо мне в тот момент Вэлиан.

Я медленно опустилась на диван.

–Ириэн? – насторожился тер Одаст.

–Прости, – виновато скривилась я, глядя на мага. – Я – идиотка.

Мужчина стиснул зубы.

–Ладно, ребят, вы тут сами разбирайтесь, а я пойду еще вздремну. Не привык я так рано вставать.

И с этими словами Рон оставил нас с Вэлианом наедине. Мне было неловко и я сидела, низко опустив голову и теребя край туники. Послышались шаги. Я вскинула голову и с удивлением обнаружила, что маг направляется к дверям.

–Вэлиан, – растерянно окликнула я его.

Он развернулся и направил на меня указательный палец.

–Молчи, Ириэн, – произнес он, не разжимая челюсти. – Просто молчи.

Тер Одаст хлопнул дверью, оставив меня одну. Паршивее я еще не чувствовала себя никогда.

А после завтрака, во время которого я так ни к чему и не притронулась, мы собрались в кабинете Владыки. Консариэль сел за массивный стол из красно-коричневого дерева, Рон устроился на широком подоконнике, а я и Вэлиан – в креслах напротив эльфийского правителя. Маг после нашего утреннего разговора избегал смотреть на меня и не обмолвился с тех пор со мной ни одним словом. Я же себя готова была уже четвертовать.

–Солиаль, – обратился ко мне Владыка.

–Ваше Величество, я прошу обращаться ко мне как к Ириэн, – несмело попросила я его.

–Солиаль, – повторил эльф с нажимом, и я поняла, что ему плевать на мои желания. Придется смириться. – Что ты собираешься делать?

–Я хочу вернуть трон, – я бросила растерянный взгляд на Вэлиана, но он смотрел прямо перед собой.

–Похвально, – насмешливо вскинул бровь Консариэль. – И как ты собираешься это сделать?

–Для начала мне нужно как-то попасть во дворец и встретиться с дядей, – неуверенно ответила я.

–Могу облегчить тебе задачу, – произнес Владыка. – На балу, который состоится через неделю, Авид будет присутствовать.

Я вскинула на него испуганный взгляд. Встретиться с дядей? Лицом к лицу? Так быстро? Я не готова.

–Не думаю, что это лучшее место для разговора с ним, – заговорил тер Одаст.

–Я согласен с Вэлом, – вставил Рон. – Это риск. Встречаться с Авидом надо на его территории.

–И кто же ее пропустит во дворец? – Консариэль повернулся к сыну.

–Насколько мне известно, сейчас в империи ходят слухи, что принцесса жива, здорова и вовсе не та, что находится в восточной резиденции, – произнес принц, поднявшись на ноги и не спеша направившись в нашу сторону. – И Авиду об этом известно, я полагаю.

–Да, он в курсе, – кивнул Вэлиан. – И очень нервничает.

–Вот и прекрасно, – улыбнулся Рон. – А мы заставим его еще больше занервничать.

И он посмотрел на отца.

–Объясни, – велел тот.

–Мы ведь можем на балу выказать свою обеспокоенность этими слухами?

–Хм, – ухмыльнулась я, поднявшись и встав позади кресла. – Кажется, я знаю, как мне попасть во дворец.

Взгляды мужчин тут же скрестились на мне.

–И как? – спросил принц.

–Вы ведь можете не просто выказать обеспокоенность появившимися слухами? – я лукавым взглядом посмотрела на Владыку. – Можно добавить, что до вас дошел слух, будто принцесса вообще мертва, а Авид скрывает этот факт.

В глазах эльфийского правителя появилось понимание, а губы тронула загадочная улыбка.

–Я могу потребовать показать нам принцессу или пригрожу таможенными санкциями. Твой дядя очень любит наше вино из ягод лайона. А ведь мы можем прекратить его поставку и повысить пошлину на ввоз других товаров.

–И Авиду придется выполнить это требование, – медленно кивнул Вэлиан.

–Скоро зимний бал, – улыбнулась я. – Это отличный повод принцессе появиться на балу.

–Это понятно. Но как ты там окажешься? – не понял Рон.

–А я тоже буду приглашена, – я повернулась к тер Одасту и вопросительно вскинула бровь.

Он задумался.

–Да, это вариант, – наконец, медленно кивнул он. – Я в любом случае буду на балу присутствовать. А ты будешь моей спутницей.

–Ну а там уже поговорить с Авидом проблемы не составит, – заключила я.

–Он может тебе не поверить, – предупредил Владыка.

–Я постараюсь быть убедительной, – широко улыбнулась я. – И моя родовая магия мне поможет.

–Допустим, Авид тебе поверит и смирится, – кивнул Консариэль. – Что дальше? Ледяные со дня на день нападут на Арвелийскую империю. Кстати, они тоже будут на балу.

Эльфийский правитель бросил на Вэлиана непонятный взгляд. Маг остался невозмутимым, а вот мое сердце ушло в пятки.

–Ледяные тоже будут на балу? – испуганно спросила я.

–Да. Не сам император, а лишь делегация от него.

–Поэтому надо быть особенно осторожной, Ириэн, – произнес Рон. – Не стоит им раньше времени знать, кто ты.

–Я смогу обеспечить безопасность Ириэн, – несколько резко ответил тер Одаст. Я перевела на него недоуменный взгляд.

–Я буду осторожна. Постараюсь ничем себя не выдать, – заверила я мужчин. – Сначала нужно разобраться с дядей. Думаю, что ледяные не сунутся в империю, узнав, что вернулась настоящая принцесса.

–Я в этом не уверен, – задумчиво произнес Владыка.

–Почему?

–Солиаль, – я поморщилась при упоминании своего имени, – ты еще молода. Долгое время жила вне дворца. Тебя никто не учил контролировать свою силу.

–Ириэн обучали лучшие маги, – вставил Вэлиан. – Правда, ей пришлось пройти ускоренный курс.

–Драконы этого не знают, – парировал Консариэль. – Поэтому не воспримут серьезно угрозу со стороны Солиаль.

–Что вы предлагаете, Ваше Величество? – прямо спросила я.

Эльфийский правитель перевел взгляд на тер Одаста. Маг отвел глаза и сжал челюсти. Что происходит? Я что-то упустила?

–Тебе будет нужен хороший и верный советник, – произнес Владыка.

–Да, первое, что я сделаю, это выгоню нынешнего советника, – стиснула я зубы, вспомнив Ратвирда.

–Мне кажется лучше, чем кандидатура Вэлиана, тебе не найти.

–Нет, – резко ответил маг и выпрямился в кресле. Казалось, он, словно окаменел. Его ответ неприятно кольнул меня, но я промолчала.

–Но почему? – удивился Консариэль. – По сути, ты уже выполняешь роль советника Солиаль.

–Я просто помогаю Ириэн вернуть то, что принадлежит ей по праву, – не глядя ни на кого, произнес маг.

–А почему бы мне просто не пригласить ледяных во дворец и все с ними не обсудить? – предложила я, желая сменить тему. – Главное, чтобы они не напали на нас раньше. Возможно, тогда мне удастся с ними договориться.

Владыка какое-то время смотрел на меня задумчиво.

–Я попробую убедить их пока не нападать, – медленно произнес он.

–Думаешь, они послушают тебя? – с сомнением спросил Рон.

–Я тоже буду очень убедительным, – улыбнулся мне эльфийский правитель. – К тому же, у меня есть свои рычаги давления на ледяных.

Я с любопытством посмотрела на Консариэля.

–Солиаль, – Владыка снова стал серьезным, – ты ведь понимаешь, что разговор с Авидом не позволит тебе вернуть трон?

–Почему? – я бросила растерянный взгляд на Вэлиана и снова перевела на эльфа.

–Да, ты стала совершеннолетней. Но это лишь дает тебе право участвовать в проверке твоей родовой магии, но не сесть на трон.

–Я не понимаю, – нахмурилась я.

–Авид останется твоим регентом и фактически продолжит управлять империей.

–Как это? – возмутилась я.

–Таково условие, – поднялся на ноги тер Одаст и сделал несколько шагов по кабинету. – Наследник трона получает корону только в двух случаях. Если предыдущий правитель добровольно складывает с себя полномочия или если он умирает. В случае, если на момент смерти императора, наследник является несовершеннолетним, ему назначается регент, который фактически исполняет обязанности императора до момента, когда наследник обзаведется супругом.

–То есть? – не поняла я.

–Тебе нужно выйти замуж, чтобы получить трон, – коротко резюмировал Консариэль. Я вперила в него удивленный взгляд. Мужчина спокойно смотрел на меня.

–Но…, – хотела я что-то сказать, однако мысли стремительно разбежались, оставив меня в одиночестве. Я посмотрела на Вэлиана, ища у него поддержки или опровержения сказанному Владыкой. Но маг не смотрел на меня. Почувствовав слабость в ногах, я с силой вцепилась в спинку кресла и вздернула подбородок. – Я пока не готова думать об этом. Для начала мне нужно выполнить хотя бы одну часть плана.

–Хорошо, – встал Консариэль и обошел стол. – Тогда так и решим. На балу я разговариваю с Авидом и ледяными. У первого буду требовать предъявить принцессу, вторых буду убеждать отложить войну. А тебе, Солиаль, советую присмотреться. Ведь на этом балу будут многие из тех, с кем тебе в будущим предстоит общаться и иметь дела.

Я кивнула. В дверь постучали.

–Войдите, – крикнул эльфийский правитель.

В кабинет вошел Миарэль и тут же поклонился.

–Ваше Величество, прошу прощения, но прибыли портные. Госпоже Ириэн необходимо прибыть на примерку.

Я посмотрела на Владыку, как бы спрашивая разрешения.

–Да, ты можешь идти. Мы закончили.

Я сделала короткий реверанс и стремглав вылетела из кабинета.

Примерка платьев заняла больше двух часов и сильно меня утомила, поэтому после ее окончания я решила немного прогуляться по парку. Тем более, что жары сегодня не было. Небо с утра было затянуто плотными тучами. Иногда моросил редкий дождь. В воздухе ощущалась приятная свежесть.

Я не спеша брела по дорожкам, полной грудью вдыхая аромат влаги и зелени. Легкий ветерок невесомо касался моих волос. Душа медленно успокаивалась. Мысли перестали лихорадочно метаться, выстраиваясь в четкую линию. Вспомнились события последних дней, мое поведение и поведение Вэлиана. Я сильно его обидела своим недоверием. Было жутко стыдно. Мне не давал покоя один вопрос: как теперь вымолить у мага прощение? С самого утра он не смотрит на меня и всячески избегает общения. Вон, даже советником моим отказался быть.

Я поднялась на невысокий горбатый мостик через ручей и, положив руки на перила, уставилась на неспешно бегущую внизу воду. Не знаю, сколько прошло времени, но я так задумалась, что не услышала приближающихся шагов. Лишь когда мост под ногами дрогнул, я испуганно вскинула голову. Рядом со мной стоял Вэлиан и тоже смотрел на ручей. Я опустила глаза. Маг молчал.

–Волнуешься? – наконец, тихо спросил он. Я вскинула на него удивленный взгляд.

–Немного, – также тихо ответила я. – Да, нет, я очень волнуюсь и боюсь.

Я силой сжала перила.

–Все будет хорошо, – он повернулся ко мне.

Я некоторое время молчала, а потом решилась:

–Вэлиан, прости меня за то, что я… За то, что я усомнилась в тебе.

Маг какое-то время внимательно смотрел на меня, после чего молча отвернулся, вновь обратив взгляд на воду. А на мою руку легла теплая ладонь. Я подняла на тер Одаста растерянный взгляд, но он продолжал разглядывать ручей. Я не стала задавать вопросов. Но на душе сразу стало легче и светлее. Он не злился на меня. А это было самое главное.

Мы немного прогулялись по парку, по большей части, не произнося ни слова. Но мне с Вэлианом было и молчать хорошо. Обсудили предстоящий бал и мое поведение на нем. Пришли к выводу, что меня должны будут запомнить и как бы привыкнуть. Для этого тер Одаст собирался лично познакомить меня с представителями различных народов, которые будут присутствовать на празднике. При этом он настаивал, что от Авида и ледяных драконов я должна держаться как можно дальше. Спор вызвало и требование Вэлиана не отходить от него ни на шаг. Сошлись на том, что я буду постоянно в поле его зрения. После чего отправились на обед.

Время до бала пролетело незаметно. Эльвианэль приобщила меня к подготовке празднества. Мы выбирали цветы, составляли букеты и композиции, руководили украшением зала, вносили последние изменения в музыку и меню. За два дня до бала приехала принцесса Виниарэль с мужем и крошечным сыном. Она, как и ее мать, напрочь была лишена высокомерия и снобизма, излучая невероятный позитив и энергию. С Вэлианом они встретились очень тепло. Но ревности я не ощутила. Эти двое скорее походили на брата и сестру. Меня она приняла сразу и тут же взяла в оборот, расспрашивая о моей жизни, учебе и увлечениях. Причем делала она это настолько мастерски, что я сама не заметила, как выдала ей и то, что сообщать не хотелось. Например, о чувствах к магу, на что эльфийка улыбнулась и произнесла:

–Вэлу давно пора подумать о семье. Но тебе с ним будет не просто. Однако, если он тебе действительно нужен, тогда борись за него, даже с ним самим.

В общем, мы с Виниарэль неплохо подружились. И только Анариэль держалась от всех особняком. Да и я заметила, что особой любви к ней во дворце никто не испытывал. Что же она тогда здесь делает? Этот вопрос я адресовала Рону, когда мы случайно встретились в библиотеке. Я зашла туда вернуть тот том с легендами об основании Арвелийской империи.

–Просто отец любит свою сестру и во всем ей потакает, – ответил мне принц. – А Анариэль вертит своей матерью как хочет. Когда она узнала, что к нам приезжает Вэлиан, тут же уговорила мать написать письмо отцу, чтобы он принял ее погостить.

–Она, действительно, любит Вэлиана? – я отвернулась, чтобы не выдать своих эмоций, боясь услышать положительный ответ.

–Кто? Анариэль? – усмехнулся эльф. – Она вообще не знает, что такое любовь.

–Но я тогда не понимаю, – я растерянно посмотрела на Рона.

–Ириэн, Анариэль избалованный и капризный ребенок. Она считает, что весь мир должен быть у ее ног. И если ей чего-то не дают, она пойдет на все, чтобы это получить. И вот тут-то Вэлиану не повезло. Когда она увидела его пять лет назад, у нее просто сорвало крышу. Она помешалась на нем.

–А он? – затаила я дыхание.

–А он в то время на женщин вообще смотреть не мог после…, – принц запнулся.

–Да, я знаю эту историю.

–А Анариэль отказывалась это понимать. Возможно, веди она себя не столь вызывающе и эгоистично, Вэл бы и обратил на нее внимание, но она выбрала другой путь.

–Кто же был с ней той ночью? Тебе удалось узнать?

–Пока ничего. Служба безопасности работает, но никого похожего на Вэлиана пока не обнаружили. И я этого не понимаю.

Я тоже не понимала, поэтому промолчала. Из библиотеки мы вышли вместе, тут же столкнувшись с магом. Он бросил на нас удивленный взгляд и в глазах его промелькнуло недовольство.

–Не ожидал вас здесь встретить, – он вскинул одну бровь.

–Почему? Я тоже иногда читаю, – ухмыльнулся эльф.

–А я занесла книгу, которую брала недавно, – зачем-то начала оправдываться я.

–Конечно, – кивнул тер Одаст.

Рон по очереди окинул нас насмешливым взглядом.

–Я пойду. Виниарэль просила меня помочь ей, – пролепетала я. И, не дожидаясь ответа, я заспешила по коридору. Щеки почему-то пылали, а ладони стали влажными, словно Вэлиан застал нас с Роном за чем-то неприличным. Но ведь это не так. Тогда почему я чувствовала смущение?

Сразу после ужина я ушла к себе. Долго лежала в пенной горячей ванне, стараясь ни о чем не думать. А после сразу легла спать. И уснула, едва голова коснулась подушки.

–Что-то случилось? – настороженно спросила я Ассандра. Мы вновь встретились на прежнем месте, но только сейчас все было по-другому. Порывистый ветер кружил опавшие листья, трепал мои волосы и подол платья. Было мрачно и тревожно. Мужчина тоже был хмур.

–Пока нет, но может, – ответил он, бросив на меня короткий взгляд.

–Что?

–Солиаль, тебе угрожает опасность.

–Какая? – испугалась я.

–Не знаю, – он задумался на мгновение. – Мне не удалось этого узнать.

–Но с чего ты решил, что мне угрожает опасность?

Ассандр бросил на меня короткий взгляд.

–Я не могу тебе всего объяснить, но не всех устроит твое восхождение на трон. И есть те, кто изо всех сил этому помешают.

–О ком ты? Мой дядя? Ледяные?

Мужчина одарил меня непонятными взглядом.

–Будь осторожна. Не оставайся одна и не общайся с незнакомыми людьми.

–Ты меня пугаешь.

–Солиаль, это важно. Ты должна быть очень осторожна.

Я некоторое время внимательно смотрела на него.

–Кто ты? – в десятый, наверное, раз задала я этот вопрос.

–Мы это уже обсуждали, – раздраженно бросил мой ночной посетитель.

–Нав, – позвала я, тщательно следя за его реакцией. Он вскинул на меня изумленный взгляд. Я улыбнулась, поняв, что права.

–Догадалась, – констатировал мужчина факт.

–Да, – кивнула я и сделала несколько шагов вдоль фонтана, повернувшись к богу спиной. – Это правда, что в роду эн Рандар течет кровь драконов?

Я резко повернулась, ожидая ответа. Но в дворцовом саду я стояла одна. Ветер бросил мне в лицо несколько листьев и я зажмурилась, отвернувшись. Когда открыла глаза, надо мной был потолок моей спальни в эльфийском дворце. Наву снова удалось уйти от ответа. Я перевернулась на другой бок и снова уснула. Теперь уже до утра и без сновидений.



Глава XVII


Осторожность и знания – залог успеха.

«Четвертое правило волшебника, или Храм ветров»


День накануне бала был невероятно сумасшедшим. Слуги бегали как ужаленные. Кто-то постоянно что-то терял или забывал. Все нервничали, злились, раздражались. Поэтому я предпочла большую часть времени провести в своей комнате, заранее прихватив из библиотеки какой-то любовно-приключенческий роман. И даже завтрак и обед я просила принести в спальню. Ну, не люблю я всю эту суету. Нервничать сразу начинаю. А я и без того сегодня готова лезть на стену от волнения. Только что зубы от страха не стучат. Вон, даже кусок в горло не лезет. Несколько раз ныряла в гардеробную, чтобы как следует рассмотреть платье. Красивое! Красное, с длинной юбкой, свободными складками ниспадающей вниз. И такое невесомое, будто из воздуха. Хотя местами весьма откровенное. Эх, зря я так легко соглашалась на выбранный Эльвианэль фасон. Может, пока не поздно выбрать другое платье? Ведь по заказу жены Владыки мне их сшили еще пять, включая нижнее белье невероятной красоты. А туфли… Не представляю, как я буду на них ходить. А мне вообще-то еще потанцевать хотелось. У них такой высокий и тонкий каблук. Как бы ноги не переломать!

Вздохнув в очередной раз над своим нарядом, я вернулась в спальню, застав там Нирэль с подносом, на котором стоял небольшой чайник, чайная чашка и вазочка с печеньем.

–Зачем это? – удивилась я. – Я ведь не просила.

Горничная поклонилась мне.

–Ее Высочество просили вам принести, чтобы вы успокоились.

–А, спасибо, – улыбнулась я.

Девушка снова поклонилась и бесшумно выскользнула за дверь. Я налила себе чай, прихватила печенье и с ногами залезла в глубокое кресло. Скорее бы уже вечер наступил. Мне казалось, что время остановилось на одном месте и напрочь отказывалось двигаться. Я даже спать пыталась, дабы день пролетел быстрее, но спустя полчаса тщетных попыток уснуть, я плюнула на это и снова уткнулась в книгу.

Когда солнце начало клониться к закату ко мне пришла Нирэль и сообщила, что пора собираться. Мое сердце неприятно екнуло. Горничная, не обращая никакого внимания на мое состояние, извлекла из гардеробной платье и аккуратно разложила его на кровати. Я прихватила нижнее белье с чулками и исчезла в ванной. Не люблю раздеваться при посторонних. Там, переодевшись, я завернулась в халат и вышла в комнату. Краснея и бледнея от смущения, позволила Нирэль надеть на меня платье. О, Боги, вот это декольте! Оно же ничего не прикрывает! Молча закатила глаза. А этот разрез на юбке почти до самого бедра? Ужас!

–Нирэль? – неуверенно позвала я.

–Да, госпожа Ириэн? – откликнулась девушка у меня из-за спины, где застегивала ряд маленьких пуговичек.

–Тебе не кажется, что это платье… Оно несколько… Открыто?

–Нет, госпожа Ириэн, – в голосе эльфийки послышалось удивление. – Это платье сшито по последней моде. Ее Величество знает в этом толк. Вы в нем очень красивая.

–И голая, – тихо пробормотала я.

–Садитесь, госпожа Ириэн, – велела мне горничная. – Я уложу ваши волосы.

Я тяжело вздохнула и опустилась на банкетку перед туалетным столиком, боясь, как бы то, чем меня одарила природа, не выпало из платья. Может, поискать, чем бы прикрыться?

Спустя час мои волосы были завиты в мягкие локоны и заколоты на затылке несколькими шпильками в виде алых крошечных роз. С одной стороны они не лезли мне в глаза и не мешались, а с другой – красиво струились вдоль спины. Получилось очень красиво. Накладывать макияж я не позволила. Лишь сама чуть подкрасила ресницы и добавила блеска губам. Хотелось выглядеть естественно.

Я осторожно поднялась на ноги и, облокотившись на горничную, сунула ноги в туфли, тут же едва не упав.

–Боги, как я буду ходить? – испугалась я.

–Вы привыкнете, госпожа Ириэн. Это не сложно.

Я сделала несколько шагов, прислушиваясь к собственным ощущениям. Неуютно, не очень комфортно, но терпимо. Бегать я там все равно не собираюсь, а сделать несколько шагов вполне смогу.

Новой волной на меня вдруг накатило волнение. Я попросила Нирэль оставить меня одну. Хотелось собраться с мыслями и успокоить тревожно бьющееся сердце. Я снова опустилась на банкетку и посмотрела на свое отражение. Ну, что, Солиаль, игра начинается? После сегодняшнего бала ты уже не сможешь отступить. Готова ли ты идти до конца? Из зеркала на меня смотрела девушка с решительным взглядом и плотно сжатыми губами. В ее глазах не было ни капли сомнения. Лишь искорки страха. Но это было нормально. Все бояться, ступая на новый путь. Главное, чтобы страх этот не оказался сильнее тебя и не стал тем камнем, что потянет на дно.

В дверь постучали. Я чуть повернула голову, прислушиваясь. Наверное, это Вэлиан пришел за мной. Я не спеша натянула тонкие кружевные перчатки, так как эльфийский этикет не допускал появления в обществе без этого аксессуара, и медленно поднялась. Окинула взглядом свое отражение в зеркале, гордо вздернула подбородок и, отбросив все сомнения, волнение и страхи, направилась навстречу своему будущему.

Увидев меня, Вэлиан впал в ступор, надолго задержав взгляд в районе моего декольте. Я улыбнулась. Почему-то смущения я совершенно не ощущала. Наверное, потому что в крови начинал бушевать адреналин в предвкушении встречи с дядей и ледяными драконами.

–Ты…, – произнес он, наконец, – ты выглядишь просто потрясающе.

–Спасибо, ты тоже.

Маг был одет в костюм глубокого синего цвета с витиеватыми узорами на рукавах, выполненных серебряной нитью.

–Волнуешься?

–Немного.

–Идем?

–Конечно.

Я положила ладонь на локоть Вэлиана и мы не спеша двинулись в сторону бального зала. Предстояло спуститься на второй этаж и пройти две галереи.

–Ты помнишь, о чем мы говорили? – тихо спросил он.

–Обещаю быть осторожной, – скосила я на него глаза, одновременно удерживая равновесие, чтобы не упасть.

–И не отходи от меня ни на шаг.

–Мы вроде о другом договаривались, – нахмурилась я. – Что я буду постоянно в поле твоего зрения.

–Планы поменялись.

–Почему? – насторожилась я.

Вэлиан бросил короткий взгляд на мою выглядывающую из платья грудь. Я мгновенно покраснела.

–А если меня пригласят танцевать?

–Без моего разрешения ты и шагу не сделаешь, – строго произнес маг.

–Но это не честно, – возмутилась я.

–От меня ни на шаг, – повторил тер Одаст.

–То есть мне весь вечер стоять у стены и смотреть, как другие развлекаются?

–Обещаю, скучно тебе не будет, – склонившись к моему уху, выдохнул мужчина. Вдоль моего позвоночника тут же промчался табун мурашек и я сбилась с дыхания и шага. – Осторожнее. Не упади.

Когда мы добрались до бального зала, там уже собралось немало народа. В основном это были эльфы, но встречались и представители других народов, хотя они были в меньшинстве. На нас с Вэлианом никто не обратил внимания и мы беспрепятственно прошли внутрь.

–Получилось красиво, – улыбнулась я, рассматривая убранство зала.

–У Эльвианэль безупречный вкус.

–И несколько… экстравагантный.

–Ты о чем? – не понял маг.

–Ты думаешь, я сама выбирала фасон этого платья? – бросила я через плечо, одновременно разглядывая присутствующих.

–Мне определенно нравится вкус Эльвианэль, – его горячее дыхание коснулось моей шеи и я вздрогнула, оглянувшись на Вэлиана.

Он улыбался. Я вернула ему улыбку и смущенно отвернулась. Настроение резко взлетело вверх. Захотелось, чтобы этот вечер стал незабываемым.

–Не возражаешь, если я отойду не надолго? – спросил тер Одаст.

–Да, – кивнула я. – Иди.

Маг едва уловимо коснулся моей спины в районе поясницы и растворился в толпе гостей, оставив меня с идиотской улыбкой на губах.

–Ириэн, – услышала я удивленный голос за спиной.

–Фария? – вот кого я меньше всего ожидала здесь увидеть, так это свою подругу.

–Что ты здесь делаешь? Ты ведь уехала к родителям. И почему ты с тер Одастом? – забросала она меня вопросами.

–Я… А…, – пыталась я на ходу придумать достоверную версию событий.

–Между вами что-то есть? – девушка вопросительно вскинула брови.

–Эээ, ммм, да, – соврала я, не придумав ничего другого.

–Что? – воскликнула подруга. – У вас роман?

–Да, у нас роман, – кивнула я. Главное, потом Вэлиана предупредить на случай чего.

–Я так и знала, – выдала Фария.

–А что ты здесь делаешь? Где Дон? – я взглядом попыталась отыскать в толпе своего бывшего парня.

–Я здесь не с Доном, – сразу поникла подруга.

–Нет? – удивилась я.

–Помнишь, я говорила тебе, что моя мать и дед нашли мне жениха?

–Ну, да.

–Так вот я здесь с ними, – сквозь зубы произнесла она.

–Но…, – попыталась я удивиться.

–Всего один бал. Такова была договоренность. Они все еще надеются, что мне понравится Униар.

–А Дон знает?

–Нет, – девушка опустила глаза. – Я сказала, что заболела моя мать и мне нужно быть с ней.

–Фария, – я с укором посмотрела на нее.

–Знаю, Ир, знаю. Но мне не хотелось с ним ссориться.

–Фария? – к нам подошел Вэлиан.

–Господин тер Одаст.

–Не ожидал тебя здесь увидеть.

–Я вас тоже, – Фария бросила на меня быстрый взгляд и я опустила глаза. – Надеюсь, мы еще поговорим. Прощу прощения.

И подруга ушла.

–Все в порядке? – повернулся ко мне маг.

–Да, но…, – замялась я.

–Что?

–В общем, мне пришлось сказать… Сказать, что у нас с тобой роман, – я осторожно подняла на него глаза, ожидая увидеть на лице мужчины гнев или ярость, но он смотрел спокойно. – Я не придумала, что еще сказать. Я ведь не ожидала ее здесь увидеть.

–Все в порядке, – улыбнулся Вэлиан. – Дон тоже здесь?

–Нет, Дона здесь нет. И не спрашивай, почему.

–Не буду, – тихо рассмеялся тер Одаст.

Мы еще некоторое время побродили между гостями, прежде чем объявили появление Владыки с семьей.

Первыми в зал величественно вошли Консариэль с женой. Присутствующие мгновенно расступились, давая им дорогу к трону, и склонили головы. Правящая чета шла не спеша, ни на кого не глядя. Лишь на губах Эльвианэль застыла легкая, едва уловимая улыбка. Следом за ними появился Ронариэль в роскошном костюме, украшенном драгоценными камнями. Он бросил в мою сторону короткий взгляд и уголки его губ чуть дрогнули. Я улыбнулась ему в ответ, но тут же вспомнила про этикет и склонила голову. Далее в зал вошла Виниарэль с мужем. На руках она несла сына и открыто улыбалась гостям.

Когда семья Владыки заняла положенные им места вокруг трона, пришла очередь появления представителей правящих домов других государств.

–Император Арвелийской империи Авид эн Ферос Вилир Шейс со своей спутницей Киеной Лорн Лилг, – объявил распорядитель бала и я застыла, неотрывно глядя на распахнутые двери. Вэлиан слегка сжал мою ладонь, но я не обратила на это внимания, вся превратившись будто в натянутую струну.

На пороге бального зала появился мой дядя под руку с довольно молодой высокой девушкой. Я даже дышать перестала, разглядывая его. Со времени нашей последней встречи дядя заметно прибавил в весе, обзаведясь увесистым вторым подбородком. А вот шевелюре его стала еще реже. Маленькие глазки пренебрежительно смотрели на окружающих. Поступь его была тяжелой. Судя по его внешнему виду, Авид никак не ограничивал себя в алкоголе и нездоровой пище.

–Ты слишком пристально его разглядываешь, – на грани слышимости шепнул мне Вэлиан. Я тут же опустила глаза. Ладно, время у меня еще будет рассмотреть его поподробнее, а также его… спутницу.

Следующими объявили правящего Князя вампиров с женой и сыном. Я поежилась. Нет, представители этого народа не сделали мне ничего плохого. Несколько вампиров обучались на моем потоке. Но мысль об их любви к крови заставляла меня нервничать и держаться от них подальше. И я ничего не могла с этим поделать. Заметив мое состояние, Вэлиан вопросительно повернулся ко мне. Я коротко улыбнулась ему и вновь вернулась к разглядыванию вновь прибывшей делегации. На этот раз это был Великий Князь Ганриг Ливар тин Парнит Мариф с женой, внучкой и ее женихом. Когда я увидела в объявленных лицах Фарию, моя челюсть медленно поползла вниз. Нет, я, конечно, знала, что моя подруга не из простых, но я никогда даже предположить не могла, что она на столько близка к Великому Князю. Постойте, внучка с женихом? Я вытаращила глаза на спутника Фарии. Им был высокий крепкий парень с черными волосами, ниспадающими до плеч. У него было хищное выражение лица и я поняла, что он от своего не отступит. Подруга смотрела прямо перед собой застывшим взглядом и вообще скорее напоминала куклу, чем живого человека.

–Я не ослышался? Это жених Фарии? – удивленно спросил Вэлиан, склонившись к самому моему уху.

–Я бы тоже хотела это знать, – я проводила задумчивым взглядом семью Великого Князя.

–Его Высочество принц империи ледяных драконов Валин Дирин Риаран с невестой Варниарой Лэни Саргнар.

Я бросила на тер Одаста осторожный взгляд. Его лицо в этот момент напоминало застывшую маску, взгляд был устремлен вперед, но, казалось, он ничего не видел. Рука, сжимающая мою ладонь, стала словно безжизненной. Объявленные лица тем временем не спеша шли между рядами гостей. Я с интересом разглядывала драконицу. Красивая. Но красота у нее какая-то … холодная что ли, неживая. Светлые волосы были уложены в высокую прическу. Платье нежно-зеленого цвета выгодно подчеркивало все плюсы ее фигуры. Минусов просто не было. Двигалась она с поистине королевской грацией. Неудивительно, что когда-то Вэлиан потерял от нее голову. Я по сравнению с ней была просто серой мышкой.

Я снова посмотрела на мага. Кожа его побледнела, а челюсти были так плотно сжаты, что, казалось, еще чуть-чуть и зубы начнут крошиться.

–Вэлиан, – позвала я его тихо. Маг вздрогнул и повернул ко мне голову. Во взгляде его была стужа, но в следующее мгновение он улыбнулся, вновь став прежним, каким пришел на бал, веселым и беззаботным.

–Все в порядке, – произнес он и мои пальцы вновь ощутили тепло его руки.

Распорядитель продолжал объявлять все прибывающих высоких гостей, но они мне были уже неинтересны. Я тянула шею, пытаясь разглядеть Авида или ледяных. Но плотные ряды впереди стоящих не позволяли мне этого сделать. Наконец, последний представитель очередного правящего рода занял отведенное ему место и все повернулись к Владыке, обратившись вслух.

–Дамы и господа, – поднялся с трона Консариэль, – благодарю вас за то, что вы прибыли сюда, дабы разделить мою радость. Главный повод, по которому мы все здесь сегодня собрались, – это рождение моего долгожданного внука.

Он с улыбкой оглянулся на Виниарэль. Эльфийка поднялась со своего места и встала рядом с отцом.

–Я искренне надеюсь, что Олиниэль Малианиаль эли Гвинириаль вырастет достойным мужчиной и заставит нас всех гордиться им. И я надеюсь, что моя дочь Виниарэль и ее муж Доминиэль не остановятся на достигнутом и подарят мне еще несколько внуков и внучек.

Ее высочество смущенно улыбнулась. По залу прошелестел тихий смех.

–А еще я выражаю надежду, что мой дорогой сын Ронариэль, наконец, возьмется за ум и тоже обзаведется семьей. В противном случае, мне придется приказать ему сделать это.

Я видела, как напрягся Рон, бросив на отца тревожный взгляд. Владыка хихикнул, давая понять, что последние слова были всего лишь шуткой, и принц расслабился. Он нашел глазами меня среди гостей и едва заметно улыбнулся. Я почувствовала, как Вэлиан отпустил мою руку и вопросительно повернулась к нему. Маг делал вид, что разглядывает присутствующих и абсолютно равнодушен к происходящему. Я снова посмотрела на главных действующих лиц. У Виниарэль на руках больше не было ребенка. Видимо, его унес кто-то из слуг, пока я отвлеклась. Торжественная часть закончилась и объявили первый танец. По этикету первыми должны были танцевать хозяева вечера. Консариэль предложил руку Эльвианэль и она с улыбкой поднялась ему навстречу. Следующими в центр зала вышли Виниарэль с мужем. Ронариэль, как ни странно, направился куда-то к гостями и вскоре я увидела его танцующим с Варниарой. Я нахмурилась. Неужели, он не знает, как Вэлиан относится к этой драконице? А еще и друг называется.

–Разрешите вас пригласить? – промурлыкал мне на ухо маг. Я удивленно повернулась к нему. Тер Одаст протянул мне руку и я вложила в нее свою ладонь, улыбнувшись.

Это был простой незатейливый танец, в котором не надо было особо задумываться над движением и их очередностью. Мы не спеша кружились по залу.

–Что-то я не вижу Анариэль, – произнесла я, бросив взгляд на стоящих вдоль стен гостей.

–Она здесь, – ответил мне Вэлиан.

–Вам удалось узнать, кто выдавал себя за тебя?

–Нет, – мотнул головой маг. – И меня это настораживает.

–Может, Рон прав и она просто настолько помешалась на тебе, что ищет таких же мужчин?

–Не знаю, – после короткого молчания неуверенно произнес мужчина. – Если в ближайшие дни мы не найдем его, то я собираюсь припереть Анариэль к стене.

Мы в очередной раз повернулись и я, наконец, увидела эльфийку. Она танцевала с братом Вэлиана и во всю кокетничала с ним.

–Почему ты тер Одаст? – спросила я, озадачив тем самым мага.

–Что? – не понял он.

–Когда объявляли твоего брата, называли другую фамилию.

–У ледяных нет фамилий, есть родовые имена. Я от своего отрекся. Одаст – это фамилия моей матери. А тер, как ты знаешь, приставка к фамилии мага.

Я бросила на него осторожный взгляд, оценивая реакцию на мой вопрос. Вэлиан был сосредоточен.

–А что за девушка с Авидом? – решила я сменить тему.

–Очередная его фаворитка, дочь одного из членов Совета лордов.

–И отец так спокойно относится к ее связи с дядей?

–Не так громко, – шепнул мне маг и в очередной раз развернул в танце.

–Да, забыла, – я бросила короткие взгляды по сторонам. Вроде никто не заметил моей оплошности. Все были заняты танцем и разговорами.

–Ее отец не возражает, – все же ответил мне Вэлиан. – Напротив, он даже настаивал на этом. Все хотят иметь большие связи. А у ее отца внушительные долги. Он любит играть и далеко не всегда выигрывает.

Я стиснула зубы и отыскала глазами дядю. Он о чем-то разговаривал со своей спутницей. И судя по выражению ее лица, ей слова Авида совсем не нравились.

–Всех разгоню, – прошипела я.

Тер Одаст бросил на меня короткий предупреждающий взгляд. Я вновь вернула на лицо маску безмятежности и позволила себе насладиться танцем, который скоро закончился. Следом за ним объявили новый. Рядом с нами появился Рон.

–Вэл, могу я пригласить твою спутницу на танец?

Я вопросительно посмотрела на мага.

–Да, конечно, – кивнул он, отпуская мою руку. При этом на его лице не было ни тени улыбки. От чего-то мне казалось, что ему хотелось отказать эльфу.

Рон взял меня за руку и повел в центр зала, где уже выстраивались пары. Мы заняли позицию. Грянула музыка, и принц повел меня. Признаться честно, танцевал он отлично, легко и грациозно, о чем я тут же сообщила ему.

–Ты тоже прекрасно танцуешь, – склонился он ко мне чуть ближе дозволенного. Я бросила на него возмущенный взгляд. Эльф широко улыбнулся и отстранился на положенное по этикету расстояние. – Как тебе бал?

–Все только начинается, – ответила я. – Но я собираюсь получить от него удовольствие.

Я лукаво улыбнулась Рону.

–Только не перегни палку, – хихикнул он.

–Даже в мыслях не было.

–Как тебе встреча с дядей? – шепнул он мне на ухо и теперь уже отстранилась я, ощутив его горячее дыхание на своей шее.

–Пока не поняла, – ответила я, целиком и полностью сосредоточившись на танце. – Но ему следовало бы лучше следить за собой.

–Согласен, – кивнул Рон. – Что скажешь о ледяных?

–Не думала, что Варниара тоже здесь будет.

–Это что-то меняет? – он вопросительно вскинул бровь.

–Думаю, Вэлиану не очень приятно ее видеть.

–Он был предупрежден о том, что она будет здесь. Так что Вэл был к этому готов.

–А в остальном пока не могу о них ничего сказать.

–Хочешь с ними пообщаться?

Я задумчиво посмотрела на Рона.

–Не знаю, – неуверенно ответила я.

–Здесь они тебя не съедят, – хихикнул он. – И вообще, Ириэн, расслабься. У тебя такое лицо, словно я рассказываю тебе, как собираюсь четвертовать твою любимую собачку, а потом съесть ее.

Я недоуменно уставилась на эльфа. Потом до меня дошел смысл сказанного и я засмеялась.

–Так-то лучше, – улыбнулся он.

Некоторое время мы молчали.

–А почему ты до сих пор не женился? – решила я спросить, вдруг вспомнив слова Владыки.

–Не было подходящей кандидатуры, – передернул плечами принц.

–И какая же кандидатура тебя бы устроила? – я взглянула на него с интересом.

Рон как-то странно посмотрел на меня, потом крутанул вокруг своей оси и снова прижал к себе. Я слегка отстранилась.

–Мне не нужна обычная девушка, которая только и умеет, что вышивать и пить чай с подругами, – ответил, наконец, эльф.

–Но ведь всех леди учат именно этому, – я изумленно вскинула одну бровь.

–Наверное, поэтому мне не нужна леди.

–А кто же тебе нужен? – рассмеялась я.

–Та, кто будет живой и открытой, а не холодной рыбиной. Моя мать умерла давно. Она была именно такой. Тихой, кроткой. Во всем соглашалась с отцом. Их брак… Он был не по любви. Так решили мои деды. И я видел, что мать была несчастлива. Хотя никогда не говорила об этом, на отлично выполняя роль жены и матери. А после того, как она умерла, отец женился на Эльвианэль. Он сам ее выбрал, без чьей-либо указки. Она долго ему отказывала.

Я удивленно посмотрела на Рона.

–Да, Эльвианэль долго сопротивлялась и всячески избегала встреч с отцом, – хихикнул эльф. – Но он был настойчив. В один из прекрасных дней она сдалась. Но она не из тех, кто смотрит мужу в рот, ловя каждое его слово. Очень часто она спорит с отцом, в том числе и по государственным вопросам. Иногда она, кстати, оказывается права. Именно такую жену я себе хочу.

–Чтобы постоянно спорила с тобой? – снова рассмеялась я.

–Чтобы не боялась отстаивать свое мнение и не сидела на месте.

–Да, Эльвианэль, по-моему, никогда на месте не сидит, – кивнула я.

–Это верно. Парк, сад, благотворительность. Порой ее, как и отца, неделями не бывает дома. А еще я хочу, чтобы моя жена меня любила, а не только выполняла роль приложения к своему приданному в виде земель.

Рон посмотрел мне в глаза и я смущенно опустила взгляд.

–Думаю, ты еще встретишь такую девушку.

Принц как-то грустно улыбнулся мне.

–Я уже встретил ее.

–О, я тебя поздравляю, – встрепенулась я. – А она об этом знает?

–Теперь, да.

В то же мгновение до меня дошел смысл сказанного Роном. Ведь говорил он обо мне.

–Рон, – растерялась я.

–Ничего не говори, Ириэн, – мотнул он головой. – Тебя мое признание ни к чему не обязывает. Просто знай, что в случае чего я всегда буду рядом и ты можешь на меня положиться.

Я не знала, что ему сказать на это, потому промолчала.

–К тому же, мне бы не хотелось портить отношения с Вэлом.

Я вскинула на него удивленный взгляд.

–О чем ты?

Рон тихо рассмеялся.

–Видела бы ты, каким взглядом он за нами наблюдает. Если бы у него была способность испепелять взглядом, от меня бы уже осталась лишь кучка пепла.

Я повела глазами по залу. Вэлиан разговаривал с каким-то мужчиной, совершенно не обращая на нас внимание.

–Ты ошибаешься, – произнесла я, тут же почувствовав укол разочарования.

Эльф лишь снисходительно улыбнулся.

Когда танец закончился, Рон подвел меня к Вэлиану и, поцеловав на прощание мою руку, ушел.

–Вы отлично смотритесь вместе, – как бы невзначай произнес маг.

–Думаешь? – решила я немного поиграть.

Тер Одаст вперил в меня гневный взгляд, на что я весело рассмеялась.

–Ты такой забавный, когда ревнуешь.

–А ты так мила, когда флиртуешь с другими мужчинами, – вернул мне комплимент Вэлиан, вот только в голосе его был холод.

–Я с Роном не флиртовала, – спокойно ответила я. – Мы просто разговаривали.

–И о чем же? – мужчина вопросительно вскинул одну бровь.

–О разном, – пожала я плечами. – Рон рассказывал мне о своей матери, интересовался, нравится ли мне на балу.

Я не стала упоминать признание принца, дабы не будить спящего дракона.

–Милая светская беседа, – сыронизировал маг.

–Именно, – кивнула я.

Тер Одаст бросил на меня взгляд, полный сомнения. Я промолчала. Не собираюсь ему ничего доказывать, тем более, он вроде мне и не жених, чтобы я перед ним отчитывалась.

–Готова завести полезные знакомства? – решил Вэлиан сменить тему. Я испуганно посмотрела на него. – Пора проводить время с пользой.

И маг повел меня куда-то. На пути нам попался почтенный эльф со множеством косичек на голове.

–Приветствую вас, Лавиарэль, – склонил голову тер Одаст в почтении.

–Господин тер Одаст, – ответил ему мужчина глубоким голосом с легкой хрипотцой.

–Хотел лично поздравить вас со свадьбой вашей внучки, – произнес маг.

–Благодарю, – кивнул эльф.

–Кливианэль сделала отличную партию.

–Да, я согласен и очень доволен ее выбором.

–Как поживает ваша супруга? Что-то я ее здесь не вижу, – Вэлиан повел взглядом по залу.

–Рамианэль, к сожалению, не смогла сегодня присутствовать на балу, хотя мы надеялись, что ей станет лучше.

Во мне тут же проснулся профессионализм и я вся подобралась.

–Что-то серьезное? – обеспокоенно спросил маг.

–Старая болезнь. Суставы, – отмахнулся Лавиарэль.

–Неужели, никто из ваших лекарей не в состоянии ей помочь? – удивился тер Одаст.

–Мази, что они прописывают, лишь ненадолго снимают боль, – посетовал мужчина.

–Простите, а что именно прописывают вашей жене? – не выдержала я. Эльф недовольно посмотрел на меня.

–Лавиарэль, – произнес Вэлиан, – позвольте представить вам мою ученицу Ириэн Аларан. Она – будущий целитель, хотя я бы уже сейчас выдал ей диплом. Я лично видел, как Ириэн лечит. Можно сказать, она возвращает с того света.

Я удивленно уставилась на мага. Он мне довольно улыбнулся.

–И сколько же вам еще учиться? – с сомнением спросил Лавиарэль.

–Еще полтора года, – смущенно ответила я.

–Лавиарэль, позвольте Ириэн осмотреть вашу супругу. Она порой весьма нетрадиционно подходит к лечению.

Я одарила Вэлиана еще одним удивленным взглядом.

–Даже не знаю, – задумчиво произнес мужчина. – Будет ли это удобно.

–Думаю, хуже от этого не будет, – тер Одаст ненавязчиво подтолкнул эльфа к нужному ответу.

–Ну, хорошо, – наконец, согласился он. – Госпожа Аларан, завтра во второй половине дня вам будет удобно посетить наш дом?

–Да, конечно, – несколько поспешно ответила я.

–Господин тер Одаст знает, где я живу.

–Я провожу Ириэн. Не беспокойтесь, – улыбнулся маг.

–Прошу прощения. Мне нужно вас покинуть, – произнес Лавиарэль.

–Был рад с вами пообщаться.

–Госпожа Аларан, – склонил голову эльф, и ушел.

–Кто это? – спросила я, провожая мужчину задумчивым взглядом.

–Это Первый Советник Владыки, – пояснил Вэлиан.

–Да? – удивилась я.

–Да, – кивнул маг.

–А зачем ты сказал ему, что я целитель? Да еще и так расхвалил меня? А если у меня не получится вылечить его жену?

–Ну, во-первых, я нисколько не преувеличил, – начал тер Одаст, не спеша продвигаясь среди гостей. – На твоем счету жизнь Брайса. А это уже не мало. А во-вторых, даже если ты ее не вылечишь, хотя бы попытаешься. Представляешь, когда станет известно, кто ты, с какой гордостью он будет рассказывать своим знакомым, что его жену лечила сама принцесса.

Последние слова Вэлиан произнес, низко склонившись к моему уху.

–А ты хитрец, – улыбнулась я. Мужчина рассмеялся. А я в этот момент неожиданно с кем-то столкнулась.

–Простите, – тут же извинилась я и, наконец, разглядела того, на кого так неосмотрительно налетела. Ею, как назло, оказалась некто иная как спутница моего дяди. Как же ее там зовут? Не помню.

–Внимательнее надо, – возмутилась она.

–Ваше Величество, – присела я в реверансе, заметив рядом с ней Авида.

–Ваше Величество, – поздоровался с ним Вэлиан.

–Вэлиан? – удивился мой регент. – Не ожидал тебя здесь увидеть.

–Решил навестить друга и попал на бал, – уклончиво ответил маг.

Взгляд Авида скользнул по мне, задержавшись на моем декольте. У меня возникло непреодолимое желание помыться.

–Мы знакомы? – высокомерно спросил дядя.

–Нет, Ваше Величество, – торопливо ответила я. Он нахмурился, что-то обдумывая.

–Ваше Величество, позвольте представить вам мою ученицу, Ириэн Аларан, – произнес Вэлиан.

–У тебя есть ученица? – удивился Авид.

–Да, с некоторых пор, – чуть склонил голову тер Одаст.

Мой дядя хмыкнул, вновь окинув меня оценивающим взглядом с ног до головы. Захотелось тут же влепить ему пощечину. Но вместо этого я лишь с силой сжала локоть мага. Он и бровью при этом не повел.

–И чему же твоя ученица учится? – чуть насмешливо спросил Авид. Я стиснула зубы и уставилась в пространство перед собой, дабы не высказать ему все, что я о нем думаю.

–Ириэн – будущий целитель и подает большие надежды, – невозмутимо ответил Вэлиан.

–Похвально, – повел бровями дядя.

–А как поживает Ее Высочество Солиаль? – неожиданно спросил тер Одаст. Я бросила на него настороженный взгляд, но тут же опустила глаза. – Как ее здоровье?

Авид сменился с лица и даже слегка побледнел, но в следующее мгновение ему удалось взять себя в руки и вернуть своему лицу пренебрежительно-высокомерное выражение.

–Моя племянница по-прежнему находится в восточной резиденции. С ней лучшие лекари, – несколько заискивающе произнес мужчина.

–Надеюсь, ей лучше?

–С переменным успехом, – печально вздохнул Авид. – К сожалению, здоровье Солиаль оставляет желать лучшего. Столько лет прожить в таких ужасных условиях, в нищете…

Я напрягла память, выудив из нее скудные сведения о том, где и при каких обстоятельствах нашли лжепринцессу. Жаль, что я этой историей тогда совсем не интересовалась. Но вроде писали, что жила она в какой-то деревне в довольно бедной семье, где помимо нее было еще пятеро детей.

–Ваше Величество, может, позволите моей ученице взглянуть на Ее Высочество? – от услышанного я даже рот открыла. – Уверяю вас, Ириэн уже сейчас прекрасный целитель. Возможно, ей удастся вылечить вашу племянницу.

Авид бросил на меня испуганный взгляд и нервно рассмеялся.

–Вэлиан, о чем ты говоришь? Простая студентка Академии против лучших опытных лекарей? – дядя сотряс новый приступ смеха. – Нет, я не говорю, что твоя ученица ни на что не способна, но ей еще учиться и учиться.

–Я всего лишь предложил, – спокойно произнес тер Одаст. – Прошу нас простить, Ваше Величество.

Вэлиан склонил голову, а я присела в реверансе. И мы продолжили продвижение по залу.

–Ты собрался всем здесь советовать меня как целителя? – недовольно прошипела я.

–Я делаю тебе хорошую рекламу, чтобы в будущем у тебя от состоятельных клиентов отбоя не было, – серьезно ответил маг. Я удивленно уставилась на него, и мужчина расхохотался.

– Над чем ты смеешься?

–Ты бы видела свое лицо.

–Зачем ты предложил моему дяде обследовать принцессу? Ты же знаешь, что она не больна.

–Хотел посмотреть на его реакцию. Заодно и понервировать. Кстати, с фальшивой Солиаль поехал только один и то весьма посредственный целитель.

–Ну, еще бы! Авиду невыгодно ее выздоровление. Не понимаю, как он так может.

–Власть и деньги! – ответил Вэлиан.

–Неужели, она ни о чем не догадывается? – я вопросительно посмотрела на тер Одаста.

–Скорее всего, нет, – пожал он плечами. – Иначе, давно бы перестала пить ту гадость, которой ее опаивают.

–Он просто сделал из нее куклу, – в сердца прошептала я.

–Думаю, она знала, на что соглашалась.

–Думаешь, она знает правду?

–Думаю, да.

Мы на какое-то время замолчали, думая каждый о своем. Не знаю, какие мысли блуждали в голове Вэлиана, а я размышляла о своей… о лжепринцессе и ее судьбе. Я ее не осуждала и вполне могла понять. Конечно, она жила в не настолько бедной семье, как писали газеты. В досье, что принес Дон, говорилось, что девушку растили мать с отчимом. При этом жили они в городе, и в семье еще было двое младших детей. Дела у отца семейства в его мясной лавке шли не очень и он вот-вот собирался сворачивать свое дело, но внезапно купил помещение большей площадью и открыл там еще и молочный отдел. И случилось это как раз после того, как внезапно нашлась «принцесса». Наверняка, Авид заплатил ему приличную сумму за падчерицу. Да и сама девушка ни в чем не нуждалась, купаясь в роскоши. Хотя, на мой взгляд, цена, которую она платила за такую жизнь, была слишком высока.

–Хочешь чего-нибудь выпить? – спросил Вэлиан.

–Да, не отказалась бы, – вынырнула я из своих размышлений.

–Сейчас принесу. Никуда не уходи, – наказал мне маг. Я кивнула. Мужчина ушел, оставив меня скучать в одиночестве. От нечего делать я разглядывала гостей. Пару раз глаза натыкались на Анариэль. Девушка развлекалась во всю, весело смеясь над шутками какого-то коренастого мужчины, скорее всего оборотня по происхождению.

–Леди разрешит пригласить ее на следующий танец? – внезапно услышала я за спиной вкрадчивый голос и резко оглянулась.

Передо мной, улыбаясь, стоял брат Вэлиана. Он был красив, но красота его была какой-то грубой, словно вытесанной из камня. Пронзительно голубые глаза смотрели холодно, не смотря на улыбку. Захотелось поежиться. Я беспомощно оглянулась в поисках тер Одаста, но его нигде не было видно.

–Так что? – снова спросил мужчина.

–Я…, – начала я и снова поискала глазами мага. Да куда же он запропастился? Впрочем, от одного танца ничего страшного не произойдет. – Да, конечно.

Ледяной дракон протянул мне руку. Я вложила в нее ладонь. Объявили предстоящий танец. Мне захотелось провалиться сквозь землю и меня с головой паника накрыла. Я попыталась забрать у мужчины свою руку, но он настойчиво сжал ее.

–Леди хорошо себя чувствует? – он вопросительно посмотрел на меня.

–Д-да, – запинаясь, ответила я, следуя за ним в центр зала. И тут взгляд мой, наконец, выхватил среди гостей фигуру Вэлиана. В глазах его читалась ярость, но смотрел он не на меня, а на брата. Я же взглядом умоляла его помочь мне избавиться от ледяного. Но это было не в силах мага, так как перед ним стояла Виниарэль. И в следующее мгновение тер Одаст повел ее к танцующим. А танцевать нам всем предстояло гвиль. И да помогут мне боги!



Глава XVIII


Не важно, как ты осторожен, всегда есть опасность споткнуться.

«Когда плачут цикады»


-Разве вы не должны танцевать этот танец со своей невестой, Ваше Высочество? – спросила я, когда мы заняли необходимую позицию в числе других пар, отважившихся на гвиль. При этом я смотрела исключительно себе под ноги.

–Варниара терпеть не может этот танец, – ответил дракон.

–Почему? – удивилась я, разглядывая присутствующих.

–Считает его чрезмерно вульгарным, – улыбнулся Валин. – Говорит, что танцевать его могут только распутные женщины.

Я вскинула на него возмущенный взгляд и попыталась уйти, но в этот момент грянули первые аккорды и ледяной остановил меня, схватив за руку и несколько грубее, чем того требовал танец, развернул, прижав к себе. Вторая рука мужчины начала медленный подъем вдоль моего бедра. Я снова попыталась вырваться. Мне были крайне неприятны прикосновения Валина, но закатывать скандал не хотелось. Все-таки он принц, а я… Я пока никто.

Ледяной криво ухмыльнулся и оттолкнул меня. Я сделала два шага назад, едва не потеряв равновесие. Он тут же скользнул ко мне, остановившись настолько близко, что я ощущала на губах его дыхание.

–Вы танцуете неправильно, – сделала я ему замечание, отвернувшись.

Рука Валина медленно скользнула мне на талию.

–Люблю импровизацию, – прошептал он мне прям в ухо.

Я дернулась, попытавшись отодвинуться, но дракон не позволил мне сделать этого. Он резко развернул меня спиной к себе. Я сделала шаг вперед. Ледяной повторил мое движение. Я шагнула в сторону. Валин снова шагнул вперед и встал лицом ко мне. Далее наш танец стал напоминать мои несмелые попытки сбежать и его уверенные движения по предотвращению этого.

Руки ледяного откровенно гуляли по моему телу. Я сдерживала себя из последних сил, чтобы не влепить ему пощечину, считая секунды до окончания танца, который, казалось, длиться уже целую вечность. И чем больше я злилась, тем шире становилась улыбка дракона. Он получал настоящее удовольствие, издеваясь надо мной. А в том, что он именно издевается, я нисколько не сомневалась. Несколько раз в поле моего зрения попадали глаза Вэлиана. И судя по всему ему, тоже стоило больших трудов сдерживать себя и не вцепиться в брата.

Когда музыка закончилась, я не смогла сдержать вздоха облегчения, что не осталось незамеченным Валином.

–Я получил непередаваемое удовольствие танцевать с вами, – прошептал он мне на ухо, продолжая прижимать к себе, хотя другие пары уже расходились.

–Не могу сказать того же, – зло выплюнула я.

Мужчина рассмеялся и, наконец, отступил. Я бросила на него разъяренный взгляд.

–Вы – горячая штучка. Мне это нравится. Не желаете продолжить наше знакомство в иной обстановке?

От негодования я даже задохнулась.

–Да как вы смеете! – прошипела я.

–Обожаю эмоциональных женщин, – мужчина невесомо коснулся моего подбородка, довольно улыбаясь. Я отшатнулась, тут же натолкнувшись на кого-то. Оглянуться не успела.

–Ириэн, все в порядке? – услышала я за спиной напряженный голос Вэлиана, и его рука собственническим жестом обняла меня за талию.

–Да, – с трудом выдавила я, не сводя глаз с ухмыляющегося лица Валина. – Все в порядке. Просто мы с его Высочеством разошлись во взглядах на один вопрос.

Одна бровь ледяного чуть заметно дрогнула, но он остался молчалив.

–Идем, я хочу тебя кое с кем познакомить, – произнес маг.

–Да, конечно.

Я поспешно развернулась и позволила тер Одасту увести меня подальше от брата и любопытных взглядов, которые уже стали бросать на нас присутствующие на балу. Мои щеки полыхали и хотелось провалиться сквозь землю от стыда. А еще очень хотелось помыться, чтобы вместе с кожей содрать с себя прикосновения дракона.

–Что произошло? – обеспокоенно спросил Вэлиан, когда мы отошли к стене в дальнем углу.

–Ничего, – коротко ответила я, избегая смотреть на него.

–Ириэн, не ври мне.

Я бросила на него короткий взгляд и снова отвернулась.

–Мне кажется, я начинаю ненавидеть ледяных, – ответила я сквозь зубы, – если они все такие, как твой брат.

–Что он тебе сказал? – потребовал ответа маг.

–А ему и не надо было ничего говорить, – в сердцах бросила я. – Все его поведение… Я хочу помыться.

–Успокойся, – мужчина положил руку мне на плечо и потерся большим пальцем о мою шею. – Это всего лишь танец. Выброси его из головы. Не стоило мне оставлять тебя.

–Ты не мог это предвидеть.

–Больше он к тебе не подойдет.

Я подняла на Вэлиана печальный взгляд.

–Я хочу уйти отсюда. Такое чувство, что он меня…, – я отвернулась, не в силах закончить фразу. – Мне противно.

–Девочка моя, – произнес маг ласково, привлекая меня к себе. – На твоем пути еще не мало встретится таких мужчин, которые будут вести себя подобным образом. Просто научись не обращать на них внимание.

–Как? – всхлипнула я.

–Не думай об этом.

–А что скажут другие?

–И об этом тоже не думай. У них своих проблем хватает, чтобы думать еще и о тебе.

–Не знаю, – неуверенно произнесла я, обнимая мужчину за талию.

–Я знаю, как заставить тебя забыть этот танец, – вдруг отстранился тер Одаст и улыбнулся.

–Как? – не поняла я.

–Станцевать другой и с другим мужчиной.

Он взял меня за руку и потащил к танцующим. Я едва успевала за ним, изо всех сил стараясь не переломать себе ноги.

Вэлиан оказался прав. Спустя пару танцев с ним я уже совершенно не думала о Валине и его непристойном предложении, а люди вокруг уже совсем не обращали на меня никакого внимания. Да и сам ледяной на глаза мне не попадался.

–Господин Вэлиан, – подошел к нам слуга, когда после очередного танца мы решили передохнуть и чего-нибудь выпить и перекусить.

–Да? – оглянулся маг.

–Его Величество просит вас пройти к нему в кабинет для разговора.

Тер Одаст бросил на меня озадаченный взгляд. Я пожала плечами.

–Меня одного? – спросил он.

–Да, господин Вэлиан.

–Хорошо, я сейчас приду. – Вэлиан повернулся ко мне. – Придется ненадолго оставить тебя.

–Все в порядке, – улыбнулась я. – Иди. Со мной ничего не случится.

–Я был бы более спокоен, если бы ты осталась с Роном, но я не вижу его, – мужчина обвел взглядом зал.

–Иди, Вэлиан, обещаю вести себя тихо и осторожно. Посижу в сторонке. Съем чего-нибудь.

–Обещаешь? – строго спросил он.

–Клянусь, – я подняла вверх правую руку и рассмеялась.

–Хорошо, – улыбнулся он, бросил еще один взгляд на гостей, после чего ушел.

Я какое-то время продолжала стоять на месте, рассеянно блуждая взглядом по залу. Анариэль танцевала с мужем Виниарэль. Ее Высочество видно не было. Попыталась отыскать глазами Авида, но не нашла. А вот его спутница от души кокетничала с Валином. Меня передернуло от воспоминаний о танце с ним, и я отвернулась.

Желудок настойчиво потребовал что-нибудь в него положить и я направилась к столам с закусками. Но дойти до него так и не успела. По пути меня перехватила Фария.

–Ириэн, наконец-то, ты одна, – запыхавшись, произнесла подруга. – Я смотрю, ты сверхпопулярна. То Вэлиан, то принц Ронариэль, то принц Валин.

–С Ронариэлем мы просто знакомые, с ледяным я не планировала танцевать. И с превеликим удовольствием отказалась бы от этого танца, если бы знала, во что он его превратит.

Я почувствовала, как во мне с новой силой начинает зарождаться злость.

–Я все еще не могу поверить, что у вас с Вэлианом роман.

–А я не могу поверить, что у тебя есть жених. И это не Дон, – уставилась я на Фарию возмущенным взглядом.

Подруга огляделась по сторонам.

–Давай выйдем на свежий воздух. Здесь душно и … много ушей.

Я засомневалась, оглянулась на двери, проверяя, не вернулся ли Вэлиан. А впрочем, что со мной может случиться, если мы с Фарией ненадолго выйдем на террасу? Я же не собираюсь покидать дворец.

–Хорошо, давай, – согласилась я.

И только оказавшись на улице, я поняла, что в зале действительно было душно и шумно. Я не спеша подошла к перилам и положила на них руки, полной грудью с удовольствием вдыхая свежий воздух. Где-то рядом раздался женский смех, но в темноте, разрезаемой светом неярких фонарей я никого не смогла различить.

–Так что ты скажешь, Фар? – повернулась я к ней. Подруга стояла посреди террасы и выглядела потерянной.

–Ир, я не знаю, что делать, – призналась она. – Я люблю Дона. Я хочу быть с ним. Но мой дед не позволит мне этого.

–Почему ты никогда не говорила, что твой дед Великий Князь?

–А зачем? – пожала она плечами и встала рядом со мной. – Я бы предпочла навсегда забыть об этом.

–Как так получилось, что тебя объявили с женихом?

–Я не знаю, – произнесла она, стукнув кулаком по каменному заграждению. – Я договаривалась с дедом, что просто проведу вечер в компании Униара. Когда услышала, как нас объявляют, хотела развернуться и убежать. Ириэн, мне кажется, они уже все решили.

Фария с отчаянием посмотрела на меня.

–Тебе нужно поговорить с Доном.

–Что я ему скажу?

–Правду. Что любишь его и не хочешь выходить замуж за этого Униара.

–Моя мать отречется от меня, – подруга опустила голову.

–Фар, это, конечно, решать тебе, но тебе не кажется, что она сделала это восемнадцать лет назад?

Девушка долго смотрела в темноту и молчала.

–Ты права, – наконец, тихо произнесла она. – Вот только нужна ли я буду Дону без всего?

–Если он тебя любит, то ему будет плевать на то, кто ты и чем владеешь.

–Ир, они пригрозили, что добьются, чтобы Дона уволили.

Она подняла на меня несчастный взгляд.

–Ну, это им вряд ли удастся, – уверенно произнесла я. – Для этого им придется договариваться с Вэлианом. А он на такое не пойдет.

–Ир, у вас с ним правда… что-то есть?

Я отвернулась, делая вид, что разглядываю небольшую беседку под фонарями.

–Все сложно, Фар.

–Я наблюдала за вами весь вечер. И я видела, какими глазами он смотрит на тебя. Никогда не думала, что тер Одаст может так смотреть на женщину.

–Как? – не поняла я.

–С нежностью. А когда ты танцевала с эльфом, от него только что искры не летели. Про танец с драконом я вообще молчу. Думала, он не сдержится и вызовет ледяного на дуэль.

–Тебе показалось, – опустила я голову, но сердце радостно дрогнуло.

–Ириэн, поверь мне, тер Одаст к тебе неравнодушен. Но вот, надолго ли его хватит?

Я хотела ответить Фарии, но в этот момент мою голову пронзил огненный шар боли. Я успела увидеть испуганные глаза подруги, после чего провалилась в темноту.

Сознание возвращалось медленно и не охотно, хотя лучше бы оно покинуло меня навсегда. Голова раскалывалась от невыносимой боли, а тело скручивали судороги. Откуда-то издалека я услышала стон. Неужели мой? Попытка открыть глаза не увенчалась успехом, лишь добавив неприятных моментов к моему состоянию. А потом я снова отключилась.

Когда я пришла в себя в следующий раз, голова была тяжелой, но болела не так сильно. Я попробовала пошевелить пальцами на руке. Конечность отреагировала на это вполне адекватно. До слуха донесся шорох одежды и я осторожно открыла глаза.

–Ириэн, как ты?

–Фария? – я удивилась тому, на сколько хриплым был мой голос.

–Да, это я. С тобой все в порядке?

–Где мы?

Я осторожно села, опасаясь нового приступа боли, но его не последовало. Огляделась. Из-за тусклого света небольшого магического светлячка разглядеть помещение в подробностях не представлялось возможным. Но судя по отделке стен и пола, а также отсутствию окон, находились мы, скорее всего, в подвале. А еще пахло сыростью и плесенью.

–Я не знаю. Ты внезапно потеряла сознание, а потом меня ударили по голове и я тоже отключилась. Очнулась уже здесь.

–Меня оглушили парализующим заклинанием, – я потерла шею. На моем запястье что-то блеснуло. Я удивленно уставилась на руку. – Что это?

–Когда я пришла в себя, на тебе это уже было, – ответила Фария. Вид у нее был напуганный.

Я осмотрела вторую руку. Антимагические браслеты. Значит, тот, кто нас похитил, знал о моих способностях. И вполне возможно о моем настоящем происхождении. А это плохо.

–Что это, Ириэн?

–Антимагические браслеты, – коротко ответила я, поднимаясь на ноги. Каблуки мешали твердо стоять на неровном полу.

–Антимагические браслеты? – удивилась подруга и тоже поднялась. – Но зачем? Ты ведь целитель. Ты не обладаешь другой магией.

–Не знаю, – соврала я и медленно двинулась вдоль стены.

–Что ты делаешь?

–Хочу осмотреться. Света мало.

–Это какой-то подвал. Здесь ничего нет. Только голые стены, – расстроенно произнесла девушка.

Я остановилась.

–Давно мы здесь?

–Не знаю. Но я пришла в себя давно. Возможно, сейчас уже утро. Как ты думаешь, кто это сделал и зачем?

Фария вопросительно уставилась на меня.

–Не знаю, – отвернулась я. – Самой хотелось бы знать. Есть какие-нибудь идеи?

–Только одна. Выкуп.

Я удивленно повернулась к ней.

–Что?

–Ну, это единственное нормальное объяснение, – пожала она плечами и сделала несколько шагов по подвалу. – И я так полагаю, что похитить хотели меня. А ты просто оказалась рядом. Твои-то родители обычные люди.

Я опустила глаза, дабы скрыть свои эмоции. Какое-то время мы молчали. Я перебирала в голове события последних дней, пытаясь понять, кто похититель и где я была неосторожна. На ум ничего не приходило. Устав стоять на высоких каблуках, я осторожно сняла туфли. Ступни тут же ощутили холод каменного пола. Стало неуютно и я вновь обулась.

–Что будем делать? – Фария, наконец, прервала молчание.

–Ждать, – отошла я к стене и медленно опустилась на пол. – В любом случае мы сейчас ничего не можем сделать. Думаю, нас уже начали искать. Вэлиан найдет нас.

Не могла же я сказать ей, что на меня антимагические браслеты не действуют, и я могу хоть сейчас открыть портал в любую точку мира. Да и мне хотелось взглянуть на того, кто стоит за нашим похищением. Идею Фарии о выкупе я отмела сразу. В этом случае на мне не было бы этих браслетов. Значит, когда похищали, знали кого. Вспомнились слова Нава об опасности, грозящей мне. М-да, поздновато я спохватилась.

Итак, будем рассуждать логически. Кому выгодно мое исчезновение? Пункт первый – Авид. Пункт второй – ледяные. Мог ли кто-то из них узнать мое настоящее имя? Не думаю, что Консариэль или Рон выдали кому-то из них мой секрет. Больше об этом никто не знал. Ну, за исключением магов, что обучали меня. Но они-то точно знали, что антимагические браслеты меня не удержат. Значит, это не тот вариант. Что дальше? Мог ли кто-то видеть, что я владею несколькими видами магии? Вспомнился вечер в парке, когда я играла огнем, водой и воздухом. Я напряглась. Демоны! Я же чувствовала, что там помимо меня был кто-то еще. Но кто? Слуга? Садовник? Даже если и так. Слуга бы ничего не понял. Но вполне мог кому-нибудь проболтаться, кому-то более сообразительному и сведущему.

–О чем ты думаешь? – вмешалась Фария в мои размышления. Она медленно опустилась рядом со мной.

–Пытаюсь сообразить, как нам выбраться, – м-да, врать я за последние месяцы научилась мастерски.

–Придумала что-нибудь?

–Пока нет. Не бросили же нас здесь навсегда. Рано или поздно кто-нибудь придет. А там посмотрим по обстоятельствам.

–Почему мне кажется, что ты совсем не боишься? – с сомнением произнесла подруга.

А ведь и правда! Я не испытывала ни капли страха. Скорее это было предвкушение чего-то… Не знаю, чего. Но я не боялась. Я просто ждала.

–Не знаю, – растерянно ответила я. – Возможно, это просто в результате действия парализующего заклинания.

–Вот этого я тоже не поняла, – воскликнула подруга. – Почему на тебя действовали магией, а меня просто ударили?

–Может, силы этого мага хватило только на одно такое заклинание? – вопросом на вопрос ответила я.

–Постой, но тогда получается, что рассчитывали только на тебя. А я попалась под руку случайно.

Да, сообразительная девочка.

–Кому я могла понадобиться? – я натянула на себя маску удивления.

–Может, хотели досадить тер Одасту? – предположила Фария.

–В смысле? – не поняла я.

–Ну, думаю, на балу не я одна поняла, какие между вами отношения, – пояснила подруга. – А тер Одаст как никак глава магического департамента и многим перешел дорогу.

–Думаешь, кто-то спонтанно придумал план похитить меня, только увидев нас вместе? – с сомнением произнесла я.

–Ну, возможно не так спонтанно. Может, план готовился заранее.

–Не знаю, Фар. Для этого за мной и Вэлианом надо было следить, а я ничего такого не замечала.

–И давно вы вместе? – девушка неожиданно сменила тему.

–Ээээ, – замялась я. – Нет.

–Я давно подозревала, что чем-то подобным ваше общение и закончится.

Магический светлячок на мгновение моргнул и мы с опаской уставились на него. Не хотелось бы остаться в темноте. Но, к счастью, свет не погас.

–Интересно, сколько нас здесь еще продержат? – спросила Фария.

–Не знаю. Хотя бы кормить-то нас будут? Да и другие потребности есть.

–Ир, а если нас убьют?

–Если бы нас хотели убить, сделали бы это сразу. Мы им нужны и нужны живыми, – уверенно ответила я.

–Скорее бы нас нашли, – тихо произнесла подруга.

–Найдут. Не сомневайся, – обняла я ее. – Все будет хорошо.

Мы снова замолчали, думая каждый о своем. Время текло, а нас по-прежнему никто не навещал. Желудок громкими трелями сообщал о том, что ему требуется еда. Жаль, что я не уделила должного внимания закускам на балу.

–Нет, я не могу так больше сидеть, – решительно заявила Фария и поднялась на ноги.

–Что ты собираешься делать? – я вопросительно уставилась на нее.

–Я собираюсь сообщить, что мы все еще тут.

И с этими словами девушка уверенно направилась к металлической двери в углу. Я осталась сидеть, молча наблюдая за ее действиями. Сначала Фария попробовала постучать кулаком. Звук получился тихий и глухой. Не удовлетворившись результатом, она развернулась и начала долбить по металлу каблуком. Стучала она до тех пор, пока несчастный не отломился.

–Демоны, – выругалась девушка. – Ир, может, ты мне все-таки поможешь?

Я нехотя встала и направилась к подруге. Объединенными усилиями нам все-таки удалось вызвать громкие звуки. Но внимания на них так никто и не обратил. А, может, и некому было обращать. Я почувствовала, как стала неметь рука, тарабанящая в дверь, и перестала стучать.

–Фар, это бесполезно. Нас никто не слышит.

Подруга тоже угомонилась.

–Демоны! Нас собираются заморить здесь голодом?

–Возможно, они просто выжидают, когда утихнет первый шум, – предположила я.

–Прекрасно! – Фария всплеснула руками и отошла от двери, а я прислонилась к ней спиной.

–Ир, а если нас не спасут? – подруга испуганно повернулась ко мне.

–Спасут, – решительно ответила я. – Обязательно. Даже не думай о другом.

–Может, оно и к лучшему, что меня убьют? – растерянно произнесла девушка.

–Что? – возмутилась я. – Что за глупости? Никто тебя не убьет.

–Если меня убьют, – словно не слыша меня, продолжала размышлять она, – то мне не придется выходить замуж за Униара, а Дон останется на своей работе.

–Поверь мне, он и так там останется. Выброси эти мысли из головы! Нас обязательно найдут. По крайней мере, в мои планы не входит умирать. Я еще собираюсь пожить.

Внезапно за дверью послышался какой-то шорох. Я замерла, вся обратившись в слух. В замочной скважине со скрежетом повернулся ключ и я поспешно отскочила в сторону. Дверь медленно открылась и в подвал вошел эльф в простой одежде. В скудном свете от светлячка разглядеть подробности его внешности я не смогла. В руках у него был поднос, накрытый салфеткой. Он какое-то время стоял, разглядывая нас.

–Кто вы? – первой отмерла Фария. – Зачем вы нас держите здесь?

Мужчина остался невозмутим. Он молча поставил поднос на пол и не спеша вышел, тут же закрыв дверь. Мы снова оказались заперты.

–Мне кажется или я его где-то видела? – пробормотала я.

–Ну, нас хотя бы решили покормить, – язвительно произнесла подруга, склонившись над подносом и подняв салфетку. В меню заложниц входил омлет, булочки и сок. – Выглядит вроде ничего.

Она с сомнением посмотрела на меня. Я присела на корточки. Ничего вредного или опасного для жизни я в еде не ощутила. Этому заклинанию меня в свое время научил Китар, как определять наличие ядов в пище и напитках.

–Предлагаю, поесть. На сытый желудок ждется легче. – Я взяла тарелку с омлетом и осторожно попробовала. – Съедобно.

Фария тут же принялась за свою порцию. Спустя десять минут поднос украшала лишь пустая посуда.

–Интересно, а в туалет нам прям тут ходить? – огляделась подруга.

–Будем надеяться, что нет.

За дверью снова послышалась какая-то возня. Мы переглянулись и вскочили на ноги. Сначала наступило затишье и ничего не происходило. Я уже начала думать, а не показалось ли нам. Но спустя минуту дверь все же распахнулась и на пороге появилась женщина. По крайней мере, фигура, облаченная в длинное платье, была явно не мужской. Мы с Фарией молчали, молчала и гостья. Затем она не спеша прошла внутрь, оказавшись в лучах магического светлячка.

–Анариэль? – выдохнула я.

–Здравствуй, Ириэн, – хищно улыбнулась эльфийка и бросила короткий взгляд на мою подругу. – Надеюсь, тебе здесь удобно?

–Да уж, лучшие апартаменты, – съязвила я. – Что тебе от нас нужно?

–Признаться честно, от леди Ливар мне не нужно ничего, но так получилось, – с наигранным сожалением вздохнула девушка.

–А чего ты хочешь от меня?

–Вообще-то я бы предпочла, чтобы ты сдохла, – будничным голосом произнесла Анариэль. – Но, к сожалению, кое-кто этого не хочет.

–Кто? – нахмурилась я.

–Милый, – ласково позвала эльфийка.

Я недоуменно уставилась на дверь. В подвал вошел мужчина и встал рядом с кузиной Рона.

–Вэлиан? – удивилась я. Анариэль звонко рассмеялась. – Ты не Вэлиан.

–Догадалась, – отсмеявшись, произнесла она и щелкнула пальцами. Мужчина стал истончаться, пока окончательно не исчез. Фантом!

–Что с нами будет? – требовательно спросила я.

–Леди Ливар придется убить, как ненужную свидетельницу, – спокойно ответила Анариэль, словно рассуждала о меню обеда. – А ты… Не мне решать твою судьбу, к сожалению.

–А кому?

–Терпение, дорогая, терпение, – и она направилась к выходу.

–Ты ведь знаешь, что с тобой будет, когда нас найдут, – бросила я ей вслед. Девушка остановилась и повернулась ко мне.

–А с чего ты взяла, что вас найдут?

–Зачем на мне эти браслеты? – я показала Анариэль запястья.

–Чтобы не натворила глупостей.

–Каких? – наигранно удивилась я. – Я всего лишь целитель.

–Никогда не видела целителей, которые владеют сразу тремя видами магии, – вскинула она бровь. Рядом дернулась Фария.

–О чем ты? – решила я играть до конца.

–Прекрати изображать из себя идиотку! – рявкнула эльфийка. – Я видела тебя в парке. И не думай отпираться.

–Анариэль, тебе ведь не жить, когда нас найдут, – предупредила я ее, глядя ей прямо в глаза.

–Вас никто не найдет. Мы позаботимся об этом, – девушка снова развернулась, чтобы уйти.

–Кто это мы?

–Всему свое время, Ириэн, – бросила она, не оглядываясь. А затем мы снова остались одни.

–Кто она такая? – тут же подлетела ко мне Фария. – И о чем она говорила? Какие три вида магии?

–Это Анариэль, племянница Владыки, – неохотно ответила я. – Она видела, как я разжигаю огонь с помощью магии, создаю воздушный поток и струю воды.

–Но как такое возможно? – удивилась подруга. Я молча вернулась к стене и опустилась на пол. – Ириэн, что происходит?

–Похоже, я кому-то перешла дорогу. Но почему меня просто не убить?

–Но кому ты могла ее перейти?

Я бросила на девушку короткий взгляд.

–Не знаю.

–А мне кажется, что знаешь, – решительно произнесла Фария.

–Фар, все не просто.

–Так объясни, – потребовала она.

–Не могу. Не здесь.

–Почему?

–Даже у стен есть уши.

–Ириэн, что за секреты у тебя появились?

–Фар, прости, я не могу тебе всего рассказать. От этого зависит не только моя жизнь.

–Это тер Одаст, да? – внезапно спросила она.

–Что? – не поняла я.

–Это он тебя во что-то впутал? Тебе надо было держаться от него подальше.

–Фар, ни во что он меня не впутывал.

–Не хочешь говорить, как хочешь, – подруга опустилась на пол рядом со мной. – Как нам отсюда выбраться?

–Пока не знаю. Надо как-то разговорить Анариэль, если она сюда еще придет, или слугу. Я хочу знать, кому я так понадобилась.

–Надо было врезать ей, когда она здесь была. Все бы как миленькая рассказала.

Я покосилась на Фарию, но промолчала. Подруга тоже больше ничего не произнесла. Так мы и сидели, глядя в сумрак перед собой и ожидая своей участи.



Глава XIX


Самое худшее, когда нужно ждать и не можешь ничего сделать.

От этого можно сойти с ума.

Эрих Мария Ремарк «Три товарища»


Прошло довольно много времени. Моя спина и ноги начали затекать и я встала, чтобы немного пройтись.

–Ириэн, я не могу так просто сидеть и ничего не делать, – тоже вскочила Фария.

–Что ты предлагаешь? – я устало повернулась к ней.

–Я хочу поговорить с нашим похитителем. Я так поняла, это совсем не эта эльфийка. Как ее там?

–Анариэль.

–Да. За ней стоит кто-то другой. И я хочу с ним поговорить.

–Думаю, рано или поздно он сам изъявит желание пообщаться с нами.

Не успела я договорить, как в дверях повернулся ключ и на пороге появился мужчина, который приносил нам еду.

–Ириэн Аларан? – он перевел вопросительный взгляд с меня на Фарию.

–Да? – насторожилась я. – Это я.

–Идемте, – приказал он.

–Куда? – испугалась я.

–С вами хотят поговорить.

–Я никуда без Фарии не пойду, – упрямо заявила я.

–С вашей подругой ничего не случится, – спокойно ответил эльф.

–Почему я должна вам верить? – не сдавалась я.

–Так будет лучше для вас и вашей подруги, – остался невозмутимым мужчина.

–Ириэн, иди, – произнесла Фар.

–Я не хочу оставлять тебя.

–Госпожа Аларан, уверяю вас, с вашей подругой ничего не случится, если вы пойдете со мной. В противном случае ничего не обещаю.

Я бросила растерянный взгляд на девушку.

–Иди, – велела она.

Я некоторое время раздумывала, прикусив губу, после чего глубоко вдохнула, как перед прыжком в воду, резко выдохнула и решительно направилась к выходу. Эльф пропустил меня вперед. Когда мы вышли, он запер дверь на ключ, и жестом указал мне направление.

Мы недолго шли по узкому полутемному коридору, потом поднялись наверх по раскрошившимся от времени и сырости ступеням, оказавшись, судя по всему в подсобном помещении. Эльф открыл передо мной дверь, пропуская вперед. Далее был снова путь по коридору. На полу лежало темное ковровое покрытие с витиеватым рисунком. На стенах висели картины, изображающие различные состояния природы. Изредка стояли массивные вазы с засушенными цветами. Все двери, мимо которых мы проходили, были закрыты. В конце меня снова ждала лестница. Коридор следующего этажа мало чем отличался от предыдущего. Только остановились мы почти сразу. Эльф открыл дверь одной из комнат и застыл в ожидании, когда я в нее войду. Я бросила на него настороженный взгляд и нерешительно перешагнула порог, тут же вновь оказавшись запертой на ключ.

Комната была небольшой, но очень светлой. В центре нее стояла массивная кровать. Имелось здесь помимо прочего еще кресло, стол с двумя стульями, шкаф и туалетный столик. На постели аккуратно лежало платье сиреневого цвета. В помещении никого не было. Я поспешно подошла к окну. Второй этаж. Внизу густые заросли какого-то кустарника. Попробовала открыть раму. Не получилось. Снова окинула комнату внимательным взглядом. Глаза снова наткнулись на наряд. Мысли переодеться даже не возникло. А вот другое желание организм потребовал удовлетворить немедленно. Я метнулась к двери в углу комнаты и с радостью обнаружила там ванную комнату и туалет.

Когда вернулась в комнату, там по-прежнему никого не было. Я снова подошла к окну и попыталась определить свое местонахождение. Насколько хватало глаз, простирались деревья под хмурым небом. Надеюсь, что я все еще на территории Эльфийской империи. И все-таки интересно, кому я могла понадобиться.

Дверь за спиной распахнулась и я, вздрогнув от неожиданности, повернулась. В комнату вошел уже знакомый мне эльф. В руках он держал поднос, который тут же молча поставил на стол.

–Вы сказали, что со мной хотят поговорить, – произнесла я уверенно. – Кто он и где?

–Позже, – невозмутимо ответил мужчина и направился к выходу.

От злости я сжала кулаки. Он, что, издевается надо мной или пытается лишить меня душевного равновесия долгим ожиданием? Носа достиг аромат жареного мяса. Я не спеша приблизилась к столу. Овощи, тушеные с мясом, приличного размера пирожное и чай. Похититель явно не хочет, чтобы я умерла с голоду. Но это его проблемы. Есть я ничего не собираюсь, пока со мной не поговорят. Я решительно отошла к окну и, скрестив руки на груди, стала смотреть на улицу. Время шло, а ко мне по-прежнему никто не торопился. Я переместилась в кресло. Сначала присела на его краешек, а потом глубже, откинувшись на спинку. Начинало смеркаться, а я начинала нервничать.

Вернулся эльф. Недовольно покосился на нетронутую еду, молча зажег свечи и, забрав поднос, ушел. Я встала и прошлась по комнате. Желудок громко возмутился, что ему отказали в еде, но я не обратила на него никакого внимания. От неизвестности хотелось лезть на стену. И вот, когда на дом окончательно опустилась ночь, в дверях осторожно повернулся ключ. Я напряглась, остановившись в центре комнаты и уставившись на дверь. Она медленно открылась.

–Вы?! – возмущенно воскликнула я.

–Почему ты не переоделась? – недовольно спросил Валин, остановившись на пороге.

–Мне и так удобно, – зло бросила я. – Какого демона вам надо? Зачем вы похитили меня с Фарией?

–Твоя подруга меня не интересует, – лениво произнес ледяной, делая шаг внутрь и закрывая за собой дверь. – Впрочем, она является гарантом твоего хорошего поведения.

–Что вам нужно?

–Мне нужна ты, – мужчина отодвинул один из стульев и, развернув его, уселся на него задом наперед.

–Зачем?

–Сначала я просто хотел позлить своего братца, а потом…

–Что потом? – все сильнее закипала я.

–А потом я узнал, кто ты, – его губы медленно растянулись в хищной улыбке.

–В смысле? – насторожилась я.

Плечи Валина затряслись от беззвучного смеха. Я стиснула зубы.

–Какая прелесть! – он встал и направился ко мне. Я начала отступать, довольно быстро уткнувшись спиной в стену. Ледяной подошел ко мне и осторожно взял за подбородок. Когда я попыталась вывернуться, хватка его стала крепкой. – Никудышная из тебя актриса, Ириэн Аларан.

–Я не понимаю, о чем вы, – настаивала я.

–Понимаешь, – он подошел вплотную, внимательно разглядывая меня. – Какая удача! Дочь Сангара в моих руках.

–О ком вы? – решила я продолжить свой спектакль.

–Хватит! – рявкнул он так, что я подпрыгнула, и продолжил уже спокойнее. – Перестань ломать эту комедию. Я знаю, что ты владеешь тремя видами магии. Хотя полагаю, магия земли тебе тоже доступна.

Я опустила глаза.

–А на это способны только истинные потомки императора Арвелийской империи.

–Я не имею к императорской семье никакого отношения. Мои родители – простые люди.

–Мать, возможно, – задумчиво кивнул. О, так он думает, что я незаконнорожденная дочь императора? Уже лучше. – Но твой отец определенно Сангар.

–Что за чушь вы несете? – с вызовом бросила я. – Мой отец – кузнец.

–Ты, действительно, в это веришь? Хочешь, сказать, ты не знала правду? – Валин с сомнением посмотрел на меня, отступив на шаг назад. Я смогла облегченно вздохнуть.

–Я не понимаю, о чем вы, – упрямо твердила я.

–Неважно, – отмахнулся он и прошелся по комнате. – Ты – внебрачная дочь императора, обладающая магией четырех Стихий. И, следовательно, вполне подходишь.

–Подхожу для чего? – напряглась я.

–Чтобы изменить историю, – передернул он плечами.

–Какую? – не поняла я.

–Наших империй.

–О чем вы говорите?

Дракон некоторое время смотрел на меня задумчиво.

–Ты должна стать моей женой, – неожиданно произнес он.

–Что?! – вытаращила я на него глаза.

–Ты слышала, – спокойно ответил ледяной.

–Вы с ума сошли?

–Отнюдь. И, таким образом, я убью двух зайцев: насолю Вэлиану и исполню пророчество.

–К-какое пророчество? – испугалась я.

Валин бросил на меня странный взгляд.

–Отдыхай. Утром поговорим. И… помойся. Выглядишь ты не очень.

–А Фария?

–Она останется там, где находится сейчас. И если ты будешь вести себя как примерная девочка, то и с ней ничего не произойдет.

–Вы так и не сказали, зачем я вам нужна? – крикнула я уходящему мужчине вслед.

–Я же объяснил, чтобы ты стала моей женой, – оглянулся он на пороге. – Кстати, твои браслеты. Они усилены. Колдовать ты не сможешь.

И с этими словами он захлопнула за собой дверь. Я услышала, как в замке повернулся ключ. Я снова осталась одна. Хотя не так, со мной осталась куча вопросов, на которые мне вряд ли кто-то ответит. Вспомнились последние слова Валина. Я задумчиво посмотрела на браслеты и тут же возникло желание проверить их надежность. Скрывать свои способности уже нет никакого смысла. Ледяной из-за моей легкомысленности уже наслышан о них. Сделала несколько шагов по комнате, разглядывая руки. Что бы такое сделать? Надо что-то попроще. Обвела комнату внимательным взглядом и задержалась на свечах. Хм! Попробую задуть одну из них с помощью магии. Я сосредоточилась на своем источнике силы, мысленно произнесла заклинание и… вскрикнула от боли, потому что мои запястья обожгло будто огнем. Я испуганно уставилась на них. Под браслетом виднелась красная полоска кожи, а сам он был горячим. Демоны! Валин не соврал. Я не могу применять магию, а соответственно, я в полной его власти.

Я медленно опустилась в кресло, чувствуя как паника накрывает меня с головой. Теперь ледяной может делать со мной все, что захочет, пока Вэлиан не найдет меня. А ведь у него в руках еще и Фария. Что он там говорил? Ее благополучие зависит от меня? Боги, что же делать?

Я вскочила на ноги и заметалась по комнате, пытаясь найти выход из сложившейся ситуации. Подергала дверь, но она, конечно же, оказалась запертой. Метнулась к окну и, что есть сил, дернула раму. Ни с места. От досады стукнула кулаком по подоконнику. Глаза обожгло слезами и я разревелась, медленно опустившись на пол у окна. Ну, почему мне в тот вечер не сиделось у себя в комнате? Зачем меня понесло в парк, упражняться в магии? Впрочем, Валин же сказал, что в любом случае планировал мое похищение, хотя раньше собирался просто позлить брата. А теперь… Теперь он меня ни за что не отпустит. О каком пророчестве он говорил? Я замерла, перестав плакать. Думаю, если бы Вэлиан знал о нем, то обязательно сказал бы мне. И зачем для этого мне выходить замуж за ледяного? Демоны, вопросы, вопросы, вопросы! И ни одного ответа!

Я уставилась в пространство перед собой невидящим взглядом. Что же делать? Если я соглашусь на брак с Валином, а судя по всему, выбора у меня особого нет, так как в этом случае пострадает Фария, то, наверняка, он объявит об этом во всеуслышание. Как никак, он не простой дракон, а наследный принц. Но как он тогда собирается объяснять мое внезапное исчезновение? И до каких пор он будет держать Фарию взаперти? Пока наш брак не будет заключен? Боги, один мой неверный шаг и столько теперь пострадает людей.

Я потерла виски и уронила голову на колени. Как бы я сейчас хотела открыть глаза и понять, что все это просто страшный сон! Но нет, я не спала. Я подняла голову, бросила задумчивый взгляд на кровать. До утра я в любом случае не смогу ничего узнать или предпринять, а опасность лучше встречать с полными силами.

Я поднялась на ноги, подошла к постели, подняла платье и бросила его в кресло, после чего откинула одеяло в сторону и нырнула под него. Меня морозило, хотя было не холодно. Скорее всего, это от нервов. Я свернулась калачиком и мгновенно уснула. Всю ночь мне снилась погоня. Я убегала почему-то от Вэлиана, по лесу, по горам, пряталась в каких-то оврагах, а он неотступно следовал за мной.

Утром я проснулась с тяжелой головой и отвратительным настроением. За окном только занимался рассвет. Я некоторое время лежала, глядя в редеющие сумерки, после чего села. Бросила взгляд на платье, медленно сползла с кровати и подошла к креслу. Подняла платье за плечи. Вроде мой размер. Окинула себя взглядом. М-да, видок еще тот. Да и откровенность моего наряда сильно меня смущала. Я еще раз оглядела предложенный наряд и приняла решение переодеться. Но для начала наскоро приняла душ.

Спустя где-то час появился слуга с подносом. Одобрительно хмыкнул, глядя на меня, оставил еду и молча ушел. Я подошла к столу и без особого энтузиазма оценила меню: каша, печенье и чай. Есть совершенно не хотелось, поэтому я просто отошла к окну, за которым в полном разгаре царило хмурое утро. Надо же, даже погода разделяет мое настроение.

За спиной снова открылась дверь. Я не стала оборачиваться, решив, что это снова эльф.

–Почему ты ничего не ешь? – раздраженно спросил Валин.

Я чуть повернула голову:

–Собираюсь умереть от голода.

–Глупо!

Я развернулась к нему лицом. Ледяной стоял облокотившись плечом о дверной косяк.

–Зачем тебе жениться на мне? – в лоб спросила я.

–А если скажу, что влюбился с первого взгляда? – насмешливо вскинул он одну бровь.

–Интересная у тебя любовь. И как твоя невеста к ней относится? – съязвила я.

–Моя невеста отныне ты, – Валин шагнул в комнату и закрыл за собой дверь.

–Я не давала тебе согласие.

–Считай, что давала, – хмыкнул он.

–А ты самоуверенный.

–Я рад, что ты сама решила перейти на «ты», – устроился ледяной на подлокотнике кресла напротив меня. – И что сменила платье. Предыдущее сильно мешало разговаривать.

Я стиснула зубы, но промолчала.

–Итак, мы уже приняли решение заключить брак, – уверенно произнес дракон.

–Ты принял решение, – ткнула я в него пальцем. – Я своего согласия не давала.

Валин устало вздохнул.

–Не люблю повторяться. И запомни это на будущее, так как тебе предстоит быть моей женой. Предпочитаю, чтобы меня понимали с полуслова. Ты станешь моей женой. Это не обсуждается.

–Я не твоя рабыня! – воскликнула я. – Я не собираюсь выполнять твои приказы!

Валин медленно поднялся, не сводя с меня тяжелого взгляда, не спеша подошел, после чего резко схватил меня за волосы и оттянул голову назад. Из моих глаз от боли брызнули слезы.

–Ты их не только будешь выполнять, – тихо произнес он. – Ты будешь счастлива делать это.

Ледяной отпустил меня и толкнул назад. Я упала на кровать, с ужасом уставившись на него.

–Как ты собираешься жениться на мне? Ты всю жизнь будешь держать меня взаперти? – зло бросила я. – Я ведь расскажу всем, что ты похитил меня.

–Не расскажешь, – криво усмехнулся Валин и мне стало не по себе. – Ты ведь любишь своих родителей? И не сделаешь ничего, что могло бы им навредить?

–Не смей трогать моих родителей, – подскочила я.

Ледяной бросился ко мне и прижал к матрацу, нависнув сверху. В его глазах плескалась ярость, а вены на висках вздулись от напряжения.

–Не смей повышать на меня голос! И запомни – ты в моих руках. И твои родители тоже. Сделаешь то, что мне не понравится, я уничтожу их. Ты меня поняла? Отвечай!

–Поняла, – чуть слышно ответила я непослушными губами.

–Громче! – приказал дракон.

–Поняла, – не сдерживая слез, произнесла я.

–Хорошая девочка, – поднялся он на ноги, глядя на меня сверху вниз. – Сегодня я сообщу отцу, что собираюсь на тебе жениться.

–Я не понимаю, – всхлипнула я. – Зачем я тебе?

–Я же тебе уже сказал, – раздраженно бросил он. – Пророчество.

–О каком пророчестве ты говоришь?

–Позже, милая. Сейчас у нас другие проблемы.

Валин снова вернулся к креслу и опустился в него, закинув ногу на ногу. Я осторожно села на кровати, искоса глядя на него.

–Что будет с Фарией?

–Я освобожу ее. Причем все будет выглядеть так, что я ее спас.

–Она ведь расскажет про Анариэль. А та, я думаю, не станет скрывать твою роль в этой историю.

–Я решу этот вопрос. Итак, вернемся к нашей свадьбе. Я сообщу отцу, что собираюсь на тебе жениться.

–Думаешь, он позволит тебе это? Я – не драконица.

–Я заметил, – ледяной окинул меня оценивающим взглядом. – Но твои способности перекрывают этот недостаток.

–Зачем они тебе? Я все равно не могу ими воспользоваться из-за браслетов.

–Да, дорогая, тебе придется носить их пожизненно. Позже я закажу более изящный вариант, чтобы у других не возникало вопросов, что на тебе надето. Внешне они будут выглядеть как обычные брачные браслеты.

–Ты думаешь, Владыка или Вэлиан поверят, что я добровольно согласилась стать твоей женой?

–Поверят, – уверенно кивнул дракон. – Ты ведь сделаешь для этого все? Кстати, о Вэлиане. Между вами ведь ничего не было?

–Что? – не поняла я.

–Ну, вы не были любовниками.

–Это не твое дело.

–Милая, отныне это мое дело. Я его к тебе даже на пушечный выстрел не подпущу. Имей в виду. И вообще ни одного мужчину.

–А как же Варниара? Она ведь твоя невеста.

–Эта ледышка никогда мне не нравилась. Просто пришло время жениться и обзаводиться наследниками. Она подвернулась. Вот так и сложилось. Ладно, мне пора подготовить твое возвращение и спасение твоей подруги, – Валин поднялся на ноги.

–Я хочу ее увидеть.

–Нет. И будь разумной девочкой. Ешь. Иначе мне придется кормить тебя насильно.

–Что ты пообещал Анариэль? – кинула я ему вдогонку.

–Эта идиотка поверила, что я на ней женюсь, – с улыбкой оглянулся ледяной. – Ладно, не скучай, милая. Вечером вернусь. Расскажу последние новости и принесу одежду.

Я снова, в который раз за последнее время, осталась одна. Хотелось выть, кричать и крушить все вокруг. Валин загнал меня в угол. Он прекрасно понимает, что ради благополучия своих родителей, я пойду на все. Но ведь должен быть какой-то выход! Боги были бы ко мне слишком несправедливы, отдав меня этому ледяному. Нет! Я не стану его женой! Пусть он пока считает, что я смирилась со своей участью и потеряет бдительность. А там будет видно.

Приняв решение и немного успокоившись, я покосилась на уже остывший завтрак. Мне еще понадобятся силы для борьбы, поэтому придется есть через силу. Я пересела за стол. Кашу от себя отодвинула сразу. А вот печенье съела с удовольствием, запив чаем с ароматом каких-то фруктов.

Перекусив, я прошлась по комнате. Валин сказал, что придет вечером. Заняться до этого времени мне было нечем, поэтому я легла. В стекло ударили первые капли, а за ними на землю обрушился страшный ливень. Под мерный стук струй в окно я медленно провалилась в сон.

Проснулась от того, что мне было холодно. Нехотя разлепила глаза. Дождь прекратился, но погода по-прежнему оставалась мрачной. Я встала, заметив на столе новые блюда: суп, жареная картошка, рыба и чай. Аппетит даже не сделал попыток вернуться. Я выглянула в окно. Над домом тяжело висели свинцовые тучи. В двери повернулся ключ и я резко развернулась, ожидая увидеть Валина. Но вместо него в комнату вошла Анариэль, тут же окинув меня оценивающим взглядом.

–Хм, Валин к тебе слишком благосклонен, – произнесла она, скрестив руки на груди. – Я думала, он позабавится с тобой одну ночь и вышвырнет на улицу.

Меня передернуло от услышанного. Возможно, ледяной так и собирался поступить со мной изначально.

–Ну же, скажи, Ириэн, кто из них лучше в постели? Вэлиан или его брат?

–Я понятия не имею, о чем ты, – раздраженно бросила я.

–Хочешь сказать, Валин тебя не тронул? – ухмыльнулась она.

–Нет. Он собирается жениться на мне.

–Что? – Анариэль громко расхохоталась. – Да кто ты такая, чтобы принц ледяной империи женился на тебе?

–Полагаю, будущая императрица, – решила я подлить масла в огонь.

–Врешь, – зашипела эльфийка.

–Нет. Валин сделал мне предложение, – передернула я плечами. – И я согласилась. А ты, что, ревнуешь? Мне казалось, ты неравнодушна к Вэлиану.

–Валин не мог сделать тебе предложение, – сквозь стиснутые зубы произнесла Анариэль и двинулась ко мне. – Он должен жениться на мне.

–Прости, вынуждена тебя разочаровать. Сегодня о нашей свадьбе он должен сообщить своему отцу.

–Ты врешь!

–Я говорю чистую правду. Можешь спросить у него.

–Я тебе не верю, – взвизгнула эльфийка и бросилась на меня.

Мы вцепились друг другу в волосы, как базарные девки. Я не удержалась и упала на кровать. Анариэль навалилась сверху.

–Что здесь происходит? – услышала я властный голос ледяного.

Эльфийка замерла, не сводя с меня ненавидящего взгляда и продолжая сидеть сверху.

–Эта мерзавка сказала, что ты женишься на ней.

–Она сказала правду, – спокойно ответил Валин.

–Но ты обещал жениться на мне, – взвилась она.

–Мои планы изменились.

–Я тебя уничтожу!

Я, наконец, столкнула Анариэль с себя и села. Она вскочила на ноги и встала перед драконом. У нее только что из ушей пар не валил.

–Ты ничего не сделаешь, – невозмутимо произнес мужчина. – И ты знаешь, почему.

Эльфийка мгновенно сникла, бросила на меня злой взгляд и пулей вылетела из комнаты.

–Я смотрю, ты умеешь прекрасно находить общий язык с другими, – сыронизировала я.

–Да, это мой врожденный дар, – с улыбкой кивнул ледяной.

Только сейчас я заметила у него в руках три коробки. Одна большая и две поменьше.

–Что с Фарией?

–Она дома. С ней все в порядке, – ответил Валин, поставив ношу на стол. – Ты снова ничего не ела?

–Я спала.

–Я принес тебе платье, туфли и нижнее белье. Лично выбирал, – поиграл бровями мужчина. Я отвернулась, вызвав у него тихий смех. – Отец одобрил мой выбор. Варниара вернулась домой. Тебя ищут по всей Эльфийской империи. Вэлиан рвет и мечет.

Последнюю фразу ледяной произнес, не скрывая удовольствия.

–Я хочу знать, зачем я тебе нужна! – потребовала я.

–Ириэн, ты повторяешься.

–Что за пророчество?

Дракон тяжело вздохнул и присел на край стола.

–Ты ведь знаешь историю образования Арвелийской империи?

–Знаю,– кивнула я.

Валин внезапно встал и подошел ко мне, сев рядом и развернув меня спиной к себе. Я напряглась, ожидая от него очередной гадости. Но вместо этого он начал аккуратно распутывать мои волосы, которые после потасовки с Анариэль превратились в одно большое гнездо.

–И знаешь, что раньше это была одна территория, принадлежавшая нам?

–Да.

–Если бы не Сафариан с его жаждой свободы, то ничего бы и не изменилось. А началось все с того, что одна из дракониц влюбилась в раба.

–Значит, все-таки это была правда? Вэлиан говорил, что драконица не может родить от человека.

Валин слишком сильно дернул за одну из прядей и я вскрикнула от боли. Он невозмутимо продолжил перебирать мои волосы.

–Это правда. Я тебе больше скажу, Эльминэя принадлежала императорскому роду.

–В смысле? – я удивленно повернулась к нему, но ледяной снова развернул меня спиной к себе.

–В прямом. Она была младшей дочерью правящего тогда императора Легарина.

–Ты хочешь сказать, что в роду эн Рандар течет кровь и твоей семьи? – я не могла в это поверить.

–Именно это я и хочу сказать.

Валин, наконец, закончил с моими волосами и встал, переместившись на подлокотник кресла.

–И все-таки я не понимаю, о каком пророчестве ты говоришь. И причем тут я.

–Ты тоже принадлежишь к роду эн Рандар и в тебе тоже течет императорская кровь драконов.

–Ну, допустим, – медленно произнесла я. – И что с того?

–А то, что наш брак позволит драконам вернуть свои земли.

–Что? – не поняла я. – Как это?

–Два древних рода объединятся в один. Границы будут лишними.

В голове крутилась какая-то мысль, которую я никак не могла ухватить.

–Но почему бы тебе не жениться на Солиаль? – прикинулась я дурочкой.

–Она – пустышка, – отмахнулся ледяной. – В ней нет магии. А это обязательное условие.

И тут меня осенило и в голове всплыли знакомые строчки легенды:

–В один сосуд прольется кровь врагов. Вспять повернуться реки в одночасье. Что было два, останется одно. Настанет время смены прежней власти.

–Именно об этом я и говорил, – кивнул дракон.

–Но это всего лишь легенда, – воскликнула я.

–Кто тебе это сказал? – усмехнулся он. – Это пророчество, написанное тысячу лет назад одним странником, который был прорицателем.

–Враги – это, я так понимаю, драконы и люди? – я вопросительно взглянула на ледяного. Он ничего не ответил. – Но в какой сосуд должна пролиться наша кровь? Это какой-то обряд? Зачем тогда свадьба?

Валин чуть заметно улыбнулся и встал.

–Не забивай свою хорошенькую головку такими сложными размышлениями.

–Но ведь это напрямую касается меня, – возмутилась я.

–И ты сыграешь в этом свою роль.

–А если откажусь?

–Попробуй, – невозмутимо ответил он.

–Я ведь не люблю тебя и никогда не полюблю, – попыталась я надавить на чувства ледяного.

–Ириэн, что за глупости? О какой любви ты говоришь? Это политика. Здесь нет места чувствам.

Я отвернулась к окну, прикусив губу, чтобы не заплакать.

–Завтра с утра мы отправимся к Владыке и сообщим о нашей помолвке, – произнес Валин.

Я испуганно повернулась к нему.

– Я не хочу. Я не …

–Дорогая, твои желания меня мало интересуют. Ты сделаешь так, как я скажу. Я зайду к тебе после завтрака. К этому времени ты уже должна надеть то, что я купил.

Ледяной направился к дверям.

–А если они не поверят? – бросила я ему вслед.

–Ты постараешься, чтобы поверили, – улыбнулся он мне и закрыл за собой дверь, тут же заперев ее на ключ.

Отчаяние накатило на меня новой волной. Я сползла с кровати на пол и сжалась в комок, обняв колени. Это конец! Все, к чему я шла, Валин перечеркнул одним движением руки. Что ждет меня с ним? Годы одиночества и холода? Мелькнула мысль о смерти. Но я тут же прогнала ее. Пока есть время, надо искать другой выход. Представила, как завтра Вэлиан узнает о нашей с ледяным помолвке. Боги, как же мне смотреть ему в глаза? Остается только надеяться, что он не поверит и найдет способ вырвать меня из рук Валина. Сама же я связана по рукам и ногам. А в том, что дракон выполнит свои угрозы, я не сомневалась ни на миг.



Глава XX


Как жестоко, когда в один миг разбиваются мечты,

и ледяной звон их осколков дрожит в ушах…

Алина Илларионова «Клинки севера»


Всю ночь до самого утра я металась по комнате, в отчаянии пытаясь найти выход. Но в голову, как назло, ничего не приходило. Там была сплошная каша. Слез уже не было. Было непреодолимое желание разнести все в пух и прах так, чтобы от этого дома не осталось и камня на камне. Но я была бессильна сделать что-либо. Эти демоновы браслеты не позволяли мне совершать даже маленькие магические вещи, не требующие больших сил вложения. Я пыталась несколько раз. И как результат – ожоги на запястьях.

К утру я была вымотана и выжата как лимон. От мысли, что через несколько часов мне предстоит, глядя Вэлиану в глаза, сообщить, что я выхожу замуж за его брата, сердце разрывалось на части, а душу выворачивало от боли. У меня даже возникла мысль убить Валина, но я прекрасно понимала, что мне не хватит на это сил, а пострадать могут мои родители.

Когда в комнату вошел слуга с завтраком, я сидела на кровати, пустыми глазами глядя в одну точку. Не было ни сил, ни желания шевелиться.

–Госпожа Ириэн, ваш завтрак, – сообщил эльф. – Через час вы должны быть готовы.

Я даже головы не повернула в его сторону. Потоптавшись на месте, он ушел. Я посидела еще какое-то время без движения, жалея себя, оплакивая свои чувства к Вэлиану и проклиная Валина, а затем внутри меня начала подниматься лавина ярости. Если ледяной решил, что так легко победил меня, то он жестоко ошибается. Я не позволю ему завладеть своей империей. Пусть даже какое-то время мне и придется побыть его невестой и разыграть из себя покорную, смирившуюся со своей участью девочку. Главное, чтобы Валин расслабился и перестал так пристально следить за мной. В любом случае, свадьба будет не скоро. Венценосные особы между помолвкой и свадьбой должны выдерживать полгода. А за это время я что-нибудь придумаю.

Кивнув сама себе, я решительно встала и подошла к столу. Окинула взглядом завтрак, состоящий из омлета, сыра, блинчиков и чая. Выдвинула стул и села, пододвинув к себе тарелку. Вскоре от еды не осталось и следа. Сыто вздохнув, я направилась в ванную, тщательно вымылась и вернулась в комнату. Придется ждать, когда волосы высохнут сами. Магией-то я пользоваться теперь не могу. Потерла обожженные запястья и уставилась на коробки, которые вечером принес Валин. Медленно подошла к ним и сдвинула крышку на самой большой. Внутри лежало платье темно-бордового цвета. В коробке поменьше обнаружились низкие сапожки, а в самой маленькой – нижнее белье. Хотя оно скорее походило на какие-то связанные лоскутки. Со злостью зашвырнула его обратно.

Вооружившись расческой, уселась на кровать и начала медленно приводить волосы в порядок. Когда они почти высохли, я принялась одеваться. Платье было из какого-то плотного материала, с высоким воротником и манжетами, плотно обхватывающими запястья. Браслеты будет не видно. Вот только я же сгорю в этом наряде. У эльфов-то достаточно теплый климат. Передернула плечами и обула сапоги. Они, как и платье, оказались в самый раз и довольно удобными. Едва я только распрямилась, как в комнату вошел Валин и сразу окинул меня оценивающим взглядом.

–Ты решил сварить меня заживо? – спросила я, недовольно глядя на ледяного. – Платье как-то не подходит для эльфийского климата.

–Мы не задержимся у эльфов. И тебе доброе утро, дорогая, – съязвил он.

–Что значит, мы у них не задержимся? – насторожилась я.

–Как только мы покажем, что ты жива и здорова и даже собираешься замуж, мы сразу же отправимся домой.

–К-куда домой? – не поняла я.

–Ко мне, – хмыкнул дракон.

–Но з-зачем?

–Как зачем? – удивился он. – Ты моя невеста и до свадьбы будешь жить в замке.

От страха у меня все пересохло во рту.

–Но я…, – попыталась я возразить.

–Заодно привыкнешь к окружению. Давай лучше обсудим, что ты будешь говорить Владыке и как себя вести. Как ты понимаешь, ты должна всех убедить, что влюбилась в меня во время танца. Мы случайно встретились в парке, разговорились, прогулялись и поняли, что родственные души. Я предложил тебе пару дней провести вместе и ты согласилась. Ясно?

–Ясно, – сквозь стиснутые зубы ответила я.

–И сделай лицо порадостнее, – велел он. – А-то как будто на казнь ведут.

–В общем-то, это не далеко от истины, – буркнула я.

–Никто тебя казнить не собирается, – раздраженно произнес Валин. – Идем.

Ледяной жестом велел мне идти вперед. Я бросила на него гневный взгляд, но сопротивляться не стала.

–Ты будешь жить в роскоши и достатке. Более того, станешь императрицей.

–Я бы предпочла быть императрицей своей империи, – зло ответила я, спускаясь по лестнице.

–А ты и будешь. Только империя будет нашей.

–В которой люди станут вашими рабами? – в сердцах бросила я.

–Что за пережитки прошлого? – возмутился Валин, ведя меня по коридору первого этажа. – Никто не собирается из них делать рабов, хотя определенные обязанности будут.

–Какие? – заинтересовалась я.

–Дорогая, давай обсудим это в другой раз. Сейчас у нас другая задача.

Я промолчала, решив набраться терпения. Сейчас для меня лучшая тактика – это затаиться и выжидать. Мы вышли на улицу и оказались в небольшом дворике, обрамленном цветущими кустами. Я с любопытством огляделась.

–Что это за место? – спросила я Валина.

–Мой дом на время приездов в Эльфийскую империю. О нем мало кто знает.

Теперь понятно, почему никто не бросился искать меня здесь.

–Что дальше? – я вопросительно повернулась к ледяному. Он легким взмахом руки открыл портал и предложил мне локоть. Я стиснула зубы, но положила свою ладонь на его руку. Так мы и вошли в мерцающее марево. Вышли перед воротами дворца. М-да, жарковато. Здесь во всю светило солнце. Следовательно, дом Валина находится не в столице. Там-то погода сейчас совершенно иная. Или он, как житель Северных гор, не переносит жару? Спрашивать об этом я не стала, молча двинувшись за драконом ко дворцу. Там нас пропустили сразу, ни о чем не спрашивая, и тут же проводили в кабинет Владыки. Я перешагнула порог, затаив дыхание и боясь поднять глаза.

–Приветствую вас, Ваше Величество, – произнес Валин.

–Здравствуйте, Ваше Величество, – присела я в реверансе.

–Прошу, присаживайтесь, – услышала я голос Консариэля.

Ледяной помог мне занять кресло, сам сел во второе. Я положила руки на колени и сжала их в кулаки.

–Ириэн, – позвал Владыка.

Я не смело подняла на него глаза, боковым зрением отметив у окна еще одну фигуру. Надеюсь, что это все-таки Рон.

–Да, Ваше Величество, – непослушными губами произнесла я.

–С тобой все в порядке? – настороженно спросил он.

–Да, Ваше Величество, – я еще сильнее сжала кулаки.

–Ваше Величество, – подал голос Валин, – мы с Ириэн просто хотели кое-что прояснить. Мы не думали, что ее исчезновение вызовет столько проблем.

–ВЫ не думали? – вскинул одну бровь Владыка.

–Дело в том, что все это время Ириэн провела со мной.

Фигура у окна дернулась, но осталась стоять на месте. Я опустила глаза. Сердце колотилось с такой силой, что, казалось, оно вот-вот пробьет грудную клетку.

–Поясните, – властным тоном произнес Консариэль.

Ледяной бросил на меня короткий взгляд и снова повернулся к эльфу.

–Мы с Ириэн любим друг друга.

–Что?! – раздалось яростное от окна. Сомнений не осталось. Это был Вэлиан.

–Ваше Величество, – невозмутимо произнес дракон, – я просил аудиенцию у вас. Не понимаю, что здесь делает представитель другой империи.

–Вэлиан – наставник Ириэн, – ответил Консариэль, сдвинув брови. – И он имеет полное право присутствовать при этом разговоре.

–Хорошо. Пусть будет так, – согласился Валин. – Это ничего не меняет. Еще во время танца на балу мы поняли, что неравнодушны друг к другу. Потом встретились в парке, разговорились и я предложил Ириэн провести вместе пару дней. Она согласилась.

–Это ложь! – взорвался Вэлиан. – Ты похитил ее.

–Дорогая, подтверди, пожалуйста. Я заставлял тебя уйти с бала со мной?

Я потерла запястье правой руки, нащупав под манжетой браслет, и закусила губу, не в силах произносить ложь.

–Ириэн, Его Высочество говорит правду? – потребовал ответа Консариэль.

Я бросила на тер Одаста короткий взгляд и повернулась к Владыке, гордо вскинув подбородок.

–Да, Ваше Величество, это правда. Все это время я была с Валином.

–Но почему ты никого не предупредила? – нахмурился эльф.

–Это моя вина, Ваше Величество, – произнес ледяной. Я бросила еще один взгляд на Вэлиана. Он стоял мрачнее тучи и едва сдерживал себя. Я снова потерла запястье в надежде, что он догадается о браслетах. – Мы с Ириэн были так увлечены друг другом, что забыли обо всем.

Я вздрогнула и возмущенно повернулась к дракону.

–Вы только не подумайте ничего такого, – спохватился он. – Ириэн – серьезная девушка. И я ничего себе не позволил. Для меня важны ее желания, ведь я ее люблю.

Консариэль перевел на меня тяжелый взгляд. Я опустила глаза, уставившись на руки.

–Ты заставил ее! – подлетел к брату Вэлиан и схватил его за грудки. Я вскочил на ноги, испуганно глядя на них. – Ты чем-то угрожал ей! Зачем она тебе? Чтобы досадить мне?

–Ваше Величество, – спокойно произнес Валин, глядя магу в глаза, – я не понимаю, в чем меня обвиняют. И не понимаю, по какому праву на меня набрасываются. Это нападение на принца содружественной империи.

–Вэлиан, отпусти его, – приказал Консариэль. Тер Одаст еще какое-то время продолжал удерживать ледяного, после чего оттолкнул его от себя и повернулся ко мне.

–Чем он тебе угрожает?

–Ничем, – отвела я глаза. – Я люблю е