Антон Дмитриевич Емельянов - Царь зверей 7 [СИ]

Царь зверей 7 [СИ] 992K, 237 с. (Царь зверей-7)   (скачать) - Антон Дмитриевич Емельянов - Сергей Анатольевич Савинов


Царь зверей 7
Антон Емельянов и Сергей Савинов


Пролог. Темный и темная



- Завтра в это же время? - спросил командир отряда наемников, шестирукий глакс Сат-Тон.

- Я напишу, - если честно, то на какое-то время мы вообще закончили, но давать даже такую информацию о себе кому бы то ни было я не намерен.

Уж слишком много всего странного происходит в последнее время. И наемники, даже самые дорогие, могут тебя сдать точно так же, как и все остальные. А во всей бесконечной Вселенной найдется разве что пара живых существ, которым я мог бы доверять.

Еще год назад я не был таким параноиком, но сейчас, после того как я наконец-то начал разбираться в том, что вообще творится вокруг, по-другому просто не могу. Помню, как в первый раз пришел с этим разговором к Ана-Тари. Мы тогда как раз решили, что мне нужно срочно стать сильнее, и прилетели на пляжи Лондора, элитную локацию для скоростной прокачки таких как моя ящерка.

Так вот тогда она взяла и нарисовала на песке небольшой круг.

- Это то, что ты знал раньше, - потом прямо поверх первого она нарисовала еще один, побольше.

- А это то, что ты знаешь сейчас, но, несмотря на то, что круг стал больше, его плоскость, где он сталкивается с неизвестным, только выросла. Так устроен этот мир - чем больше ты понимаешь, тем больше тайн и загадок ты можешь увидеть.

Я понимаю, о чем она тогда говорила, но все равно порой меня начинают глодать сомнения. Где обещанные тайны и загадки? Пока от новых знаний я получаю только новые печали. Вроде бы так говорил один старый земной император?

- Ты уже вылетел? - стоило мне вернуться в реальность, как со мной, будто каким-то образом почувствовав, что мне ее не хватает, связалась Ана-Тари.

- Да, а ты?

- Не начинай, мы же все обсудили, - у нее на лице тут же появилось то самое упрямое выражение, которое я так люблю. - Да, я понимаю, что это опасно. Но если я не появлюсь в семейном замке хотя бы раз за целый год, то лишусь титула принцессы и всех сопутствующих привилегий. А ты знаешь, что мы себе этого позволить не можем.

Конечно же, я все знаю. Ведь именно благодаря этим привилегиям мы можем себя так комфортно чувствовать практически в каждом уголке вселенной, получая безопасное убежище и все необходимые ресурсы. Хотя с прокачкой в Джи все оказалось не так удачно - вернее, это с какой стороны посмотреть. Стандартный путь, «тысячный уровень за сто лет», который считается самым быстрым, хоть и дорогим способом развития в игре, мне точно не подходил. Вернее, не придумав ничего лучше, мы все же попробовали, но, к счастью, вскоре у меня появилась идея получше. Мой боевой спутник - с ресурсами Ана-Тари мы очень быстро довели его до ума, а потом осталось только запустить конвейер. Наемники собирали мне огромные паровозы элитных монстров моего уровня, а я потом уничтожал их одним-единственным залпом бортовых орудий. Потом наступал час тишины, необходимый на сбор новой толпы, а я мог в это время заниматься самообразованием, читая подобранные моей ящеркой полезные книги. Опыт и уровни летели просто с немыслимой скоростью, заставляя меня ехидно улыбаться, а Ана-Тари ругаться каждый вечер, когда я показывал ей прогресс за день. Если я продолжу такими темпами, то справлюсь максимум за десять лет. А это, между прочим, будет новый рекорд Джи. Интересно, что - разве никогда в прошлом принцесса Альдноа и земной царь не объединяли свои усилия?

- Ты же знаешь, что будь это единственной причиной, я бы тебя никогда не отпустил, - вот честно, никогда не думал, что самым близким существом на свете для меня сможет стать та холодная ящерка, что в нашу первую встречу посмотрела на меня не лучше, чем как на разумное насекомое. А, как всем известно, их альдноа прямо-таки генетически не могут терпеть. Вот только сейчас она моя жена, и холодная и резкая она для других, а для меня - теплая, мягкая и самая надежная. Никогда бы не поверил, что такое возможно.

- Ну, конечно, - она тут же ехидно улыбнулась в ответ. - Я помню, как целых три месяца убеждала тебя все-таки встретиться в реальности, а ты в ответ только трусливо уходил от ответа.

- Но ведь в итоге решился? И вообще - думаешь, легко было довериться представительнице самой опасной расы во вселенной? - сначала мы стали союзниками в игре, потом друзьями, а потом я просто понял, что не могу быть один. Карло с Хибой не в счет, хотя, если бы не эта занудная парочка, я бы сдался гораздо раньше.

- Прекрати меня смешить. И это говорит тот, кто смог выкрасть меня из рук отца, а потом за какой-то год получить четырехсотый уровень? - она смеется, а я тут же принимаю горделивую позу. Все-таки это как-никак моя собственная заслуга.

Ну и, если говорить серьезно, я стал гораздо опаснее, чем был раньше. Сейчас я могу вызвать до пяти фантомов своего уровня, которые не будут ни в чем уступать оригиналу, в памяти призывов - десятки существ с полезнейшими свойствами, я могу использовать сразу две души Царя одновременно, а вес моего спутника уже пошел на сотни тысяч тонн. С такими возможностями сейчас можно остановить не то что маленькую, а очень даже большую армию.

- Значит, ты можешь быть уверена, что я смогу за себя постоять. Тем более, если буду в таком медвежьем уголке как моя родная планета, - прекратив дурачиться, я все-таки не смог удержаться и не высказать еще раз все свои опасения. - Но ты-то поедешь к отцу, тому самому, кто пытался тебя убить, а сейчас зачем-то устроил охоту за одиночными представителями древних рас.

И небезуспешную, отметил я уже про себя: те, кого мы не успеваем предупредить или, скажем так, эвакуировать, несмотря на всю свою силу, умирают.

- И именно поэтому я должна съездить и узнать, что же именно он задумал. Да, мы успели перехватить пару его отрядов и спасти двух кирудов, таал-пцига и даже одного минервианина. Все четверо из правящих семей, но ни один из них все равно ничего не знает. А значит, только съездив в замок над Красным вулканом, я пойму, что же происходит и затронет ли это нас,- те же аргументы, что и в прошлый раз, когда мы спорили до самого утра. Вот только от повторения они не становятся менее убедительными.

- Будь осторожна, - вместо продолжения споров я решил сказать самое главное. Впрочем, нет, не самое, но вот двигаться дальше по этому пути я пока еще не готов. - И помни: если попадешься, то мне придется атаковать Альдноа, а твои предки тебе такого не простят.

- Такого разрушителя как ты еще поискать надо. Тоже будь осторожнее и помни: твои сородичи хоть и выглядят слабыми, но по части подлостей могут дать сто очков вперед даже мелмакианцам, - тут на ее лице на мгновение появилась боевая чешуя. - Иначе уже мне придется являться, чтобы вытащить тебя из неприятностей. А не каждая планета сможет такое пережить.


Глава 1. Снова дома



Вот я и дома. На этот раз я, правда, не намерен садиться на планету - мало ли, чем все может закончиться. Лучше не рисковать - хватит и того, что я в Солнечной системе, где нет чужих кораблей, а свои пока еще не доросли, чтобы заметить меня. Идеальное место.

А вот в земной ареал Джи я точно загляну. Меня не было целый год, интересно же, что там за это время случилось, о чем сейчас говорят, да и что вообще творится на планете. Мой класс шпиона, хоть я временно и остановил его в развитии, все равно уже двухсотого уровня, что для Земли, где за сотню перебрались только самые лучшие, все-таки великовато. Так что будем пользоваться полицейским зельем. Тем более что прокачка по сравнению с моими обычными темпами тут просто смешная.

Появился я по привычке в старом добром Ларенхоу и тут же отпрыгнул в сторону, чтобы толпы несущихся по своим делам людей не сбили меня с ног. А тут оживленно, и это радует. Значит, моя родная планета обживается, движется вперед, и, хоть тут меня и не раз подставляли, я все равно доволен.

- Собираю рейд на Красного языка

- Два лекаря 80+, срочно, поисковая миссия на Мирахе

- Прорыв демонов в Горах ужаса, любые герои 50+. Прокачка с поваром

- Продам церемониальный сет риккини, повышает шанс получения квестов на Тене

- Пули из Лимба, продаю только оптом, заказы от 5 тонн

- Экспериментальный дом отдыха «Найди свою любовь». Теперь вы можете провести ночь даже с роботом!

От последнего предложения меня даже передернуло, хотя тому же Карло, возможно, будет и интересно. А вот что заинтересовало меня, так это то, как можно использовать повара в охоте на демонов. Порой такие вот незначительные находки при серьезном вложении денег могут дать очень неплохой результат. И раз уж я оказался тут, пока Ана-Тари рискует жизнью, то я просто обязан попробовать потратить это время с пользой.

- Привет. Есть еще места на прорыв демонов? - решив не тратить зря время, я отписался в чат собирающему людей игроку.

- Василий Геннадьевич, - тут же прилетел ответ.

- Что? - может быть, он ошибся чатом и отвечал кому-то другому, когда я написал?

- Меня так зовут. Подходи к западным воротам, там будет толстяк с большим котелком и табличкой с моим именем, - ох уж эти тонкости, которые постоянно возникают в любой игре. Своеобразный код, позволяющий понять, свой перед тобой или чужой. И я сейчас показал, что я полный нуб. Что ж, может быть, будет даже забавно.

Постаравшись подстроиться под темп постоянно находящейся в движении толпы, я направился к месту сбора, периодически оценивая произошедшие с городом изменения. В целом, он остался таким же, как и прежде, вот только то тут, то там в такой привычной по первым дням игры средневековой архитектуре начали проскальзывать нотки высоких технологий. Вот балкон дома, скорее всего, являющегося чьей-то клановой резиденцией, и на нем как на параде выстроены плазменные винтовки. Или купол небольшого дворца у реки: на первый взгляд, обычная конструкция. Но я-то теперь знаю, как выглядят мирахские грузовые флаеры. Или проезжающая мимо торговая делегация. В головную телегу с грузным купцом запряжены обычные лошади, но сама-то она парит на гравикомпесаторах. И, готов поспорить, перевозит каждая из невзрачных повозок этой процессии не меньше десятка тонн. И, скорее всего, чего-то незаконного. Учитывая неестественную моторику в движениях удалого торговца, он явно под полицейским зельем. Да и остальные выглядят не менее подозрительно.

Продолжая отмечать все новые и новые несоответствия и с каждым шагом убеждаясь, что мое образование за этот год значительно продвинулось вперед, я добрался до указанного места. Тут, как и на центральных улицах, царили шум и гам, но все было как-то четче и организованнее, что ли. С одной стороны толпились одиночки, которые явно пришли сюда в поисках отряда. С другой расставили свои ряды торговцы, готовые срубить пару процентов на тех, кто не хочет ждать прибыли от аукциона и готов продавать добычу здесь и сейчас. А вот дальше расположились те, кого я искал - куча людей с табличками, собирающих отряды. Осталось только найти нужное имя.

- И чего не воспользовались сервисами гильдии наемников? Там помогут собрать отряд за пару минут, - я наконец-то заметил полного человека с котелком и табличкой с надписью «Василий Геннадьевич» и задал давно мучающий меня вопрос. Перед этим мы коротко кивнули друг другу, и на этом наше взаимное приветствие завершилось. А знакомство так и вовсе можно пропустить: его собственное имя, Михаил Аркадьевич Першин, я вижу и так, он мое - тоже, так к чему держаться за устаревший в новых обстоятельствах этикет.

- Ага, - маленький повар ничуть не обиделся и тут же включился в разговор, даже как будто немного подпрыгивая от нетерпения. Видимо, тема завязавшейся беседы всерьез заинтересовала моего нового знакомого. - А еще они дерут за свои услуги по тысяче кредитов. Тысяча за разовую операцию! Да кто будет платить такие деньги? Тем более, только вживую можно посмотреть на человека и понять, стоит ли его брать с собой или нет.

- И как, стоит? - задав вопрос, я оглядел уже собравшуюся компанию.

Итак, кто тут у нас есть. Две огненные магички, Катя и Оля. Первая уже успела обежать меня вокруг, рассматривая с разных ракурсов, когда я еще только начал разговор с поваром. Вторая же так и осталась сидеть, не подавая ни малейших признаков заинтересованности. Еще были двое лучников, оба молодые парни. Василий и Борис. И вот среди этих реакция на меня была однозначной - неприятие. Это я так плохо выгляжу или им просто не понравился интерес ко мне со стороны Кати? Еще один член отряда, перебирающий свою лазерную винтовку, бросил на меня только один оценивающий взгляд, кивнул каким-то своим мыслям и продолжил делать вид, что ничего особенного и не случилось. Так забавно - эти наивные попытки выглядеть круто даже ненадолго заставили меня забыть об опасности, что поджидает на Альдноа мою ящерку. Интересно, как там она?

- Стоит. Иначе бы я тебя сюда не отправил, - я все-таки получил ответ на заданный, кажется, уже вечность назад вопрос. Сзади ко мне подошел подтянутый, спортивного телосложения мужчина лет сорока, самый старший и, судя по всему, самый опытный в этой команде. Василий Геннадьевич. - Среди всех отписавшихся ты был самым лучшим. Рейтинг у тебя зеленый, уровень подходящий, обмундирование, конечно, не топ, но все равно выше среднего уровня. Так что я могу сказать, что ты нас не кинешь, дело свое делать сможешь, а уж что и как мы тебе на месте объясним.

Все понятно: значит, на Земле решили снять базовый запрет на общий доступ к банку данных всех местных игроков. Открытость и никакой тайны личности. Хорошо, что я пользовался улучшенным зельем, и моих параметров, кроме тех, что я открыл сам, все равно никто не увидит. И плохо, что тут вошли в моду такие тенденции. Нет, я ничего не имею против гласности, или как это еще назвать, вот только в большинстве других миров такой информацией, прежде всего, пользовались не обычные люди, а спецслужбы и те, кто им противостоит. Как оценить потенциальную силу всей расы? Сейчас, похоже, это не проблема.

В конечном итоге мы все-таки двинулись в путь, а я собрался заняться тем, ради чего и согласился с доводами Ана-Тари, что именно здесь для меня будет самое безопасное место.

- Катя, - я пристроился к самому дружелюбному члену отряда. - А ты из какого города?

Нет, заводить романтические связи в мои цели не входит, но надо же с чего-то начинать разговор. И вопрос этот в идеале должен быть максимально далеким от того, что тебя на самом деле интересует.

- А зачем тебе? - я прямо-таки почувствовал, как градус ее отношений ко мне опустился на пару делений.

- Хотел поболтать, но не о политике же нам говорить, - я  аккуратно постарался направить разговор в нужное мне русло.

- А чего там обсуждать! - девушка тут же успокоилась и вернулась к привычному стилю общения. - Каждый вечер крутят одно и тоже. Как все плохо, но нужно держаться. Что уже скоро они освободят нашего первого игрока, и тогда-то все наладится.

- Подожди, - теперь растерялся уже я. - А разве первый игрок Земли у кого-то в плену?

- Ты что - с Луны свалился? - меня тут же хлопнули по плечу, а потом посмотрели осуждающими карими глазами. - Все же знают, что год назад Александр Носков подставил Светлану Королёву и под надуманным предлогом отправил на Крийл.

Как все запутано. Единственным полезным фактом тут будет то, что моя старая подруга на Крийле, а значит, она все-таки не смогла договориться о моем острове и выполнить условия сделки. Вот только такой восторженный голос, каким только что говорила Катя - так говорят о героях, и само собой такое не случается. Выходит, потом она договориться все же смогла, и сейчас ее усиленно реабилитируют. Вот только выбраться с Крийла, если это вообще возможно, будет не так просто.

- Но почему ты называешь ее первым игроком, если первым был все-таки Александр Носков? - я понял, какой из интересных мне вопросов все-таки можно задать.

- Его лишили этого титула еще после разрушения Вавилона, - влез в наш разговор Борис. - Он же предатель, продал нас пришельцам. Лично я подписывал петицию о забвении всей информации о нем, но, к сожалению, эти бюрократы из ООН ее завернули.

- А я считаю, что он просто влюбился в эту альдноа, - втянулась в разговор до этого молчавшая Ольга. - Где бы их ни увидели, они все время вместе. А за любовь осуждать нельзя. Конечно, было бы лучше, если бы на месте этого Ромео оказался кто-то более сильный, способный постоять за родную планету, но тут уж ничего не изменишь. Не всем же быть героями, как Светлана.

Если честно, меня этот разговор уже начинает немного напрягать. Я, столько раз спасавший Землю - предатель, а Светка, ни во что не ставящая ее сегодняшних обитателей - героиня. Расскажу Ана-Тари или Карло, то-то они будут ржать во все горло. Но пушистик, вот ведь фрукт - он же общается с Мари, наверняка все знал, но ничего не сказал. Ну, ладно, я ему отомщу. Нанять пиар-агентство на Мелмаке и предать огласке пару пикантных историй - да это проще простого. Осталось только решить, использовать ли реальные факты или, может, придумать их самому.

- А что такого великого сделала эта Светлана, если ты считаешь ее героиней? - утвердив у себя в голове план мести для пушистика, я решил разобраться до конца со слухами о себе.

- А ты что - не смотришь новости? - вместо Оли начала говорить Катя и, увидев мой подтверждающий кивок, тут же радостно затараторила. - Светлана спасла защитный артефакт Земли, потом подстроила атаку на Альтею, чтобы правительства не смогли скрывать от простых людей правду, потом она повела объединенные силы Земли на штурм твердыни древних и смогла добиться от риккини и «Времени вечности» гарантий нашей безопасности.

- Так что не надо сравнивать с современной Жанной д’Арк этого предателя, - опять влез в разговор Борис. И ведь второй раз уже так делает, похоже, любое упоминание обо мне его почему-то раздражает. Даже интересно стало.

- А кого успел предать Носков? - стоило мне только начать спрашивать, как дальше на меня прямо-таки вывали целый воз информации.

Оказывается, я постоянно продавал Землю и информацию о ней другим расам, чуть не устроил аукцион на защитный артефакт, организовал нападение на последний город Земли в Джи, даже разрушил его наполовину. И ведь, если рассматривать только факты, будет сложно поспорить. Но, как оказалось, самой главной претензией ко мне со стороны Бориса было то, что я завел отношения с альдноа.

- У них же зубы и чешуя, это же противно, - для придания достоверности своему мнению, он даже рассказал, как сам однажды сходил межрасовый бордель, чтобы попробовать, каково это. Да уж, я только почти вышел из себя, а тут такое. Пришлось сдерживаться изо всех сил, чтобы не рассмеяться. Чешуя и зубы - либо его партнерша была в боевой трансформации, либо вовсе самцом. Впрочем, учитывая, как альдноа дорожат своей честью, я бы поставил на то, что нашему консервативному другу достался робот-морф, просто подстроившийся под его пожелания.

- Вчера смотрел передачу, - в разговор не удержался и вступил наш повар. - Показывали сюжет с Крийла. Светлана рассказывала, что скоро ее освободят. И вернется она не одна. На Крийле она познакомилась с Э’лен Мор’ар, которая, кстати, там тоже оказалась из-за Носкова. Вы представляете, оказывается, атака риккини на Вавилон началась из-за того, что он объявил эту благородную даму своей собственностью. А та даже не знала к кому обратиться, чтобы решить вопрос.

- То есть, Носков всех запутал, устроил нападение на родную планету, но ему помешали, и он в отместку засадил тех, кто договорился о мире, на Крийл? - надо вести себя аккуратнее. Еще немного и, уверен, кто-то поймет, что это сарказм.

- Ну да, - Борис довольно хлопнул меня по плечу, радуясь, что нашел единомышленника.

Безобидный на деле враг - это идеальное решение для национальной идеи, вот только не ошиблись ли они с оценкой моей силы? Впрочем, мстить и устраивать разборки особого желания так и не появилось. Похоже, год общения с Ана-Тари сделал меня более спокойным и уверенным в себе, чем я когда-либо был.

- Ладно, как я и предлагал с самого начала, - я решительно взмахнул рукой, - хватит о политике. Лучше расскажите, как повар поможет победить демонов?


Глава 2. Странные дела.



То, что возможности Джи безграничны, я понял еще с первых дней игры. Многоходовые партии, хитрости и ловушки - все это я наблюдал, и не раз. Но здесь я столкнулся даже не со сложными продуманными комбинациями, а с обычной бытовой смекалкой, граничащей с гениальностью.

- В Горах ужаса прорыв демонов, - просвещал меня Борис, и, судя по всему, получал от этого несказанное удовольствие. - Опыта - море, ценных шмоток и артефактов - примерно столько же. За пару часов можно нафармить столько всего, что хватит на месяц полноценной игры.

Я украдкой посмотрел в сторону остальных - все прекратили свои обыденные разговоры и теперь внимательно слушали лучника. Вернее, так казалось на первый взгляд. А на самом деле они наблюдали за моей реакцией. Заметив это, я едва подавил улыбку и придал своему лицу сосредоточенное выражение.

- Но! - для пущего эффекта повысил голос Борис. - Естественно, все достается сильнейшим кланам, которые в состоянии принять на себя удар и выдержать его. А что тогда остается делать таким как мы?

- Что? - спросил я, поняв, что именно этого от меня сейчас ждут.

- Звать на помощь нашего Мишу! - объявил лучник и театральным жестом указал в сторону маленького толстячка, который добродушно усмехнулся и замахал руками. - Демонам, как говорится, ничто человеческое не чуждо, - Борис явно смаковал свой сомнительный каламбур, - и поэтому они не прочь отведать деликатесов. Для этого и нужен повар.

- То есть, получается, мы будем подкармливать демонов? - не понял я.

Ответом был дружный смех, а затем Борис благодушно мне все разъяснил:

- Миша начинает варить острый мясной суп. Или рыбный - неважно, главное, чтобы он был ароматный. Крупные демоны не обращают на это внимание, а вот мелочь и середнячки прямо-таки с ума сходят. Отделяются от общего потока и движутся в сторону источника вкусного запаха. Там-то их и встречаем мы.

И тут до меня наконец-то дошла суть всей задумки. Никто никому не мешает - слабые не бросают бессмысленных вызовов сильным, а просто оттягивают на себя противников, которых сами способны победить. Получается, и небольшие отряды при деле, и топ-кланы ничего не теряют - не будет же, в самом деле, никто ввязываться в мелочную драку из-за пары десятков мелких демонов. И нужен для этого всего лишь хороший повар - подумать только!..

- Гениально, - кивнул я, добавив в голос побольше восторженных ноток. Интересно, не сильно заметно, что я лишь изображаю простачка?

- А то! - весело отозвался долго молчавший Василий.

В этом момент мы достигли подножия одного из пиков, входящих в состав Гор ужаса. Располагалась вся эта гряда относительно недалеко от города, так что дорога заняла не более двух часов. Но вот теперь нам явно предстоит долгий и изнурительный подъем.

- Сюда! - скомандовал Василий Геннадьевич, и мы послушно последовали за ним.

Глядя на открывшуюся перед нами за поворотом картину, я уже не смог сдержаться и усмехнулся, покачав головой: к вершине горы вел слегка поскрипывающий фуникулер.

- Двести кредитов с каждого, - скучающим тоном объявил вор с опущенным капюшоном. Уровня он был пятидесятого, а чуть поодаль безмолвными статуями застыли два закованных в тяжелую броню рыцаря. Да уж, похоже, тут все давно на поток поставлено.

Расплачивался командир отряда - как мне объяснили, потом все будет вычтено из доли каждого. Завершив формальности, мы погрузились в слегка помятый вагончик, тут же потянувший нас вверх. Состояние этого вида транспорта, признаться, навело меня на некоторые подозрения. Уж не демоны ли его свалили однажды с большой высоты вместе с пассажирами? Или кто-то попытался пробраться наверх без платы скучающему вору? Уверен, как минимум одна такая попытка точно была.

- Гонгадзе наверняка уже там, - сказал наш лидер, пока хрупкая с виду конструкция везла нас к месту «кормления». - Просто молча встаем рядом и работаем. В споры и дрязги не вступать. Борис, тебя это особо касается.

А вот это уже интересно, подумал я. Интересно, что это за Гонгадзе и почему Василий Геннадьевич делает упор на его личность? Видно, не все так гладко в охоте на демонов. Что ж, посмотрим.

- Дождется он у меня, - ворчливо проговорил в ответ лучник, но под испепеляющим взглядом лидера тут же замолк.

- Новенький, твое дело - вообще не вмешиваться, - обратился Василий Геннадьевич теперь уже ко мне. - Бьешь демонов, поддерживаешь остальных и, главное, никогда не атакуй раньше нас. Задача ясна?

- Так точно! - жизнь с Ана-Тари все-таки меня испортила. Прошло совсем немного времени, а мне уже становится скучно.

- Вот и отлично, - одобрительно кивнул Василий Геннадьевич, тут же оставив меня в покое, и повернулся к Кате и Оле для инструктажа.

Ехали вверх мы довольно долго и нудно, я уже успел было соскучиться, но тут Борис вновь поднял тему предателя и «страхолюдины с Альдноа».

- Я вообще не понимаю всю эту чушь, - он даже раскраснелся, - связываться с инопланетчиками в игре. Видимо, все забыли уже, что мы запросто могли лишиться своего ареала из-за этих гостей.

- Они же разные есть, - попыталась возразить Оля.

- Все одинаковые, - отмахнулся Борис. - Только одни с шерстью, другие с чешуей. А нужно им только одно - подавить конкурентов.

- Это ты про нас, что ли, опять? - ехидно проговорил лучник Василий.

- Ты сомневаешься? - огрызнулся Борис.

- Ребята, не ссорьтесь, ей-богу, - попытался успокоить их повар. - Мы для чего собрались? Качаться или о проблемах межгалактической политики разговоры вести?

- Я просто понять не могу как можно променять родную планету на ящерицу! - почти выкрикнул распалившийся Борис.

- Отставить! - рявкнул Василий Геннадьевич. Ну, точно ведь - какой-нибудь полковник в отставке. - Спорить потом будете.

Я мысленно поблагодарил его - сказать по правде, все эти кривотолки обо мне уже начали надоедать. Сперва было даже немного смешно, а сейчас эта зацикленность лучника попросту раздражала.

- Выходим, - скомандовал лидер и первым покинул остановившийся вагончик.

Мы оказались на огромном плато, на дальней стороне которого зияла темнеющая дыра с багровой каймой. Обычный портал прорыва, который меня уже не удивлял.

- Опа! - раздался чей-то радостный возглас. - Василий пришел, тимуровцев своих привел!

- И тебе привет, Вахо, - мрачно ответил наш лидер.

Справа от нас вокруг большого котла с мутным кипящим варевом разместились несколько рыцарей с бластерами и чернявый небритый повар. Смотрелось это дико, но в то же самое время в духе Джи. Тот, кто назвал нашего командира по имени, был с поднятым забралом и широко улыбался, глядя на нас.

«Вахтанг Георгиевич Гонгадзе» - прочитал я.

- Новенький, что ли? - глядя на меня, спросил он.

- Какая тебе разница, Вахо? - спросил Василий Геннадьевич. - Миша, разводи костер - начинаем.

Повар коротко кивнул и принялся доставать из инвентаря чуть ли не целую походную кухню.

- Сегодня здесь тухло, Вася, - сокрушенно протянул Гонгадзе, картинно покачав головой и всплеснув руками. - Работают «Возрожденные», их много, все максимально укомплектованы. Дичь практически не отвлекается - ее быстро берут в оборот.

Командир нашего отряда и этот словоохотливый грузин принялись вести долгий, местами странный диалог. Судя по подколкам Гонгадзе и сдержанной реакции Василия Геннадьевича, они давно знали друг друга. И, похоже, были если не друзьями, то сослуживцами - это я понял из словосочетаний типа «высота 308» и других, явно понятных только им обоим.

«Возрожденные» - это же клан, который в свое время организовала Светка, вспомнил я. В последнее время о них почти не было слышно, а тут вдруг появились. С другой стороны, я особо их делами и не интересовался. Присмотревшись, я увидел вдали стройные ряды игроков, которые сдерживали натиск огромной армии разноцветных демонов. Выглядело это примерно так, будто черная дыра в небе изрыгала бурный поток, разбивавшийся о серебристую плотину.

- Василий Геннадьевич, может, поближе подойдем? - раздался в этот момент голос повара Миши.

- Не пускают, - ответил за лидера Гонгадзе. - Эти, собаки, жадные. Мы только приблизились, сразу отряд из десяти человек отделился - и к нам. Мол, держитесь подальше, работают профессионалы.

Вахтанг сплюнул и вызывающе рассмеялся.

- Думаю, стоит рискнуть, - неожиданно поддержал повара Василий Геннадьевич.

- Удачи, смертнички, - издевательски прокомментировал Гонгадзе решение нашего лидера.

Василий Геннадьевич сделал вид, будто не расслышал, и приказал Мише сворачиваться, а нам всем помочь перетащить ему котел и прочие принадлежности.

- Вася, помощи у меня не проси! - крикнул Гонгадзе вслед, когда мы молча прошли мимо его отряда и направились в сторону демонического портала.

Подойти мы успели достаточно близко - настолько, что я теперь мог рассмотреть армию «Возрожденных» и атакующих их ряды демонов. Серебристые доспехи игроков оказались легкими экзоскелетами, похожими на те, которыми пользовались многие расы вселенной. Интересно, они все куплены на аукционе или светкин клан сумел наладить массовое производство?

Над полем боя слышался нескончаемый хруст, чавканье, выстрелы и крики самых разных тональностей. Демоны летающие, демоны ползающие, прямоходящие демоны - все они с гортанными криками шли в атаку, но практически сразу же умирали. Адский конвейер смерти, подумал я...

- Отойдите! - раздался усиленный динамиком голос. - Здесь работают «Возрожденные»!

Игрок с шевронами командира преградил нам дорогу. За ним стояли еще около десятка вооруженных людей.

- Здесь никто не имеет права запрещать прокачку малым отрядам, - возразил Василий Геннадьевич.

- Только не сегодня, - уверенно заявил чужой командир, которого звали Янис Петерсонс.

- Кто вам выдал разрешение? - строго спросил наш лидер.

- ООН, - насмешливо ответил Петерсонс. - Отойдите на пятьдесят метров, там можете разводить свой костер. Если не послушаетесь, имею полное право отправить вас на перерождение.

Закончив свою уничижительную речь, командир «Возрожденных» развернулся и, жестом отдав приказ подчиненным, двинулся в сторону, откуда пришел. Довольный Василий Геннадьевич посмотрел на нас, на пару секунд задумался и принялся отсчитывать пресловутые пятьдесят метров.

Похоже, нам повезло с командиром, решил я. Гонгадзе не допустили, несмотря на его самоуверенность и наглость, а вот Василию Геннадьевичу удалось получить официальное разрешение расположиться поближе. Вот что значит не хамить, но при этом и не стесняться задавать вопросы. Было, конечно, странно, что «Возрожденные» сослались на ООН, да и вообще вся эта ситуация с ограничениями выглядела подозрительно. Надо бы потом уделить время и проштудировать форумы. Неужели к чему-то готовятся?

Над плато потянулся густой аромат еды - Миша начал готовить. Теперь я понимаю, почему демоны отвлекаются на этот запах. Я бы и сам даже из чистого любопытства пришел посмотреть, что за блюдо рождается в начищенном котелке. А вот и первые гости - от общей массы чудовищ начали отделяться синие импы и красные адские гончие. Затем к ним присоединились серые пожиратели душ и кислотно-зеленые твари бездны. Все они были достаточно слабыми для того чтобы наш небольшой отряд смог с ними справиться, но и дроп в то же время с них валился достойный (достойный для большинства землян, конечно, а не для меня). Помимо кредитов, в общую копилку шли безоары и желчные камни демонов, которые стоили не меньше, чем пятьдесят кредитов за штуку, если знать, кому продавать, разумеется.

- Эй, поделись, а? - раздался знакомый голос, в котором звучал явный вызов.

Вахтанг Гонгадзе, один, без сопровождения своих рыцарей с бластерами, приблизился к нам.

- Не смог сам договориться - отойди и не мешай, - спокойно ответил Василий Геннадьевич.

- Вася, мы с тобой сто лет знакомы! - завелся Гонгадзе. - Тебе жалко, да? Начальника из себя не строй тут!

- Отойди и не мешай, Вахо! - в голосе нашего лидера появились стальные нотки.

- В чем дело? - будто из-под земли вынырнул Петерсонс.

- Почему ему можно, а мне нельзя? - возмущенно набросился на него знакомый Василия Геннадьевича. Мне его даже жаль стало - взрослый мужик, а расстраивается как капризный ребенок, переживает.

Петерсонс на секунду замялся, затем ответил:

- Пятьдесят метров в сторону.

Довольный Гонгадзе тут же подал знак своим рыцарям и, демонстративно пройдя прямо перед носом командира «Возрожденных», направился в точку, отмеченную последним.

- Как же он мне надоел, - едва слышно процедил Василий Геннадьевич. Я сделал вид, будто пропустил это мимо ушей - чужие разборки мне ни к чему.


Глава 3. Одним махом



С того момента как поблизости расположился Гонгадзе с отрядом, поток демонов в нашу сторону заметно ослаб. Теперь мы делили их ровно пополам, так что в итоге в два раза сократились получаемые нами и опыт, и добыча. Меня это, разумеется, не сильно расстраивало, но вот за моих новых знакомых было немного обидно.

Зато появился прекрасный повод продолжить общение - все-таки я пришел сюда не монстров убивать, а, прежде всего, посмотреть настроение народа, скажем так, вживую. А потом уже можно будет более подробно изучить горячие темы в сети. Не копаться же там просто так, переваривая горы мусора и рекламы.

- Слушай, - не снижая темпа стрельбы, я повернулся к остановившейся передохнуть после очередного заклинания Ольге, - а почему Василий Геннадьевич и Гонгадзе так странно друг к другу относятся? Может показаться, что это старые знакомые, но между ними явно пробежала какая-то жирная черная кошка.

Наверно, я все-таки выбрал для вопросов не того человека - Ольга сразу замерла и как-то растерянно стала оглядываться по сторонам.

- Понимаешь, - она наконец-то все-таки начала отвечать, а то еще немного, и, мне кажется, Борис бы полез ко мне с кулаками за то, что обидел бедную девушку. - Это все из-за Сережи. Он раньше был в нашем отряде, и мы встречались, даже думали пожениться. А потом я увидела его на рекламном ролике «Экспериментального дома отдыха», оказывается, он постоянно туда ходил. Спускал половину всего, что зарабатывал. После такого мы, естественно, расстались, и отец его выгнал из отряда. Постоянную замену ему пока так и не нашли. Кстати, поэтому тебе и повезло получить у нас место. Если хорошо себя проявишь, то, может быть, у тебя получится закрепиться в основе. Парень ты, вроде, нормальный, в отличие от некоторых.

Формально она на мой вопрос так и не ответила, но все было понятно и без слов. Стоило только проследить за ее взглядом и заметить в отряде Гонгадзе щуплую фигуру с именем Сергей Горский. Что интереснее, оказывается, эта молчунья и Василий Геннадьевич - родственники, вот только фамилии у них почему-то разные. Или кто-то уже был замужем и упустил эту незначительную деталь, или, называя лидера отряда отцом, девушка имеет в виду не кровное родство. Интересно вот только, откуда взялось негативное отношение Бориса к Гонгадзе. Из солидарности с лидером? Впрочем, это уже не так важно.

Задумавшись о непростых отношениях с родителями, я не удержался и залез в сеть - проверить, не появилось ли там каких-нибудь новостей с Альдноа. Вот у кого со своим отцом непростые отношения, так это у Ана-Тари. И как я только пошел у нее на поводу, отпустив туда одну? Если так будет продолжаться и дальше, то очень скоро в ответ на слово «целесообразность» я буду сразу бить в морду.

Финансовая хроника, сводки о боях «Времени вечности» на Аиде, экспедиция в Лимб - вроде бы, ничего важного пока нет. Параллельно я продолжал стрелять из бластера, поддерживая видимость полного вовлечения в охоту, про себя решив, что больше не буду ждать плохих новостей. Лучше поступлю наоборот. Если не будет хороших, лечу на Альдноа сам. Физический вред они мне не смогут нанести, а уж со всем остальным я точно справлюсь.

Первая королевская свадьба за пять тысяч лет

Самый крупный заголовок в светской хронике просто не мог не броситься мне в глаза.

Если честно, мы уже потеряли веру в пресс-релизы, где нам обещали возвращение принцессы Ана-Тари на родину. Но сегодня она действительно вернулась, появившись сразу на приеме, посвященном ее будущей помолвке. Вы только представьте, какой в итоге может получиться союз - Ана-Тари и наследный принц клана Мор’ар, альдноа и риккини. Перед этой силой склонят голову все, кто еще смеет смотреть на сильнейшие расы вселенной как на равных.

Должен сказать, это не гламурная история, это прямо-таки настоящий манифест с четко обозначенными целями, написанный не перебивающимся от зарплаты до зарплаты журналистом, а серьезными дядями, и явно под указку одного любителя бросать своих дочек в вулканы. И кстати, единственная причина, почему у меня до сих пор не случился приступ ярости - это то, что, похоже, папа Ана-Тари совсем не в курсе семейного положения своей дочери. Иначе он не стал бы делать таких громких заявлений. Да уж, сюрприз его ждет не очень приятный, и если говорить прямо, подставился он знатно. Надеюсь, Ана-Тари этим воспользуется. Впрочем, не мне с моим опытом учить ее таким вещам.

Любопытно, кстати, почему отпрыск Э’лен Мор’ар называется принцем? Насколько я помню, император у них явно с другой фамилией. Хотя Нари, кажется, говорил о какой-то особой приближенности этого клана к коронованной особе. Неужели все-таки они родственники? Как все-таки сложно дела обстоят у аристократов!

В этот момент со стороны шеренги уничтожающих демонов «Возрожденных» донеслось странное пение. Сначала я не смог разобрать ни слова, но потом, узнав ритм Дакворта, под который так любят ходить строем в американской армии, смог разобрать и слова. И, кстати, как же надо было постараться, чтобы в Джи, где переводятся чуть ли не твои мысли, петь на иностранном языке. Стоит, пожалуй, взять на вооружение - где-нибудь в окружении врагов такая возможность может оказаться просто бесценной.

- Ain't no use in going home, - сначала звучит голос запевающего, а потом за ним повторяет вся многотысячная толпа.

- Noskov got your girl and gone, - стоп, что это они сейчас поют? Это про меня? Типа, я увел у них девушек, пока они вроде как защищают планету? Вот это да!

- Ain't no use to feeling blue, - так, проходная строка о том, что не стоит напиваться, посмотрим, о чем будут петь дальше.

- Noskov got your sister too, - а теперь я еще и с их сестрами переспал. Нет, ну это уже ни в какие ворота не лезет. Я, конечно, не против славы, но попадать в такой вот фольклор - это уже перебор.

Может, бросить все и уйти прямо сейчас? В принципе, все, что хотел, я уже увидел и услышал. Даже больше, чем хотел, если честно.

- Смотри, - Ольга, видимо, после нашего небольшого разговора определившая меня как своего, привлекла мое внимание, тряхнув за плечо и указав в сторону очередной волны демонов. - На этот раз вперед пошли клановые.

Сосредоточившись на происходящем вокруг, я откинул в сторону лишние мысли и сконцентрировался на изменениях в ходе битвы. Демонов, среди которых еще недавно было не найти ни одной полностью схожей пары, сейчас сменили строгие ряды черных бронированных гигантов. И смотрелось это, надо сказать, гораздо страшнее.

- Отходим! - после крика со стороны отряда Гонгадзе я смог увидеть, как их семерка бросила все оборудование и теперь убегает со всех ног.

- Неужели это настолько страшно? - я удивленно повернулся к покрасневшей девушке, смотрящей вслед своему бывшему избраннику, который убегал сломя голову и даже не подумал обернуться в ее сторону. А вот этого, кстати, не понимаю. Как можно быть таким мелочным? Да, рассорились, но разве это повод строить из себя обиженного? Хотя, наверное, это банальная трусость.

- Один темный рыцарь стоит сотни обычных мелких демонов, - на мой вопрос ответил сам Василий Геннадьевич. - А уж если они в строю, то и десятка тысяч. В принципе, у нас есть специальное заклинание на такой случай - вернее, свиток - так что с одним мы справимся, если забредет. Но основная проблема не в этом. А в том, справятся ли «Возрожденные» с такой волной или их сметут, и вся эта нечисть разбредется по округе.

- Тогда на пару десятков километров вокруг будет ни покачаться, ни квесты поделать, - понурилась Катя. - А ведь рядом Ларенхоу, Миддлоу и Сорренфелл... Что будет, если монстры ворвутся в города?

- А я уверен, что они справятся, - гордая улыбка Бориса существенно выделялась на общем фоне. - Это же клан самой Светланы, уверен, эти демоны только для нас крепкие орешки, а для них - плюнуть и растереть.

- А как обычно с ними справляются? - повисло неловкое молчание, и я решил немного сменить тему разговора. - Это же явно не первый раз, когда появляются клановые демоны.

- Конечно, не первый, - Василий Геннадьевич грустно посмотрел на Бориса. - Вот только обычно их встречает не один клан, а не меньше десятка. Это сегодня просто всех разогнали. И здесь на склонах обычно не протолкнуться. Не думаешь же ты, что это только мы с Гонгадзе такие умные. Просто мы единственные, у кого есть прокачанные повара и кто готов тратить дорогие ингредиенты, чтобы даже на таком расстоянии демоны унюхали наше варево.

То есть, получается, сегодня всех специально разогнали, на передовой оказался только «особенный» клан, и тут, как по заказу, опаснейшее вторжение, которое грозит бедствиями всем вокруг. Случайность? Не думаю. Присмотревшись к рядам «Возрожденных», теперь зная, кого искать, я сразу заметил с десяток игровых онлайн-репортеров, ведущих трансляции прямо в режиме реального времени. Готов поставить свой спутник против грязного скарфа, что в итоге нас ждет «абсолютно случайно заснятое» не иначе как очередное спасение Земли.

Выходит, все это не больше, чем часть глобальной пиар-кампании, результаты которой мне, если я правильно все понял, уже довелось выслушать. Это сколько же ресурсов во все это угрохано и что планируется получить на выходе, раз такая цена считается приемлемой? Хотя, надо признать, система работает. Тот же Василий Геннадьевич - это не восторженный Борис, но и он, несмотря на прохладное отношение на словах, не спешит уходить. А значит, верит. Верит в эту толпу расфуфыренных идиотов, распевающих глупые песенки и готовых платить миллионами жизней за какую-то призрачную репутацию «великой» планеты.

- Сейчас, - Борис слишком резко вдохнул и подавился воздухом, а первые отряды черных демонов добрались до «Возрожденных».

Те явно ждали не просто так и открыли огонь лишь все вместе и по команде, моментально сбивая атакующий порыв. А потом вперед вышла она, старая знакомая японка по имени Аска Мэй, искусственно выращенный царь. Значит, сейчас она в клане Светки, интересно. Вот девушка махнула рукой, вызывая портал, через который показались пушки ее спутника. Отсюда не разглядеть, но судя по обводам и времени залпа - ничего особенного, даже слабее моего бывшего монитора. Еще бы, ведь у меня половина деталей - уникальные, доставшиеся по квестам, а тут просто конструктор с аукциона. Дорогой, но не выдающийся.

- Вы видели? - восторги Бориса меня окончательно утомили. - Одной атакой она не меньше двух десятков за раз остановила!

- Неплохо, - Василий Геннадьевич задумчиво потер подбородок. - Я слышал про царские классы, но не думал, что они настолько сильны.

Серьезно? Они на самом деле думают, что это было сильной атакой? Даже жалко немного, что им не увидеть в деле меня. С другой стороны, я же все равно собирался улетать, так почему бы не устроить на прощание небольшое шоу! Раз уж меня тут все равно так не любят, пусть хотя бы еще и боятся.

Призыв техники

Небо раскололось, образовав еще один портал неподалеку от того, в котором только что скрылся истративший всю энергию спутник Аски. Кто-то из «Возрожденных» что-то встревоженно крикнул и указал рукой на появившийся из дыры корабль. Вернее, нос корабля с готовой выстрелить пушкой. И это был действительно настоящий космический исполин. Двести тысяч тонн лучшей стали с Крийла, новейшие пушки с Риккини-Тена и улучшенная броня с Альдноа. То, что нельзя купить за деньги, и то, что могут просто так подарить, если об этом как о небольшой услуге попросит принцесса одной из сильнейших рас во вселенной. И это еще не все. Разобрав один из истребителей Таал-Пцигов, мы запитали систему вооружения моего линкора от генератора, созданного Древними. В итоге при сохранении стандартной скорости зарядки мощность выросла на порядок.

- Это что за...? - начал Василий Геннадьевич, но его крик потонул в оглушительном грохоте.

Злость - буду честным хотя бы с собой, единственной причиной, вдохновившей меня на этот поступок, была она - заставила меня прицелиться и выстрелить прямо в портал демонов. Просто так - для демонстрации силы.  Одна только взрывная волна от этой атаки уничтожила всех еще недавно казавшихся непобедимыми черных рыцарей, а адские врата лопнули будто исполинское стекло, накрыв все вокруг целым ливнем черных осколков. И это произошло как раз в тот момент, когда из портала выбирался, похоже, сам лидер клана - огромный, фиолетово-красный, с классическими винтовыми рогами на голове. Беднягу просто-напросто разрезало пополам, будто лазером. И на обугленные остатки еще недавно грозной армии рухнул не опаснейший рейд-босс, а просто кусок истекающего кровью мяса.

- Ты кто? - глядя на меня выпученными глазами, протянул Василий Геннадьевич.- И что это было? - Ольга стремительно переводила взгляд с меня на уползающий обратно в портал нос корабля.


Глава 4. Пираты



Но я не успел ответить. Меня неожиданно выбросило из игры, и плато в Горах ужаса сменилось каютой космической яхты. В углу в луже темной крови валялся Хиба, чуть поодаль оглаживал огромную вмятину в своем корпусе ошарашенный Карло.

- Что происходит? - севшим голосом спросил я, беспомощно вращая головой.

- Как у вас говорят, ничего личного, - проскрипел чей-то голос над ухом, - просто бизнес.

Огромный мирахец с штурмовым бластером наперевес смотрел мне в глаза и ухмылялся. В каюту, переговариваясь на гортанном языке, вошли еще двое - мелмакианец, весь в шрамах и без одного уха, и будто созданный из сплошных мускулов альдраг.

- Больше никого нет, - мелмакианец со шрамами перешел на русский язык. - Но трое - тоже неплохо.

- Я же говорил, что это не риккини, - произнес в ответ уроженец Мираха. - Они не летают на Сол-три.

- Кучеряво живешь, - раздался еще один голос, обладателя которого я даже не сразу заметил.

Маленькая бурая жаба, ростом не больше первоклассника, показалась из-за спин тут же расступившихся альдрага с мелмакианином.

- Что будем делать с яхтой, стир Кега? - тон мирахца тут же стал уважительным.

- Продадим, - ответила жаба. - Тебя как зовут, уродец?

Ошеломленный от этих событий, я не сразу понял, что коротышка обращается ко мне. Кто они такие? Как они оказались на моей яхте?

- Вообще-то вы на моей территории, - с вызовом ответил я.

- Понимаю, - сочувственно кивнул тот, кого назвали «стиром Кегой». - Трудно расстаться с честно заработанным. Или украденным.

- Вы кто такие? - попытавшись успокоиться, спросил я. - Что вам нужно?

- Меня зовут Кега, - ответил жаб. - Но ты должен обращаться ко мне не иначе как стир.

- Стир? - переспросил я.

- Или, как это звучит на вашем языке, гос-по-дин, - коротышка как будто пробовал слово на вкус.

- И что тебе нужно, Кега? - я одновременно испытывал и страх, и бессильную злобу. Ничего, это им с рук не сойдет. Я - полноценный гражданин Содружества, силы правопорядка должны меня защитить. Если, конечно, Карло с Хибой успели подать сигнал бедствия.

- Стир Кега, ублюдок! - зарычал мирахец и замахнулся прикладом.

- Чего ты хочешь, стир Кега? - спросил я, слушая свое бешено бьющееся в груди сердце.

- Тебе же сказали, - Кега даже зевнул. - Ничего личного.

Ободранный мелмакианин неожиданно возник у моего правого плеча и с силой воткнул в него шприц с мутной фиолетовой жидкостью. Спустя секунду я отключился.

Первое, что я почувствовал, когда очнулся, была тошнота и муть в глазах. Затем зрение прояснилось, и я увидел, что сижу на полу в каком-то грязном железном сарае.

- Как вы, хозяин? - участливо спросил склонившийся надо мной Хиба.

- Как после пьянки, - попытался я пошутить. - Где мы?

- На распределительном пункте, - ответил зеленокожий. - Нас атаковали пираты. Захватили и продали в рабство.

- Что? - меня будто молнией пронзило. - В рабство?

- Увы, Александр, - раздался знакомый скрежещущий голос робота. - Не думал, что попаду в такую историю.

- Мы в реальности? - спросил я, уже понимая, что это не так. Мы в игре, вот только вместо привычного сета на мне была какая-то грубая рубаха и такие же штаны, а инвентарь был заблокирован. Вместо него был доступен какой-то кривенький с несколькими пустыми слотами - вот ведь черт, и кто для них придумывает такие вещи? А еще важный вопрос - кто позволяет пиратам все это проворачивать!

- Мы в Джи, господин, - с готовностью ответил Хиба.

- Ничего не понимаю, - я затряс головой, втайне надеясь, что это какой-то сон или наваждение.

- Тела похищенных разумных помещают в специальные капсулы, - пояснил Карло. - С их помощью пленников принудительно подключают к игре, причем самим из нее выйти попросту невозможно. Даже если ты сбежишь от своего владельца в Джи, в реальность тебе не вернуться.

- Вот ч-черт! - простонал я. - Что за дикость?

- Дикость, - согласился робот. - А когда ты покупал Хибу, тебя не смущало, что в Содружестве есть рабство?

Карло был прав - мое возмущение было справедливым, но в то же время попахивало двойными стандартами. Ведь еще не так давно я преспокойно купил себе собственного раба, которого стал считать другом далеко не сразу.

- Это разные вещи, Карло, - вступился за меня Хиба.

- Пусть будет так, - неожиданно согласился робот. - Но наше положение от этого не меняется.

- И что с нами могут сделать? - главное, не нервничать, а все по максимуму разузнать.

- Могут отправить на сбор ресурсов для «Времени вечности», - ответил робот. - Не обязательно для них, разумеется. Большинство кланов не чурается использовать вирт-рабов. Но могут быть и другие варианты.

- Какие? - холодея, уточнил я.

- Бордель, - будничным тоном ответил робот. - Богатая резиденция. Или война.

- Выбор невелик, - кивнув, протянул я.

- Именно, - согласился робот.

- И как нам теперь быть? - с неприкрытой надеждой спросил я.

- Ждать, - ответил на этот раз незнакомый голос.

Я повернулся в ту сторону, откуда доносился звук. На грязном цементном полу сидело сгорбленное существо, похожее маленького слона-уродца. Во всяком случае, это первое, что пришло мне в голову, когда я увидел его.

Халиквор Карунто, уровень 70

- Ждать чего? - неприязненно уточнил я у этого странного игрока. Я понимал, что он ни в чем не виноват, но его предложение покорно ожидать своей участи меня совершенно не вдохновляло.

- Я так понимаю, ты с Сол-три? - проигнорировав мой вопрос, поинтересовался Халиквор. - Или с Альтеи? Вы похожи, я иногда путаю.

- С Сол-три, - подтвердил я. - Так чего нам нужно ждать?

- Ответь! - угрожающим тоном добавил Хиба.

Инопланетянин с хоботом равнодушно посмотрел на гиганта и вновь повернулся ко мне.

- Мы в виртуальном распределительном центре, - начал он. - Разумные, которые похитили вас и меня, торгуют рабами. Думаю, громила и робот прекрасно об этом знают.

- Он прав, Александр, - подтвердил робот. - Но на наших редко нападают, это делают только самые лютые беспредельщики.

- Я поэтому и удивился, когда вас увидел, - смешно закивал Халиквор. - Обычно работорговцы промышляют у относительно новых планет. Например, как моя или как твоя, землянин.

Теперь я, кажется, вспомнил, откуда родом этот смешной пенек с хоботом, похожий на маленького слона. Его родная планета называлась Кало - к Джи ее подключили практически следом за нами, несколько лет назад. Играли калоты неохотно, их ареал был одним из самых скучных и непритязательных, а потому я даже удивился тому, что наш собеседник развился до семидесятого уровня. В среднем представители этой расы доходили до сорокового, максимум пятидесятого-шестидесятого. Видимо, этот калот был невероятно крутым на своей планете.

Вот только... Что-то не вяжется уровень развития Земли, Кало, Альтеи и нескольких других новых миров с тем, что на наших орбитах, оказываются, хозяйничают пираты. Ведь дальше собственной системы в реальности мы так до сих пор и не выбрались, а значит, и грабить, собственно, некого. Если не считать случайных путешественников-энтузиастов.

- А как же защита? У Земли-то она точно есть, - ведь именно из-за нее я и отправился сюда. Как же - система, куда не попасть чужим современным кораблям и где я на своей яхте могу чувствовать себя в безопасности.

- Видимо, ты очень давно не был на родной планете, - усмехнулся калот. - Сол-три заключила контракты с крупными торговыми организациями, которые доставляют товары для местных. На других новых планетах примерно то же самое. Планетарные правительства имеют процент с торговли, а дельцы получают новые рынки сбыта.

Ана-Тари меня убьёт. Как можно было не проверить такие очевидные вещи! А ведь я считал, что стал умнее.

- А пираты откуда? - спросил я, внутренне уже понимая, каков будет ответ.

- А пираты, мой друг, - вновь усмехнулся калот, - тесно сотрудничают с торговыми корпорациями. Не со всеми, конечно же - есть и те, кто считает себя относительно честным. Но в большинстве своем они связаны круговой порукой. Каждое нападение пиратов позволяет торговцам списывать часть товара в безвозвратные потери, а с планетарных правительств еще и получать компенсацию.

- За что? - уточнил я.

- За непредоставление безопасных условий торговли, - смешно развел руками калот. - У вас, как и у нас, впрочем, нет космического боевого флота, так что формально наши власти действительно виноваты. Ведь именно с их попустительства пираты вольготно чувствуют себя в слабых системах.

Неужели наши не понимают, что без разрешения, которое они выдали торговцам, пиратам здесь просто не появиться? Не верю, все они знают. А значит, все это часть какой-то большой игры. Не удивлюсь, если в итоге та же Светка вернется и «спасет» ситуацию.

- А как все-таки быть с рабами? - ладно, теперь уже поздно думать, почему все так произошло, надо готовиться к тому, что ждет нас в будущем, и искать варианты спасения.

- Похищают обычно технический персонал торговых кораблей, - пояснил Халиквор. - Уборщиков, техников, охранников - тех, кого набирают на отсталых планетах. Я, например, был смотрителем кают... - тут Халиквор поник, видимо, вспомнив о чем-то важном.

- И таких как мы, получается, никто не ищет, - до меня начала доходить безысходность положения похищенных. Это я - обладатель полного гражданства, меня точно будут искать. А вот подавляющее большинство землян, альтейцев, калотов и многих других представителей новых планет-членов Содружества имеют лишь базовое гражданство. И означает это, что их поисками должны заниматься лишь планетарные правительства. А так как технических возможностей у них, как правило, нет... Вот и ответ, собственно. И это несмотря на представительство в Совете Содружества. Автоматическое полное гражданство всем рожденным на Земле светит лишь через сотню лет - таковы правила.

С другой стороны, чем не выход для меня? Объяснить возможные последствия, заплатить выкуп, и все. Главное, не проговориться об Ана-Тари, а то ведь, зная вспыльчивый характер альдноа, пираты просто не станут рисковать и постараются замести следы. Вместе со мной.

- Не думаю, что все так просто, - подал голос Карло. - По сути, они ведь напали на яхту риккини - это нужно быть полностью отмороженными. Значит, нам не повезло попасть к тем, кто даже собственной жизнью не дорожит.

А вот это плохо. Те, кто охотится на простых работяг, и те, кто готов атаковать яхты одной из самых могущественных рас во вселенной, - это совершенно разные ребята. Пожалуй, с планом «договориться о выкупе» лучше пока не спешить.

- Вы успели подать сигнал бедствия? - спросил я.

- Нет, - покачал головой Хиба. - Простите, господин.

- На яхтах риккини обязательно устанавливается автоматическая система оповещения, - добавил робот. - Вот только в нашем случае одно из двух: либо она сработала, но искать нас никто не будет, потому что спецслужбам известна истинная принадлежность судна, либо предыдущий владелец деактивировал ее перед передачей.

Вот, значит, как получается. Насчет первого Карло все же ошибается - яхту Шак’ар мне передала на основании игровой договоренности, которая в Содружестве рассматривается как официальный нормативный документ. Так что формально я владелец яхты, а потому точно могу рассчитывать на помощь службы безопасности. Со вторым вариантом - точно нет. И я сам ставил корабль на диагностику, и спецы Ана-Тари его смотрели. Думаю, тут все намного банальнее - в отличие от пиратов, у спецслужб, которые должны среагировать в такой ситуации, просто нет доступа в Солнечную систему. Какая ирония.

- Выходит, искать нас не будут, - констатировал я.

- И не надейся, землянин, - грустно вздохнул калот.

- Будут, - неожиданно сказал робот.

А вот это уже интересно. Может быть, я что-то не учел?

- Тех, у кого полное гражданство, будут искать, - продолжил Карло. - Правда, по истечении двух месяцев - согласно целой куче законов. Гражданин не дает о себе знать в течение этого срока, у него копятся необработанные запросы от налоговой системы, и тогда объявляется розыск. Потому что либо ты скрываешься от своих обязанностей, либо тебя похитили, либо убили, либо...

- Все ясно, - перебил я робота. - Значит, целых два месяца мы будем заниматься черт знает чем, да еще и в игре?

- Именно, - подтвердил Карло. - А потом нас с тобой освободят, потому что не захотят связываться с Безопасностью.

В принципе, не самый плохой вариант. Без резких движений, но и без необоснованного риска.

- А Хибу? - я понял, что меня изначально смутило в словах робота.

- Формально наш друг и так раб, - как мне показалось, язвительно и в то же время с грустью произнес Карло. - С ним все будет сложно.

В этот момент с громким скрежетом открылись ворота в нашу маленькую тюрьму. Внутрь вошел стир Кега, мерзкая коричневая жаба, чьи подручные нас захватили, и альдноа в боевом скафандре.


Глава 5. Мясо



- Совсем у тебя все плохо, Кега, - брезгливо поморщился альдноа, глядя на нас. - Разве что этот, - он ткнул пальцем в мою сторону, - хоть на что-то тянет.

- Это весьма сложный бизнес, стир Лакари, - подобострастно залебезила жаба. - Выкрасть сильных игроков - это все равно что объявить войну их планете.

- Пожалуй, кикранцы все же захлебнутся своей кровью, - не слушая его, задумчиво произнес альдноа. - Я беру всех четверых.

- В соседнем помещении вас дожидаются еще два десятка моркан, - услужливо заплясал Кега.

- Моркане - слабаки, - отрезал Лакари. - Их мне понадобится не меньше сотни.

- Найдутся, - с готовностью ответила жаба. - Эй, вы! Поднимайтесь, на выход!

Попробовать поторговаться прямо сейчас? Нет, опыт общения с Солонимом подсказывает мне, что сейчас не тот случай, когда стоит спешить. Превращаться из добычи в проблему - не самое лучшее решение, если у тебя нет возможности защитить свою шкуру хоть чем-то кроме слов. Тем более, два месяца - это не так долго, зато точно не будет никаких осложнений. А уж потом... Думаю, Ана-Тари не откажется поиграть вместе со мной в охоту на пиратов.

Следуя за купившим нас сородичем моей жены, я пытался вспомнить, видел ли я его где-то раньше. Вроде бы нет - а раз так, то, скорее всего, это какая-то мелочь, ничего собой не представляющая. Сейчас бы сказать ему, кого именно он приобрел, да только где гарантии, что он не относится к лагерю Ана-Баала, и тогда моя просьба из спасительной превратится в последнюю. Как же плохо, когда не хватает информации.

Нас вывели из металлического сарая на свет божий, если это можно было так назвать - серое небо, бесконечные ангары и идеально ровный бетон. Я не успел как следует осмотреться, а нас уже пинками загнали в строй других таких же пленников с самых экзотических планет. Взбунтоваться и разнести тут все? Можно, конечно, с учетом моего уровня, да вот только возрождение, чувствую, ждет меня в том же сарае. Да и подручные Кеги, охранявшие строй, в игре оказались девятисотого уровня - они просто-напросто не дадут мне этого сделать. Особенно с моим заблокированным инвентарем...

- Как вы могли заметить, в ваших профилях отключены все социальные функции, - перед строем, монотонно бормоча, прохаживался поросший густой черной шерстью мирахец с именем Аланар Тохота. Неужели еще один родственник? - Это значит, что ни написать, ни каким-либо еще способом связаться с кем-либо у вас не получится. Будете себя хорошо вести, через стандартные двадцать пять лет вы отработаете свою свободу, и мы вас отпустим. Мы честные пираты, так что в ваших интересах вести себя прилично.

Что самое обидное, социальная блокировка деактивировала и семейные функции, и даже возможности темного человека. А я до последнего лелеял надежду воспользоваться ими и ускорить процесс своего освобождения. Но, как говорится, с софтом против железа не попрешь.

- Обычно новичков, чтобы вы поняли свое место, мы отправляем на первый контракт в публичный дом, но вам повезло, - Аланар втянул пузо и хохотнул. - Нам подвернулся военный заказ, так что поработаете мясом.

По толпе пробежал недовольный ропот, но тут же стих, стоило каждому открывшему рот словить по выстрелу из парализатора.

- А теперь слушайте меня внимательно! Каждая ошибка будет стоить вам одного дополнительного года! - на этот раз в голосе мирахца не было ни капли веселости, и все, как будто почувствовав это, моментально собрались. А ведь опытный тип, как он ловко управляет толпой. Что-то мне подсказывает, что эта его речь и каждая наша реакция давно просчитаны и отрепетированы. - Вашей задачей будет пойти в первой волне десанта на Кикран. Как вы понимаете, именно ее обычно выкашивают подчистую, и нашему нанимателю гораздо проще нанять таких отбросов как вы, чтобы выманить защитников из их нор, чем терять своих людей. Миссия простая  - выбраться из десантного бота, бежать вперед, стрелять во врагов и ждать, пока вас убьют. Потом дождаться возрождения и повторить. И так до тех пор, пока планета не будет захвачена.

Как обезьян-оратор вначале правильно заметил: мы для всех сейчас просто мясо, и задачи у нас соответствующие. Интересно только, как они думают помешать нам просто разбежаться в разные стороны, стоит нам почувствовать хотя бы отголосок свободы. Отключать после такого всех рабов от Джи - дело непростое и накладное (уверен, тут их немало, дело явно поставлено на поток), а вычислить, кто именно скрылся с поля боя, и сработать уже точечно будет не так-то и просто.

- Кстати, если кто-то сейчас начал планировать побег, - мирахец как будто прочитал мои мысли, - то учтите, что выданные вам доспехи будут снабжены специальными датчиками. Решите отступить - увеличите свой срок, побежите не туда - умрете и увеличите свой срок.

Значит, система самоуничтожения. Все предельно просто и практично, и, самое обидное, сделать с этим хоть что-то будет крайне сложно.

На этом вступительная речь закончилась, и мы направились к роботам-кураторам, которые начали распределять нас по секторам наступления и выдавать снаряжение.

- Ты знаешь Солонима? - без особой надежды попытался я спросить у Аланара, когда проходил мимо него. В отличие от остальной информации, эта в случае негативной реакции особого вреда для меня не несет.

Тот на секунду замер, а потом без долгих раздумий врезал мне по спине прикладом своей винтовки. Да уж, вот это называется воспользовался старыми связями.

- Этого говорливого в сектор 14-Ф, - отдал указание роботу Тохота и не глядя на меня ушел по своим делам. И вот вопрос: это меня сейчас наказали или, наоборот, каким-то образом попытались помочь? Что ж, если второе, то своего шанса я не упущу.

Дальше был долгий космический перелет: похоже, ради экономии, чтобы не тратиться на порталы, летели напрямую. Я же говорил, что этот альдноа - мелкая сошка и просто жмот. Теперь мои подозрения начали подтверждаться. Обидно, что после указания обезьяна меня разделили с Хибой и Карло, но ничего страшного: если хоть один из нас выберется, с нашими возможностями остальных спасут очень и очень быстро.

А потом началась обещанная боевая операция. Меня и еще двадцатку похожих на лягушек моркан посадили в один из тысячи десантных ботов, и мы полетели вниз. Болтанка усиливалась с каждой секундой, гравитация вдавливала в сиденье, а руки с трудом удерживали огромную тяжесть сунутой в руки в последний момент штурмовой винтовки. Когда мы наконец приземлились, и через распахнувшуюся щель выхода в глаза ударил красноватый свет местного солнца, я и все мои соседи по кораблю не сговариваясь тут же бросились наружу, вливаясь в огромную, с каждой секундой и каждым посаженным кораблем пополняющуюся толпу захватчиков.

Не обращая внимания на гибнущих то с одной стороны от меня, то с другой собратьев по рабству, я, внешне поддавшись общим эмоциям, бежал вперед, кричал и палил во все стороны. При этом стараясь удерживать в голове и всю картину целиком, ведь само собой чудо не случится. И если тут и есть возможность как-то сбежать, мне нужно сначала суметь понять, как это сделать, а потом еще и воплотить задуманное в жизнь.

Но пока ничего подходящего так и не обозначилось. Мы сметали редкие очаги обороны местных жителей, похожих на краснокожих троглодитов из старой компьютерной игры, которые в ближнем бою предпочитали сражаться копьями и огненными шарами, и двигались вперед, теряя своих в основном от действий авиации местных и артиллерии, работающей с дальних холмов. Похоже, наши командиры тоже так посчитали и успокоились, а кикранцы тут же решили этим воспользоваться и нанести ответный удар.

Сотни маленьких бункеров, как грибы после дождя, выскочили из-под земли, и из них стройными рядами, ударяя нам прямо в незащищенный тыл, полились новые отряды «троглодитов». Вот только эти выглядели немного по-другому. Никакой магии или примитивных орудий, каждый был одет в простенькую силовую броню и вооружен неплохой винтовкой редкого класса. Один из таких отрядов уверенно двигался прямо в нашу сторону, выкашивая ряды «мяса» как траву. И только я подумал, что, похоже, моя первая высадка подошла к концу, как один из кикранцев запустил маленькой золотистой гранатой в особенно упорно сопротивляющийся отряд моркан, умудрившихся даже сколотить баррикаду из каких-то обломков.

Золотистая, круглая - это может быть только она, тем более и эффекты поражения на первый взгляд довольно похожи. Портальная граната. Дорогая штука, но очень эффективная в таких вот клановых войнах, если, конечно, противники недостаточно богаты, чтобы позволить себе перекрыть пространство. Но, как я уже и отмечал раньше, наш наниматель явный жмот. Так вот, это приспособление не убивает врага, а просто закидывает его в случайный мир, тем самым выключая из битвы тех, кого убить до конца другими способами слишком сложно.

И вот уже у меня начинается вырисовываться план. Организовать ожесточенное сопротивление, чтобы на нас решили потратить гранату, как-то повредить систему самоликвидации в моей броне - да, много неучтенных деталей, но так точно лучше, чем ничего не делать.

- Подхватите по трупу и используйте их в качестве щита! - включив всю доступную мне властность, я скомандовал десятку растерянных моркан, столпившихся рядом со мной.

Те переглянулись, но приказ выполнили. Прекрасно, теперь следующий ход: использую душу царя - хорошо, что хоть базовые скиллы со мной - на одного из противников и призываю пятерку фантомов с моих соратников. Можно было бы и больше, уровень у них маленький, но мне сейчас важна не эффективность, а эффектность. Теперь передать полученную с «душой» защиту от плазмы двойникам моих невольных соратников и можно атаковать.

- Вперед! - командую я оригиналам, и те, уже не оглядываясь, следуют за фантомами.

Кикранцы тут же разрядили свои винтовки в нашу сторону, но именно это я и ожидал. Как обычно, самая хорошая защита от своего оружия именно у того, кто им пользуется. Поэтому с полученным от меня сопротивлением плазме фантомы легко пережили не меньше десятка попаданий и приблизились к заметно испугавшимся «троглодитам» почти вплотную.

Конечно, можно было попробовать повторить прием с баррикадой и стрельбой, чтобы попытаться выпросить в свою сторону гранату-другую. Но, на мой взгляд, лучше не рисковать. Когда, как не в ситуации с бегущими на тебя сильными врагами, лучше всего использовать такое оружие?

Есть - в нашу сторону устремилось не меньше пяти гранат. Все-таки моя атака не оставила кикранцев равнодушными, а вот теперь за оставшиеся пару мгновений нужно придумать, что же делать с системой самоуничтожения. Только лишь положиться на то, что она может не успеть сработать? Или есть другие варианты?

Тохота своих не бросают, - высветил экран тактического монитора, а потом костюм просто свалился с меня, оставляя абсолютно беззащитным перед маленьким, падающим с неба шариком.

Только бы хватило жизней.

Темнота.

Когда я открыл глаза, вокруг простирался уже совершенно другой мир. И пусть я голый, пусть в инвентаре пусто, но зато теперь у меня есть шанс хоть как-то выйти на связь с цивилизацией и Ана-Тари. Главное, не умереть. Пока я жив, моего отсутствия вряд ли кто хватится. Но стоит мне допустить ошибку, как я снова окажусь на перевалочном пункте пиратов, и второй шанс мне вряд ли представится.

А еще... спасибо тебе, Аланар Тохота. Не знаю, почему ты решил мне помочь, но спасибо. И да, Солоним хоть и был не самым приятным типом, но, похоже, сумел воспитать в соклановцах очень правильное отношение к «своим».


Глава 6. Выживание



Представьте себе ситуацию: вы только что побывали в плену у пиратов, вас использовали в качестве атакующего «мяса» при подавлении мятежа на планете, о которой вы ни разу не слышали, и тут - о чудо! - вам удалось не просто сбежать, но и выжить. Вот только радоваться пока особо нечему: на вас нет даже фигового листочка, чтобы прикрыть наготу, нет оружия, чтобы защититься, и нет способа связи с внешним миром. Та еще задачка, что делать дальше!

И пусть я уже перешагнул порог четырехсотого уровня, сильно меня это не спасает. Голое тело сильнее подвержено урону, а кулаки - не лучший способ доказать свое превосходство, скажем, вон тому похожему на бегемота зверю.

Лаграут, уровень 340

Безобидный на первый взгляд травоядный житель долины может создать множество проблем, если его раздразнить.

Последнее я точно делать не буду, да и на белых с синими крыльями кракаток нападать не очень хочу. Мир кажется вполне симпатичным и не особо враждебным, даже чем-то напоминает мою родную планету. По крайней мере, трава и листва на деревьях зеленые, а местное солнце ничем на вид не отличается от нашего. Да, форма древесных крон не совсем обычная, цветы огромные по земным меркам, но в целом я бы не удивился, если бы оказался где-нибудь в земной локации.

Увы - названия реки и цепи гор, расположившейся на горизонте, говорят мне о том, что я нахожусь далеко от дома. Да и лаграуты с кракатками явно не имеют никакого отношения к Земле, пусть даже игровой и фантастической.

Социальные функции так и не стали доступны, что неудивительно, а потому я, по сути, оказался заперт в игре. Выйти я не могу, потому что тело мое находится у пиратов, и я ему временно не хозяин. Даже связаться ни с кем не могу, чтобы подать сигнал бедствия. А даже если бы и смог - куда я попал? Что это за планета? Оказывается, у меня еще и карта какая-то куцая, и я не могу увидеть название игрового ареала. Только то, что находится в непосредственной близости, доступно для идентификации - но что мне это дает? Я ведь даже не могу выйти в сеть, чтобы воспользоваться общим поиском...

Зато я могу призвать лечебного дроида, орду рыжих сфинксов и таинственного зверя. А еще - жирнохвостого змея с Антагры, шлакобня с Дранталя и еще кучу всевозможных существ, доступных теперь для моего призыва. Да и новых фантомов сделать не проблема - в итоге любой противник столкнется с пятеркой своих улучшенных копий. Так что не очень-то уж я и беззащитен. Но все же стоит учесть, что врагов должно быть не слишком много - без прикрытия в виде моего боевого спутника, который, естественно, никто не перегонял на орбиту этой планеты, именно количество, а не качество противников будет основной проблемой. Да и одежда бы мне точно не помешала. Не стану же я в таком виде появляться в какой-нибудь добропорядочной деревеньке!

Насколько я помню, одежду быстрее всего выбивать с тех, кто ее носит, а потому мне лучше всего сейчас постараться найти местный аналог разбойников, чтобы реквизировать награбленное. Как говорится, «мне нужна ваша одежда и мотоцикл».

Сорвав какой-то огромный цветок, я прикрылся им и обмотал свое импровизированное нижнее белье каким-то вьюном. Не от кутюр, конечно же, зато теперь можно и на глаза другим попадаться.

Проигнорировав подозрительно следящего за моими телодвижениями лаграута, я двинулся в сторону реки. В местных краях, очевидно, начиналась ранняя осень, потому что с некоторых деревьев то и дело срывались разноцветные листья, но в большинстве своем они все же были зелеными и полностью скрывали ветви. Скорее, тут даже позднее лето. Вот только погодка явно уже не радует, потому что я за четверть часа, что здесь нахожусь, успел замерзнуть.

Хотя, может быть, это все потому что наступал вечер - солнце коснулось края далеких гор, все вокруг приобрело потрясающий закатный оттенок. Я вдохнул прохладный воздух полной грудью и даже прищурил глаза. А все ведь и вправду не так плохо!

У реки было еще холодней, поэтому я благоразумно решил двигаться не по самому берегу, а лишь в непосредственной близости от него. Практика показывает, что на любой планете, в любой локации речка рано или поздно выведет тебя если не к населенному пункту, то хотя бы к мосту с указателем. Так оно и вышло - примерно через полчаса передо мной появился мост, вот только его состояние оставляло желать лучшего. Довольно-таки широкий, металлический, но провалившийся прямо посередине и весь заросший травой, речной тиной и даже мелким кустарником. Не пользовались им явно очень давно. И то, что когда-то было указателем, сейчас выглядело как насквозь проржавевший столб с трухлявыми металлическими пластинами, на которых не читалось ни единой буквы. Что ж, придется идти дальше.

Шел я, наверное, еще около часа, но за это время мне попадались лишь подозрительные лаграуты, хищные кракатки, парочку которых мне даже пришлось убить, и еще какие-то стадные животные, похожие на оленей, только с невероятно длинными мордами. При виде меня они резко дернули с места, взбив копытами тучу пыли.

И тут мне в лопатку прилетела стрела, я даже охнул - скорее, от неожиданности, чем от боли. Призвав исцеляющего Акакия, я отдал приказ ораве сфинксов, не очень, как выяснилось, успешно исполняющей роль разведотряда, найти моего обидчика. И с этой задачей мяукающая стая справилась довольно быстро. На небольшом холме притаился и вновь целился в меня из лука широкоплечий... свин в каких-то лохмотьях, едва прикрывавших его мускулистые телеса.

Одичавший габунус, уровень 345

Пожалуй, мне крупно повезло, что я очутился в локации с уровнем монстров значительно ниже моего. В противном случае даже мои многочисленные питомцы ненадолго смогли бы продлить мое существование. А сейчас оставалось только призвать фантомов да ждать, пока они сделают свое дело. Разве что я еще немного пополнил ряды своей небольшой армии, потратив часть очков призыва на вараканскую плевательницу - мерзкого болотного цвета летающую ящерицу с длинным зубастым клювом. Она была очень похожа на нашего вымершего птеродактиля, только вдобавок плевалась сильнейшей концентрированной кислотой, за что и получила свое неблагозвучное прозвище. Слюна этой твари была настолько едкой, что однажды растворила доспех какому-то бедняге, рискнувшему вызвать меня на дуэль. Этот жуткий визг я потом еще долго вспоминал вечерами, а побежденный игрок, плача, умолял меня избавиться от столь отвратительной твари. Серьезно - огромный мирахец рыдал, настолько ему было больно от слюны этого животного. А я после этого решил, что ни за что не выброшу плевательницу из слота призыва. Впрочем, в незнакомой локации для меня было гораздо важнее то, что она может летать, тем самым дополняя разведывательный потенциал проштрафившейся пушистой орды.

Но пока кипел бой, визгливо клокочущая тварь тоже принимала в нем участие и прямо-таки изрыгала потоки слюны на доставшего тупой кинжал габунуса. Тот громко орал, но больше от возмущения, чем от боли - так, во всяком случае, мне показалось. Если это действительно так, то выдержке этого монстра можно только позавидовать.

Когда мой противник хрюкнул и свалился замертво в траву, я смог обыскать его и торжествующе обнаружить штаны. Так себе одежонка, конечно - сделаны они были из какого-то отвратительного на ощупь материала и со всех сторон светили дырками. Но все же пока это было лучше, чем ничего.

Убив еще нескольких габунусов, я собрал себе, если можно это так назвать, целый сет, включавший в себя столь же убогую дырявую куртку и наручи из свалявшейся шерсти. А потом плевательница заметила и вывела меня на него - первого игрока, встреченного мной в этом странном ареале.

- Что ты здесь делаешь? - спросил он вместо приветствия, когда мы столкнулись нос к носу.

Калунчк Варкхант, уровень 390

Я даже не сразу правильно смог прочесть его имя, настолько неудобоваримым было сочетание букв. Выглядел он вполне прилично, чем-то даже похож на Хибу, только не зеленый, а красный и со свиным пятачком вместо носа, что придавало ему сходство с одичалым габунусом. Может, это тоже габунус, только цивилизованный?

Во всяком случае, умный и осторожный - не стал на меня нападать из-за разницы в уровнях. Или заметил медицинского дроида, орду сфинксов, да хищную плевательницу, издавшую утробный рык при виде еще одной потенциальной жертвы.

- Качаюсь, - не моргнув глазом, соврал я. Нельзя же ему, в самом деле, говорить, что я буквально сегодня прибыл из пиратского плена.

- А почему вещи одичалых надеваешь? - удивился спросил Калунчк. - Забавляешься?

- Есть немного, - кивнул я. - А если серьезно, просто свои вещи оставил в стационарном хранилище - вдруг нарвусь здесь на кого-нибудь.

- Ну, именно здесь-то вряд ли, - покачал головой мой новый знакомый. - Ты вообще какой-то странный... Из какой ты системы?

- Сол-три, - назвал я общепринятое название моей планеты.

- Никогда не слышал, - вновь покачал головой Калунчк.

- А об Альдноа слышал? - решил я поинтересоваться.

- Альдноа? - на лице Калунчка отобразилось искреннее удивление и даже легкая растерянность.

- Это одна из главных систем Содружества, - пояснил я.

- Знаю Риккини-Тен, - ответил игрок. - Хотя... погоди-ка. Альдноа - это те, которые на ящериц похожи?

- Они самые, - подтвердил я.

- Ащькхак валыркххт! - прошипел Калунчк, будто сплюнул.

- Извини, я не понимаю тебя, - вежливо развел я в сторону руки, как учил универсальный разговорник Содружества.

- Извини тоже, - махнул рукой мой собеседник. - Я не буду переводить, это очень плохое ругательство. Мы называем твоих альдноа по-другому - ащькхак.

И он дружелюбно улыбнулся.

- Калунчк, - назвался мой новый знакомый и протянул мощную лапу для рукопожатия.

- Александр, - протянул я в ответ свою. - Рад познакомиться.

Все-таки негласный игровой этикет действовал не только на Земле - инопланетчики тоже старались соблюдать формальности вроде представления и дружелюбных жестов.

- И как тебя занесло на Габун? - поинтересовался Калунчк, когда обмен любезностями закончился.

Ага, значит, вот я где очутился. И мой собеседник все-таки цивилизованный габунус-игрок, как я и предполагал. Калунчк в целом выглядел и вел себя вполне дружелюбно, но я не был уверен, что ему стоит полностью доверять. Все-таки моя игровая жизнь висит на волоске, а для того, чтобы протянуть без перерождения целых два месяца, мне нужно быть очень осторожным. К тому же, как выяснилось, габунусы по какой-то причине не очень-то жалуют альдноа, а связаться бы мне хорошо именно с Ана-Тари. Или, может, попросить его написать в личку Нари? А тот уже передаст сообщение моей супруге. Но, черт возьми, еще неизвестно, как этот дружелюбный свин отреагирует на мои слова о пиратском плену. Вдруг местные сотрудничают с похитителями?

- Если честно... - замялся я, судорожно пытаясь придумать правдоподобную версию, которая не вызовет подозрений. - Если честно, это был случайный портал. Мы с друзьями поспорили, что я смогу выжить в случайном ареале без доспехов и оружия. Все свои действия я записываю, чтобы потом им доказать, что я не отсиживался где-нибудь в таверне.

- Странные вы ребята, - удивился Калунчк. - И что ты планируешь делать дальше?

- Хотелось бы добраться до какого-нибудь крупного города или поселка, - я почувствовал себя более уверенно, и врать стало как-то легче, - и найти станцию связи.

- Станцию связи? - опять удивился Калунчк.

- Это еще одно условие нашего спора, - пояснил я. - Для того, чтобы мои друзья узнали, где я нахожусь, и удостоверились в моей честности, мне нужно связаться с ними через станцию связи.

- А заключить договор не проще было бы? - от изумления габунус даже вытаращил глаза.

- Так неинтересно, - вздохнул я.

И тут мой новый знакомый громко хрюкнул, а потом расхохотался. Он так долго не мог успокоиться, что я и сам даже сперва улыбнулся, а потом рассмеялся тоже.

- Чудная планета! - нахохотавшись, резюмировал Калунчк. - Ладно, помогу тебе. Не в моих, если честно, правилах, но уж очень ты, Александр, меня рассмешил. Надо будет потратиться на портал и повидать ваш игровой ареал. Составишь компанию?

- Конечно, - с готовностью кивнул я, искренне надеясь, что габунус не будет сейчас добавляться ко мне в друзья. В противном случае придется снова что-то выдумывать.

К счастью, Калунчк, судя по всему, не очень любил засорять свой френдлист всякого рода подозрительными личностями вроде меня. Поболтать - одно, а вот оформлять дружбу в игре не всегда стоит.

- Что-то я к твоей карте не могу подключиться, - сосредоточенно произнес габунус.

- Странно, - как мне показалось, вполне искренне и даже расстроенно прокомментировал я.

- В общем, ладно, чудик, - Калунчк махнул рукой. - И так, без карты найдешь - двигайся только по этой дороге, по кустам особо не шарь. Опасно там. Где-то примерно в полутора часах отсюда расположен торговый узел - там как раз есть станция связи, купцы ими еще по старинке пользуются. И... напиши мне потом, чем твой спор закончился.

На этих словах он вновь расхохотался и дружески треснул меня по плечу.

- Спасибо, Калунчк, - поблагодарил я.

- Возможно, и мне когда-нибудь потребуется твоя помощь, - пожал плечами габунус.

- Слушай, - обратился я к нему, проигнорировав фразу о возможном долге. Договор мы с ним не заключали, так что обязанности ему помогать формально у меня нет. - А что с этим мостом?

- Это от первых, - сообщил мой собеседник, причем так, будто я уточнил, какого цвета небо.

- А кто такие первые? - поинтересовался я.

- Те, кто жил здесь до нас, - пояснил Калунчк. Вернее, это он сам, наверное, подумал, что пояснил. Мне же по-прежнему ничего не было понятно.

- Ясно, - кивнул я, решив закрыть тему. А то еще предложит мне зайти в сеть, куда путь мне пока тоже заказан.

- Пожалуй, я с тобой все же пройдусь, - неожиданно предложил ганубус. - Мне в ту же сторону.

Выглядело это немного подозрительно, но кто знает - может, он и вправду собирался туда же, куда и я. Главное, чтобы мой новый знакомый не задавал по дороге лишних вопросов. Решив все-таки присматриваться к Калунчку, не впадая при этом в паранойю, я отвлекся на главную мысль: хорошо, что в игре еще существуют такие анахронизмы как станции связи. Помню, как я удивился, прочитав о них - одно время в Джи были лишь командные чаты, а личные сообщения писать возможности не было. Для этого существовали станции связи - громоздкие гаджеты, похожие на видеотелефоны из старых фантастических фильмов. По ним можно было связываться с друзьями в игре. Потом, конечно, все изменилось, приватные чаты стали обыденностью, а станции связи пустовали. Но, что для меня сейчас было особенно важно, каждый мало-мальски крупный игровой населенный пункт в обязательном порядке имел свою станцию - с их помощью некоторые игроки проводили видеоконференции, а еще они позволяли анонимно входить в сеть.

И в этом, возможно, кроется мое спасение.


Глава 7. Местные и не местные свиньи



- Слушай, Калунчк, - обратился к своему знакомому, опять споткнувшись о последние буквы в непривычном имени.

- Можно просто Кал, - ганубус сжалился, глядя на мои мучения, почесал свой пятачок и припустил вперед так, что мне тоже пришлось ускориться, дабы не отставать.

И куда он спешит? Впрочем, мне вот этого делать точно не нужно, поэтому даже хорошо, что разговор так и не завязался - меня по-прежнему одолевали сомнения. Станция связи, с одной стороны, была вариантом хорошим, но стоит ли делать ставку только на нее? А вдруг она не работает? Или по каким-то причинам мне не дадут ею воспользоваться? Это было бы не очень хорошо, поэтому я еще раз рассмотрел возможность передать сообщение через Кала - что, если сделать это не напрямую, а попробовать схитрить? Скажем, захват меня пиратами можно было бы обратить в шутку... К счастью, я быстро понял, насколько топорно это могло смотреться. Тем более, денег, чтобы заплатить габунусу за участие в «розыгрыше» у меня нет - кошелек ведь тоже заблокирован. А ведь с ними все было бы гораздо проще: как я уже успел выяснить, жадностью страдают, вернее, наслаждаются во всех уголках вселенной. В итоге я здраво рассудил, что лучше всего пока молчать, ведь каждая фраза потенциально могла приблизить мое разоблачение. А в добрых намерениях своего собеседника и, так получилось, спутника, я пока не уверен.

- Александр, - на этот раз уже сам габунус замедлился и начал разговор, - можешь убрать свою плевательницу?

Фантом хищного птеродактиля с мерзким характером в этот момент парил над нами, выслеживая, нет ли в округе чего-нибудь грозящего моей безопасности - и чем, интересно, он так помешал моему новому знакомому?

- Зачем? Она мониторит окрестности, и пока такая птичка летает над нами, никто крупный уж точно незаметным не подберется. Не знаю, как ты, а я своим уровнем и безопасностью дорожу, - подумав, я решил говорить прямо. Если все взвесить, мне сейчас компания не особо-то и нужна, и если у этого типа какие-то проблемы, то я с радостью с ним расстанусь. Спокойнее будет.

- Тут водятся дрейки, - Кал сунул мне под нос трехмерное изображение огромного летающего ящера. - Они выбираются порой со своих гор на охоту. Увидит такой монстр твою птичку, и все. Сожрет сначала ее, а потом и нам уже некуда будет деться.

Да уж, звучит не очень приятно. Судя по всему, у этих дрейков статус босса, а с таких я фантомов, несмотря на все мое развитие, снимать еще не научился, так что итог потенциального боя становится очень предсказуем.

- Исчезни! - я громко приказал плевательнице убираться, при этом незаметно вызвав другого летающего питомца.

Пиглет - маленький совенок, я предполагал использовать его в темное время суток, но раз уж тут все так сложилось, пусть послужит мне прямо сейчас. История о дрейках - это, конечно, хорошо, но вот те обстоятельства, в которых неожиданно оказывается правильным отказаться от разведки, мне доверия не внушают.

Кал тут же расплылся в довольной улыбке, смешно сморщившей его пятачок, а вот я сделал это только через полчаса. Как раз в тот момент, когда парящий над нами пиглет заметил за следующей грядой холмов небольшую засаду. Не меньше пятидесяти габунусов с экипировкой, уж очень похожей на то, что было надето на Кале, и целый склад различной техники. А после Мираха и пары историй от Ана-Тари я в такие совпадения не верю. Конечно, вряд ли столь крупная группа собралась тут именно ради меня, но и в том, что они вот так просто пропустят незадачливого путешественника, я сомневаюсь. Тем более, эти их мотоциклы с гигантскими, обмотанными цепями колесами, выглядят хоть и забавно, но двигаются наверняка гораздо быстрее обычного человека.

К счастью, у меня запасен специальный фантом - как раз на такой случай. Один раз, когда мои наемники чуть не умерли во время сбора паровоза монстров для прокачки и пошли на второй круг, я, чтобы не терять время, решил разрядить свой спутник в стадо местных кабанчиков. Мы тогда как раз остановились на Зестусе-7, где, по легенде, из-за низкой гравитации рождаются довольно крупные зверушки, обладающие порой, скажем так, специфическими способностями. Так вот, те кабанчики прыснули во все стороны с такой скоростью, что в итоге выстрел моего космического корабля задел только траву да деревья. Именно после этого я и понял, что хочу себе такого живчика в коллекцию. А уж когда выяснилось, что он может наколдовывать на себя ледяную броню, счастью моему не было предела.

Ведь в чем основная проблема фантомов? Они бестелесны. Нет, принять удар, нанести удар - это легко, а вот что-то большее - увы. Здесь же я увидел прямо-таки целое поле для маневров. Например, можно под высоким давлением распылить воду вокруг фантома. Зачем? Действие ледяной брони таково, что она моментально вбирает в себя частицы влаги и наращивает собственный объем - настолько низкая у нее температура. И в итоге выходит занимательная штука: собственная броня фантома так же призрачна, как и он сам, а вот новый, намерзший вокруг лед уже нет. Остается накрыть все это сверху седлом, и ездовое животное, обладающее поистине космической скоростью, готово. Здесь у меня, конечно, никакого специального оборудования не было, да и времени, чтобы сделать все с умом и по технологии, мне бы точно не хватило. Но в критической ситуации мне пришла в голову идея получше: вода из ближайшей лужи и запасной комплект брони, набитый с одичавших габунусов прекрасно заменят все высоконаучные прибамбасы. Секунда на призыв фантома, еще пара - на окунание тряпок в воду и набрасывание их на спину кабанчика.

 - Йаааахаа! - не дожидаясь, пока Калунчк сообразит, что же тут происходит, я вскочил на оседланного кабанчика и понесся в сторону.

За спиной тут же раздались звуки ругательств - видимо, мой проводник делился новостями в чате и одновременно не смог удержаться от восклицаний вслух.  А буквально через мгновение из-за холма выскочил с десяток монструозных мотоциклов, на каждом не меньше, чем по три габунуса. Жаль, отправь они за мной не столь внушительную погоню, можно было бы и потягаться, а так придется проверять, так ли уж быстра эта живность с Зестуса-7, как мне казалось.

К счастью, кабанчик не подвел. Под недовольные и одновременно удивленные крики габунусов расстояние между нами все больше и больше увеличивалось. Вот только возникла одна небольшая проблема, которую я не учел, продумывая этот способ передвижения. Да, сидеть на импровизированном седле было очень холодно, однако не это было самым неприятным. Потихоньку, но вполне ощутимо, оно просто начало таять. Если так пойдет и дальше, то еще минут десять, максимум двадцать, и я снова окажусь на своих двоих. И не факт, что успею сделать новое седло, пока меня не достанут чем-нибудь дальнобойным.

Будь у меня под рукой мой инвентарь, было бы проще, а так приходится рассчитывать на одних фантомов. Вызвав снова плевательницу и дополнив ее огненным элементалем - вдруг повезет, и он сможет взорвать двигатель какого-нибудь мотоцикла - я отправил эту парочку постараться хоть немного задержать моих преследователей. Заодно отдал команду орде в случае остановки мотоциклов лезть внутрь и грызть провода. Не факт, что получится, скорее, наоборот, если эти ребята хоть что-то собой представляют. Но мне бы сейчас просто разорвать дистанцию.

Инстанс «Пустынная нора»

Пролетая на полной скорости мимо небольшого провала в земле, я чуть не пропустил системное сообщение. А ведь это же выход! Сделав небольшой круг, чтобы оказаться точно между преследователями и ослепительно светящим в их глаза солнцем (к счастью, мне повезло с его расположением на небе), я на ходу спрыгнул на землю, призвав Акакия вместо себя на спину кабанчика. Надеюсь, издалека подмены никто не заметит, а я смогу спокойно добраться до этой «пустынной норы» и переждать неприятности в ней. Учитывая направление, которое я задал своим фантомам, преследователи наверняка попытаются срезать путь и в итоге даже не заметят это место. Ну, и когда все-таки обнаружат мое исчезновение, просто решат, что я вышел из игры. Вроде бы, все логично?

Как раз в этот момент я подполз к самому входу.

Вы хотите войти в инстанс в обычном режиме или в режиме царя?

Интересно - таких сообщений мне никогда раньше не попадалось. Думаю, чтобы уж наверняка ни с кем не столкнуться, нужно воспользоваться необычным вариантом. Тем более, мне на самом деле любопытно.

Стоило мне перенестись в сумрак подземелья, как тут же пропали грохот двигателей, разгневанный клекот плевательницы и многоголосое урчание сфинксов. А ведь раньше я всю эту какофонию просто не замечал. Тишина - это страшная сила, на столь многие вещи она открывает нам глаза. Оглядевшись по сторонам, я увидел самую обычную пещеру, хотя внутреннее чутье никак не могло успокоиться и било тревогу, явно подмечая какую-то странность. Вот только осознать, что же это такое, никак не получалось. Ведь очень часто бывает, что мысль прямо-таки крутится в голове, а поймать ее мы никак не можем.

- Ну вот, грязь натащили, - раздался чей-то расстроенный голос, а я наконец-то понял, что меня все это время смущало. Тут было чисто. В обычных пещерах, которых я уж точно повидал немало, на стенах то тут, то там встречаются разводы от сырости, в темных углах есть плесень, где-то неровными клоками растет мох, повсюду валяются мелкие камни, пыль. Здесь же царили чистота и порядок. И теперь я понимаю почему.

Призвать фантома каменного элементаля

Использовать Душу царя

Ваши жизни и защита выросли в 2 раза

Несмотря на то, что голос таинственного незнакомца звучал вполне дружелюбно, я решил на этот раз быть максимально осторожным, использовав свою самую сильную защитную комбинацию из фантома и полученных от него сопротивлений. Конечно, оптимально было бы использовать душу на моего противника, но провоцировать конфликт самому, не оценив последствий, мне что-то не хочется. Я ведь и раньше, если вспомнить, не так уж и часто умирал, несмотря на все заварушки, куда меня заносила нелегкая. Но как же неуютно себя чувствуешь, когда лишаешься пусть, вроде бы, и необязательной страховки в виде гарантированного второго шанса.

- Меня зовут Александр, - видя, что незнакомец не спешит ни продолжать разговор, ни выходить на свет, я решил взять инициативу в свои руки и начать с чего-то банального, но настраивающего на мирный лад.

- Хваран, - тут же представился в ответ мой собеседник и сделал пару шагов вперед.

Чем-то он был похож на уже встреченных мной габунусов. Если, конечно, можно сравнивать грубую подделку с оригиналом. И этот самый оригинал сейчас стоял передо мной: грациозная пластика, легкие движения, даже пятачок на лице выглядел не странным рудиментом, а своеобразным естественным украшением. Что там Кал говорил про первых?

Похоже, мне повезло встретить - хотя, учитывая их порой не самый хороший характер, везение ли это? - одного из древних. Еще недавно мы с Ана-Тари мотались по всей вселенной в поисках этих ребят, и вот я набредаю на одного из них совершенно случайно. Как будто древние - это, скажем, обычные рыжие люди, которых, вроде бы, и немного, но зато встречаешь их на каждом углу. Вот только с этими все же совсем не так. На самом деле древних считанные единицы на всю бесконечную вселенную, и... Начинают меня мучить нехорошие подозрения.

- Ты же специально хотел меня видеть? - я первый не выдержал повисшей паузы. - Не думаю, что вход для царей тут появился просто так. Ты искал меня?

Может быть, это и эгоцентризм да завышенное самомнение, но молчать и делать вид, что ничего странного в этой встрече не вижу, я не собираюсь.

- Темный царь и дочь убийцы, я слышал, что вы ищете последних представителей первых рас, - звучит немного архаично, но в целом да, это про нас с Ана-Тари. - Вот только вы не понимаете, с чем именно соревнуетесь в этой гонке, а проигрывать вам не стоит. Да, это было бы совсем не то, что нужно этой вселенной. Поэтому, когда ты очутился на моей планете, я решил встретить тебя и поговорить.

- И что же задумал император альдноа? - спросил я напрямую, и мой собеседник даже немного завис. А разговор-то приобретает интересный поворот!

- Пять тысяч лет Ана-Баал уже пытался это провернуть, но тогда нас, древних, еще не забывших, что значит жить, и не уставших от этого, было больше, и мы остановили его. Но сейчас никто даже не догадывается, что именно он задумал, и это самое печальное, - вот же старый хрыч, сколько говорит, а к сути так и не приблизился. К счастью, Хваран все же как раз решил добавить в свой рассказ немного конкретики. - Он планирует устроить гекатомбу. Девяносто девять древних, принесенных в жертву на вершине Красного вулкана, могут открыть путь за грань, туда, где предки альдноа живут уже многие тысячелетия. Ведь ты же не думал, что земляне единственные, кто ушел вперед, за тысячный уровень лишь частью расы?

- И тогда с помощью предков у альдноа просто не будет равных в этой вселенной, - развитие ситуации было не так сложно предугадать.

- Ана-Баал не будет просить предшественников уйти после того, как те повергнут к ногам свою бывшую вселенную, но им самим очень быстро наскучит пребывание в старом мире. И так же скоро все вернется на круги своя, вот только у императора Альдноа останутся немыслимые для других технологии и власть, - закончил свою историю Хваран.

Как банально и одновременно печально. На этот раз мы долго молчали вдвоем, погруженные каждый в свои мысли.

- Мне нужно идти, - огорошил мой собеседник, - а ты можешь оставаться здесь. Теперь это место будет принадлежать тебе, и никто чужой не сможет попасть внутрь. Считай это моим небольшим вкладом в ваше дело, - и больше не говоря ни слова древний габунус исчез, оставив меня одного.

Было бы наивно рассчитывать, что при его таком отрешенном подходе к делу тут найдется оборудования для связи с большим миром, но хотя бы безопасное убежище себе я, похоже, нашел. Теперь выбраться на свободу станет немного проще, а спасение мира... Об этом я подумаю как-нибудь потом.


Глава 8. Не один



Собственное убежище, в которое ни один чужак не сможет попасть - это, конечно, хорошо. Вот только сидеть в нем безвылазно целых два месяца я точно не собираюсь. Найти способ связаться с Ана-Тари - вот моя первостепенная задача на ближайшее время.

Я прилег на каменный пол пещеры, опершись спиной о какой-то булыжник - как и все в этом месте, он был аккуратный, чистый, без единого острого угла. А ведь из мебели-то здесь, пожалуй, ничего нет. Интересно, как Хваран обитал тут с минимумом комфорта? Или ему не хватало, как это говорится, перчика в жизни? Впрочем, мне тоже не привыкать. В конце концов, это всего лишь игра, так что любые ощущения, связанные с неудобствами - всего лишь иллюзия.

Итак, что мы имеем? Моя физическая оболочка по-прежнему в плену у пиратов, но я виртуальный относительно свободен. И даже вполне себе в безопасности. Но выйти мне все-таки придется, в противном случае Ана-Тари попросту не узнает об опасной затее собственного отца, а я этого допустить не могу. Не то чтобы меня волновали судьбы мира, я уже привык, что эти переживания отнюдь не взаимны, мне просто действительно очень дорога ненаследная принцесса альдноа. А потому мне просто необходимо выбраться и дойти до этой злосчастной станции связи. И очень надеюсь, что она действительно находится там, где указал Калунчк.

Конечно, выходить прямо сейчас - чистейшей воды самоубийство. Мой новый знакомый, оказавшийся натуральной свиньей, знает, что я планирую направиться именно туда. И вполне вероятно, что сейчас он и его соратники обыскивают окрестности. Трюк с Акакием верхом на кабане был хорош своей неожиданностью, но сейчас хитрость, скорее всего, раскрыта. И глупо рассчитывать, что Калунчк уйдет в расстроенных чувствах, не пожелав отомстить. Значит, как минимум день мне не стоит даже носа показывать на поверхность. Но чем тогда, черт побери, заняться? Я даже в сеть не могу выйти, чтобы почитать о планете и ее жителях. А еще как бы для меня сейчас было полезно побольше узнать о древних. Сколько их? Где скрываются? Хоть какие-то зацепки.

Я устроился поудобнее, вытянулся и закрыл глаза. Тишина. Ни звука капающей воды, ни подозрительных шорохов. Почти как дома, то есть на моей яхте... Вспомнив о том, что «Стерр-Тен» находится в руках у пиратов, я заскрипел зубами от злости. Кто-то сейчас трогает мои вещи, роется в шкафчиках и на камбузе. Жрет мою еду, которую с таким мастерством готовил Хиба.

При мыслях о зеленом гиганте вспомнились мне и слова робота: «Когда ты покупал Хибу, то знал, что в Содружестве есть рабство». О чем я тогда только думал? Сбылась мечта среднестатистического гика: космические корабли, живые инопланетяне, холодные красотки и... рабы. Хорошо еще, что наложниц себе тогда не прикупил. Тут я даже усмехнулся. И ведь правда же - прилетел, считай, на первую попавшуюся планету, послушавшись Солонима, чуть не умер, сбежал на орбитальную станцию, пришел в себя и решил поиграть в звездного лорда.

Почему я выбрал именно Хибу? Странно, но сейчас я уже и не помню. Все происходило в режиме онлайн на каком-то популярном аукционе. Представителей его расы, кроме него самого, больше не было. Наверное, поэтому выбор мой пал на зеленого великана - остальные невольники были какими-то полузабитыми доходягами, а он единственный выделялся ростом и комплекцией. Ага, и стоил при этом почему-то дешевле процентов на десять любого карлика, буквально дышащего ему в пупок. Я так, кстати, и не узнал, почему. В тот момент меня это не особо интересовало, а потом, видимо, забыл. Или просто посчитал некорректным спрашивать у раба, почему он стоит так дешево.

Проблем с Хибой не было - прислуживал он проворно и даже в какой-то мере ответственно. По факту, он легко мог меня придушить одной рукой, если бы успел. Но, по крайней мере, мог попытаться. Правда, и сам бы он был после этого не жилец - ментальная привязка если вдруг даже не убила бы его в процессе, то потом отправила бы к праотцам со стопроцентной вероятностью. Да, наверное, Хиба боялся смертельного наказания. Но мне искренне хотелось думать, что он просто был порядочным. А еще - я никогда ему ничего плохого не делал.



- Всего лишь купил, - почему-то произнес я вслух.

Начинаю разговаривать сам с собой от офдиночества? Не рано ли? Открыв гюлаза, я увидел, что в пещере стало зсаметно светлее. Присмотревшись, я понял, в чем дтело: между стенами и потолком были аккуратно спрятаны узкие светло-синие лампы, которые активировались, пока я лежал и думал. До этого, когда я разговаривал с Хвараном, в подземелье царил полумрак, рассеивавшийся зеленоватой подсветкой. Это я точно запомнил. И в чем смысл подобной, с позволения сказать, светомузыки? То зеленые лампы, то синие - не просто же так это было придумано.

- Эгей! - задорно крикнул я в пустоту. - Есть тут кто?

Разумеется, нет никого, одернул я сам себя. Это место выглядит как инстанс, но на самом деле просто обычное убежище. Да и Хваран сказал, что здесь я в безопасности. Или?..

Оказалось, что мне не послышалось. Кто-то снова отчетливо хрустнул - вернее, царапнул когтем по камню. И вот это мне уже не понравилось. Судя по всему, древний габунус использовал в качестве пристанища весьма своеобразное место. Как минимум обитаемое.

Не раздумывая ни секунды, я вскочил на ноги, одновременно призывая земляного элементаля и сфинксов. Один даст мне защиту, другие смогут задержать практически любого противника. А остальные очки призыва можно будет потратить уже под конкретную ситуацию, использовав наиболее эффективные в данных обстоятельствах фантомы. Итак, теперь я готов к визиту незваных гостей. Где же вы? А ну, выходите!

Снова кто-то чиркнул когтем по камню, затем надолго повисла гнетущая тишина, нарушаемая только легким перестуком камней элементаля. И когда я уже совсем было расслабился, из темного коридора внезапно раздался мерзкий смешок. Так, наверное, мог бы хихикать гном из дешевого ужастика. От неожиданности я дернулся, но тут же сам улыбнулся - настолько нелепой была ситуация. Вот ведь странный тип этот Хваран! Хоть бы предупредил о подобных эксцессах!

Удержавшись от желания призвать огненного элементаля и залить коридор пламенем, я решил действовать осторожнее. Мало ли - быть может, невидимое существо мне вовсе не угрожает. Неизвестный снова хихикнул, но даже не подумал выбираться из темноты. И вот теперь мое терпение все-таки лопнуло - повинуясь моему приказу, пушистая банда рванулась в коридор, откуда в следующую секунду раздался обиженный мяв. Не жалобный, не испуганный - в визгливых руладах моих миньонов явно прослеживалась именно обида. А затем появился и сам возмутитель спокойствия.

Надо было видеть эту картину: рыжие, голосящие на разные лады сфинксы, задрав головы, выбежали из темного коридора и сгрудились в мохнатую кучу. Все они неотрывно смотрели на потолок, по которому деловито ползла крыса-переросток с длинной крокодильей мордой и целой батареей острых зубов. И когда это нелепое существо еще раз хихикнуло, я не выдержал и рассмеялся в голос.

Охранный катрукс, уровень 500

Когда-то катруксы использовались в каждом втором жилье на Габуне - как преданные домашние питомцы, способные защитить хозяйское имущество и дать отпор грабителям. Сейчас они стали редкостью, а коллекционеры дают за таких любую запрошенную сумму.

Я отозвал недовольных сфинксов и элементаля, после чего вновь сел на пол, не отрывая взгляда от гостя, который оказался своего рода сторожевым псом. Катрукс уже привычно хихикнул и потопал по потолку в мою сторону, легко перешел на стену и спустился по ней, откровенно плюя на гравитацию. Подошел ко мне, понюхал, пощелкал зубами и отправился в дальний угол. Размером катрукс был с небольшую собаку, но его пятисотый уровень внушал уважение. И вот опять-таки - почему этот чертов Хваран не предупредил меня об охранном питомце?

Голубоватые лампы зажглись еще ярче, и пещеру буквально залило светом. Теперь я увидел, что она была не просто чистой, а идеально чистой - габунусу явно было некуда себя деть, пока он ждал меня. Катрукс, помесь крысы и крокодила, потоптался в углу, затем с важным видом клубного охранника принялся патрулировать пещеру. Вновь подошел ко мне, издал свой смешок и двинулся дальше, завершив инспекционный поход в том самом темном коридоре, откуда до этого появился.

Я осмотрелся на тот случай, если что-то пропустил, пока освещение было слабым. Увы, ничего нового я не обнаружил - пещера по-прежнему напоминала уголок минималиста. Только вдоль одной стены протянулась довольно узкая лавка с лоскутными тряпками. Видимо, это должно было служить мне виртуальной постелью. Что ж, и на том спасибо.

Игровые   часы  не  были  отключены,   так   как  не  относились  к  социальным   функциям,  поэтому  я  мог   следить  за  временем.  Оказывается,  в   раздумьях я провалялся несколько часов, и теперь на планету медленно опускался вечер. В голове мелькнула дерзкая мысль: может, выйти наружу и все-таки попытаться дойти до торгового узла? По факту, мне бы только прорваться к станции связи, а там после звонка Ана-Тари можно будет уже ни о чем не беспокоиться. Ни о местных бандитах, ни о пиратах. Пусть хватают - как только ящерка узнает, что со мной, она меня моментально вытащит. Уж кому-кому, а ей на это точно хватит и сил, и связей.

С другой стороны, я прекрасно осознавал возможные последствия моей безумной вылазки. Если меня убивают в обычной игре, я возрождаюсь через три часа и спокойно продолжаю приключения. Если же меня убивают, пока я у пиратов... Черт, как же я ненавижу бездействие!

Последующие несколько часов я монотонно бродил по пещере, периодически в нее заглядывал охранный катрукс, похихикивал и уползал обратно во тьму. Я уже успел выстроить несколько безумных идей и тут же их развенчать, погрустить о былых временах и снова взять себя в руки. Да, я бывал в самых разных переделках, несколько раз моей жизни грозила реальная опасность, но мое нынешнее вынужденное заточение напомнило мне о самом первом инциденте с инопланетчиками. Предложение Солонима, перелет на Мирах, пытки и затем бесконечное сидение на орбите.

Так, хватит. Сейчас же ложусь спать, пытаюсь хоть как-то восстановить свои силы и пробую выбраться на поверхность. Помню, я перелопатил огромное количество информации по поводу жизнедеятельности в Джи. Обычно игроки пачками ели стимуляторы, чтобы как можно дольше не выходить из виртуальности - каждая минута была дорога, особенно если речь шла о какой-нибудь крупной осаде или об ограниченном по времени инстансе. Но был и другой вариант, который использовался в том случае, когда любители Джи просто исследовали игровой мир, а в реальности у них не было никаких дел. Профессиональные игроки, которые месяцами не вылезали из капсул с питательным раствором и спали прямо в игре. Ведь по факту все, что происходит с нами в реальности, отражается и на наших ощущениях в вирте. Так что когда игрок хотел спать, он либо выходил из игры и отправлялся на боковую, либо находил безопасное место, укладываясь прямо там. В Джи, конечно, всегда есть вероятность стать чьей-то жертвой, что становится все обиднее и обиднее с каждым уровнем, но и отдыхаешь ты тут почему-то на порядок быстрее. Собственно, виртуальная недвижимость была в ходу и по этой причине тоже.

Я даже усмехнулся: мое тело у пиратов, но при этом находится в относительной безопасности. Сейчас я лягу здесь, в этой подсвеченной синим пещере, засну (едва подумав об этом, я тут же зевнул), а где-то на базе работорговцев погрузится в сон и мое физическое тело...

Оказалось, что проспал я почти двенадцать часов - настоящая редкость для меня. По всей видимости, организм таким образом решил восполнить потраченные силы. Неудивительно, ведь все это приключение с восстанием на Кикране, бегством на Габун и побегом от друзей Калунчка дало о себе знать невероятной усталостью. Да и, буду сам с собой откровенным, переживания за Ана-Тари сил тоже отнюдь не прибавили, а даже наоборот.

Когда я открыл глаза, в пещере вновь царил зеленоватый полумрак, но по мере того как я стряхивал с себя остатки сонного оцепенения все сильнее разгорались вчерашние синие лампы. Это что, получается, свет реагирует на мое состояние? Я сплю, и освещение почти нулевое, да еще и с зеленым, не напрягающим оттенком. Я бодрствую, и пещера начинает наливаться ярким светом. Интересно.

Но почему тогда с Хвараном мы общались в потемках? Видимо, он сам тогда спал, решил я. А потом система просто перестраивалась на меня, и поэтому переключение на яркий свет произошло не сразу. По крайней мере, такое объяснение мне казалось логичным.

Где-то в углу привычно хихикнул катрукс, а я решительно посмотрел в сторону выхода.


Глава 9. Право сильных



Вот только сначала... Столько смотрю на эту тварь, а так до сих пор ни разу и не попробовал.

Вы использовали Душу царя на катрукса

Вы получили пассивное сопротивление звуковым эффектам 90%

Вы получили активную способность «Раздражающий смех»

Жаль. Если честно, почему-то казалось, что от этого, скажем так, подарка древнего будет больше пользы. Ну, раз нет, то придется рассчитывать только на свои силы. Итак, можно попробовать идею со скоростным прорывом на кабанчике в образе царя или переключиться на шпиона и поискать путь попроще. У того хоть и уровень значительно меньше, зато способности как будто созданы для подобных ситуаций.

Для начала невидимость - длится две секунды, но этого вполне хватит, чтобы выйти из пещеры, осмотреться и незамеченным для любого наблюдателя вернуться обратно. Пробую - на небе, периодически скрываясь за полупрозрачным облаками, царит местное красное солнце, освещая абсолютно безлюдное пространство вокруг моего убежища. Либо я переоценил габунусов, и те так и не заметили, где именно я пропал, либо переоценил себя, и на самом деле случайный путник для такой толпы охотников за адреналином просто неинтересен. Попался бы - хорошо, улизнул - досадно, но ладно. Я настолько привык находиться в центре событий, что самому даже стало немного обидно. Тем не менее, спешить окончательно выбираться из своего убежища я не стал. Еще три раза, дождавшись отката способности, я переносился на поверхность и обратно, пока на сто процентов не убедился, что рядом точно никого нет.

Что ж, похоже, я действительно был лишь случайной жертвой, а значит, и рассказ о станции связи, скорее всего, является правдой. А то, если честно, в глубине души сидел червячок сомнения - вдруг эту историю мне скормили просто для того, чтобы провести в нужную сторону? Выбравшись наружу, я огляделся, на этот раз уже без спешки, но вокруг всё так же царила ничем не нарушаемая тишина. Призвав Пиглита, я организовал себе разведку и неспешно двинулся в ту сторону, куда полдня назад мы шли вместе с Калунчком. Интересно, а засада все еще на месте?

Постоянно сверяясь с картинкой сверху, чтобы, не дай бог, меня никто не заметил, я подобрался к запомнившимся с того раза холмам. И, как и в прошлый раз, там явно кто-то был - поднимающиеся вверх клубы дыма явно об этом свидетельствовали. Не удержавшись и подобравшись поближе, я смог рассмотреть картину следов недавно прошедшей битвы. Котлованы на месте складов-палаток, догорающие остовы мотоциклов и всюду трупы-трупы-трупы. А ведь судя по тому, что я сейчас вижу, удар был нанесен из космоса, а тут никто даже и среагировать не успел. Нет, конечно, можно предположить и другие варианты, но кому, как не мне, проще узнать следы орбитальной бомбардировки! И что же тут тогда происходит? Война? Или какое-нибудь вторжение? А не поспешил ли я тогда записывать свиноносых в разбойники? Может быть, это самые настоящие патриоты, из последних сил сражающиеся за свою свободу, и тогда становится понятным такое вот настороженное отношение к чужакам.

В этот момент мое внимание привлек еще один столб дыма, поднимающийся где-то за горизонтом. И что-то мне очень не нравится направление- ведь именно там и должен быть центр связи, к которому я направлялся. Если и по нему был нанесен такой же удар, то, боюсь, мои шансы уже сегодня выйти на связь с Ана-Тари начинают стремиться к нулю. Не рискнув призвать кабанчика или какое-либо другое средство передвижения, я все же постарался ускориться и направился в ту сторону, стараясь проложить свой маршрут между холмами так, чтобы заметить меня издалека было как можно сложнее.

И вот передо мной еще одна воронка. Тут, похоже, действительно было небольшое поселение, и по нему ударили уже в полную силу. Если от засады еще что-то осталось, то тут были только оплавленные камни и металл. Да уж - и что в итоге творится на этой планете? Может быть, самое благоразумное - это вернуться обратно в убежище и пересидеть там? Тут мой взгляд упал на следы какой-то техники, уводящие в сторону от места удара, и мысли моментально приняли новое направление. Если кто-то тут был и уехал, то, скорее всего, направился в какой-то населенный пункт. Цивилизация - это связь, а связь - это свобода. По большому счету, мне ведь не важно, что тут произошло, главное, вырваться из этой передряги.

Увидев новую цель, я смог снова собраться и неспешно потрусил вперед, стараясь по возможности держаться рядом со следами колес, но при этом и не выбираться на дорогу, где при должном невезении можно будет легко столкнуться с еще одним ездоком. А очередная погоня мне точно не нужна. И вот, когда на небе уже начали появляться первые признаки заката, Пиглет подал мне сигнал, что заметил признаки цивилизации.

Постаравшись подобрать позицию так, чтобы не оказаться в поле зрения камер, которые наверняка мониторят всю округу, я прокопал при помощи землеройного червя с Хлинды нору в вершине очередного холма. Теперь осталось только залезть внутрь и, не пробивая ход до конца, проковырять парочку маленьких дырочек. Получилось - учитывая, что никакого ажиотажа на раскинувшейся впереди военной базе я не вижу, то, скорее всего, меня не заметили. Парочка хитростей, которым как раз для таких ситуаций обучила меня Ана-тари, оказались очень кстати.

И, самое главное, похоже, мне повезло нарваться именно на гостей планеты. Нет, в лагерь тех же габунусов, судя по тому уровню технологий, что я видел у аборигенов, пробраться было бы гораздо проще. Вряд ли бы там имелся в наличии искусственный интеллект системы защиты и вряд ли там были бы тысячи сенсоров, способных, например, даже заблокировать появление порталов. Вот только обычная звериная смекалка, свойственная всем, кто полагается только на себя, для меня гораздо опаснее. А здесь - система «Форт» производства риккини, которая обычно идет в комплекте с начинкой производства альдноа. А там, как всем прекрасно известно, нет и никогда не будет защиты от «своих». Помню, Ана-Тари смеялась, рассказывая, как пара планет пыталась заставить альдноа сделать свою технику эффективной и против них самих.

- Вот только кто ж нас сможет заставить, - говорила тогда моя ящерка. - Им так и сказали: не хотите - не покупайте. И вообще - вы что, планируете на нас напасть? После этого парочка послов до того перепугалась, что их еле откачали.

Дальше она рассказывала, что альдноа-наемники этой возможностью никогда не пользуются, но вот если дело касается всей расы или просто безопасности одного из ее представителей, то это уже совсем другая ситуация.

- А ты как мой муж имеешь право на эту технологию как никто другой, - в памяти против воли опять всплыл ее голос. А ведь я и не думал, что буду так скучать. Интересно, тут дело в пиратах или мне на самом деле не хватает моей женушки?

Итак, если я смогу найти какое-то дальнобойное оружие, то благодаря специальному навыку легко переделаю его во «взломщик». Дальше останется только исключить себя из поля зрения системы защиты да проскользнуть мимо не ожидающих подвоха часовых. В принципе, риск минимален, можно и попробовать. В крайнем случае, даже если меня и заметят, то далеко не факт, что сумеют поймать. Если это полноценная войсковая операция, где не все знают друг друга, то переключившись на шпиона я смогу легко затеряться в их рядах с помощью мимикрии. Главное, чтобы разница в уровнях была не слишком большой.

Но в любом в случае мне нужно оружие, а значит, пора на охоту. Выбравшись из своего лаза, я отполз подальше и только там уже поднялся на ноги. Итак, мне нужно срочно раздобыть что-то дальнобойное. Нет, чисто теоретически, я могу перенастроить систему, добравшись до любого из ее блоков, вот только, к сожалению, сделать это незаметно точно не получится.

Дальше меня ждали еще шесть часов забега по ближайшим лесам, где в основном попадалось только дикое зверье, выбить с которого хоть что-то технологичное не стоило и рассчитывать. К счастью, Калунчк оказался не единственным, кто промышлял в этом мире на большой дороге. Так что следующий случайный спутник, попытавшийся добить меня, стоило только повернуться к нему спиной, принес мне долгожданный трофей. Что самое забавное, этот габунус, скорее всего, даже и не понял, что случилось. Вот доверчивый чужак начинает копаться в случайно убитом звере. Вот благородный разбойник замахивается, чтобы начать серию критических ударов. И вот он уже почему-то сгорает в пламени непонятно откуда-то взявшегося огненного элементаля.

Бластер, снятый с тела габунуса, оказался, конечно, так себе. Самая дешевая модель, при этом еще и дышащая на ладан. Становится понятно, почему этот комбинатор даже не пытался сам им воспользоваться. Но, к счастью, мне прекрасно подойдет и такой. Активирую навык «Универсальный ключ альдноа» и перехожу в режим конструктора. Тут, на первый взгляд, все запутанно, но, на самом деле, стоит один раз попробовать, и уже не забудешь. Практически как кататься на велосипеде. Итак, уменьшаем мощность луча, добавляем возможность регулировки и перенаправляем всю высвобождаемую энергию на передачу необходимого мне кода.

Вот и все. Теперь остается только вернуться в мою норку и выстрелить лучом с кодом в один из датчиков защитной системы, выделяющихся своим характерным цветом на крыше одного из зданий. На мгновение появилась мысль: а как бы в этой ситуации поступил старый я, который просто шел напролом и не пытался никогда до конца разобраться, что же творится вокруг? Впрочем, я уже лежал в канаве на Мирахе, так что знаю, к чему такое поведение может привести, и не горю желанием повторять. А чувство, когда ты полностью осознаешь, что делаешь, и это позволяет тебе добиться результата - оно мне нравится.

К этому моменту ночь уже вступила в свои полные права, что было мне уже совсем на руку, так что, вызвав кабанчика и подготовив все необходимые материалы для создания седла на случай необходимости экстренного отступления, я решил, что можно официально начинать операцию по проникновению на базу таинственных чужаков.

Вот я выглядываю из-за холма, и охранная система должна была бы меня заметить, но она молчит. Прекрасно, значит, можно считать, что практический экзамен по полевому программированию я сдал на отлично. Теперь проверим мои навыки маскировки: опустившись на живот, я по-пластунски двинулся вперед, каждые пару метров замирая и проверяя, заметили меня или нет.

Когда я уже подобрался к одному из проходов в стене, то смог разглядеть, что его перекрывают аж двое часовых, альдраг и мирахец. Жаль, если честно, была надежда, что чужаки полностью положатся на автоматику, но, похоже, они или слишком умные, или, наоборот, еще не до конца разобрались, что именно у них находится в руках. Впрочем, это не критично: стены «форта» риккини - это больше силовые крепления под различные артустановки да защита от огня и магии, так что перелезть через них будет не так уж и сложно. А вот наступать на ветку в каких-то двадцати шагах от часовых мне точно не стоило.

- Кто там? - место, где я укрылся, явно заметили и пока не открыли огонь только из-за ночной лени, явно разморившей охранников, да уверенности в непогрешимости защищающих их технологий.

А если так? Активирую удар царя и использую до сих пор висящую на мне способность к раздражающему смеху.

- Все нормально, - мирахец, до этого подозрительно вглядывающийся в темноту, успокоился и уселся обратно. - Это всего лишь дикий катрукс. Если не залезать на их территорию, они безобидны.

- Я слышал, они дорого стоят. Может быть, поймаем? - а вот это предложение я не учел. Ведь про ценность этих зверьков было сказано даже в описании.

- Так то домашние, а диких тут хоть пруд пруди, вот только обучать их никто уже не умеет. Утраченная профессия, - в голосе опытного часового мне послышалась тайная гордость. Может быть, кто-то из его предков был таким дрессировщиком или он сам пытается освоить эту профессию в свободное время, кто знает. Я вот заглянул сюда на пару дней, а разумные существа тут жили тысячи лет до меня и, надеюсь, будут жить еще не меньше. И у каждого из них свои мечты, свои желания, свои тайные мысли, чистые и не очень. И как во всем этом огромном многообразии судеб не потеряться? Хотя, может быть, весь этот круговорот и постоянное движение, когда мы каждый день касаемся кусочками своей жизни случайных прохожих - и есть тот самый смысл бытия. Не знаю.

Убедившись, что часовые больше не обращают на меня внимания, я пополз дальше.


Глава 10. По-пластунски



Когда я был еще студентом, правительство в очередной раз вернуло в обиход военные сборы. В реальной жизни я никогда особенной физической мощью не отличался, на спортивных мероприятиях в универе рекорды не ставил, но уж и явным задохликом точно не был. Точнее, так я думал до первых в жизни сборов.

Нас на целую неделю забросили на какую-то военную базу, помнившую, наверное, еще Карибский кризис. Как нам пояснил один из инструкторов, недавно ее расконсервировали и решили привести в порядок. Но к нашему приезду, естественно, сделать этого не успели, да и явно не собирались торопиться. Единственное, что на этой базе было в отличнейшем состоянии - это полоса препятствий. Ею точно занялись основательно.

И вот я уже ползу по-пластунски, а инструктор издевательски кричит, что меня ранили в пятую точку - настолько, оказывается, высоко я ее держу. Радовало то, что я такой был не один - все остальные проявили себя немногим лучше. Разве что только Васька Кочергин порадовал товарищей офицеров, но он уже просто-напросто проходил своего рода подготовку в военно-спортивном лагере. Я же и еще полтора десятка «бойцов» были окрещены «мясом». Но, к счастью, при этом мы не были очень уж безнадежными.

Во второй половине недели я уже ползал по-пластунски как заправский солдат, искренне надеясь, что эти навыки мне не пригодятся в реальной жизни. А вероятность такая была - неспроста Минобороны тогда расконсервировало старые базы. Потом, правда, все поутихло, и никто даже толком понять не успел, кто и чем нам угрожал. Но целая неделя барахтанья в грязи, сборка-разборка автомата и жалкие попытки подтянуться под унизительные фразы инструктора - это я запомнил на всю оставшуюся жизнь.

И вот своеобразная ирония судьбы: в виртуальном мире я тоже ползу по-пластунски, вспоминая те самые навыки, приобретенные в реальном мире. Тело ведь все равно мое, хоть и игровое, поэтому от правильности движений зависит и то, что происходит в виртуальности.

Вот мирахец и альдраг, оживленно беседующие о диких катруксах, остались далеко в стороне. Теперь можно ненадолго выпрямиться и, стараясь не производить никакого шума, перемахнуть через ограду. Секундная готовность. Задержать дыхание. Раз, два, три!

Приземлившись на пожухлую траву, я все-таки не рассчитал и, подвернув ногу, упал на бок, зашипев от боли. К счастью, охранники были достаточно далеко, чтобы это услышать. А иначе бы пришлось принимать совершенно не нужный бой.

На пару мгновений меня охватила тревога. Зачем я сюда полез? Чего пытаюсь добиться? Один, без поддержки и нормального оружия - идея пробраться в форт уже не казалась мне такой гениальной. Но вскоре меня отпустило. Если я хочу выбраться из этой передряги, нужно действовать. И других вариантов у меня просто нет. Торговый узел со станцией связи уничтожен, а значит, самый простой способ выйти на Ана-Тари можно отмести. Не отлавливать же мне, ей-богу, габунусов, предлагая написать сообщение моей супруге! Нет, это, конечно, тоже вариант, но уж больно много рисков.

Внутренняя территория форта была небольшой. В центре - явно командный пункт, по сторонам технические блоки. Рядом с одним стоят колесные танки, следы которых я, судя по всему, и видел сразу после нападения на торговый узел. Судя по относительной расслабленности часовых, ничего серьезного на ближайшее время не намечалось. Да и чужаков как-то подозрительно мало. Неужели решили выйти из игры, пока не наступит утро? Для армии вторжения или спецотряда, посланного для какой-то тайной операции, это было странно. Значит, скорее всего...

- Туда! - пролаял кто-то темный, молнией метнувшийся в сторону танков.

Следом за ним к боевым машинам скользнули еще пять или шесть фигур. Откуда они появились? Ага - у одного из блоков, явно жилых, осталась приоткрытой дверь, и из узенькой щелки лился теплый электрический свет.

По броне застучали подкованные ботинки, захлопали люки, один из неизвестных что-то прокричал, но неразборчиво, с ревом завелись двигатели. Включились мощные фары, выхватывая из темноты незамеченные мною до этого фигуры альдрагов, стоявших возле соседнего блока. Вот ведь черт, хорошо еще, что и они меня не увидели!

Один из неизвестных молча махнул рукой в сторону танков, и тяжелые машины, оглушительно взревев, на большой скорости вырулили со стоянки и помчались, очевидно, в сторону главных ворот. Их я не видел, но исходя из того, что знаю, именно там они и должны были находиться.

Только сейчас я понял, что слишком сильно вцепился пальцами в почву, взрыхляя ее в лучших традициях гигантских кротов. Слегка привстав и сплюнув набившуюся в рот пыль, я вновь принялся осматривать территорию, не забывая в самые опасные моменты уходить в невидимость - и так чуть не оплошал.

Альдраги вернулись в казарму, шум танков постепенно растаял в дали, а я переместился за угол одного из фортовых блоков - судя по внешнему виду и характерным деталям, это была столовая. Впрочем, это и так можно было легко понять по приторным ароматам. Несмотря на то, что запахи были не самыми аппетитными, мой желудок все же скрутило от голода. Я попытался убедить себя в том, что это всего лишь иллюзия, но проклятая пищеварительная система отказывалась верить в то, что она виртуальная. Я даже улыбнулся, осознав всю нелепость ситуации.

Итак, что дальше? Средства связи наверняка есть в командном пункте. Но как мне туда попасть? Не завалиться же, в самом деле, как к себе домой! Этот вариант мне точно не подходит. И даже если я воспользуюсь навыком мимикрии - одно дело принять облик мальчика-слуги, как было во время моего конфликта с домом Мор’ар, и совсем другое - изображать одного из командиров неизвестного отряда. К таким всегда присматриваются, их повадки и характерные черты подчиненным хорошо известны, так что даже рисковать не стоит. Да и уровень у них наверняка немаленький, что сильно сократит время работы навыка и лишит задумку всякого смысла. А вот принять облик рядового бойца и прокрасться, скажем, в инженерный блок - это я сделать могу. Там, если верить известной мне схеме, обязательно должен быть мощный передатчик с кучей настроек. И вот он как раз, этот инженерный блок - метрах в двадцати от меня. Осталось только дождаться появления кого-нибудь из игроков, желательно того, кто зайдет поесть, и тогда у меня будет минут десять или даже чуть больше.

Но все-таки интересно, куда так резко рванули несколько бойцов, да еще и на танках? И что, в конце концов, они все тут делают?

Пока я об этом раздумывал, мои старые знакомые - альдраг и мирахец - появились на горизонте. Судя по всему, время их караула закончилось, и их сменили другие. Похоже, вот он, мой шанс.

- Давно я нормально не спал, - пробурчал обезьян по имени Гундир Касата. - Сейчас бы отключился ко всем чертям - и в объятья Ганеи. Чертов Селим!

- Спи в игре, кто тебе мешает? - пожал своими массивными плечами альдраг. Звали его, кстати, довольно забавно - Карлито.

- Не могу я уже так! - взвился Гундир. - Пятый день в игре, сколько можно?

- Ха! - откликнулся Карлито. - Я как-то месяц не выходил.

- Когда играешь активно, выполняешь какой-то сложный квест или проходишь инстанс, - принялся объяснять мирахец, - можно и месяц, и два, и все три не вылезать. А тут сидишь целыми днями в этом форте, жрешь непонятную бурду, пока другие ищут неизвестно что... Тут и двух дней будет достаточно.

- Ладно тебе, что ты завелся? - примирительно выставил вперед ладони Карлито. - Потерпи немного, и все узнаем. Не просто же так нас сдернули. Да и пять тысяч кредитов за стандартные сутки - давно ты столько зарабатывал только за то, что спишь и жрешь в игре?

- Это да, - был вынужден согласиться Гундир, а я даже покачал головой от удивления. И правда - кто и, самое главное, зачем будет платить такие деньги отряду наемников?

- Вот и правильно, - резюмировал Карлито, хлопая приятеля по плечу. - Иди спать. Может быть, завтра нас в рейд возьмут.

Гундир что-то проворчал и, махнув рукой, нырнул в жилой блок. Карлито еще неуверенно потоптался на месте, но затем все же принял решение и направился к столовой. Когда он скрылся внутри, я вышел на открытое пространство, встав в полный рост. Во все два с небольшим метра.

- Эй, Гундир! - крикнул кто-то, затем еще раз, пока я наконец-то не сообразил, что это меня зовут.

- Чего тебе? - мрачно спросил я, изо всех сил изображая усталость и сонливость.

Передо мной стоял четверорукий глакс в синем комбинезоне и пристально смотрел на меня.

- Опять хамишь? - расстроенно спросил мой неожиданный собеседник, и я понял, что попал в точку. - Хотел спросить - ты в столовую?

- Нет, - пробурчал я. - Карлито туда пошел, можешь к нему присоединиться.

- Понял, - проговорил глакс и, осторожно поглядывая на меня, двинулся в сторону пищеблока.

Я еще немного демонстративно поворчал о том, что ужасно хочу выспаться в объятьях Ганеи, а не вот это вот все, и сделал вид, что поковылял к жилому помещению. Но как только четверорукая ящерица зашла в столовую, я тут же сменил направление.

К счастью, никто мне по дороге не встретился, и я спокойно добрался до инженерного блока. По-хозяйски открыв дверь и войдя внутрь, я кивнул скучающему за пультом роботу и плюхнулся на жесткий стульчик в углу.

- Что нового, мой железный друг? - скучающим тоном спросил я.

Робот, похожий на толстого человека с огромными глазами-фарами, тут же повернулся и подозрительно посмотрел на меня. То есть мне так показалось, что подозрительно - даже общаясь с Карло, я до сих пор плохо разбирался в эмоциях роботов.

- Друг? - уточнил мой новый знакомый по имени Кван143528.

Видимо, этот Гундир действительно был очень своеобразным типом, если мои слова, произнесенные от его имени, смогли даже робота поставить в тупик.

- Хорошо, пусть будет просто железный, - отмахнулся я.

- Как правило, это обидно, но к тебе я привык, - ответил робот и вновь повернулся к пульту. - Нового ничего.

- А куда так резво два танка отправились? - решил уточнить я. Времени мало, надо было как-то отправить сообщение Ана-Тари, но я до последнего не хотел применять силу. Может, удастся его уговорить?

- Местная шпана снова распоясалась, - невозмутимо ответил робот.

Что-то в его ответе мне все-таки показалось странным, но я решил пока не заострять на этом внимание. Попробуем зайти с другой стороны.

- Слушай, железный, - нарочито скучающим тоном произнес я. - Дай мне связаться с Ганеей. Хочу устроить малышке сюрприз.

Сейчас он спросит, почему я не могу написать ей личное сообщение. А ведь и правда - почему? Надо придумать отговорку поинтереснее...

- Ты же знаешь, что все контакты запрещены до конца операции, - ответ робота меня огорошил.

- Даже с подружкой нельзя? - машинально брякнул я, пока в голове роились тучи мыслей.

- Как вы мне все надоели, - со вздохом проговорил робот, чем еще раз меня удивил. Робот вздыхает? - Ходите и ходите целыми днями. Мне что, сдать тебя Селиму?

Опять это имя - видимо, имеется в виду глава всей этой операции. Или один из координаторов.

- Не надо меня сдавать, - сокрушенно вздохнув в тон роботу, ответил я. - Просто я скучаю по крошке.

- Все вы скучаете по своим крошкам, - парировал робот. - Как будто первый раз на задании.

- Ты так говоришь, потому что у тебя самого нет подружки, - зачем-то сказал я. - Завидуешь, вот и не даешь никому из нас поговорить со своими.

Робот зыркнул на меня своими фарами, а потом скрипуче расхохотался. А пока он объяснял что-то по поводу отношений между роботами, я пытался понять, что же здесь все-таки происходит и как мне быть дальше. Надо же - по всей видимости, всем членам отряда заблокировали возможность отправлять сообщения. Значит, речь о чем-то действительно серьезном. Да что они, черт побери, здесь забыли? Игроки осаждают робота-инженера, чтобы тот разрешил им выйти на связь с родными, но тот ни в какую и даже грозится все рассказать этому непонятному Селиму.

А не отец ли моей супруги здесь мог быть замешан? Понимаю, предположение за уши притянуто, но с другой стороны... Неизвестные разбомбили торговый узел на чужой планете, уничтожают местных, сами же не имеют права никому написать. Совпадение? Не думаю. Все это неспроста, и теперь мне нужно выяснить, что же они задумали. И кто эти таинственные «они». А вдруг они за Хвараном охотятся? Он ведь покинул свое убежище, передав его мне. Выходит, теперь он в опасности.

- Значит, не дашь позвонить? - прищурившись, уточнил я.

- Не дам, - отрубил робот. - Покинь помещение.

- А если я тебя вырублю и сам позвоню? - сказал я, угрожающе привстав со стула и потирая ладони.

- Значит, твоя Ганея тебя не дождется, - спокойно ответил Кван143528. - Я имею в виду - в реальности.

- Что? - воскликнул я одновременно и как мирахец Гундир, и как землянин Александр.

Ничего себе у них порядки! Похоже, тут полный контракт с контролем реальных тел. Насколько же отчаявшимся должен быть народ в этом отряде, чтобы согласиться на такие условия! Меня, учитывая, что моя тушка находится у пиратов, это, конечно, не касается, но все же, прежде чем прибегать к силовым методам, надо проверить обстановку. Как минимум, убедиться, что сюда никто не войдет через секунду после того как я развяжу бой.

- Гундир, покинь помещение! - повысил голос робот. - Раз! Два!

- Хорошо, я понял, - поспешно заявил я и направился к выходу.

Распахнув дверь, я чуть не прибил пушистого мелмакианца, видимо, тоже решившего зайти на огонек к роботу-инженеру.

Нари? Узнав своего приятеля, я на секунду решил, что мне все это приснилось. Как этот хитрец оказался в компании бойцов с непонятной миссией на Габуне?


Глава 11. Поиски



- Усы настоящие? - вот эту фразу я произнес уже вслух.

После начала охоты на древних Ана-Тари заставила меня и всех моих друзей подготовить такие вот секретные пароли на случай непредвиденных встреч. Например, когда кто-то во время работы под прикрытием будет нуждаться в помощи и не сможет попросить об этом напрямую - так говорила она. И кто же знал, что это так быстро превратится из досужих размышлений в реальность.

- Пойдем выйдем, - Нари после моего вопроса на какое-то еле уловимое мгновение замер, а потом, включив режим ярости, потащил мою волосатую аватару на улицу.

За спиной раздался обидный смешок робота, но я, понимая, что теперь нас точно никто не услышит, уже диктовал пушистику полный контрольный код. Еще одна предосторожность - комбинация цифр и знаков для подтверждения фразы, которая вполне могла бы оказаться просто случайностью.

- Что ты тут делаешь? - затащив меня в закуток, судя по всему, выделенный ему под жилье, Нари первым делом обнял меня, а потом перешел к расспросам.

Как я? Что я тут делаю? Как дела у остальных? Как оказалось, что сам он тут на задании? Столько вопросов в одну и другую сторону: к счастью, мы уже давно понимаем друг друга с полуслова, так что разобраться во всем получилось довольно быстро. После того как началась охота за древними, Ана-Тари предложила Нари попробовать внедриться в один из таких отрядов, пушистик не преминул воплотить это в жизнь. Я же недавно думал - и кто будет готов так рисковать, чтобы подписаться на контракт, где обеспечением твоей лояльности будет твоя же собственная жизнь? И вот один из кандидатов на роль адреналинового маньяка года стоит передо мной и улыбается во всю пасть.

- Вот это приключение, - Нари присвистнул после того как я рассказал о том, как сам оказался здесь. Да уж, не самая стандартная реакция. - Весело, наверно? Пираты, рабский скафандр, интрига с Тохотой... Впрочем, ты прав: информация, которую ты добыл, на самом деле важная, так что пора прекращать развлекаться -  возвращаемся к обычной жизни.

Я говорил, что порой не понимаю этого мелмакианца? Он всерьез думает, что я все это устроил, дабы развеяться? Впрочем, какая разница, главное, в мыслях о том, что отсюда пора убираться, мы сходимся.

- Вот только у меня тоже нет связи с внешним миром, - вполне ожидаемо закончил свой монолог Нари. И все-таки я до последнего надеялся, что у него-то как раз есть какая-то лазейка. Оказалось - увы. - Тут просто драконовские меры предосторожности. Нас собрали, закинули в портал, объявили цель. А так, если посмотреть на картину в целом, то я знаю не больше твоего.

- И что, вообще никаких вариантов? - вот только я подумал, что все мои злоключения подошли к концу, как судьба поспешила от меня отвернуться, сделав вид, что у нее есть дела поинтереснее.

- Есть, - Нари отправил заказ на местную кухню (оказывается, и так можно) и спустя пару секунд протянул мне целый поднос с едой. Видимо, кушать в столовой тут ходят от недостатка общения. - Будем зачищать очередной городок местных, воспользуемся их инфраструктурой, и все дела.

- А что у вас тут вообще происходит? Такое чувство, что чуть ли не война, - пользуясь случаем, я решил потешить свое любопытство, а заодно и получше разобраться в ситуации.

- Да если честно, я сам не знаю, как так вышло, - пожал плечами Нари, очевидно и не думавший придавать этой истории хоть сколько бы то ни было серьезное значение. Подумаешь, отряд игроков в полном снаряжении разрушает инфраструктуру целой планеты. Впрочем, это же только игра, пусть порой и очень тесно переплетающаяся с реальным миром. - Мы прилетели, получили данные по древнему и устроили засады в потенциально посещаемых им местах. Так местные бандиты, мало того, что начали устраивать засады на наши машины с припасами, так еще и на базу совершили пару набегов. Вот мы и нанесли им тоже пару ответных ударов - будут знать, как с нами связываться.

Еще одна неожиданная для меня черта. Нари четко понимает, что здесь он на задании, но при этом нападения со стороны местных воспринимает как личное оскорбление. И откуда в нем это?

- Кстати, мне кажется или у тебя окрас поменялся? Маскировка? - я решил немного сменить тему разговора, параллельно устраиваясь поудобнее на сваленную в углу кучу затвердевшей пены, тут же принявшей форму моего тела. А что, удобная штука.

- Скажешь тоже, - недовольно фыркнул пушистик. - Ты представляешь, местные используют какую-то модификацию на своих ружьях. Так те при попадании оставляют несмываемые черные пятна.

Приглядевшись, я понял, откуда у Нари взялось новое пятно, а заодно почему он так нетерпимо начал относиться к аборигенам. Теперь, главное, не засмеяться: не хотелось бы обидеть друга, тем более, из-за такой мелочи. И так он уже начинает посматривать на меня с подозрением.

- Кстати, нам нужно будет устроить твой фиктивный побег из лагеря, - начал он.

- Робот? - я моментально понял, куда он клонит. Кван после моего похода к нему наверняка что-нибудь скажет настоящему Гундиру, и там, слово за слово, обязательно всплывет тот факт, что в отряде завелся двойник. Ну, а если мы знаем, что подобное обязательно случится, так почему бы не вскрыть ситуацию самим, но при этом на наших условиях.

Нари кивнул головой, подтверждая мои догадки.

- Мне только будет нужен кто-то еще, чей облик я смогу принять. Желательно, пониже уровнем, в идеале чтобы мы его потом отсюда вообще убрали. Есть идеи? - я решил заодно проработать сразу и дальнейшие шаги.

- Есть один такой, - моментально обрадовал меня пушистик. - Кстати, тоже землянин. Прибился к нам перед этой миссией, сейчас, в основном, на подхвате. Так что мы тебе не только легенду для пребывания на базе сделаем, но и повод отсюда выбраться. Этот же человек все время нудит и просится в боевую миссию, так почему бы не исполнить его желание.

Немножко жалко, конечно, будет разрушить мечты совершенно незнакомого мне сородича, но у него на кону развлечения, а у меня кое-что большее. Тем более, если что, всегда можно будет помочь ему в будущем в качестве компенсации морального ущерба. Так что, спрятавшись, я приготовился к следующему акту. Нари по внутренней связи пригласил к себе невысокого щуплого человека с крысиным лицом. А потом, совершенно не обращая внимания на все более и более недоуменное выражение у того на лице, минут пять расспрашивал, что тот делал весь день и конкретно прямо сейчас перед вызовом.

На первый взгляд, топорная работа - проверить, насколько чисто можно будет изъять этого Карла Левински, можно было бы и не привлекая внимание его самого. Вот только этот способ гораздо быстрее любого аналога, а ненужные вопросы задавать будет уже некому. Убедившись, что никаких обязательств и срочных дел у Карла нет, Нари активировал прямо перед ним случайный портал, который ему удалось припрятать как раз для подобных случаев. Так что теперь землянин окажется в случайном уголке вселенной и никого не сможет предупредить, что его место теперь занимает кто-то другой. Конечно, Левински мог бы написать кому-то из членов отряда. Вот только их паранойя на этот раз сыграла против них самих - без связи они просто не смогут получить никаких весточек от землянина, который наверняка постарается найти возможность для мести. А из капсулы до конца операции ему тоже, как и всем тут, не выбраться. Чисто теоретически связь есть у Селима. Вот только контакты командира, как заверил меня Нари, у рядового бойца точно отсутствуют.

- Начинаем? - поинтересовался я у пушистика, отслеживая время с момента срабатывания портала.

- Рано, - Нари тоже внимательно смотрел на секундомер. - Лучше выждем минуту, чтобы побольше бойцов собралось по тревоге. Так будем меньше бросаться в глаза.

Выждав еще минуту, мы тихо выбрались на улицу и влились в рой обыскивающих каждый уголок базы наемников.

- Проверка, - командир небольшого отряда с портативным сканером на различные модификации полицейского зелья быстро проверил нас и, так ничего подозрительного не заметив, убежал дальше в сопровождении своих молчаливых подчиненных. Еще бы: мимикрия шпиона - это вам не эффекты от сомнительных препаратов по паре кредитов порция, такое могут обнаружить только специализирующиеся на этом классы. А тут таких явно нет.

Убедившись, что больше на нас никто внимание не обращает, мы дошли до того места, где я превратился в Гундира. Проследив за еле заметным движением моей руки, Нари отметил для себя точку, где я перебирался через стену, и сосредоточенно кивнул.

- Здесь следы! - через мгновение он уже верещал во весь голос, созывая к нам все патрули в округе. - Вот сюда он точно дошел, вон там пересек периметр, а вот дальше пока так просто и не скажешь.

- Все верно, тут был чужак, - десятки приборов, доставленных по мановению руки мирахца со скрытым лицом и именем, подтвердили слова Нари. - А ты молодец, мелмакианец. Плюс десять процентов к окладу. Вот только куда, на твой взгляд, он мог пойти дальше?

- Думаю, ко мне. Тридцать три минуты назад у меня был Гундир и требовал разрешения выйти на связь, вот только поведение его отличалось от стандартной матрицы больше, чем на двадцать процентов, - в разговор вступил подошедший Кван.

Все-таки мы сейчас рискуем, но делаем это вполне осознанно. Зная, что история с чужаком на базе все равно всплывет, лучше форсировать этот процесс, чтобы перед глазами у тех, кто будет вести расследование, было как можно меньше фактов. Ну и, конечно, сфокусировав внимание на Нари, мы вводим его в игру в качестве свидетеля и эксперта, что дает нам возможность хоть как-то влиять на процесс поиска чужака.

- Интересно, - задумался мирахец. А кстати, уж не Селим ли это? - Значит, критические тридцать процентов для незамедлительного поднятия тревоги он не набрал, но все же выдал себя. Получается, это все же любитель, но достаточно опытный или с хорошим оборудованием.

Какие неожиданные и, главное, правдоподобные выводы. А этот парень неплох.

- И я с ним столкнулся у Квана, - продолжил претворять в жизнь наш план Нари. - Мне самому тоже показалось странным поведение Гундира. Вместо того чтобы, как обычно, размять кулаки, он извинился.

Тут все невольно переглянулись, признавая, что такое поведение явно подозрительно. А пушистик рассказал, как он решил проверить, откуда вечный ворчун смог прийти в таком умиротворенном состоянии.

- Получается, я начал проверять его следы раньше всех, вот и смог найти место проникновения так быстро, - закончил нашу легенду Нари и уставился на Селима (все-таки, думаю, это он). Вот сейчас и узнаем, сработает ли наша история или нет.

А ведь Нари рискует: его настоящее тело сейчас в руках у этих парней, и стоит чему-то пойти не так, ему не поздоровится. Если выберемся отсюда живыми и без повреждений, честное слово, надо будет сделать для этой пушистой морды что-нибудь приятное.

- Кван, Нари, выберите себе по паре помощников - вы назначаетесь ответственными за расследование. Через два часа жду от вас полный расклад по перемещениям и контактам чужака на базе, - вот тебе и по-быстрому отвели все подозрения. И почему я решил, что в игре к безопасности относятся проще, чем в реальности? Впрочем, расследование - это ресурсы и доступ к ним. Может быть, в итоге все получится даже проще, чем мы планировали. И не надо будет ждать набега на местных.

- Гундир, Салмон, вы со мной, - не стал терять время Кван, набрав себе команду первым.

- А мне хватит одного Левински, - нагло заявил пушистик, жестами показывая, что кое-кто количеством компенсирует недостаток мозгов. В итоге даже Селим не выдержал и фыркнул от смеха, а внутри явно разъяренного Квана что-то прогрохотало.

- Посмотрим, чей отчет в итоге будет более полным, - Кван махнул своим помощникам, и те, построившись свиньей, двинулись в сторону центра связи, похоже, избранного роботом в качестве штаба.

А что, неплохо сработано. Теперь вместо опасного сотрудничества, когда тебя могут в любой момент разоблачить, мы получаем очень удобную конкуренцию. А если удастся выманить эту троицу на работу в поля, то мы, заняв их штаб, и проблему со связью решим очень быстро.

И если Ана-Тари после всех эти мучений не сможет мне ответить, кое-кого при встрече будет ждать первый семейный скандал.


Глава 12. Соревнование



- Надо же, я думал, все будет гораздо хуже, - заметил я, когда все разошлись. Этот факт, кстати, весьма порадовал, потому что любопытные взгляды точно нам были не нужны. Особенно меня смущали насупленные брови настоящего Гундира, которого взял в свою команду Кван. Вот ведь бедняга - сначала некий чужак использовал его внешность, а затем его самого еще и разбудили, не дав отдохнуть после долгого дежурства.

- Не празднуй летнюю охоту в снег, - рассеянно ответил пушистик. - Как видишь, робот со своими двинулся к инженерному блоку.

А ведь и правда. Черт побери, да они поспешили туда на всех парах! Время, конечно, у нас есть, однако я, сказать по правде, хотел закончить все как можно быстрей.

- Думаю, нам следует обнаружить еще следы, - подбодрил я мелмакианца. - Возможно, тогда Кван отвлечется.

Махнув Нари рукой, я направился к выходу из форта.

- Куда мы идем? - нахмурился пушистик, стараясь не отставать.

- Я так понимаю, что робот сейчас будет ковыряться в системных логах, - пояснил я. - Возможно, будет просматривать видеозаписи. Пусть ищет зацепки, а мы тем временем якобы «найдем» реальные следы лазутчика.

- Понимаю, - сразу хитро заулыбался Нари. - Ты хочешь вывести Квана на свои настоящие следы?

- Именно, - подтвердил я.

Мы демонстративно прошли через главные ворота, делая вид, что всматриваемся в каждый камешек и в каждый куст. Затем для вида потоптались, озираясь по сторонам и будто бы раздумывая в какую сторону пойти.

- Ты не сильно-то переигрывай, - зашептал пушистик, уверенно потащив меня туда, где я еще недавно подслушивал Гундира с его напарником. - Ясно же, что прийти ты должен был с той стороны.

Нари был прав - с учетом того, где им, якобы, были обнаружены следы моего проникновения на базу, направление определялось без труда. И, кажется, робот все-таки решил разделить свою команду - через главные ворота базу покинул Салмон, слегка сгорбленный мирахец с насупленными бровями. Вот он ускоренным шагом приблизился к нам и теперь не отставал, выдерживая лишь небольшую дистанцию. А вот это со стороны наших конкурентов было не очень-то и красиво.

- Думаю, он точно пришел оттуда, - протянул я, показывая на едва заметные следы от моего перемещения ползком.

- Вот ведь хитрец, - кивнул Нари. - Не исключено, что где-то поблизости у него схрон с оборудованием и припасами. Скорее всего, у него есть сообщники.

- Ты так считаешь? - спросил я мелмакианца, а сам с трудом подавил улыбку. Кажется, сейчас нашего безмолвного преследователя будет ждать настоящий мозговой штурм.

- Почти уверен, - кивнул пушистик, сосредоточенно вглядываясь в окрестности. - Посмотри - как тебе нравится вон та возвышенность?

Я хмыкнул - Нари указывал именно на тот холм, который я выбрал своим плацдармом перед проникновением на базу. И теперь он, судя по всему, намекает на возможность приковать внимание Салмона к этому месту.

- Очень удобная позиция, - поддержал я Нари. - Будь я этим чужаком, точно устроил бы там или наблюдательный пункт, или тот самый схрон с припасами, о котором ты говорил.

- Надо бы проверить, - предложил пушистик.

- А вдруг он и правда был не один? - возразил я, краем глаза всматриваясь в застывшего рядом Салмона.

- Ты прав, - кивнул Нари. - Мы и так с этого бугра видны как на ладони, и если там действительно затаились его дружки, нам лучше туда не соваться.

- Надо срочно доложить Селиму, - предложил я, а пушистик согласно закивал.

- Я не сомневался, что Левински настоящий трус, как и большинство землян, - проскрипел молчавший до этого Салмон. - Но от тебя, мелмакианец, я такого не ожидал.

Презрительно рассмеявшись и добавив еще пару слов на своем языке (весьма обидных, судя по реакции Нари), мирахец демонстративно вытащил бластер из кобуры и двинулся в сторону холма. Я тихонько подергал пушистика за руку, отвлекая его от обдумывания ответных оскорблений, и кивком головы предложил возвращаться на базу. Все-таки мой пушистый друг в некоторых вопросах уж больно щепетилен.

- Пусть пока ковыряется в этом холме, - сказал я, направляясь в сторону главных ворот, - там его ждет приятный сюрприз.

- После тебя там явно что-то осталось, - довольно констатировал Нари.

- Угадал, - кивнул я.

- Что будем делать с остальными? - уточнил пушистик.

- Постоянно сидеть в инженерном блоке они точно не будут, - задумался я. - Селим приказал проверить все перемещения и контакты. Это, конечно, проще всего сделать, просматривая системные записи. Но старый добрый опрос свидетелей еще никто не отменял.

- Вполне вероятно, робот пошлет Гундира, а сам останется в блоке, - покачал головой Нари. - Не забывай, что здесь много желающих связаться со своими друзьями и близкими, поэтому кто-то всегда должен там находиться.

- Но ведь не он один имеет на это право? - возразил я.

- Не один, нет... - пробормотал Нари, потом его осенило. - Слушай, а ведь робот, скорее всего, решит сам опросить тех, кто видел лже-Гундира.

Мы как раз почти подошли к форту, и пушистик остановился, явно задумавшись. Перед воротами неторопливо прохаживался какой-то пучеглазый инопланетчик с плазменной винтовкой, еще один часовой неподвижно стоял будто каменный истукан. Странно, отметил я про себя, стража снова сменилась - не слишком ли часто? Когда мы уходили, ворота охранялись двумя альдрагами, это я точно запомнил.

- А все-таки не проще поручить это самому Гундиру? - спросил я.

- Нет, - уверенно помотал головой пушистик. - Во-первых, он не слишком-то умеет общаться...

И мы оба с трудом удержали улыбки (смеяться в голос не стоило, все-таки Левински до этого не был замечен в тесной дружбе с Нари). Действительно, как я уже успел понять, громилу-мирахца здесь недолюбливали и опасались. Квану самому проще поговорить с тем же альдрагом Карлито и глаксом, встреченным мной у пищеблока.

- Слушай, а как часто здесь меняются часовые? - решил я на всякий случай уточнить у пушистика.

- Тоже заметил? - вместо ответа спросил мелмакианец.

Я коротко кивнул, а пушистик нахмурился.

- Селим что-то задумал, - тихо проговорил он. - Я не знаю, с чем это связано, и есть ли у него какие-то подозрения на наш счет, к примеру...

- Значит, нам нужно спешить, - прервал я Нари. - Селим дал нам равные полномочия, так что Кван не имеет права мешать. Идем!

Я уверенно направился в сторону главного входа, Нари не отставал.

- Привет, Корнус! - поздоровался он с пучеглазым. - Селим не в духе?

- И тебе привет, - бесцветным голосом ответил Корнус. Второй часовой по-прежнему даже не шелохнулся. - Местные подбили один танк, второй не выходит на связь. Так что... да, Селим не в духе.

- Вот ведь незадача, - деланно покачал головой пушистик. - Наверное, скоро тревогу объявят.

Пучеглазый Корнус не ответил, потеряв к нам всяческий интерес, а мы тем временем направились в сторону инженерного блока.

- Видимо, местные задумали какую-то заварушку, - сообщил мне Нари свои догадки. - И, судя по всему, серьезную. Раньше с ними справлялись без особого труда, а теперь, как видишь, они даже танк умудрились один подбить.

- А что - эти танки настолько мощные, что их невозможно уничтожить? - искренне удивился я. - Мне так не показалось.

- Не настолько, конечно же, - ответил Нари. - Просто это своеобразная локация - тут ничего особенного нет, кроме торгового пути. И местных здесь не так много. В основном, любители легкой наживы, которые нападают на караваны. Каких-то постоянных гарнизонов или корпусов стражи из НПС тут тоже нет. Так что до недавнего времени тут просто не было для нас равных соперников.

- А теперь появились, - понимающе кивнул я.

- Точно, - подтвердил Нари. - Я не знаю, что происходит, но, вполне вероятно, местные бандиты решили объединиться и напасть на нас. Впрочем, с их средним уровнем количество не имеет особого значения, - пушистик задумался, смешно пощипывая нижнюю губу пальцами. - Наверно, это уже кто-то более серьезный, вроде одного из планетарных кланов.

- Значит, скоро нам, очевидно, придется принимать гостей, - предположил я.

- Похоже на то, - согласился пушистик. - Корнус один из сильнейших игроков в отряде, поэтому Селим и поставил его на ворота - теперь я все понял. А у второго - Тормунда - пассивная способность к окаменению, которое позволяет игнорировать практически любые проклятья, так что мимо такого по-тихому пробраться не получится. Нарлианец - редкий игрок среди наемников, Селиму или его хозяину пришлось серьезно распотрошить счета, чтобы нанять такого.

- Ясно, - коротко ответил я.

- Эй, друзья! - гаркнул пушистик, распахивая дверь инженерного блока. - Долго вы еще там будете возиться?

За пультом сидел, согнувшись в три погибели, наш старый знакомый Гундир. Робота Квана не было - очевидно, он все-таки решил сам опросить свидетелей, как и предположил Нари.

- Убирайтесь отсюда, - злобно, но при этом лениво проговорил обезьян.

- А ты не забыл, здоровяк, что у нас равные полномочия в поисках чужака? - развязно парировал мелмакианец. - Так что, если что-то не устраивает, можешь сбегать и пожаловаться своей мамочке.

- Ты забыл, Нари, как я отколотил тебя в прошлый раз? - Гундир по-прежнему говорил с ленцой в голосе, но при этом мускулы его напряглись, а лицо побагровело.

- Это когда я тебя в грязь уронил, а ты потом долго не мог меня догнать? - тут же подхватил эстафету пушистик. - Могу повторить!

Только теперь я запоздало понял, что именно задумал Нари. Он ведь явно провоцировал Гундира на конфликт, чтобы выманить его из инженерного блока и дать мне возможность выйти на связь. Черт, ну вот что за самоубийственная любовь к авантюрам? Впрочем, у меня-то идей, как очистить столь нужное помещение, вообще не было.

- Ах ты маленькая пушистая мразь! - обезьян все же взорвался и вскочил, больно ударившись головой о низкий потолок. Это его еще больше разозлило, и он заревел будто раненый бык. Его глаза налились кровью, ноздри раздулись, и Гундир набросился на пушистика, задевая на ходу какие-то приборы.

- Бегом, долго я не протяну! - шепнул мне Нари перед тем как волосатая горилла обдала меня горячим воздухом, пролетев мимо и захватив с собой моего друга.

Я бросился в распахнутую дверь инженерного блока, борясь с желанием развернуться и помочь пушистику. Я слышал звуки отчаянной борьбы, какие-то шлепки и порыкивания. Оружие драчуны явно не использовали, предпочитая ему кулаки. И это наверняка было продиктовано не честью, а страхом быть наказанным и вылететь из состава экспедиции - не думаю, что Селим поощряет подобный способ выяснения отношений. Драка скоро привлечет внимание, и сюда прибудет если не половина гарнизона, то Кван уж точно. Вопрос пары-тройки минут...

Память услужливо подсказала расположение кнопок и порядок выхода на связь с отдельным игроком.

Ана-Тари, Альдноа, вызов

Как все, оказывается, просто и банально. Будто по телефону любимой звоню. Главное, чтобы она теперь взяла трубку.

- Айй! - раздалось тем временем снаружи. Кажется, громила-мирахец сделал пушистику больно. Я сжал зубы до скрипа, а костяшки пальцев побелели.

- Ну же, давай, - прошептал я.

Вызов отклонен

Я даже крякнул от досады, увидев это сообщение. И как я о таком не подумал? Звонок через фортовую систему связи с забытого богом Габуна - разумеется, ведь это же самый что ни на есть повод ответить!

Ничего, я заставлю тебя пообщаться с мужем, с каким-то непонятным злорадством подумал я. Мне настолько осточертела эта планета, эти злоключения с пиратами и рабством, что я не мог упустить возможность выбраться из передряги. К счастью, тут есть не только видеосвязь.

Текстовое сообщение Ана-Тари, Альдноа, отправлено

А теперь еще один прямой вызов. На этот раз она его точно примет.

- Привет, - просто сказал я, увидев изумленное лицо Ана-Тари на экране. - Это мое новое лицо. Как тебе?

- Что происходит? Ты где? Какого черта недоступен по всем каналам? Куда ты дел яхту? - засыпала меня вопросами Ана-Тари.

Столько вопросов. Так не похоже на поведение моей дорогой ящерки - уж она бы не стала тратить зря время, быстро прояснив самое главное и отложив все разборки на тот момент, когда моей жизни уже ничто не будет угрожать.

И в этот момент по экрану пробежала волна ряби.


Глава 13. Комплименты



- Не могу удержать шифрование канала, у него откуда-то оказался прибор с нашими кодами. Перехват вызова вскрыт, - на мгновение я увидел вместо полностью пропавшей картинки с моей ящеркой изображение командного центра, забитого целой толпой альдноа в военной форме.

Отключить вызов - оборвав сигнал, я с трудом успокоил сбившееся дыхание. Ощущение как будто пробежал марафон, а ведь по факту стоял и ничего не делал. Неужели это просто нервы? Впрочем, попытаться выйти на связь с тем, от кого ждешь помощи, а вместо этого узнать, что этой помощи, скорее, будут ждать от тебя - приятного мало. И ведь мне еще повезло, что я набрал Ана-Тари именно с базы наемников ее отца. Только благодаря выделенному им оборудованию удалось так быстро узнать о подлоге и не выдать ничего лишнего. Уверен, для приспешников Ана-Баала не составило бы особого труда вычислить меня, позвони я женушке с обычного терминала, а потом добраться до пиратов и изъять у них мою тушку. Никогда бы не подумал, но, похоже, вся эта история с похищением в итоге сыграла в мою пользу.

Вот только как теперь вывернуться? Спасти себя самому, вытащить пушистика, разобраться, что же случилось с Ана-Тари (уверен, что ничего хорошего, просто так доступ к ее каналу связи приближенным Ана-Баала получить бы не удалось). А ведь я же чувствовал с самого начала, что вся эта история плохо пахнет. Пока в голове в панике носились все эти мысли, руки машинально зачищали следы моего присутствия в системе. Притом не только для местных, но и для специалистов с Альдноа, которые наверняка попытаются меня отследить.

Всё! - перво-наперво я сам для себя отрезал пути отступления. Надо признать, что надеяться на других просто не стоит, да и о спасении представителями власти через два месяца надо забыть (стоит любому официальному запросу обо мне попасть в сеть, и Ана-Баал меня найдет) - я все должен сделать сам. И, вот честно, стало даже немного легче. Рассчитывать только на себя - это одновременно и очень сложно, и очень легко. Выйдя на площадку перед блоком, где все еще кипела драка между Нари и Гундиром, я вызвал каменного элементаля прямо под землей, и в момент удара пушистика тот просто, незатейливо и, главное, незаметно для окружающих оглушил его соперника.

- Надо срочно поговорить, - подхватив под руку своего растерявшегося друга, я потащил его в сторону.

- Что ты творишь? - стоило нам хоть немного удалиться от посторонних глаз, как пушистик принялся яростно шипеть. - Да тебя же теперь обязательно вычислят!

- Это бы и так случилось, - я, в отличие от мелмакианца, был просто само спокойствие. - Ты же сам понимаешь, что Кван обо всем догадался бы. И тогда нам осталось бы только надеяться, что мы успеем все провернуть до того, как детали выплывут наружу. Так вот, похоже, Ана-Баал в открытую решил нарушить правила, захватил Ана-Тари, и дальше нам придется работать самим. Твое тело у Селима, так что дальше я пойду один. Скажешь, что разоблачил меня, но не смог задержать. Учитывая, как я отправил в нокдаун Гундира, на какое-то время это должно будет снять с тебя подозрения.

- Что хочешь делать? - за что я люблю пушистика, так это за то, что он не разменивается на ахи и охи. Оценил логику моих доводов, согласился, перешел сразу к делу. - Шантаж, подкуп или запретные миры?

Всё в точку: если я хочу выбраться из этой передряги, у меня только эти три варианта. Угрозой или подкупом заставить кого-то в Джи помочь и вытащить меня уже в реальности: притом не попросив поддержки у властей, а своими силами. Это сразу и первый, и второй. Или же рискнуть направиться в один из запретных миров, где даже обычные монстры до такой степени изобретательны и жестоки, что могут покалечить не только игровое тело, но и настоящее сознание. А боссы... Там они в момент смертельной для себя опасности могут телепортировать своего противника куда-нибудь подальше. И, что для меня особенно важно, порой эта способность захватывает и реальное тело. До меня доносились слухи, что эти миры использовались древними для каких-то экспериментов, но сейчас уже нет никого, кто мог бы подтвердить или опровергнуть эту информацию. И большинство просто предпочитает держаться от них подальше или даже делать вид, что их просто не существует.

- Последнее, - отвечаю Нари. А теперь слабое звено в моем плане. - У тебя же есть координаты хотя бы одного из таких мест?

Вот сейчас и узнаем, хватает ли у мелмакианцев их пушистого сумасшествия на столь дикие авантюры.

- Сам я так и не рискнул пока отправляться в такие дебри, - может быть, Нари еще и не потерян для сообщества здравомыслящих разумных, понимающих, где можно рисковать, а где нет. - Уровень слишком маленький, надо подрасти сначала, - а, нет, все-таки потерян. - Но координаты заранее я все-таки достал.

Протянув мне бумажку с длинным рядом накарябанных от руки цифр, он не удержался и притянул меня к себе, крепко обняв на удачу.

- Погоди прощаться, - скрывшись за шуткой, внутри  я с трудом удержался от нахлынувших эмоций. Все-таки, наверно, впервые в жизни я по-настоящему ощутил, что у меня есть друг, готовый разделить с тобой не игры и развлечения, а действительно смертельные опасности. - С голыми руками я смогу там разве что умереть.

- С обычными монстрами тебе хватит фантомов, а для босса ты хочешь спутник, - быстро понял что к чему Нари. - Вот только на этой планете просто нет таких технологий. Разве что...

Гладя на то, как я окинул все вокруг намекающим на будущую авантюру взглядом, он быстро догадался, к чему я веду.

- Да ты просто псих, - в устах пушистика это самый настоящий комплимент. - Только Селим не будет больше использовать наш орбитальный модуль для бомбардировки без особой необходимости.

Да, Нари прав: я хочу, чтобы наемники опять притащили поближе к поверхности свой корабль, тогда я смогу на него пролезть (уверен, атмосферные летательные аппараты тут есть) и захватить. Ну, а раз им нужен повод для его использования, что ж, я его им устрою. Небольшую революцию или нашествие монстров - я еще не решил - но что-нибудь они обязательно, да получат.

В этот момент с соседней улицы донеслись яростные крики, видимо, пришедшего в себя Гундира, и я понял, что времени уже почти не осталось. Крепко пожав друг другу на прощание руки, мы с Нари разошлись в разные стороны. Он - прикрывать себе спину и отвлекать от меня погоню, а я - готовить нападение достаточной силы, чтобы наемники не пожалели для меня своего сильнейшего орудия.

Выбравшись за пределы лагеря, где даже на таком расстоянии можно было заметить разгорающийся с каждой секундой все больше и больше переполох, я направился в ту сторону, где, судя по разговорам, был подбит один из танков наемников. Риск? Да! Но других вариантов у меня сейчас просто нет. Я ведь отвечаю не только за себя, но и за всех, кто мне доверился: Карло, Хибу, Нари и даже Ана-Тари. Впрочем, свести возможность неудачи к минимуму все равно нужно.

Чего я хочу? Договориться с местными о совместной атаке на форт наемников. Что нужно, чтобы меня выслушали? Представлять собой силу. Точнее, не так - хотя бы казаться, что ты представляешь собой силу. И если с первым у меня проблемы, то изобразить второе как раз легко. Я нашел отряд местных рейдеров поменьше уровнем и наделал из них почти пятьдесят ослабленных копий. В бою такие фантомы, конечно, будут умирать с одного удара, зато за моей спиной они смотрятся более-менее внушительной поддержкой. И это еще не все. Опять призвав земляного элементаля, я конвертировал всю его силу и выносливость в размер. В итоге получилась слабая и хрупкая махина под тридцать метров в высоту, зато она могла заставить левитировать рядом с собой камень и меня вместе с ним. И пусть теперь хоть кто-то посмеет мне сказать, что это выглядит не внушительно.

Нет, опытный игрок, конечно, просто бы рассмеялся и развеял всё мое воинство одной осколочной гранатой помощнее, но вот отряд габунусов, вышедший мне навстречу в сотне метров от подбитого танка, был под впечатлением. И, главное, в их рядах легко можно узнать знакомый пятачок.

- Калунчк, привет, - я жизнерадостно помахал рукой скривившемуся под взглядами товарищей свину.

- Ты знаешь его? - командир отряда тут же повернулся к опустившему плечи габунусу. Прекрасно, вместо того, чтобы сосредоточиться на мне, они решили выяснить отношения друг с другом. Теперь, главное, вовремя включиться в разговор и перехватить инициативу.

- Пока работал с местными бандами, мы как-то пытались его поймать, но он смог убежать, - Калунчк постарался говорить максимально обтекаемо, при этом никак не отвечая на вопрос, как при таких обстоятельствах я смог узнать лично его и почему настроен столь благодушно.

Вот только командир уже понял, что сглупил, начав разборки при чужаке, и сделал вид, что такие объяснения его устраивают.

- Ты ведь искал нас зачем-то? - он решил проявить чудеса смекалки, но это тоже хорошо. Пусть думает, что контролирует ситуацию.

- Есть предложение, - убедившись, что этап «подстрели чужака, потом разберемся, чего он хочет» мы прошли, я развеял всех своих миньонов. Расстояние между мной и габунусами все больше и больше сокращалось, и уже скоро они смогли бы понять, что моя группа поддержки не так и грозна, как могло бы показаться. А так пусть понервничают. Люди, когда не знают, чего ожидать, обычно предполагают худшее. Не думаю, что габунусы в этом от нас так уж сильно отличаются.

Спрыгнув на землю с развеявшейся в воздухе туши элементаля, я зашагал вперед.

- Вы же сражаетесь с чужаками, - не спрашивать, утверждать. - А враг моего врага - мой друг.

К моему удивлению, последняя фраза вызвала в рядах свинов восторженные перешептывания. Неужели настолько впечатлились банальной крылатой фразой?

- Хочешь победить врага, удиви его, - я попробовал пустить в дело еще одну земную мудрость и, похоже, уже только этим смог покорить их сердца. - И я смогу помочь вам это сделать.

- Что ты можешь? - глаза командира подозрительно заблестели. Не доверяет, но при этом, похоже, впечатлен моими возможностями. Теперь отказаться от шанса добиться чего-то большего, чем просто атаки на одиночные патрули, ему будет ой как сложно.

- Я могу снять защиту базы чужаков и отвлечь их, так что у вас без проблем получится атаковать с ослабленного фланга или тыла, - я еще не успел договорить, а командир габунусов уже прервал меня, заявив, что согласен. Вот только согласует все с командованием, и можно начинать.

- Подожди, - слово, после которого радостный азарт у любых разумных моментально затухает. - Ты услышал о моих возможностях, но не услышал мои требования.

- Никто не может ничего требовать у свободных габунусов на их родной земле, - тут же пафосно влез вперед Калунчк, но замолчал, словив убийственный взгляд своего командира.

- Я могу, - от меня, видимо, ожидали, что я как-то попробую исправить ситуацию и поддержу видимость следования традициям, так что после такого провокационного ответа парочка свинов даже направили стволы в мою сторону. - Если свободные габунусы хотят напасть малым отрядом и позорно погибнуть (потому что нет чести в невыполнении своего долга), то я могу требовать. Требовать, чтобы вы напали всеми силами и не просто победили, а стерли дома чужаков с родной земли.

Простенький прием, если честно, зато рабочий. Если с оппонентом просто согласиться, он никогда этого не оценит. А вот если пойти наперекор, а потом признать его правду, желательно теми же словами, что использовал он сам, то он будет твоим со всеми потрохами.

- Меня зовут Алундор, - командир отряда габунусов представился, дождавшись, когда утихнут шепотки обсуждений моего очередного перла, вставленного в речь специально для простых ценителей красивого слога. - Я буду говорить с другими отрядами, но думаю, что две тысячи воинов у нас точно будут.

- И что-нибудь летающее, - быстро добавил я.

Надо же мне будет на чем-то подниматься на космический корабль наемников, когда тот начнет снижаться для поддержки своих наземных сил.


Глава 14. Живая лавина



Алундор устроил целую конференцию, связавшись с вожаками других отрядов - для этого был задействован переносной коммуникатор. Выглядела штука громоздкой, но при этом польза от нее перевешивала все недостатки. Я стоял чуть поодаль, наблюдая за действиями Алундора, а рядом сопел Калунчк. Явно хотел поговорить и обсудить нашу предыдущую встречу, но момент, разумеется, был неподходящий.

- Какой нам смысл связываться с чужаками? - флегматично спросил темнокожий, поросший густым волосом, габунус. Экран коммуникатора был разделен на десять окошек, из каждого смотрел командир очередного «свободного отряда», как они себя называли.

- Они разбомбили торговый узел, отправили на перерождение десятки игроков, безвозвратно уничтожили технику, - возразил Алундор.

- Не проще ли послать официальную просьбу о помощи в совет? - судя по голосу и более плавным чертам лица, говорила габунус-женщина.

Странные они какие-то, думал я. В ареал их родной планеты высадились непонятные чужаки, которые без разговоров уничтожают постройки и истребляют местных игроков, сбивая им уровни, а совет из боевых командиров не может принять решение.

- Арданч! - прорычал Алундор, обращаясь к заросшему волосами флегматику. - Ты тоже готов признать нашу слабость? Признать, что мы не можем сами справиться с вторжением? Неужели тебе безразлична судьба нашей земли? А тебе, Лура? Карант, Безлир, почему вы молчите?

- А что тут можно сказать? - вновь заговорила дама-габунус. - Давай говорить откровенно: с нашими возможностями сражаться против хорошо подготовленного отряда наемников - это самоубийство.

- Причем без какой-либо выгоды, - чавкнул губами какой-то пожилой свин.

А вот это уже точно неправда. Ни с какой местной операции они не могли бы получить то, что достанется победителю при битве за базу наёмников - это к вопросу о выгоде. Да тут один комплект вооружения стоит дороже, чем весь отряд Алундора. Я уже хотел было напомнить габунусу об этом факте, но тот, заметив мое движение, только предостерегающе помахал рукой. Похоже, пока все под контролем, а о некоторых вещах просто не принято говорить. Ладно, кто я такой, чтобы лезть в  местные традиции.

- Ты права, Лура, - внезапно заговорил одноглазый габунус со шрамом через все лицо, до этого не проронивший ни слова. - И ты прав, Баркулор. Мы разбойники, и цель наша - грабежи.

Отряд Алундора заволновался, издавая похрюкивания и звуки, напоминающие рычание. Надо же, а с самокритикой у этих свинов все в полном порядке.

- Но грабить и убивать на нашей земле имеем право лишь мы сами, - продолжил одноглазый. - Никакие альдраги, мирахцы, глаксы и прочие чужаки могут делать это лишь с нашего разрешения.

Толпа одобрительно загудела, Калунчк даже руками начал трясти, случайно задев меня. Может, дать ему по морде? Ладно, первый раз прощу.

- Наргч говорит правильно! - Алундор, казалось, ждал именно этих слов. - Покажем этим обнаглевшим пришельцам, что на Габуне мы устанавливаем правила!

- Дааааа! - Калунчк все-таки опять задел меня рукой, на что я ткнул его в ответ кулаком. Не в полную силу, и, видимо, это было ошибкой: он воспринял это как своеобразный акт братания и, довольно улыбаясь, еще раз пихнул меня ладонью в грудь. Вот же гадский свин.

- Мой отряд присоединится к атаке, - подала голос Лура.

- Мой тоже, - поддакнул флегматик, правда, как мне показалось, без особого энтузиазма. Впрочем, он довольно скуп на эмоции, так что иного ожидать и не приходилось.

- Стойте! - прорычал одноглазый Наргч. - Алундор, а ты уверен, что человек, стоящий рядом с тобой - не шпион чужаков?

Над мрачным прибрежным лугом, где мы собрались, повисла напряженная тишина. Я вышел вперед, чтобы меня было лучше видно, и обратился к этому бывалому свину, которого, судя по всему, тут все слушаются и уважают.

- Человек, стоящий рядом с Алундором, не шпион чужаков, - как же коряво звучит, когда говоришь о себе в третьем лице. - Человек, то есть я... я так же ненавижу тех, кто высадился на вашей планете. Вы наверняка слышали о том, что Земля еще не так давно была на грани завоевания. Нам чудом удалось отстоять родной дом, но все могло быть иначе.

- И что тебе мешает сейчас врать нам, будто ты не шпион? - резонно уточнил одноглазый Наргч.

- Ничего не мешает, - пожал я плечами. - Но подумай сам: если я вражеский лазутчик, какой смысл мне собирать огромное войско, превосходящее числом отряд в форте?

Гораздо проще было бы сделать акцент на отключении защиты, что является моим главным козырем и на что ни один лазутчик бы не пошел. Какой смысл делать ловушку на тех, кто тебе в принципе не может угрожать, лишая себя при этом главного оружия против них же! Глупо? Но Алундор, похоже, принципиально против оглашения этой информации - до сих пор он не проронил ни слова.

- Ловушка! - возразила тем временем дама-габунус.

- Предположим, - кивнул я. - Но...

- Он хочет собрать как можно больше наших игроков, - зачавкал губами пожилой Баркулор, - и подвести под удар их орбитального модуля.

Черт, это же самый настоящий бред, но в свете моего молчания слова этого морщинистого свина не лишены логики. Черт, черт, черт!.. Думай, Саша, думай.

- Что вы знаете о первых? - я решил зайти с другой стороны.

Габунусы по обе стороны экрана расхохотались.

- Тебе нечего ответить и потому ты решил выяснить как можно больше информации для своих хозяев? - проскрипел одноглазый Наргч. - Как глупо!

- Чужаки появились в вашем ареале не просто так, - сказал я, не обращая внимания на слова бывалого свина. - Они охотятся на ваших древних. Вернее, на одного из них.

Хохот и голоса резко стихли. Надеюсь, это сможет их зацепить.

- Говори, - приказал Наргч. Как же обидно, что я, пойдя против императора Альдноа, теперь вот вынужден считаться с этим. Но ничего, сейчас для меня главное - спастись самому и спасти друзей.

- Есть один очень влиятельный игрок, - продолжил я, - который открыл охоту на древних. Не только на ваших, но и на многих других. Я пробрался в их лагерь и выяснил это.

- И как же ты это выяснил? - с явным сомнением в голосе уточнил старик Баркулор.

- А вот так, - просто ответил я, приняв облик стоящего рядом со мной Калунчка. Жалко, конечно, вот так вскрывать карты и устраивать демонстрацию своих секретных способностей, но сейчас я рассматривал подобный финт как единственный весомый довод в свою пользу.

Габунусы, шумно охнув, расступились и направили на меня стволы бластеров. Калунчк смотрел на свою копию с нескрываемым удивлением и любопытством.

- Что скажете? - прохрюкал я голосом своего знакомого. - Стал бы я лезть на рожон в своем истинном теле, если было гораздо проще притвориться одним из вас, предварительно убив его?

- Неплохая способность, - кивнул одноглазый. Оценивающе так и при этом абсолютно спокойно. Железный свин, ничего не скажешь. - Значит, гостям понадобились наши древние? Боюсь их разочаровать, но таких на Габуне попросту не осталось. Уже очень и очень давно.

Ошибаешься! - так хотел сказать я, но в итоге решил промолчать. Возможно, знать о Хваране этим полубандитам пока не нужно. Главное, что они уже, кажется, перестали считать меня шпионом чужаков. А еще - еще что-то явно не складывалось: поначалу мое заявление о том, что наемники охотятся на древних, сильно поразило габунусов. Теперь же командир Наргч старательно делал вид, что чужие пришли за пустышкой. Нет, мол, у нас на планете сохранившихся древних. Странно, очень странно.

В этот момент меня как-то очень быстро выключили из обсуждения и провели новое голосование об участии в походе за какие-то пару минут. В итоге из десяти окон осталось шесть, но на этот раз тут были только те, кто готов вписаться в нашу авантюру. И вот тогда Алундор озвучил наш изначальный план с отключением защиты. Теперь становится ясно, почему он затыкал мне рот раньше: не хотел, чтобы о нашем секретном оружии услышали те, кто потом не будет принимать участие в рейде. Довольно предусмотрительно.

- Значит, ты утверждаешь, что сможешь отключить защиту их форта? - вновь обратился ко мне одноглазый, но на этот раз уже с некоторым уважением. Все остальные почтительно слушали, в том числе и Алундор.

- И не только, - кивнул я, приняв свой обычный облик. - Еще я планирую захватить их боевой орбитальный модуль. Для этого мне понадобится летательный аппарат.

- Ты мне нравишься, землянин, - одобрительно кивнул Наргч. - Если тебе удастся осуществить задуманное, чужаки останутся без поддержки, и мы легко разобьем их. Причем раз и навсегда.

- Именно, - подтвердил я. - Но для того чтобы враги отправилибоевой модуль в атаку нам нужно ударить по ним изо всех сил. Они должны поверить, что без удара с орбиты не справятся.

- Звучит убедительно, - резюмировал одноглазый. - Думаю, стоит рискнуть.

- Отлично! - тихонько прохрюкал Калунчк, стукнув меня кулаком по плечу. Кажется, он смотрел на меня теперь совсем другими глазами.

В итоге мы обсудили все детали, и выяснилось, что в атаку на форт чужаков должны были пойти даже не две, а две с половиной тысячи габунусов. Штурм было решено начать в пять утра по местному времени - самый сонный час, дающий нападающей стороне некоторое преимущество.

Моя задача на начальном этапе заключалась в том, чтобы полностью отключить защиту форта. В прошлый раз я действовал тоньше, но прописать несколько тысяч местных как дружественные цели - такое быстро не устроишь. Так что проще действовать грубее, но зато надежнее.

В это же время один из отрядов габунусов должен будет совершить самоубийственную атаку на главные ворота, чтобы отвлечь наемников, а все остальныепойдут на штурм с тыла. Система дальнего обнаружения к этому моменту будет выведена мной из строя, так что оба отряда смогут подобраться к форту достаточно близко.

В качестве средства захвата вражеской техники Наргч лично предоставил мне старый, но надежный космический челнок. Правда, бонусом к нему прилагался еще и Калунчк - его рекомендовал Алундор в качестве лучшего второго пилота, а заодно, что-то мне подсказывает, и соглядатая. Что ж, в одиночку с инопланетным шаттлом подобной конструкции мне будет действительно не так просто справиться, так что помощник мне не помешает. А вот что он будет делать, когда мы пристыкуемся к орбитальному модулю наемников, и я пойду на штурм - это его личные проблемы. Я так его точно прикрывать не буду.

Время пролетело незаметно, горизонт начал светлеть, предвещая раннее утро. Я аккуратно пробрался к знакомому холму, где не так давно проделывал тоннель, и понял, что наша с пушистиком хитрость вышла мне боком: наемники выставили охрану, видимо, ожидая моего возвращения. Так что в итоге мне пришлось потратить драгоценное время, чтобы найти поблизости еще одну точку, из которой я мог безопасно применить свой технический навык, освободив штурмовому отряду путь к главным воротам. Теперь нужно возвращаться, чтобы присоединиться к Калунчку в кабине шаттла и ждать появления вражеского модуля. Хочется верить, что габунусы не подкачают, и он все-таки появится.

- Получилось? - спросил одноглазый, когда я пришел. Вживую, не на экране, он был гораздо ниже ростом.

Я кивнул в ответ и показал на его карте зону, свободную от датчиков обнаружения и видеокамер. Сначала хотел отключить все, но потом решил, что так будет проще как можно дольше сохранить мое вмешательство в тайне. Полное убийство системы наверняка очень быстро вызвало бы ненужные вопросы и волнение.

- Челнок готов, - Наргч внимательно осмотрел границы отведенной мной зоны, и жестом разрешил идти к шаттлу.

Вот и все. Скоро будет сделан первый шаг к моей свободе - и я уверен, все у меня получится. Главное, чтобы судьба не подкинула очередной сюрприз, которых и так хватает. А пока - прочь сомнения!

Калунчк, которому я пока уступил управление, уверенно вел тяжелый шаттл по растрескавшейся взлетной полосе.

- Эх, будь у меня время довести эту птичку до ума, получилась бы настоящая конфетка, - мечтательно проговорил он.

Меня вдавило в кресло, когда шаттл начал набирать скорость и быстро пошел на взлет.

- Надеюсь, у них нет зениток! - с легкой безуминкой в глазах крикнул Калунчк, придавая челноку ускорение.

Наивный. Если бы не я, заранее позаботившийся о нашей безопасности, то форт риккини давно бы накрыл нас еще на взлете. Все-таки высокие технологии правят миром, если, конечно, они работают.


Глава 15. На абордаж!



Пока мы маневрировали, выжидая нашего звездного часа, я наблюдал за происходящим внизу по бортовому монитору, разрешения которого хватало даже на самые мелкие детали. Вот первый штурмовой отряд габунусов разделился, огибая холмы и приближаясь к главным воротам базы. Наемники все-таки обнаружили их наступление с помощью самых обычных часовых и успели вывести все оставшиеся колесные танки, а за ограждением скопились стрелки, ведя непрерывный огонь по наступающим свинам. Это хорошо: чем больше они отвлекутся на этот удар, тем более эффективным может оказаться второй.

А вот и основной отряд начал штурм базы с тыла - габунусам даже удалось прорваться на территорию форта и внести неразбериху в ряды наемников.

- Ты смотри - они смогли вывести из строя несколько пушек! - радостно крикнул Калунчк, ненадолго отвлекшийся от штурвала.

Я кивнул, сосредоточенно разглядывая царящий внизу бедлам. Габунусы выделили из своих рядов несколько диверсионных групп, которые метким огнем из укрытийсмогли уничтожить угловые турели, так что теперь наемникиуже не смогут зажать атакующих в огненный мешок. Взрыв! Еще одно орудие разрушилось, и теперь внутри форта отряд Селима сможет рассчитывать только на превосходство в выучке и экипировке.

- Они вывели свой боевой модуль! - кажется, Калунчк не только сосредоточен, но и напуган.

- Отлично! - бодро ответил я. - Теперь поиграем.

На нас упала гигантская тень, и сквозь покрывающие небо облака можно было увидеть, как к поверхности земли рядом с атакованной базой приближается стальное блюдце диаметром метров двести. Как я и надеялся, Селим решил поддержать войска огнем с воздуха. А так как выжигать свою собственную базу он явно не собирался, то для точного огня как раз и нужно снижение. Уже сейчас можно было рассмотреть, как по всей нижней поверхности корпуса станции начали выдвигаться стрелковые башни. Одна, две, восемь, десять, итого ровно двенадцать  штук. В каждой по стрелку, еще на такой махине должно быть не меньше пары техников, навигатор и капитан. И это не считая потенциальных пассажиров - даже если (впрочем, не если, а когда) я проберусь вовнутрь, захват судна будет делом нелегким. А уж если они успеют заподозрить неладное, приземлиться и запустить внутрь подкрепление с земли, то и вовсеневыполнимым.

Перехватив управление у Калунчка, я поменял вектор от простого сближения к набору высоты. Габунус принялся что-то кричать про потерю времени, гибнущих товарищей, но, к счастью, место первого пилота автономно, и о прямом вмешательстве можно не беспокоиться. Интересно, это страх притупил у свина способность к аналитике и логике или он в целом не очень сообразительный? Очевидно же, что при движении к станции попрямой нас собьют, а вот если подобраться к такой платформе сверху, то тут уже могут быть варианты. На орбите с этой стороны модуль прикрывают уже космические корабли, вот только в атмосферу им не зайти, а бить по челноку, рискуя при этом уничтожить своих же, никто не будет.И в итоге в наших обстоятельствах мы получаем огромнейший никем не прикрытый сектор. Нет, если мы промедлим, то противоабордажные орудия, расположенные по всему периметру станции, быстро нас уничтожат, вот только кто же будет допускать настолько детские ошибки?

Проверив по навигационной системе наше местоположение, я убедился, что мы находимся точно над орбитальным модулем наемников, и отключил двигатели. Двадцать тонн металла в свободном падении: наша скорость росла с каждой секундой, приближая меня и визжащего от ужаса Калунчка к цели. Но, главное, без работающих двигателей наш энергетический след будет очень непросто заметить. И да, все системы обороны станции нас проворонили, так что, когда в двух метрах от ее поверхности я все-таки начал тормозить, нас уже просто некому было останавливать.

Вооружение у челнока было донельзя отвратительное, но пары выстрелов из бортовых пушек хватило, чтобы пробить обшивку модуля, а вот дальше все равно пришлось идти на банальный таран. Громкий треск, вой Калунчка, невообразимая тряска, какой-то металлический звон... Черт побери, а в кино это выглядит гораздо проще и эффектнее. Челнок вошел в модуль наемников, застряв в разорванной обшивке и повиснув над каким-то явно грузовым залом.Я выбрался наружу, чертыхаясь и периодически цепляясь за куски рваного железа, и через стандартное техническое отверстие проскользнул в соседний коридор - и вовремя, так как разворошенный моей аварийной посадкой отсек быстро терял герметичность. По-хорошему надо было сказать Калунчку, что ему делать дальше. Вот только не я выбирал его себе в помощники, так что пусть выкручивается сам, а у меня и так важных дел выше крыши.

Первым делом я бросился искать информационную панель. Если мне повезет, и она окажется производства альдноа, то, как и с системой защиты, я смогу получить всю необходимую информацию. План корабля, штатное расписание экипажа и списки гостей.

Универсальный ключ доступа принят

Есть. Время играет против меня, но сейчас все станет немного проще. Итак, на борту восемнадцать стрелков, уровни от четырехсотого до шестисотого. Тут понятно, им в ближнем бою не сражаться, можно было брать кого попроще и экономить. А вот с остальными всё уже гораздо сложнее. Целых четыре техника, и каждый тысячного уровня. Может показаться, что если отбросить в сторону разницу в развитии, то они не очень опасны - ничего подобного. Да каждый из этих маньяков наверняка собрал не одного боевого дроида, а это уже серьезный минус. Получается, даже если я их выловлю по одному, численный перевес, скорее всего, будет не на моей стороне. И это еще не самое страшное: старший офицер корабля - чистый боевик. А такого с моими урезанными возможностями можно победить разве что с помощью случайности. Есть у меня один план на такой случай, но как же не хочется идти на дело, когда шансы на победу дай бог на уровне шестидесяти процентов. Впрочем, разве у меня есть выбор? И так повезло, что навигатор и пилоты по какой-то причине были отправлены на планету прямо перед боем личным приказом Селима, и сейчас корабль работает на голой автоматике. Так что можно не опасаться экстренной посадки, и хоть времени у меня будет побольше, чем планировал изначально.

Подгрузив себе план корабля в переносной планшет, реквизированный мной на шаттле, я уверенно двинулся в сторону ближайшей стрелковой башни. Раз уж там самые слабые противники, надо постараться максимально быстро избавиться от них. А то, если они поймут, где главная опасность, соберутся вместе и нанесут мне удар в тыл - тут уж шансов на победу просто не будет.

Начинаем: выглянуть из-за угла, создать фантом альдноа, увлеченно поливающего огнем бегающих по базе габунусов. Тот даже понять ничего не успел, когда полупрозрачный двойник схватил его за ведущую руку (что было легко понять по тому, как он работал со стиками управления) и пережал горло. Простенький прием, почерпнутый мной в свое время у земных «партизан», но довольно эффективно перекрывающий возможность и выхода из Джи, и общения неигровыми средствами. Ну, а дальше вообще просто. Вызванный на остатки очков призыва огненный элементаль жжёт, а я стараюсь немного добавить из своего допотопного бластера. Впрочем, энергия у меня прокачана неслабо, так что даже с такой, прямо скажем, простейшей пушкой урон получается весьма внушительный. В итоге наш противник продержался максимум секунд пять и обмяк.Быстро обшарив оставшиеся на трупе вещи, я пополнил свой запас зелий и ампул (тут же повысив свои шансы с помощью усилений) и, конечно, прихватил бластер поновее.

В следующих девяти капсулах все прошло по тому же сценарию. А вот в одиннадцатой по счету я чуть не попался. Привычно скрутив игрока (кстати, как и все предыдущие,он тоже оказался чистокровным альдноа), я не заметил притаившегося за углом второго. К счастью, тот решил не напасть на меня, а заблокировать вход и, пожертвовав собой, спасти остальных. По крайней мере, он так думал. Конечно, обычный игрок был бы обречен после такого сидеть взаперти и дожидаться, пока его выпустят, вот только у меня-то есть коды. Так что, расправившись с этой сладкой парочкой, я спокойно разблокировал люк, выбрался наружу и даже  сказал остывающему на полу телу спасибо.

А что, за такую шикарную идею, как он мне только что подкинул, не жалко. Я так уперся в чистый бой, что совсем забыл о том, что всегда есть как минимум еще один выход. И в данном случае он настолько очевиден, что даже обидно, почему я сразу до него не додумался. Наверно, это просто какой-то внутренний тормоз, который постоянно мешает всем людям, заставляя выбирать сложные и глупые варианты решения любых проблем. Каждый же наверняка не раз откидывал какие-то идеи, показавшиеся на первый взгляд чересчур простыми. И откуда в нас это: если всё слишком легко, то тут обязательно какой-то подвох? И вот мы так делаем раз, другой, а потом мозг подстраивается и просто перестает даже рассматривать такие варианты.

В общем, помимо открытия двери из этого орудийного блока, я проделал еще несколько манипуляций. Заблокировал последнюю башню, жилые комнаты и технические помещения, аннулировал доступ к системе для еще живых членов экипажа, чтобы они не смогли отменить мои приказы, и откачал воздух отовсюду кроме своего коридора и капитанского мостика. Не то, чтобы я был таким уж пафосным типом, нацелившимся на финальную битву, вот только, к сожалению, есть определенные базовые законы, против которых просто не пойти. И один из них то, что капитанский мостик - это ключевая точка любого судна, а значит, управлять им из других мест в принципе нельзя. Да даже то, что я уже успел провернуть, это одновременно и удача, и верх безалаберности со стороны главного альдноа. Похоже, он именно что настоящий боевик, не особо обращающий внимание на развитие непрофильных навыков - и даже не знаю, радоваться мне этому или печалиться.

- Здравствуй, Александр, - стоило мне войти в рубку, как на развернувшемся кресле меня поприветствовала фигура еще одного альдноа. Тысячный уровень, граф Тори-Саас.

- И вам не хворать, - я не смог удержаться от легкого сарказма, параллельно пытаясь понять, собираются меня атаковать в ближайшее время или нет.

- А ты молодец, - альдноа-аристократ никак не отреагировал на мои слова. - Тебя ищут такие силы, а ты держишься, не даешь ухватить даже за самый кончик нить своего следа. Мы прочесали Землю, Солнечную систему, стандартные маршруты и ареалы обитания твоих знакомых - миллионы кредитов на ветер, и ничего. А уж то, что ты догадался обрубить связь - это неожиданный, но, как оказалось, оправданный ход. Даже мозголомы Ана-Баала не смогли сказать, как влиять на того, кто в принципе не идет на контакт. А техники, так те из-за этого даже примерный сектор пространства с твоим местоположением не смогли выдать.

Слушать такую речь, конечно, приятно, но несвоевременно. Понимая, что в честном бою даже со всеми своими фантомами мне такого противника не одолеть, я пошел на небольшую хитрость. Ведь в чем слабость тех, кто силен? Они любят покрасоваться своей мощью. А значит, высока вероятность того, что тот же Тори-Саас, если и нанесет мне удар, то во всю мощь. Чтобы если уж и победить такого слабака, как я, то с запасом да с одного удара. И на этом и строился мой план: зелье шипов отражает пять процентов урона, душа араконских дикобразов - еще двадцать. Итого, четверть нанесенного мне урона вернется обратно к этому надменному типу. А учитывая, что я по факту сейчас чуть ли не с нулевой броней, то даже такой процент будет более чем внушительным. Так что, главное, вовремя успеть выпить перехваченное у Нари двухсекундное зелье неуязвимости, чтобы и самому в этот момент не умереть.

И вот тут проблема. Такие сильные эликсиры обычно действуют в комплексе с чем-то. Так вот я выпил основу, до конца действия которой осталось уже меньше минуты, и за это время мне надо вывести эту снежную королеву из себя. Иначе ничего не подействует.

А повторить мою подготовку с самого начала на глазах у Тори-Сааса - это будет равносильно добровольной сдаче ему моего плана. Итак, как можно разозлить альдноа за тридцать секунд? К счастью, я точно знаю, что могу это сделать. По крайней мере, с Ана-Тари у меня это выходило, и не раз.


Глава 16. Исход



- И чем же я приглянулся достопочтенному Ана-Баалу, если он так жаждет встречи со мной? - усмехнулся я, глядя прямо в глаза графу.

- Не то чтобы жаждет... - пожал плечами Тори-Саас. - Великому просто любопытно взглянуть на букашку, которая каким-то немыслимым способом охмурила госпожу Ана-Тари.

- Интересно, - кивнул я. - Судя по всему, граф вызвался помочь Ана-Баалу в обмен на обещание свадьбы с Ана-Тари. Ничего не выйдет, глазастый.

Не знаю, почему я ляпнул именно это, но Тори-Сааса проняло. Он уставился на меня, будто реальная ящерица в террариуме, глаза его остекленели и налились кровью.

- Не пробовал найти невесту сам? - видимо, я случайно нащупал слабое место графа. И кто бы мог подумать, что у аристократов могут быть какие-то проблемы с женским полом.

- Ты зарываешься, Александр, - с виду Тори-Саас был само спокойствие, но внутри он явно кипел. Его выдавали играющие скулы, напряженно поджатые губы и нервно трясущаяся голова. Да он даже с кресла привстал. - Шутки кончились. Ты даже представить себе не можешь...

- ...Насколько прав, - закончил я за графа. - Ана-Тари тебя отшила, потому что мелкий, страшный и плюгавый. На тебя даже самка брамса не позарится, не то что младшая принцесса альдноа.

Я, конечно, не в восторге от таких методов воздействия на оппонента, но в данном случае у меня просто нет иного выхода. Хотя кого я обманываю, это очень даже прикольно. А Тори-Саас, похоже, и вправду имел виды на мою супругу, раз явно был глубоко оскорблен тирадой, достойной разве что младшего школьника, решившего подразнить одноклассника.

- Заткнись, - прошипел граф сквозь зубы, а кожа его покрылась чешуйками. - Заткнись и не сопротивляйся. Я доставлю тебя к Ана-Баалу...

- И не надейся, не поможет, - вновь прервал я его. - Ана-Тари все равно останется со мной, а ты до конца своей, может быть, даже бесконечной жизни будешь один. Потому что на твои рахитичные коленки без слез не взглянешь, а эта твоя дешевая подготовка к бою... - Я распалялся все больше и больше, а глаза графа от злости стали уже как красные щелочки. - Такие чешуйки даже пальцем проткнуть можно. Я тебя выпотрошу и набью твое чучело поролоном. Или нет, я повешу твою голову над входной дверью, а шкуру буду использовать как коврик...

Если после этого он не попытается меня убить, то я даже не знаю, чем его еще можно пронять. Но, вроде бы, цепная реакция запущена.

Три, два, один! Зелье неуязвимости действует, теперь остается только молиться, чтобы мне хватило этих двух секунд. Ну!

Не было громкого обличающего возгласа, пронизанного пафосной ненавистью. Граф просто меня ударил и все. Всего одно резкое движение, едва уловимое, но точное. Воздух в каюте дрогнул, в моих глазах помутнело - не от действия этого простого, но мощного выброса энергии, нет. Просто мои глаза оказались не приспособлены для такой резкой расфокусировки изображения.

Первым, что отразилось на лице графа, стало недоумение. Видимо, я настолько его разозлил, что в удар было вложено максимум усилий. Настолько, что любой противник моего уровня был бы убит с одного удара. А тут оказалось, что человеческая букашка, которой меня считал граф, взяла да выжила.

- Как?.. Что?.. - на Тори-Сааса, дымящегося и тлеющего, было жалко смотреть. Он еще мог шевелиться, вот только опущенные до нуля жизни показывали, что это не более чем легкая вольность со стороны Джи.

Перед тем как отправиться на трехчасовое перерождение, граф удостоил меня таким взглядом, что мог бы сжечь, если бы глаза его обладали столь редкой способностью. В последнюю секунду он все понял. Понял, что ничтожный землянин просто-напросто перехитрил его, графа альдноа тысячного уровня. На секунду мне даже показалось, что Тори-Саас скончался не от отраженного урона, а от оскорбления, которое я ему нанес, посмев не умереть. Что ж, впредь он будет умнее и вряд ли станет вестись на подобные провокации. Излишняя эмоциональность вредит, это я понял уже давно, а вот графу-ящерке потребовались столетия (а то и больше) и встреча со мной.

Наблюдая за тем, как тело Тори-Сааса валится опустошенным мешком на пол командной рубки, я содрогнулся от мысли, что это была всего лишь четверть от той мощи, которую он на меня обрушил. Но главное, что я выжил, и теперь мне нужно завершить начатое.

Первым делом я занял капитанское кресло и принял на себя управление, отключив автопилот, предусмотрительно запущенный графом перед нашим поединком. К счастью, альдноанская техника не была для меня чем-то сложным благодаря Ана-Тари и полученным при совместной прокачке навыкам. Секунд десять у меня ушло на перенастройку модуля под себя, еще столько же я потратил на то, чтобы обезопасить свой летающий трофей - теперь все убитые мной противники возродятся за его пределами.

Внизу по-прежнему кипела битва. Наемники, даже без поддержки с воздуха, все же перехватили инициативу и теперь крошили габунусов как тараканов. Жалкие остатки еще недавно грозной армии свинов засели в камнях, защищаясь от перешедших в наступление захватчиков. Испытывал ли я какое-то сочувствие к Алундору и его, так скажем, коллегам-разбойникам? Наверное, да. Я был для них таким же незваным гостем, как и наемники Ана-Баала, с той лишь разницей, что не истреблял жителей этой планеты просто так, походя, и собирался как можно скорее покинуть ее.

Да, они при каждой возможности сами пытались меня убить, но могу ли я за это их осуждать? Если говорить откровенно, после завершения инцидента с попыткой захвата Земли «Временем вечности», мои соплеменники при каждой удобной возможности старались пристукнуть особо ретивых гостей-инопланетчиков. Так что если в городах последние могли чувствовать себя в безопасности, то за пределами мирной зоны в одиночку передвигались лишь самые отчаянные сорвиголовы.

Так что мне не за что было обижаться на габунусов, как раз наоборот - с захватом боевого орбитального модуля помогли мне именно они. Поэтому на небольшую благодарность с моей стороны они могут рассчитывать.

На станции я был один, все стрелковые капсулы пустовали, но главный калибр находился под управлением капитана. И этим я, разумеется, не преминул воспользоваться, нацелившись прямо в командный пункт форта. Инерционные гасители сработали как полагается, но отдачу от выстрела я все равно почувствовал - легкая тряска и вибрация показали, что мощность у пушки была что надо.

В самом центре базы наемников вспучился дымный купол. А спустя секунду - яркая слепящая вспышка, раскаленный плазменный шар и, наконец, ударная волна сделали свое дело. Все блоки форта стерлись в мелкую пыль, наемники вперемешку с габунусами, которым не повезло очутиться в эпицентре, превратились в пар. Досталось даже тем, кто прятался в холмах за пределами базы: то тут, то там бегали охваченные огнем фигурки. Простите меня, габунусы, но выстрелы главного орудия боевой станции не отличаются избирательностью.

- Вот это да! - от входного люка донесся восторженный возглас.

Я дернулся от неожиданности и чуть не пристрелил Калунчка из бластера. Оказывается, наглый свин все же добрался до командной рубки. Надо же - а я ведь был уверен, что он не рискнет вылезти из шаттла! Но нет, собрал свои бубенчики в кулак, бросил ценное имущество и полез за мной.

- Эй, полегче! - примирительно сказал он, увидев мое резкое движение. - Это я, Калунчк.

- Спасся, - кивнул я. Именно так: не спросил, а утвердительно кивнул.

- Ага, - довольно сказал свин. - Не ожидал, что ты зачистишь всю станцию, но верил и поэтому не вмешивался. Что теперь? Приземляемся?

Да, вот уж двойственная свиная натура. Не знал, но верил и поэтому ничего не делал. Это ж какую философию на основании этого тезиса можно построить.

- Ты знаешь, Кал, - задумчиво протянул я, - вообще-то у меня другие планы.

- Тоже неплохо! - воскликнул габунус. - Можем разнести какой-нибудь караван и поделить награбленное. Теперь нам не нужен никакой Алундор. Нам вообще теперь никто из них не нужен! С такой штукой...

- Кал! - резко оборвал я словесный поток Калунчка. Пальцы мои в это время набирали координаты, доставшиеся мне от Нари. - Я собираюсь покинуть вашу гостеприимную планету. На станции есть спасательные капсулы, ты можешь воспользоваться одной из них.

- Ты... - краем глаза я посмотрел на оторопевшего габунуса. - Ты собираешься вот так бросить все и даже не посмотреть, что нам может достаться от погибших наемников?

Странноватый он тип, все-таки. Минутой раньше я разнес на куски не только вражеский форт, но и добрую сотню-другую его сородичей, а он тревожится о бесхозном дропе. Впрочем, не такой уж он и бесхозный - после моего выстрела погибли не все, и на мониторе слежения теперь явственно отображались немногочисленные габунусы, исследующие выжженное пятно, оставшееся от базы наемников.

- У тебя пять секунд на принятие решения, - жестко сказал я, проигнорировав его слова о сборе дропа. Черт возьми, вот некстати он появился, этот свиномордый! - Потом еще минута на то, чтобы покинуть модуль.

Для убедительности я призвал плевательницу (она, конечно, не самая сильная в моей обойме, но зато самая эффектная), которой явно было тесно в командной рубке. Из-за этого она злилась еще больше и выражала свое недовольство утробным рычанием.

- Убьешь? - сузил глаза Калунчк.

- Не хотелось бы, - искренне сказал я. Он мне, конечно, не нужен, но убивать вроде как союзника своими же руками тоже не дело.

- А если я перехвачу управление? - неуверенно спросил свин. Он серьезно? Интересно, это глупость или жадность?

- Не получится, - покачал я головой. - Это техника альдноа, а не габунский шаттл, тут нахрапом не справиться. Кстати, пять секунд уже прошло.

В этот момент станцию заметно тряхнуло. Оказалось, что сородичи моего нежеланного попутчика развернули целую зенитную артиллерию и теперь обстреливали зависший над остатками форта модуль. И когда только успели? А самое главное - откуда они эти пушки взяли?

- Это же войска Тхорна! - изумленно воскликнул Калунчк. - Видимо, разведчики оказались правы, и официалы решили зачистить нашу территорию!

- Скорее всего, кто-то из ваших просто связался с ними и сообщил о наемниках, - предположил я.

- Но все наемники теперь мертвы! - свин отчаянно вцепился в макушку. - Зачем они стреляют по нам?

- Потому что им все равно, кто управляет модулем, - ответил я. - Для них эта штука - источник повышенной опасности, поэтому я не собираюсь висеть тут и ждать, пока меня собьют.

При этом я не останавливаясь ни на секунду, продолжал программировать наш переход в запретный мир.

- Давай ударим по ним! - кровожадно предложил Калунчк.

- Выметайся, - покачал я головой.

С жутким криком габунус бросился на меня и попытался вырвать из рук управление - и ведь повезло же поганцу. Именно в этот момент я нажатием кнопки подтвердил переход и уже не смог адекватно отреагировать на этот прыжок. Модуль тряхнуло еще сильнее, на этот раз даже замигали лампочки внутреннего освещения. Прямо перед нами раскололось небо, образуя ярко-синий портал.

- Стреляй по ним! - верещал Калунчк, колотя кулаками по моим пальцам. И как он только так легко справляется с гравитацией, выросшей после открытия портала в несколько раз?

Впрочем, я уже смог вернуть полный контроль над своим телом, вот только опускаться до кулачного боя точно не буду. Вместо этого я просто выстрелил в пускающего слюни габунуса из бластера, и свин свалился на пол как тяжелый сноп сена. На секунду я было подумал, что отправил его на перерождение, но габунус быстро вскочил и даже залихватски перекатился в сторону. Хорошо, что ему хоть хватило ума не стрелять в ответ, а то бы точно прибил бы его окончательно. Пара фантомов - и финита ля комедия. Еще одно попадание из зенитки сотрясло рубку, и свин, только поднявшись, не удержался и вновь рухнул на пол. Я и сам чуть не грохнулся спиной о пульт управления, но вовремя успел схватиться за спинку кресла.

Калунчк изрыгнул какое-то страшное ругательство, и в этот момент боевую станцию затянуло в портал.

Тошнота. Звон в ушах. Короткое помутнение сознания.

Мы оказались в небе цвета точь-в-точь как портал, который нас сюда перенес. То там, то тут горизонт озарялся сполохами огня. Какой-то невероятный грохот доносился до нас даже через отличную звукоизоляцию. Ярко-оранжевый взрыв вспыхнул прямо перед модулем - будто огненный цветок расцвел.

- Что тут происходит? - испуганно закричал Калунчк. - Что тут происходит?

- Сядь! - гаркнул я, рванувшись к креслу и приняв управление у автопилота. Свин, моментально отойдя от недавнего приступа бешенства, послушно занял место бортинженера и замер, выпучив глаза в сторону главного монитора.

Что-то сильно ударило снизу, будто какой-то великан решил испытать на нас свой гигантский молоток. Металлический звон был настолько оглушительным, что у меня даже заломило виски. Я наклонил модуль в сторону и включил форсаж, уходя от невидимых атак.

На экране перед глазами что-то мельтешило, периодически закрывая обзор, вспыхивало, мерцало. Я не знал, что происходит, но при этом понимал: нужно двигаться. Нужно уходить из-под обстрела, скрываться, убегать - прикладывать все мыслимые и немыслимые усилия для того, чтобы выжить. Я знал, на что шел. Я понимал, что такое запретный мир. Но я никак не мог предполагать, что он сразу, с самого моего появления встретит нас так. Яростным огнем непонятно кого.

Краем глаза я видел какие-то гигантские металлические фермы, горящие оранжевым пламенем в разных местах. Что-то взрывалось прямо в воздухе - такое ощущение, что здесь шло грандиозное и ожесточенное сражение, а мы просто попали, что называется, из огня да в полымя.

Бах! Мощный взрыв сбил нас с траектории, заставив крутиться в воздухе и испытывать чудовищные перегрузки. У меня потемнело в глазах, Калунчка шумно вывернуло наизнанку, но все же система стабилизации сработала и вернула модуль в нормальное положение.

Ба-бах! Еще один взрыв, гораздо мощнее первого, снес добрую половину стрелковых капсул и заодно повредил двигатели с системой стабилизации. Теперь вывести модуль из штопора я мог только вручную. Но вот тут, увы, мои способности были не на должном уровне.

Я пытался выровнять падающую боевую станцию, но тщетно. При ударе о землю сработали амортизационные аварийные двигатели, которые и спасли нас с Калунчком. Но все равно свин взлетел под потолок и затем грохнулся спиной об пол, а меня чуть не размазало по пульту.

К счастью, организм быстро вспомнил, что я в игре, и сознание вернулось ко мне уже через несколько секунд. Голова раскалывалась, из разбитых носа и губы фонтаном била кровь, правая рука плохо слушалась, а каждый вдох давался с болью в груди. Зато жив. Жив!

Габунус уже рвался наружу через открывшийся автоматически аварийный люк. И мне тоже надо выбираться, подумал я.

Воздух в запретном мире был густой, прохладный и влажный. И вместе с тем в нем витал нестерпимый запах гари. Мы рухнули в каком-то болоте, темно-зеленая жижа доходила до пояса. В синем небе, цветом которого можно было любоваться, если бы не творящаяся чертовщина, продолжали вспучиваться огненные шары, что-то постоянно падало вниз по касательной, оставляя дымный след.

Впереди, метрах в трехстах, находилась явно сухая возвышенность с металлической башней, похожей на часть исполинской ЛЭП. Туда-то нам и нужно добраться, чтобы не сидеть в топи, явно кишащей какими-нибудь тварями. Но сперва мне нужно вывести на орбиту еще живой модуль.


Глава 17. Запуск



Ан нет, ошибочка. То, что осталось от орбитальной станции наемников, уже точно никогда летать не сможет. По крайней мере, в своем первозданном виде. И это, надо сказать, настоящая засада. Неужели все, через что я прошел во время штурма форта, окажется напрасным? Такой риск, и в  итоге лишиться всего за пару минут.

Ну, нет, мы еще поборемся. Тем более, мне по факту-то и не нужна целая станция. Мне необходим только хороший выстрел, а организовать его можно будет и без некоторых лишних деталей. А там, где не хватит техники или знаний по обращению с ней, возможно, помогут мои способности. Недаром же я не просто царь, а технической направленности. Подъемной силы моих призывов хватит, чтобы отправить на орбиту всю эту груду металла, вот только она же моментально с нее сойдет, даже раньше, чем накопится энергия хотя бы на один заряд. А вот если избавиться от всего лишнего и объединить только пару двигателей от выживших спасательных капсул, пару ячеек от блока питания корабля и всё, что осталось от главного калибра - этой конструкции вполне может хватить живучести на целый месяц. А дольше я тут задерживаться и не собираюсь.

Припахав проштрафившегося Калунчка (хоть где-то он смог пригодиться) на все тяжелые работы, через пару часов я смог извлечь все необходимые элементы конструкции. К счастью, глубина болота оказалась не такой большой, а пару любопытных змей отогнали мои фантомы, так что получилось сосредоточиться на работе. Шум битвы же, казалось, стих.

Потом еще пару часов ушло на проверку моих технических навыков. Все-таки соединить несколько модулей, не предназначенных для этого изначально, это та еще задачка. Отдельно пришлось покорпеть над программированием работы двигателей для стабилизации орбиты, но в итоге, вроде бы, все получилось. Калунчк же, сначала подумывавший о побеге, по мере того как собранная нами конструкция начала обретать свои очертания, и думать об этом забыл. Все-таки у нас, мужчин, вне зависимости от расы это в крови: мы уважаем тех, кто умеет делать большие летающие и стреляющие игрушки.

- Поехали! - активировав перенос спутника на орбиту, я тут же включил его двигатели и уставился в интерфейс со статусом полета. Получится или нет?

Вы создали спутник ручной сборки

Мощность - 0,2 от оригинальной (альдноанская Вектра 0745-08)

Стабильность орбиты - 152 часа

Время полной зарядки 48 часов

- Получилось! - заглядывающий мне через плечо свин не удержался от победного крика и тут же добавил. - А зачем мы, кстати, это все собирали?

Все-таки эти габунусы - странная раса. То психические срывы, то детская непосредственность, общаться с ними удовольствие ниже среднего. Хотя, надо признать, я просто недоволен результатом. Все-таки хотелось большего: нет, неделя полета - это довольно много. Но вот период зарядки почти два дня... Итого, получается, у меня будет за все это время только три выстрела, с помощью которых мне надо будет достичь желаемого. И как, скажите, тут не нервничать? Вот черт, да у меня же три жизни, как в старых земных играх. Не знаю, плакать от этого или смеяться.

А теперь - забыть все эти сопли и собраться. Я не знаю, где я, что тут есть, почему эти запретные миры вообще так страшны, а значит, только постоянная бдительность.

- Слушай меня внимательно, - проигнорировав вопрос габунуса, я решил ввести его в курс дела. Сейчас он вряд ли что-то испортит, а я хоть смогу оценить его реакцию. - Мы в запретном мире, я собираюсь...

Договорить я не успел. Стоило мне упомянуть место нашего нахождения, как взгляд Калунчка тут же остекленел, а через мгновение он обмяк и рухнул на землю. Он что, попытался выйти и не смог?

- Ты как? - я попытался подбодрить его, но свин, почувствовав мою руку на плече, только окончательно расклеился и разрыдался.

- Я не могу выйти из Джи, я не могу ни с кем связаться, а тут же есть монстры, пожирающие души. Я не хочу умирать! - забавно, первые два минуса меня вообще особо не касаются. А третий так и вовсе больше похож на сказку.

- И ты веришь в эти страшилки? - продолжая разговор со свином, я все думал, не бросить ли его. С одной стороны, он мне никто, а с другой - в одиночку ему точно не выжить. Габунус или сойдет с ума, или нарвется на телепорт в случайный мир, где опять же свина с его социальными навыками ничего хорошего не ждет. Так что вопрос по факту сейчас стоит так: готов ли я взять на себя преднамеренное убийство?

- Если хочешь молчать, твое дело. Оставайся тут, а я пошел.

И я сейчас серьезен. Несмотря на все предыдущие мысли, причинять добро и помогать тому, кому это не надо, я точно не собираюсь. Если Калунчк собирается тут лежать, то так тому и быть. Ну, а если решит выжить - что ж, тогда поможет мне в поисках и в сражении с боссом, а потом, как нас куда-нибудь выкинет, уже я помогу ему добраться до цивилизации.

К счастью, инстинкт самосохранения у свина сработал, так что он тут же вскочил на ноги и ни слова не говоря пристроился у меня за спиной. Вот и хорошо. А сейчас попробуем добраться до вышки, которую я заметил еще в самом начале. Там наверняка и обзор получше, да и, чем черт не шутит, может быть, удастся поживиться чем-то полезным.

Первым делом я отправил на разведку Пиглета, но маленького совенка тут же сбил и развоплотил возникший рядом с ним разряд молнии. Та же участь постигла и плевательницу, с помощью которой я решил подтвердить свое предположение - что ж, теперь становится очевидным, что этот мир категорически против того, чтобы в нем кто-то летал. А это приводит нас к двум выводам, хорошему и плохому. Первое - благодаря записям в логах становится понятно, что всё это действительно лишь природные явления, а не осознанная атака, второе - мой спутник будет уничтожен при первом же появлении в атмосфере. Так что у меня по факту не три, а только одна атака. Как ни странно, стоило мне понять, что права на ошибку у меня теперь в принципе нет, стало даже легче. Ох уж эти извороты человеческой психики. Ничего удивительного, что пришельцы нас не понимают - да мы сами порой в шоке от того того, что творится у нас в головенках.

- Идем к той металлической конструкции, - я решил протолкнуть вперед габунуса, который и раньше-то не горел желанием идти на разведку, а после уничтожения летающих фантомов окончательно утратил все остатки мужества. - Не пойдешь, оставлю здесь. А так - прикрою и в случае чего дождусь воскрешения.

Окончательно расставив точки на е, я пристально посмотрел прямо в глаза Калунчку, и тот сдался.

- Хорошо, но помни: ты обещал меня вытащить, - облизнув пересохшие губы, он маленькими шагами двинулся вперед. Все медленнее и медленнее.

Там, где дорогу преграждала вода, он заползал в нее, оставляя на поверхности только глаза, там, где было посуше, он падал на пузо и полз вперед, замирая каждую секунду. Долго, конечно, но торопить его я не стал. Да, у меня времени мало, но первый встреченный в этом мире объект надо исследовать максимально внимательно: если свин сейчас по глупости умрет, то я в итоге потеряю гораздо больше времени. А если умру я, то вообще все будет кончено. А вот потом, когда станет хоть немного понятнее, куда же именно мы все-таки попали, в чем особенность этого места, тогда-то можно будет и ускориться.

Калунчк уже практически приблизился к огромным стальным опорам, как вдруг, стоило ему задеть стоящее вокруг них еле заметное (а до этого и вовсе невидимое) марево, рядом с ним появилось странное существо. Как будто собранное из огромного количества квадратов, кругов, треугольников и других геометрических полигонов, по своей форме оно как раз походило на того же габунуса.

- Получай! - сначала испугавшись, через пару мгновений Калунчк пришел в себя и постарался нанести хоть какой-то урон стоящему перед ним противнику. И, на мой взгляд, это он сделал зря.

Одушевленная антиматерия

Уровень 350

Джи бесконечна по своей сути, и рано или поздно там должны были появиться существа, по своей природе изначально противостоящие всему, что есть в этом мире. Любое взаимодействие с ними истончает вашу связь с миром. Будь осторожны и возносите хвалу Джи за то, что такие монстры не ходят по всем мирам, а собраны в ограниченном их количестве.

Я бы после такого описания точно спешить не стал, тем более, в таком месте. Но у свина, как уже давно стало понятно, в критических ситуациях просто сносит крышу.

Душа Царя не может быть использована на существо без души

Я попытался использовать свой основной навык и увидел сообщение, с которым до этого еще ни разу не сталкивался. Что ж, запретные миры, похоже, не рады и царским классам: уверен, что ту же Светку с её проклятьями или Карло с его щитами тоже не ждало бы ничего хорошего. Так, стоп, хватит плакаться - сейчас есть более важные проблемы.

Пока я прикидывал, что и как, кубический монстр, полностью игнорируя выстрелы начавшего покрикивать от страха габунуса, зажал его в угол и ударами своих увеличившихся в размерах рук начал уверенно сокращать его жизни. Пока ничего особенно страшного - вот только я же вижу, что ни один удар так и не достиг цели, а здоровья у свина осталось уже меньше трети. И почему же он так орет?

Ладно, пора и мне попробовать свои силы. Как бы там ни было, мне потом еще и с местным боссом надо будет справляться. Так что возможность потренироваться на одиночном противнике, тем более такого небольшого уровня, можно считать настоящим подарком судьбы. Итак, душу я использовать не могу, фантомы с него тоже не снимаются, так что придется воспользоваться старыми запасами.

Первым делом я привычно призвал орду сфинксов. Маленькие и бесполезные в обычных обстоятельствах, при столкновении с противником нового типа они идеально подходили для того, чтобы проверить, на что тот способен. Правда, в который уже раз, в запретном мире все пошло наперекосяк. Толпа маленьких котов добежала до фигуры рядом с Калунчком, не снижая скорости, прыгнула на нее на всем ходу - и просто исчезла, напоследок огласив окрестности полным боли и страданий криком. Да что же тут творится? Похоже на какое-то защитное поле, но реакция сначала переставшего отзываться свина, а теперь сфинксов - не нравится мне все это.

Ладно, попробуем тогда сразу тяжелую артиллерию. Спустив под ноль все очки призыва, я воплотил по паре огненных и водных элементалей. Нет, изначально у меня их было по одному, но кто же мне помешает снять копии уже с них, тем более, с моим прокачанным призывом. Монстр из антиматерии тем временем уже мог бы спокойно добить моего невольного помощника, но почему-то не спешил этого делать. Вместо этого он навис над габунусом и как будто наслаждался его непрекращающимися криками. Как же они меня раздражают, прямо-таки сводят с ума.

- Огонь! - пара огненных элементалей совместными усилиями сформировала поток пламени побольше и направила в сторону этого кубического садиста.

- Вода! - другие элементали тоже включились так, чтобы эманации их стихии столкнулись именно в том месте, где стоял наш противник.

Когда-то давно еще Шак’ар, будучи командиром рейда, во время которого я смог поучаствовать в убийстве своего первого рейд-босса, показала, как такие вот официально нигде не прописанные фишки вроде столкновения противоборствующих стихий могут существенно повлиять на результат сражения. Кстати, голосовые команды для увеличения урона благодаря умению «Стратег» я тоже использую с тех же самых пор.

Одушевленная антиматерия погибает

Не успел я порадоваться такой быстрой победе, а особенно тому, что на месте рухнувшего тела появился шар со скрытой внутри наградой, как все то огромное количество различных геометрических фигур, из которых состоял монстр, рассыпалось на множество шариков-пузырьков. Часть их них просто упала на землю, растаяв без следа. Часть просыпалась на сжавшегося Калунчка, а один долетел даже до меня. И стоило ему коснуться моей кожи, как я почувствовал самую нестерпимую боль в моей жизни (и это с учетом моего личного знакомства с Солонимом). Даже не так, это была именно Боль с большой буквы. На какое-то время мне показалось, что я перестал существовать, а когда наконец-то пришел в себя, то увидел разорвавшего самому себе горло габунуса.

Если я почувствовал такое от одного шарика, то как же досталось свину, получившему сразу целую горсть! Да смог ли он вообще сохранить разум? Немного грустный вопрос, но сейчас я бы не смог дать на него однозначного ответа. Ладно, я обещал, так что в любом случае дождусь его, а значит, тогда и узнаю ответ. А пока надо прийти в себя, проверить, что же мне досталось и... Как же болит голова! Сначала первый пункт, и только потом все остальное.


Глава 18. Геометрия



Самочувствие стабилизировалось лишь через полчаса, что еще больше убедило меня в высоком уровне опасности нахождения здесь, а еще... А еще в не менее высоком уровне моего везения - ведь если бы меня накрыло останками этого полигонального монстра, как Калунчка, все старания пошли бы коту под хвост.

К шару я подошел с некоторой опаской - как выяснилось, мои знания о запретных мирах были далеки от идеала, поэтому ожидать я мог всего, что только угодно. Например, высокотехнологичной ловушки. Или, скажем, очередной порции боли. Но, к счастью, опасения не оправдались. Шар просто раскрылся, предоставив мне возможность забрать дроп и слегка усыпить разбушевавшуюся паранойю.

Полигональный дезинтегратор, уровень 330

Разум недаром считается одним из величайших даров вселенной. Кем был тот, кто придумал способ борьбы с монстрами запретных миров, доподлинно неизвестно. В истории сохранилась только одна его фраза: «Каждый, кто придет сюда и сможет выжить в битве со своим первым противником, должен получить хотя бы небольшой шанс продолжить своё существование». Кто-то посчитает это очередной ловушкой, а кто-то просто примет как должное и скажет «спасибо».

Я уж, во всяком случае, точно хочу верить во второй вариант. Так что скажем волшебное слово и попробуем разобраться с подарком. Уровень этой необычной винтовки, похожей на пейнтбольный маркер, только с увеличенным стволом и расширяющимся к концу дулом, был для меня низковат. Однако, судя по описанию, именно с его помощью можно было эффективно бороться с полигональными монстрами.

Жаль, очень жаль, что я не сильно интересовался запретными мирами, когда у меня был полный и неограниченный доступ к информационным ресурсам. Как бы сейчас пригодились мне даже самые нелепые байки про этот ад, уж я бы даже из них смог выудить нужные сведения. Увы - в который раз приходится довольствоваться тем, что есть.

Я осмотрелся. Островок, на котором мы очутились, был порядка пятидесяти метров в диаметре. Прямо в его центре располагалась огромная металлическая башня, похожая на опору ЛЭП. Приглядевшись, я обнаружил, что на вершине явно установлены какие-то то ли антенны, то ли локаторы. Смотреть в высоту, задрав голову, было не очень удобно, да и расстояние было приличным, так что за точность я ручаться не мог. Как бы проверить, что это может быть? Подумав, я понял, что для начала как минимум нужно дождаться возрождения Калунчка. А там, быть может, с его помощью попробуем выйти в сеть. Остается надеяться, хоть какие-то урезанные возможности у него остались. Хотя, о чем речь, это просто попытка себя успокоить...

Кругом, насколько хватало глаз, раскинулось огромное болото. И не было у него ни конца, ни края, во всяком случае на обозримом расстоянии. Кое-где попадались такие же островки, как у нас, с такими же металлическими фермами. Сейчас, имея возможность сравнить их, я заметил, что устройства на вершине каждой из них отличались. Где-то располагались длинные, будто усы гигантской кошки, антенны, где-то вершина башни оканчивалась высоким шпилем. А на одной из них я увидел огромную чашу локатора, будто здесь кто-то мог заниматься радиоастрономией. Любопытно.

Небо по-прежнему отливало нездоровой, но завораживающей синевой, по нему бежали розовато-белые и багровые облака, где-то над горизонтом полыхало местное кровавое солнце. И более ничего - ни птиц, ни самых примитивных летательных аппаратов. Если в этом мире и обитали разумные, то явно не в районе этого исполинского болота. Но ведь кто-то же построил все эти башни, резонно подметил мой внутренний голос. Это было логично, но пока, к сожалению, ничего не объясняло. Рядом с островом, правда, по-прежнему периодически проплывали змеи, но их я воспринимал только как одно из неудобств во время предстоящего передвижения. Да, черт побери, я им был даже рад: они, в отличие от всего остального здесь, единственные были нормальными.

Меня так и подмывало испытать дезинтегратор, но я понимал, что без прикрытия делать это слишком рискованно, да и на нашем островке все равно больше не было никаких полигональных существ. Впрочем, я же еще не исследовал его полностью. Запомнив расположение других башен, по которым можно было найти точку возрождения габунуса, я отправился на разведку, пустив перед собой пару фантомов на всякий случай. Если мы в итоге уткнемся во что-нибудь не то, пусть первым пострадаю не я.

Остров был пуст и тих, лишь ветер посвистывал, обдувая металлическую конструкцию. Я обошел кругом башню, пытаясь обнаружить следы силового поля, на которое натолкнулся Калунчк, но не нашел в итоге ничего. Затем я пересек остров по диагонали несколько раз, но всюду была одна и та же картина - болото, металлические фермы и мерно шелестящая трава. Внезапно светило, медленно опускающееся за горизонт, пошло в обратном направлении. Это было настолько невероятно, что я застыл, наблюдая за странным явлением местного небосвода.

На моих глазах кровавый косматый шар посветлел, визуально уменьшился в размерах и вскоре поднялся над горизонтом, заметно укорачивая тени. В воздухе запахло чем-то вроде озона, светло-розовые облака потемнели и будто бы налились какой-то жидкостью. Неким восьмым чувством определив, что дело дрянь, я спрятался под одной из башенных опор. И вовремя: пошел какой-то странный дождь, капли которого падали на землю с глухим тяжелым стуком. Я отправил на разведку нескольких сфинксов, которые, казалось бы, не испытывали от попадания капель на их шкурки ни малейшего дискомфорта. А потом я заметил, что вода... или нет, какая-то другая, похожая на воду жидкость растекалась по рыжему меху будто густой клейстер. Еще спустя некоторое время коты превратились в комки полупрозрачной слизи, с трудом передвигающиеся на ногах и уже начавшие тревожно мяукать. Чувствуя, что скоро уже будет поздно, я отозвал сфинксов и еще сильнее забился под опору. Вскоре клейкий дождь закончился, и я смог снова выбраться на открытую местность.

Вот ведь черт! Неизвестная субстанция слилась в одну большую клейкую лужу, каждый мой шаг давался с трудом, а ботинки тащили за собой тягучую слизь. Я подошел к месту, где погиб Калунчк, и замер. Болотная жижа была покрыта толстой пленкой, в которую превратились выпавшие осадки. Казалось, в округе не было ни единого места, свободного от застывающего клейстера. То тут, то там на поверхности вспучивались пузыри - это подводные обитатели бились головами о пленку, пытаясь прорвать ее. Я видел как жизненные полоски змей и каких-то кистеперых рыб уменьшались на глазах, фауна умирала, задыхаясь под этой жуткой мембраной, а потом все внезапно кончилось и затихло. Вновь пошел дождь, на который я, оторопев от страшного зрелища, сперва даже не обратил внимание. Опомнившись, я бросился под спасительное железо, но внезапно обнаружил, что это уже не клейстер. С неба теперь капала самая обычная вода, поначалу скапливающаяся на застывшей, теперь уж не прозрачной, а мутно-белесой пленке, а затем начавшая постепенно разъедать последнюю.

С легкими хлопками убийственное покрывало лопалось в разных местах, скручиваясь и скукоживаясь, разваливаясь на хлопья. Я сделал шаг назад и чуть не упал, поскользнувшись на разъеденном клейстере. Словно сама планета по-змеиному меняла кожу - так выглядело освобождение поверхности земли и болота от застывшего клейстера. Как только болото полностью очистилось, наверх тут же всплыли многочисленные трупы задохнувшихся существ. Вся округа моментально превратилась в гигантское кладбище, от одного только вида которого к горлу подкатывала тошнота.

Поддавшись какому-то порыву, я вытащил бластер и принялся стрелять по мертвым змеям и рыбам. При каждом попадании тела их взрывались, разлетаясь липкими брызгами, и постепенно болото стало напоминать свалку пищевых отбросов. Только тогда я наконец-то опомнился, поняв, что вода здесь стоячая, и очистить болото от трупов мне не удастся. Неужели я начинаю сходить с ума?

В это время с жутким криком возродился Калунчк. Интересно, в чем дело? Неужели он по-прежнему чувствует боль, даже спустя три часа, проведенные в реальности?

- Ааааааааа! - вопил он, оглашая окрестности. - Вуа-а-ааааааа!

Я подскочил к габунусу, но тот уже перестал кричать и с отсутствующим взглядом тяжело опустился на колени.

- Кал? - я положил руку ему на плечо и слегка потряс.

Свин поднял на меня мутные раскрасневшиеся глаза и вздохнул с облегчением, узнав своего знакомого.

- Кал, все в порядке, ты возродился, - попытался я его подбодрить. - Это игра.

- Пусть это и игра, Александр, - еле ворочая языком, бесцветным голосом протянул Калунчк, - но слишком реальная.

- Что случилось? - нахмурился я. - Что ты почувствовал?

Я понимал, что свину, возможно, неприятно будет об этом говорить, но его рассказ был весьма важен для понимания происходящего.

- Боль, - вполне ожидаемо ответил Калунчк. - Ее невозможно описать. Если я скажу, например, что прямо на тебе поджигают бензин и при этом рвут ногти, то это будет лишь сотая часть от тех ощущений, что я испытывал.

Последняя, самая длинная фраза далась габунусу с заметным трудом - под конец он говорил уже совсем еле слышно. Затем его повело в сторону, он еле удержал равновесие, продолжая при этом сидеть на коленях, и мне пришлось подхватить его.

- Куда ты меня привел? - собравшись с силами, спросил Калунчк. - Ты в курсе, что я даже не был в реале?

- Рассказывай, - подбодрил я его. Если габунусу нужно выговориться, чтобы прийти в себя, то пусть. Хотя, конечно, чего еще можно было ожидать от ситуации, когда выход из Джи тебе запрещен. Если бы смерть позволяла такое обходить, то артефакты, позволяющие повторить этот эффект, не стоили бы так дорого.

- А то, что я провел все эти три часа... - Калунчк стал задыхаться и ненадолго остановил свой рассказ. - Все эти три часа... я висел в пустоте и тишине, без тела, одним только сознанием. Кругом непроглядный мрак, ты просто чувствуешь себя и все. И не можешь ни пошевелиться, ни закричать.

- Ты именно поэтому стал кричать, когда возродился? - а что еще тут можно спросить.

- Ага, - выдохнул габунус. - Не мог больше держать в себе. Отсюда даже после смерти закрыта дорога в реальность.

Страдание в глазах Калунчка отдавало такой безысходностью, что мне на какое-то мгновение стало его по-настоящему жалко. Похоже, привыкнув к своему домашнему миру, он ни разу не сталкивался с настоящими опасностями, которые есть в Джи.

- Дурацкий темперамент... - неожиданно махнул рукой Калунчк и улыбнулся. - Решил, что прибью тебя и захвачу станцию.

Похоже, свин все-таки оклемался и начал приходить в себя. Это хорошо.

- Видишь, чем могут быть чреваты необдуманные поступки, - я дружелюбно оскалился ему в ответ.

- Ладно, - хрюкнул Калунчк, собравшись с силами, и медленно поднялся на ноги. - Выйти отсюда обычными способами нельзя. Что будем делать?

- Для начала выберемся из этого болота, - проговорил я. О моих планах по убийству рейд-босса лучше пока умолчать, а то габунуса точно удар хватит. - Пока ты... возрождался, я тут видел не очень приятные вещи, так что задерживаться нам не стоит.

- Да чтоб Хатулон проглотил меня, не жуя! - витиевато выругался Калунчк. - Что здесь произошло?

Он наконец обратил внимание на плавающий в болоте фарш из погибших монстров. Вкратце я рассказал ему о клейком дожде и о том, как на меня нашло какое-то помутнение. Сперва габунус слушал меня испуганно, но как только я дошел до места, где выхватил бластер и начал стрелять, понимающе закивал. Видимо, по его мнению, это была вполне адекватная реакция на происходящее.

- А вот это вот приходило? - неожиданно спросил он, показывая куда-то в сторону.

Я обернулся. Из воды, разгоняя от себя внутренности кистеперых рыб, выходило существо с длинными как у гиббона руками и красными круглыми блюдцами глаз. Как и то, что убило три часа назад Калунчка, незваный гость состоял из геометрических фигур, переливающихся будто нефть на солнце.

- Первый раз вижу, - ответил я и нацелил на монстра полигональный дезинтегратор.

Одушевленная антиматерия

Уровень 350

Существо не издавало никаких звуков и просто шло на нас, будто машина-убийца. Странно, подумал я, никакой разницы в описаниях, а выглядит по-другому. Впрочем, это уже частности.

Со звуком, похожим на удар медного провода по батарее, дезинтегратор выплюнул наэлектризованный сжатый воздух. Во всяком случае, это наиболее адекватное описание, которое пришло мне в голову. От попадания прямо в грудь геометрический голем будто бы споткнулся и замедлил свое движение. Полоска его жизней явно уменьшилась, но несущественно.

- Берегись! - закричал Калунчк, но я уже сам увидел, что произошло.

Там, где заряд дезинтегратора впился в тело монстра, темнела воронка с идеально ровными краями. А из нее, будто брызги крови, толчками вырывались те самые пузырьки, причинившие габунусу невыносимые страдания во время предыдущей схватки.

- Отходим! - приказал я Калунчку, методично расстреливая ходячие полигоны из трофейного оружия. Каждое попадание разбрызгивало шарики боли, как я решил называть их про себя, но из-за нашего с Калунчком постоянного движения они не успевали долететь до нас и падали на землю, с шипением растворяясь и исчезая.

Хватит ли нам везения и терпения? Уж слишком медленно дезинтегратор уничтожает безмолвного противника.


Глава 19. За горизонт



- Да что за чертовщина тут творится! - после очередного выстрела я заметил, что монстр не только обзавелся новой дыркой в шкуре, но и существенно ускорился.

Что там говорилось про ловушку в описании? Какое, к черту, «спасибо» - это же именно она и есть! Любой, увидевший, на что способны местные монстры, естественно, ухватится за оружие, якобы специально сделанное против них. И тем самым загонит себя в итоге в безвыходную ситуацию.

Кинув предательский дезинтегратор Калунчку, я призвал фантомы хорошо зарекомендовавших себя в прошлый раз элементалей и опять устроил столкновение стихий. На этот раз все вышло даже лучше: из-за дырок в теле урон, видимо, получился даже больше, так что полигонального монстра моментально разорвало на части. Но несмотря даже на то, что шарики боли полетели на этот раз гораздо дальше, мы со свином развили такую скорость, что до нас не добрался ни один из них. Вот и вся стратегия - не надо ничего сложного выдумывать. Просто выдерживаем дистанцию и мочим монстров издалека.

- Калунчк, - я позвал ошарашено вращающего глазами свина, - а у тебя есть что-то вроде тактического дисплея? Хочу оцифровать параметры этих монстров и оценить, как же именно на них влияет эта штука.

Габунус посмотрел сначала на дезинтегратор у себя в лапах, а потом, покопавшись в инвентаре, протянул мне небольшой планшет. Старая, конечно, вещица, аналитического блока почти нет - но даже такая лучше, чем ничего. Тоже, кстати, одна из тех примочек, о которой я узнал совершенно случайно, а большинство рас использует их по полной программе. По факту, это небольшой компьютер, который снимает монстра в статике и движении, оценивает его рост, вес, силу, скорость и другие параметры. То, что сейчас у меня в руках, вывести абсолютные показатели, конечно, не сможет, но вот оценить динамику будет под силу и такому прибору. А мне, по большому счету, только это и нужно.

- Подожди, а как ты будешь его использовать, если мы будем убегать? - начал подозревать неладное свин. - Он у меня хоть и мощный, но работает только в статичном положении.

Мощный? Это что же - мне, получается, еще и повезло, а могло достаться старье гораздо хуже? Пожалуй, общение с высокотехнологичными игрушками Ана-Тари меня все-таки избаловало.

- А убегать будешь ты один, - видя, что габунус собрался что-то возразить, я тут же добавил. - И не спорь, со стороны я всегда смогу вмешаться и добить его, пока он до тебя не добрался. Или ты тоже научился с ними справляться?

Сперва свин пытался пойти против своей природы и, как рыбка, молча открывал и закрывал рот. Потом пытался спорить, но когда появился очередной образчик местных монстров, просто вышел вперед и приготовился бежать.

Одушевленная антиматерия

Уровень 350

Опять тот же самый уровень. Если честно, еще одной причиной, по которой я не пошел на дело сам, стало то, что практически наверняка уровень монстров подстраивается под их противника. Недаром ведь уже третье совпадение с Калунчком. Да и, если представить попадание сюда игрока тысячного уровня, то были бы для него такие противники хоть сколько-то серьезным испытанием?

Тут мое внимание привлек визг габунуса, и я сосредоточился на наблюдениях. Свин старательно бегал по кругу, периодически разряжая дезинтегратор в своего преследователя и повизгивая от страха. Боится, но делает - впервые за все время нашего знакомства я зауважал своего напарника. Хотя, конечно, можно было бы и обойтись без звукового сопровождения.

После каждого выстрела на тактическом дисплее менялись цифры и отмечались характерные изменения, происходящие в полигональном монстре. Вот под его ногами стала чуть глубже проминаться земля, вот увеличилась длина шага и скорость движения конечностей... Недолго думая я отправил за спину Калунчку двух фантомов и замерил скорость взмахов лап, развеявших их. А потом повторил эту процедуру через пару выстрелов. Как я и думал, тут выросли и урон, и скорость атаки. Сейчас мои расчеты довольно примерны, но основная тенденция вряд ли изменится - получается, каждый выстрел из дезинтегратора вместо того, чтобы как-то ослаблять местных обитателей, наоборот, усиливает каждый их показатель на два процента.

 - Александр! - свин от бессмысленных возгласов перешел к моему имени, что, впрочем, и понятно. Монстр из антиматерии подобрался к нему совсем близко.

Я уже хотел остановить опасный эксперимент, но заметил кое-что странное. В оставленных выстрелами дезинтегратора дырках как будто что-то шевелилось. А еще тянулось друг к другу. Какая мерзость! Но интересная. Теперь нельзя останавливаться на полпути, нужно обязательно понять, что же творится внутри тела монстра после попаданий.

- Держись и стреляй! Еще не все! - на этот раз за спину Калунчку отправилась целая толпа сфинксов. Да, монстр расправился с ними почти мгновенно (благо и силы, и скорости у него с запасом), но даже так я смог выиграть для облегченно вздохнувшего габунуса пару мгновений.

В итоге тот смог разорвать дистанцию и даже пару раз пальнуть из дезинтегратора, не опасаясь, что его достанут ответным ударом. Вот и хорошо. В таком духе мы продолжали еще минут десять: Калунчк бегал и стрелял, а я своими фантомами придерживал монстра, чтобы тот до него не добрался. Что особенно радовало, мои сфинксы практически не наносили урона, так что вся эта живая антиматерия и не думала отвлекаться от своей добычи и поворачивать в мою сторону. Конечно, были и сложности. Из-за возросшей скорости нашего противника, стоит мне только отвлечься или пропустить момент для срыва очередного рывка, и габунусу уже будет не убежать. Лишившийся почти всей свой кожи монстр превратился в какую-то черную бурлящую и очень быструю фигуру.

Больше так продолжаться уже не могло - рано или поздно я обязательно допущу ошибку, и тогда конец не только свину, но и я сам не факт, что выживу. Понимая это, я уже был готов вызывать элементалей, как вдруг все остановились. Первым замер монстр: его тело сперва как будто брызнуло во все стороны, а потом свернулось в подобие кокона. Потом остановились и мы: Калунчк, явно не зная, стоит ли продолжать стрелять и нарываться, а я, изучая новое описание теперь уже совсем не полигонального монстра.

Кокон из антиматерии

Уровень 350

Время созревания - 59:59

Скажу прямо: информации мало, но даже этого вполне достаточно для определенных выводов. Монстры в этом запретном мире и так не отличаются особым дружелюбием, а уж во что они могут превратиться после такой вот трансформации - даже думать страшно. Вряд ли в прекрасную бабочку.

- И что теперь делать? - растерянно спросил габунус. - Мне почему-то кажется, что эта штука, когда вылупится, обязательно нас найдет. Даже если мы попробуем уйти куда-нибудь подальше.

Не знаю почему, но я с этой догадкой был согласен на сто процентов. Ну, не может в таком мире как этот что-то быть без двойного дна. Такого, где обязательно прячется не приятный сюрприз, а какая-нибудь гадость, желательно, смертельно опасная.

- А теперь мы будем взрывать, - обрадовал я свина.

Этот этап у меня был запланирован с самого начала, но теперь надо будет успеть всё провернуть за час и постараться засунуть эту личинку в эпицентр будущего эксперимента.

- Башни? - догадался о моей изначальной цели Калунчк.

- Да, - это на самом деле одна из наиболее распространенных тактик по поиску рейд-боссов. Можно убивать обычных монстров, а можно разрушить что-то важное в ареале его обитания. И в том, и в другом случае разъяренный большой дядя придет разбираться, что же за беспредел тут творится. А мне в итоге от этого мира только это и надо. Единственный минус: если даже все сработает, то спутник для атаки еще не зарядился, поэтому сейчас мы сможем выступить разве что только наблюдателями.

- А у тебя взрывчатки хватит? - забеспокоился свин. - Если что, у меня так ее вообще нет. Дорогая, зараза, такие вещи про запас носить слишком накладно, а я еще не разбогател.

- Она нам и не понадобится, - я-то, конечно, обычно таскаю с собой самые разные запасы, вот только из-за прелестей рабства доступ к ним полностью перекрыт. - Возьмем один из неработающих двигателей, разгоним его на полную и попробуем запустить. Как думаешь, что тогда получится?

- Большой взрыв, - довольно оскалился габунус и без всяких понуканий побежал к месту нашей высадки за всем необходимым.

Вот и хорошо. А мне пока как раз понадобится время, чтобы воскресить в памяти все схемы, которые показала Ана-Тари, занимаясь со мной основами современной техники. И тут же мысли перескочили на мою ящерку. Как она там? Не думаю, что Ана-Баал перейдет к совсем уж крайним методам - скорее, ей грозит изоляция и лишение возможности взаимодействовать с внешним миром. Какая ирония - у меня в рабстве больше возможностей, чем у принцессы под присмотром бдительного отца. Но ничего, я еще выберусь, и мы посмотрим, кто кого. Сколько раз я уже попадал в ситуации, когда, казалось, спасения уже нет - и справлялся. Пусть не идеально, но я всегда находил выход. Несмотря ни на что! И сейчас все в моих руках, тем более что благодаря перехваченному звонку и разговору с одним графом я теперь знаю вполне достаточно, чтобы не попасться.

- Александр! - Калунчк как раз вернулся, прикатив один из маневровых двигателей и зацепив в качестве хвоста еще одного монстра из антиматерии.

На этот раз я не стал тянуть время, а быстро призвал уже проверенных в бою элементалей и уничтожил противника. Вот только - я посмотрел на двухметровую стальную махину, которую прикатил свин, покрытую мхом, травой и грязью - хватит ли этой штуки для наших планов? Вышку-то мы точно завалим, но вот не хочется мне, хоть убей, проверять, что же будет, если тварь из кокона все-таки вылупится.

- Тащи второй, - после некоторого размышления я опять отправил габунуса к месту крушения.

Если все получится, то для основной операции можно будет приволочь и один из основных двигателей. Время у нас будет, успеем. А сейчас лучше гарантировать результат, чем пытаться экономить и в итоге лишиться всего. Калунчк, видимо, также проникся серьезностью ситуации, так что вернулся уже через пятнадцать минут со вторым грузом и на этот раз без хвоста.

Я как раз подготовил контакты, чтобы синхронизировать оба двигателя, подкатил к опоре, у которой мы их установим, начавший покрываться слизью кокон, так что доведение конструкции до ума заняло не больше пяти минут. Затем еще минуты три мы потратили на то, чтобы форсировать зловонную жижу с плавающими до сих пор останками живности и оказаться на соседнем островке.

- Готов? - похоже, я на самом деле нервничаю, раз решил о чем-то спрашивать заткнувшего уши и выкатившего глаза габунуса рядом со мной.

- Готов, - тот яростно закивал головой, а я активировал программу запуска.

Даже от другой вышки, где мы спрятались за одной из опор, было слышно гудение от разгоняющихся внутри движков реакторов. Секунда, две, три - неужели, я что-то не так сделал? И кто пойдет проверять, точно ли там ничего не взорвется? Тишина! Обычно при взрыве слышно грохот, тут же, наоборот, мир сразу утонул в тишине, лишь мгновенно налетевший шквал чуть не повалил меня на землю. Видимо, взрыв все-таки был, и меня просто оглушило. Но почему я его не увидел? Как же странно, неужели тут что-то не так и с самыми привычными для меня законами, когда скорость света должна быть по определению быстрее скорости звука?

Впрочем, нет: похоже, у всего этого есть другое объяснение. Стоило мне посмотреть в сторону предполагаемого эпицентра взрыва, как моему взору предстала эпичнейшая картина. Покореженная взрывом рухнувшая вышка и маленькая черная дыра (это что, в нее превратился тот кокон?), втягивающая в себя окружившую ее энергию взрыва. Возникло такое ощущение, что я смотрю кино в обратной перемотке. Дым, пламя, казалось, даже сама энергия - все это исчезало в бездонной пропасти. Вот и объяснение тому, что я пропустил вспышку, а оглушение - оно тоже не от взрыва. Оно от воздуха рядом со мной, ринувшегося занимать освободившееся в результате работы этого пылесоса пространство. И мощь этого потока все нарастала. А ведь меня с самого начала с такой силой вдавило в так удачно подвернувшуюся на пути балку, что я даже не сразу обратил внимание, что направление тяги немного необычное.

Как-то само собой пришло понимание, что вот так выглядят истинные хозяева этого мира. А еще я подумал о том, что если этот абориген сейчас выживет, то нам со свином не поздоровится. Но, к счастью, похоже, не зря я взял именно два двигателя - поток энергии оказался слишком мощным для этой не до конца развившейся сущности. В том черном шаре, в который она превратилась, стали появляться красные прожилки (все больше и больше с каждой секундой), и вот он просто развеялся, оставив после себя сферу с дропом. На этот раз я прямо-таки уверен, что там будет нечто по-настоящему стоящее.

А еще в небе над нами начал открываться огромный, не меньше километра в диаметре, портал. Похоже, к нам решил пожаловать один из рейд-боссов этого мира.


Глава 20. Рывок



То, что вылезло из портала, вполне отвечало моим ожиданиям. Да и калунчковым, я так понимаю, тоже. Ровная продолговатая дыра в небе потемнела, сперва из нее показалась иссиня-черная грань, а затем уже и весь босс. Вот только размеры его как-то странно не соответствовали диаметру провала в пространстве - не километр, а метров сто или чуть больше. Это было единственным, что меня смутило. Впрочем...

Гиперкуб, уровень 350

Рейд-босс

И никакого описания, только уровень (всего лишь триста пятидесятый, не зря я отошел чуть назад, выдвигая вперед свина). Не могу сказать, что это меня удивило - я уже не раз сталкивался с подобным в Джи. Но было в таком позиционировании нечто зловещее. Мол, это гиперкуб, и тебе вовсе необязательно знать, откуда он взялся. Ты всего лишь пешка в этом мире, а пешками жертвуют. Вот только скрытые кукловоды, если они есть, частенько забывают, что каждая пешка не просто мечтает стать ферзем, но еще и способна это сделать.

Гиперкуб, по граням которого то и дело пробегали синеватые молнии, медленно и беззвучно опустился почти до уровня земли. Он был не просто огромен, он был величествен. Порождение этого мира, геометрический идеал, гиперкуб не совершал никаких лишних движений, не производил отвлекающих звуков. Он просто нас изучал. Висел над землей, испуская свое величие и потрескивая молниями, и ничего не предпринимал.

- Он что, так и будет висеть? - изумленно спросил Калунчк.

- Не думаю, - покачал головой я, призывая элементалей. Босса нам, конечно, так не убить, слишком много у него жизней, да и непонятно пока, какой урон он сможет нам нанести. Надо лишь продержаться всего-то часов шестнадцать, и тогда главный калибр моей боевой станции будет готов нанести сокрушительный удар. Главное, чтобы его на самом деле хватило. Надо ведь даже не добить босса, а всего лишь напугать достаточно, чтобы он использовал на нас свой телепорт.

И тут с одной из нижних граней гиперкуба сорвалась молния. Само существо (или механизм?) при этом даже не пошевелилось. Изломанный электрический разряд прошелся по поверхности островка, сжигая растительность и плавя почву, слегка задел зазевавшегося свина, тут же заверещавшего от боли и потерявшего как минимум пятую часть жизней, а потом испытал на прочность одного из элементалей.

Урон молния нанесла пусть и ощутимый, но не критический, так что ни Калунчк, ни элементаль, если отбросить эмоции, серьезно не пострадали. Если так пойдет дальше, то шестнадцать часов мы вполне вытерпим, но, разумеется, я не настолько наивный, чтобы поверить, будто этим все и ограничится.

Гиперкуб едва заметно тряхнуло, его грани и стороны мелко задрожали, и теперь компанию боссу составили шесть небольших черных кубиков - каждый размером около метра. Тактика их была проста: окружить и забить своими гранями. С учетом того, насколько сильную боль причиняло прикосновение антиматерии, приятного в этом было мало, но, к счастью, противниками они были слабыми. На каждого из них у нас уходило не более пары минут, но висящий неподвижно гиперкуб порождал новых миньонов с завидной периодичностью, так что скучать нам больше не приходилось. Сложности добавляло и то, что он стал чаще бить нас молниями, но от них хотя бы можно было уворачиваться. А вот лопающиеся миньоны чуть было не отправили меня в трехчасовую болевую кому...

Как и в случае с Калунчком, до меня долетел всего один шарик, чиркнув по моей шее. Тело мгновенно отреагировало, взорвавшись адскими болями в коже, мышцах и даже костях. На несколько секунд я ослеп, оглох и потерял чувство реальности, но уже вскоре все эффекты прошли, оставив лишь ожог на шее, продирающий будто наждак при каждом неудачном движении. Но самое главное - уровень боли от этих мини-кубов был гораздо ниже, чем от тех полигональных существ, с которыми мы сталкивались до этого. По крайней мере, глотку мне резать себе точно не хотелось. Или я просто более жесткий тип, чем габунус?

Прошло чуть больше часа, мы уничтожили, наверное, около сотни миньонов рейд-босса, а он так и не шевельнулся. Раз в несколько минут проходился по нам молниями, исправно порождал мини-кубы - и все. Больше ничего. Я понимал, что дело было, скорее всего, в том, что мы так ни разу и не выстрелили по нему. Все наши усилия мы бросали на уничтожение мини-кубов, которые в свою очередь изнуряли нас своими атаками, пытаясь взять в кольцо. Часовая беготня уже начинала угнетать, более того, с каждой минутой, проведенной рядом с этим исполином, мне становилось все очевиднее: одного выстрела боевого модуля будет недостаточно. Мы должны каким-то образом усилить урон. Вот только как?

- Калунчк, попробуем поджарить нашего молчуна, - предложил я.

Свин с готовностью кивнул и тут же выстрелил в гиперкуб из бластера. Звук, который раздался при попадании, был похож на звон дрожащего стекла. Поверхность рейд-босса пошла мелкой рябью, сам воздух, казалось, завибрировал. И в ту же секунду гиперкуб предсказуемо пошел в атаку. Он по-прежнему находился на расстоянии примерно метра над землей, но теперь неотвратимо при этом надвигался на нас, грозя раздавить и утопить в боли. Молнии срывались с его граней гораздо чаще и били дальше, так что сражение превратилось в настоящие гонки по острову на выживание. На каждое наше попадание по нему гиперкуб отвечал молнией, при этом продолжая попытки нас расплющить.

- Калунчк, башня! - закричал я.

Свин непонимающе завертел головой, затем его осенило, и он нырнул под одну из опор. Я рванул за ним, и вовремя - гиперкуб ударил разрядом в то место, где я только что находился. Пока мы бегали от рейд-босса по острову, отстреливаясь от миньонов и уворачиваясь от электрических разрядов, я заметил, что наш противник держится от металлической вышки на почтительном расстоянии. Боялся ли он ее разрушить? Возможно. Но для нас это было неважно. Главное, что теперь мы могли пробегать под башней и оказываться уже не перед гиперкубом, а позади него, успевая выстреливать по два-три раза каждый. Рейд-боссу, конечно же, не нужно было разворачиваться, он просто начинал движение в обратном направлении, но и тех драгоценных двух секунд, которые ему на это требовались, нам хватало.

Игра в кошки-мышки с гиперкубом и его миньонами продолжалась. И пусть мы пока не проиграли, но и успехами похвастаться тоже не могли. Во-первых, каждый наш выстрел был для босса сродни дробинке для мамонта. А во-вторых, тут не работает душа царя, да и элементали заняты нашей защитой от продолжающих налеты мини-кубов - то есть возможностей как-то повлиять на наносимый нами урон у меня, собственно, и нет. Но не останавливаться же из-за этого!

Прошло пять часов, а полоска жизней рейд-босса не сократилась даже на десятую часть. Меня так и подмывало использовать дезинтегратор, чтобы пробить несколько дырок в гиперкубе, но я понимал, что это чревато ускорением и усилением его атак, и так держащих нас, если честно, на самой грани. Казалось, что нам остается только терпеливо продолжать, но тут ко мне пришло озарение. Все было просто и одновременно сложно. Выстрелы из дезинтегратора наносили врагу повреждения, но вместе с этим делали его быстрее и смертоноснее. Если нам тяжело было справиться с рядовым монстром, то рейд-босс после применения полигональной винтовки станет для нас с Калунчком и вовсе неубиваемым. Но что если сделать всего одну большую дыру в поверхности гиперкуба, но там, куда затем я ударю из основного калибра модуля? Урон должен значительно возрасти, и тогда у нас действительно появится шанс. Вот только одним дезинтегратором тут, кажется, не обойтись. Я посмотрел вверх, скользя взглядом по металлическому телу башни.

- Калунчк! - позвал я, расстреляв очередного миньона. - У нас есть только один шанс победить.

Коротко, насколько это было возможно под постоянными атаками босса и мини-кубов, я рассказал ему о своем плане. Если мои познания об антиматерии верны, то при взаимодействии с телами из обычного мира местная геометрическая фауна должна испытывать такой же дискомфорт, как и мы. Это было всего лишь предположение, но кое-что убедило меня в его реалистичности. Тот самый единственный шарик боли, который вырубил меня на несколько секунд. Он исчез при соприкосновении со мной, уничтожив частицу моей плоти - спустя некоторое время неприятные ощущения пропали, и я смог спокойно ощупать место попадания. Так и есть - аккуратная дырочка с обожженными краями. Доказательство, конечно же, было не стопроцентное, но все остальное вполне вписывалось в нарисованную мной картину. Неясным оставалось одно: почему полигональные монстры не умирают, находясь в непривычной для них среде? Скорее всего, здесь замешана некая промежуточная субстанция. Серое вещество, или как там еще его называют. Предыдущие монстры, которых мы пробили дезинтегратором, истекали антиматерией, будто кровью. И, чувствую, сам воздух для них был не сахар. А если спрыгнуть с большой высоты, придав телу ускорение, и упасть прямо на поверхность злосчастного гиперкуба? Пробьет это или не пробьет защиту? Это нам и предстоит выяснить, нанеся сверху несколько выстрелов из дезинтегратора для ослабления, а потом... Об этом я и рассказал Калунчку, надеясь на его поддержку. Но, как я и думал, реакция была громкой и возмущенной.

- Ты в своем уме?! - кричал свин. - Я туда не полезу! Я не буду на него прыгать!

Когда Калунчк перешел на визг, я решился и ударил его кулаком. Он замер, но заодно и заткнулся, уставившись на меня. Рейд-босс разродился еще одной порцией мини-кубов, и мне пришлось говорить, параллельно расстреливая их из бластера. Я утешал Калунчка, упрашивал его, затем начал угрожать, вновь перешел на уговоры. Он отругивался, плевался и даже рычал, но я был непреклонен. Будь у меня возможность возродиться, пошел бы сам - вот только ее нет, как и выбора, собственно говоря. Да, тебе будет больно, говорил я габунусу. Но иначе нам не победить и, как следствие, не выбраться отсюда. Спустя три часа ты возродишься, увещевал я свина, и до этого времени я не буду ничего предпринимать. Я тебя дождусь и только потом ударю по гиперкубу. По-другому никак.

И свин согласился. Он обматерил меня последними словами на восьми языках, в том числе на русском, но согласился с тем, что это может сработать. Оставалось только вытерпеть долгие часы, оставшиеся до перезарядки пушки. И это было, если не считать самоубийственное задание Калунчка, едва ли не самым сложным. Я и так уже бодрствовал приличное количество времени, а постоянный напор со стороны гиперкуба и миньонов лишь ускоряли неотвратимое пришествие истощения.

Странное местное солнце успело вновь сесть за горизонт и пойти вспять, когда от возможности использовать пушку нас стали отделять заветные три часа.

- Я пошел, - буркнул Калунчк, демонстративно закинув за спину дезинтегратор.

Он довольно ловко для своего телосложения запрыгнул на опору вышки и полез по ней вверх, будто ящерица-геккон. Одному мне теперь приходилось сложнее отбиваться от мини-кубов (пользы от свина, сказать по правде, и до этого было немного, просто сразу все миньоны рейд-босса, уже не отвлекаясь, начали лезть на меня), и выдержать это нужно будет все полные три часа. К счастью, элементали брали на себя основной урон, так что шансы мои были высоки. Калунчк лез вроде бы и быстро, но все-таки слишком долго - высота башни была приличной, и, казалось, время тянется нестерпимо долго. И, вообще, справится ли он? Не остановится ли на полпути? Бросив короткий взгляд наверх, я увидел маленькую точку, отважно карабкающуюся все выше и выше.

Гиперкуб тряхнуло. Движения его едва заметно ускорились, он дрогнул еще раз, затем еще. Похоже, отважный свин начал методично лупить по боссу из дезинтегратора. А потом Калунчк все же решился прыгнуть.

- Аааааааа! - раздался сверху дикий вопль.

Задрав голову, я увидел летящего с башни свина. Он летел и кричал, как вдруг вопль его оборвался. Габунус с огромной скоростью рухнул на рейд-босса, и тут же умер. Надеюсь, что сразу и без мучений.

Если до этого каждое попадание по гиперкубу звучало как вибрация стекла, то на этот раз как будто кто-то разбил гигантскую вазу. Или лопнули сразу все стекла в торговом центре. Или...

С каким-то гнилым хрюканьем верхушка рейд-босса превратилась в черный фонтан. Блестящую антиматерию выбросило и расплескало по сторонам, накрывая часть острова дождем из шариков боли. Развернувшись, я бросился бежать, молясь всем богам, чтобы этой смертоносной субстанцией не накрыло меня. Споткнувшись обо что-то, я упал и покатился прямо в болото, плюхнулся в зловонную жижу, тут же вынырнул и зачем-то завопил. Какая-то кистеперая рыба попыталась меня атаковать, но получила зарядом бластера прямо в морду и поспешно ретировалась.

Над островом стоял оглушительный звон, теперь это уже было похоже на то, как будто гигантский самосвал выгружал на асфальт неисчислимое количество хрустальных бокалов. Моя догадка оказалась верна, и мы с Калунчком, кажется, нашли действенный метод борьбы с этими полигональными существами. Правда, при этом не очень гуманный. Громоздкая туша свина, состоящая, как и мое тело, из привычной материи, действительно вступила в своеобразную реакцию с антиматерией гиперкуба. Взаимная аннигиляция - так, кажется, это называется?.. От тела габунуса наверняка не осталось и молекулы, но при этом рейд-босс тоже пострадал, и весьма серьезно.

Я взобрался на твердую поверхность, сплевывая грязную воду, и увидел своего противника, извергающего антиматерию будто заводская труба ядовитый дым. Следующие три часа для меня стали настоящим адом. Сложно представить, что гигантская геометрическая фигура может испытывать эмоции, но тут, кажется, с этим было все в порядке. Гиперкуб прямо-таки полыхал гневом - движения его были резкими, дергаными и в то же время как будто бы заторможенными, словно Калунчк своим рухнувшим с высоты телом повредил боссу какие-то важные нервные окончания. Я носился по острову, периодически пробегая под вышкой, расстреливал мини-кубы и всячески уворачивался от брызг смертоносной антиматерии. Как у меня получилось выжить и ни разу за три часа не попасться под черный дождь - не знаю. Видимо, просто чудом, ведь силы мои, казалось, уже были на исходе.

И какое же я испытал облегчение, когда увидел возродившегося Калунчка, изо всех сил спешащего ко мне. Вот теперь пора.

Выстрел боевой станции угодил прямо в пробитую свином дыру, сократив жизненную полоску рейд-босса почти на три четверти. Но проклятый гиперкуб по-прежнему был жив (или цел?), и мы с Калунчком, несмотря на все успехи, пока оставались по факту в той же самой ситуации, что и до начала боя. Вернее, даже хуже. Ведь ждать еще двадцать четыре часа до следующего выстрела мы просто не сможем. И не потому, что рухнем в изнеможении, а по той простой причине, что остатки орбитального модуля уже горели в атмосфере этого чертова мира.

А вокруг, тем временем, продолжал твориться настоящий ад. Безысходные вопли Калунчка потонули в каком-то гуле, остров затрясло, вода в болоте забултыхалась, поднялась несусветная вонь. Я должен отсюда выбраться, у меня должно получиться, должно!

Модуль еще был управляем, несмотря на то, что буквально разваливался на куски. И всю эту груду металла, ни на что уже особо не надеясь, я направил прямо в нашего противника. Последнее, что я запомнил: объятая пламенем станция с громким ревом врезается в становящийся бесформенным гиперкуб и взрывается с оглушительным треском.

Затем - пустота, тошнота, головокружение. И мысль - почему я так и не подобрал дроп, выпавший с «черный дыры»? Или подобрал? Не помню, мысли путаются. В этот самый момент меня выбросило из запретного мира, и на миг я потерял сознание. На долгий, кажущийся бесконечностью миг...


Глава 21. Долгожданная свобода



Стоило мне прийти в себя и убедиться, что нахожусь уже не в запретном мире, я тут же нажал кнопку выхода из игры. Не забыв, впрочем, пнуть лежащего рядом Калунчка и показать, что и ему пора следовать за мной.

Выход

Впервые за долгое время я смог открыть глаза в реальности, и это было очень странное чувство. Нет, я и не сомневался, что пираты используют самые дешевые капсулы отвратительного качества, но не настолько же. Раньше я мог провести в Джи гораздо больше времени и без всяких вредных последствий. Сейчас же даже веки поднимались с трудом. Или тут дело в эффекте переноса? Все-таки не каждый организм во вселенной проходит через такое. А то же подключение к Джи напрямую через мозги? Когда телепорт босса перекинул меня сюда, то все оборудование, естественно, осталось на месте, и контакт в итоге поддерживался только за счет внутренних ресурсов организма - это, как я читал, на теле сказывается также не очень благосклонно. Как только разберусь со всеми делами, придется, похоже, потратиться на очередное омоложение организма.

Но это все в будущем. А сейчас меня должно волновать только одно - не сдаваться, как бы сложно при этом ни было. Я сейчас неизвестно где, и моя жизнь и безопасность только в моих руках.

В этот момент на границе зрения мелькнула тень, и я сразу узнал габунуса. В реальности Калунчк выглядел точно так же, как и в игре, так что неудивительно, что я быстро опознал его морду и даже немного расслабился. Хорошо, что рядом есть кто-то с нормальным не пострадавшим телом, теперь хоть будет кому обо мне позаботиться.

- Наконец-то, человек! - вместо того, чтобы попытаться помочь, Калунчк набросился на меня сверху и сжал горло своими толстыми узловатыми пальцами. - Теперь ты ответишь за все, что мне пришлось пережить! Ты вытащил меня из родного мира и заставил терпеть боль, а я отправлю тебя в мир мертвых, чтобы ты ответил за свои грехи! Никто не может издеваться над габунусом и не поплатиться за это!

Вот это поворот. Оказывается, Калунчк все это время вынашивал планы мести, и тут наконец-то ему подвернулась подходящая возможность. Странно - мне только что угрожали реальной смертью, но я почему-то так и не смог в это поверить до конца. Неужели я умру от лап свина после всего того, через что успел пройти? Захотел помочь бедному аборигену и теперь закономерно расплачиваюсь за это. Сколько раз я уже наступал на эти грабли. На секунду мелькнула мысль, что было бы хорошо, провались мой план и окажись мы у пиратов, тогда Калунчк получил бы по заслугам при любых обстоятельствах. Вот только судя по тому кусочку обшивки, который я вижу, можно точно сказать, что, во-первых, мы где-то на космическом корабле, а во-вторых, такой материал и качество отделки пиратам точно не по карману. По крайней мере, тем, что поймали меня.

И чего габунус так тянет? Да и не говорил он уже давно.

Вновь посмотрев на собравшегося меня душить Калунчка, я с удивлением отметил изменения в обстановке. Горло габунуса обхватила силовая петля (стандартная система, используемая против бунта экипажа на военных кораблях альдноа - похоже, не стоило тому так резко размахивать руками в сторону живого существа, то есть меня), а тело его повисло в воздухе. Ему бы замереть, тем самым как бы признавая свою вину, вот только это смог бы сделать кто угодно, только не этот свин. Калунчк продолжал яростно махать руками и ногами, извиваясь всем телом как сумасшедший и пытаясь выбраться из этой ловушки. Даже будь у меня возможность говорить, не знаю, услышал бы он меня. Да и нет у меня желания ему хоть в чем-либо помогать.

Тем временем движения свина становились все более рваными и постепенно замедлялись, пока он окончательно не затих, повиснув в воздухе безжизненной тушей. Как глупо и печально - почти дойти до конца и погибнуть, решив свести счеты. Но, что радует, после всего произошедшего к нам никто так и не подошел. Такую технику альдноа используют только сами, а учитывая, как меня любит их император, любая встреча с представителями этой расы (особенно в текущем моем состоянии) моментально станет концом моей свободы. А будь на корабле еще хоть что-то кроме автоматики, вернее, кто-то, и меня бы уже радостно тащили в ближайший карцер.

Так я и лежал еще почти час, пока к телу не начала возвращаться чувствительность. Потом стало одновременно больнее и проще. Больнее, потому что каждое движение будто бы отдавалось в голове, а проще - так как, помогая и разминая части тела своими руками, я смог существенно ускорить процесс. Наконец у меня даже получилось встать на ноги. Вот и хорошо, вот и прекрасно - теперь надо только понять, где я, и придумать, что делать дальше. Ну и, конечно, не совершать резких движений: не хотелось бы повторить участь Калунчка.

Итак, судя по обстановке, я сейчас на каком-то корабле альдноа, точнее получится сказать только когда доберусь до любого из терминалов. Местоположение узнать тоже выйдет не раньше. Но вот вопрос - а как этот современный (видно по оборудованию и внутренней отделке) объект оказался одновременно еще и заброшенным (а это мы успели выяснить благодаря моему свинячему другу)? С одной стороны, ситуация для меня довольно благоприятная, а с другой - уж больно все это подозрительно выглядит.

Протянув руку к сенсору, открывающему переборку в главный коридор, я с волнением принялся ждать результата. Вот будет забавно, если я окажусь тут заперт вместе с трупом габунуса без какой-либо возможности выбраться. К счастью, после совсем небольшой паузы дверь беззвучно отошла в сторону, и я оказался в узком, заполненном проводами коридоре. Все ясно, технический туннель, а я, судя по всему, очнулся в одной из подсобок обслуживающего персонала. Это хорошо, теперь бы еще подключиться к любой из проходящих мимо линий, вот только ни одного планшета, терминала или любого другого устройства ввода поблизости не наблюдается. Неужели все-таки придется идти в неизвестность?

В поисках решения я еще раз обежал взглядом комнату, где мы с Калунчком очнулись, и остановился на свине. В отличие от меня он был в нормальной одежде - а это значит, что в Джи он заходил через обруч, и какой-нибудь повседневный коммуникатор вполне мог заваляться у него в кармане. С легкой опаской приблизившись к всё еще висящему в воздухе телу, я протянул вперед руку, чтобы проверить выпирающий карман на куртке-жилете. Ага, вот, кажется, и то, что я ищу - маленький черный планшет торчит себе так призывно блестящим корпусом. Вот только стоило мне коснуться его, как силовая петля исчезла, и тело свина рухнуло на пол, оставив в моей руке ухваченное за уголок устройство. Если честно, я даже слегка поежился - огромный пустой корабль и вся эта атмосфера неопределенности действуют угнетающе. Но сейчас у меня хоть будет чем заняться и отвлечься от накопившихся в голове неприятных мыслей.

Стараясь не смотреть на как будто спящего габунуса, я через ближайшую ремонтную точку подсоединил планшет к информационной сети корабля и принялся ждать, пока тот с ней синхронизируется. Судя по всему, произойдет это не скоро - как и все у Калунчка, этот девайс оказался очень древним и очень медленным. Впрочем, чего терять время, пока это древнее чудо работает, можно попробовать проверить свои сообщения. Конечно, свою личную почту, учитывая, кто и с каким желанием меня ищет, я трогать не стал. Но мы все в свое время по совету Ана-Тари завели себе отдельные ящики на самый крайний случай. Они вообще ни для чего не использовались, просто находились в ожидании того, что когда-нибудь в форс-мажорной ситуации на них придет письмо от кого-то из тех, кому можно доверять.

1 сообщение, от Альфади Нари

Если честно, я почему-то надеялся на сообщение от ящерки. Что такого важного может сказать мне пушистик, когда мы с ним виделись буквально сутки назад? Впрочем, почитаем: сейчас даже сухие строчки письма кажутся тем якорем, что связывает меня в этой дыре с настоящей жизнью.

Пока у терминала, решил написать. Поздравляю с побегом! Если ты это читаешь, то у тебя же все получилось. Завидую твоим новым приключениям и особенно тому, что только начинается. Надо же, ты станешь тем, кто запустит событие Запретного мира. Представляю, как тебя уже скоро будут ненавидеть во всех уголках вселенной.

П.С. Не забудь меня вытащить.

Похоже, он успел это отправить как раз до моей атаки на форт. Но что за событие, после которого меня будут ненавидеть? Ох, не к добру всё это. К счастью, доступ к сети у меня теперь есть, так что можно восполнить пробелы в знаниях.

Через пять минут я откинулся назад и сполз по стене. На экране в это время можно было прочитать последние строчки одной из изученных мной статей.

Итак, можно смело говорить, что главная опасность любого Запретного мира не в том, чтобы там выжить, хотя это и практически нереально (причем на кону стоит ваша реальная жизнь), а в том, что принесет в нашу вселенную тот, кто выживет. Все случаи телепорта игроков из Запретных миров приводили их в места, где они будили такую силу, которая сотрясала всю разумную вселенную до основания. Так что, если вам доведется встретить игрока, побывавшего в Запретном мире, самым разумным будет сразу же его убить. И в игре, и в реальности. Скорее всего, это, конечно, не поможет, но и хуже точно не будет.

Жизнеутверждающая статья одного профессора с Риккини-Тена. Это что же, меня теперь все будут пытаться убить? Впрочем, ничего нового в этом не вижу. А вот то, что место, где я очутился, потенциально очень опасное, стало окончательно очевидно. Я и раньше-то это подозревал, но теперь догадки превратились в уверенность.

В этот момент планшет пикнул, показывая, что ему все-таки удалось наладить контакт не только с внешней, но и внутренней сетью. Вздрогнув от резкого звука, я быстро взял себя в руки, ввел все необходимые коды доступа, разблокировав универсальный ключ альдноа. Прекрасно, теперь я смогу увидеть, что же это за корабль и где я сейчас нахожусь.

Дредноут «Каласкин», класс - разрушитель планет

Загрузка информации 0,0001%

Общее время загрузки 09:48:13

Негусто. Получается, что узнать детали я смогу только через десять часов, а пока (вот что обидно!) мне даже частично ничего не посмотреть. Впрочем, учитывая, чем я пользуюсь для подключения, хорошо, что оно хоть вообще работает. А часть информации можно попробовать найти и в общей сети: быстро введя в строке поиска название корабля, я принялся штудировать упоминания о нем. Если повезет, то получится загрузить себе хотя бы общие планы, ну а в лучшем случае я смогу узнать, где же не привыкшие отступать ящерки умудрились бросить целый корабль. Притом явно не простой.

Итак, для начала общие ТТХ - их получилось найти почти сразу. И вот тут я серьезно струхнул, глядя на выведенные на экран цифры. Не поверив, я даже прошелся по паре других ресурсов, но везде эта информация совпадала. Девяносто километров - диаметр дредноута. Просто представить подобную махину - уже сложно, а ведь ее построили, доставили сюда и почему-то бросили. Дальше - сорок двигателей, одно основное оружие и восемь дополнительных. Полторы тысячи противоабордажных батарей, семьсот двадцать истребителей поддержки, штатный экипаж - почти пятьдесят тысяч разумных.

И сейчас тут нет никого? Что там писал тот профессор с Риккини-Тена про опасности, которые обязательно находят на голову целой вселенной сбежавшие из Запретных миров? Похоже, я свою уже обнаружил, теперь бы еще понять, в чем же именно она заключается.


Глава 22. Чужой разум



От общего времени загрузки прошел час, и оставалось еще около девяти. Как же бесконечно долго тянется время, когда ты ничего не делаешь! Поначалу я принялся было обследовать корабль, но потом на меня вдруг навалилась такая депрессия, что я просто сел на пол в одном из бесконечных коридоров и провел в прострации, наверное, минут тридцать. Потом еще примерно столько же я приходил в себя и пытался все обдумать. И не просто обдумать, а взвесить все возможные последствия произошедшего.

Судя по той самой статье, чтение которой и вызвало во мне такую бурю эмоций, игроки в Запретных мирах бывали и раньше. Более того - они оттуда выбирались. Прям вот как я. Но во всех, как я понял, случаях мои товарищи по несчастью притаскивали с собой какую-то очередную страшную дрянь. И осложнялось все тем, что неведомая опасность грозила реальной, а вовсе не виртуальной вселенной. Что же это, черт возьми, такое, если профессор-риккини призывает уничтожать «возвращенцев»? Впрочем, быть может, на самом деле все не так плохо, если учесть расистские наклонности маленьких глазастиков.

Вставай, Саша. Сидеть на полу и буравить стенку пластикатового коридора - это не выход. Девять часов, а вернее - восемь и сорок минут, столько еще должно пройти времени, прежде чем ты получишь полный доступ к кораблю альдноа. А пока можно просто прогуляться по этой громадине. И не просто так - наверняка где-то поблизости тут есть капсулы для доступа в Джи. Конечно, тут меня может ждать и опасность, из-за которой весь этот корабль и опустел, и о которой я ничего не узнаю, пока не доберусь до информации в системе. Вот только, честное слово, без дела сидеть я уже точно не смогу. Просто сойду с ума.

Я встал и уверенно двинулся по коридору в том направлении, куда планировал изначально. Разрушители планет класса «Каласкин» мне были незнакомы, но простейшая логика вкупе со знаниями стандартов альдноа давала мне приблизительное понимание планировки корабля. Вдобавок ко всему прочему ящерки были довольно практичными и дотошными, а потому на стенках периодически встречались указатели и план-схемы.

Ага, вот оно. Открыв очередную дверь, я попал в огромный отсек площадью, наверное, со средний футбольный стадион. Так и есть: внутренний транспортный узел. Что тут у нас? Гироскутеры - не пойдет, слишком медленно. Грузовые краулеры - слишком громоздкие. А вот аккуратные офицерские болиды, пожалуй, самое то. Низкопольные, с удобным управлением и просторным салоном, они были тем, что максимально соответствовало моим представлениям о комфорте при движении по кораблю. К счастью, чтобы ими воспользоваться, не нужно обладать особыми правами - никому из альдноа просто в голову не могло прийти, что кто-то не их расы сядет в командирский болид и покатится по дредноуту. Главное, не делать резких движений, чтобы противобунтовая система, придушившая Калунчка, не покончила со мной. К счастью, я знаю коды доступа, так что теперь проблем быть не должно.

Пара легких касаний, и прозрачный купол кабины бесшумно откинулся, открыв мне доступ внутрь. Я несколько неуклюже забрался на сиденье, ворочаясь, чтобы усесться поудобнее, а купол тем временем начал возвращаться в исходное положение. Нажатием специальной кнопки я остановил его - душа требует прокатиться с ветерком, так что пусть у меня будет болид-кабриолет.

Я вздохнул и прикрыл глаза. Девяносто километров в диаметре - да мой родной город был раза в два меньше! А тут всего лишь космический корабль. И никого, ни одной живой души, даже роботов нет, что странно. Хотя...

Внезапно меня осенило. Только официально в Содружестве порядка двух тысяч различных рас, из них около сотни - роботы. Все они находятся в равных правах с остальными разумными существами, но есть и самые обычные машины, созданные теми же альдноа и другими инопланетчиками. Правда, чтобы не путать, их называют дроидами или киберами - кстати, оба эти слова очень обижают разумных роботов. Помню, как-то пушистик в сердцах, поссорившись с Карло, бросил ему: мол, ржавый дроид. Так наш царь щитов потом целую неделю демонстративно с нами не разговаривал. С пушистиком - из-за нанесенного тем оскорбления, с остальными - потому что молча поддержали и не осадили...

Ремонтные киберы должны быть везде. Во всяком случае, в технических и оружейных отсеках, иными словами, там, где их помощь может потребоваться в любую секунду. Простейшие киберы-уборщики меня, конечно же, не интересуют, да и кибер-инженеры тоже. А вот кибер-координатор - тот, кто мне нужен. Вполне возможно, что на корабле такого класса он не один - в среднем на одного разумного приходится от одного до трех обслуживающих киберов, так что на «Каласкине» их как минимум пятьдесят тысяч, а как максимум - сто пятьдесят. И одному координатору с такой оравой точно не справиться, если, конечно, разумным не наплевать на порядок. А уж у ящерок, знаю по своей супруге, с этим все хорошо. Даже очень.

Я выбрал на дисплее болида примерный маршрут, включив автопилот. К моему счастью, в памяти устройства уже были заложены готовые варианты. Я остановился на том, который неизвестным мне офицером корабля был назван «Проверкой». Просто и незатейливо. Дав разрешение на старт, я чуть опустил сиденье и приготовился к экскурсии.

Болид плавно качнулся и принялся набирать скорость. Лавируя между своими собратьями и гигантскими грузовиками, он вырулил из отсека и помчался по коридору, закладывая крутые виражи. Транспортные соединительные туннели моя «легковушка» проскакивала на большой скорости, а в отсеках и ангарах замедлялась, давая мне возможность рассмотреть окружающее пространство.

Пока мне не попадалось ничего интересного, пару раз мой болид распугивал кибер-уборщиков, прыскавших в разные стороны будто крысы. Но кроме них и ремонтных многоножек я так никого и не повстречал. Спохватившись, я запоздало проверил маршрутный компьютер и убедился, что он запрограммирован на возвращение туда, откуда проверяющий офицер выехал на этом болиде. Это хорошо, а то еще не хватало потом блудить по девяностокилометровому кораблю в поисках помещения с мертвым габунусом...

Внутреннее пространство «Каласкина» было однообразным и потому убаюкивающим. Уже в скором времени я настолько привык к проносящимся мимо пластикатовым стенкам, извилистым коридорам и гигантским ангарам, что в какой-то момент заснул. Проснулся же я от того, что болид внезапно затормозил.

Туго соображая спросонья, я выглянул из кабины. Ничего необычного, просто на полу что-то лежит. Точнее, не что-то, а кто-то. Меня как будто ударило током, и сон моментально словно рукой сняло. Болид остановился, потому что поперек коридора лежали высохшие покалеченные тела. Серые, потрескавшиеся тела ящерок в черной форме с шевронами. Один, два, три... Пятеро мертвых альдноа образовали небольшую баррикаду, мешающую проезду. Около минуты или даже двух я раздумывал, что же мне делать дальше. Выйти из болида и оттащить их в сторону? Или?..

Мимо деловито прополз уборочный кибер в виде толстой тарелки. Похоже, пока я не собрался проехать по этой дороге, трупы никому не мешали, а вот теперь, стоило им вмешаться в выполнение программы моего болида, как центральный компьютер тут же это отследил и поставил задачу по исправлению.

Примерно за полметра от мертвых тел робот-уборщик резко взобрался по покатой стенке коридора и попытался объехать засохшие трупы сверху, видимо, чтобы удобнее было их отсюда забрать - с моей стороны мешал остановившийся болид. Следом появился еще один блюститель чистоты, который последовал примеру своего пластико-металлического сородича... Точнее, решил было последовать, но я опередил его, в два тигриных прыжка выбравшись из болида и настигнув беспечного кибер-уборщика. Справиться с ним, не ломая, было проще-простого: я всего лишь перевернул его и положил в таком положении на пол. Бедняга жужжал, издавал тревожные писки, но поделать ничего не мог. Эта же участь постигла еще четырех киберов, после чего им на помощь пришла ремонтная многоножка. Эту уже было бесполезно переворачивать, так что я просто взял и выключил ее, благо киберы не сопротивлялись, когда разумное существо начинало тыкать по бортовым кнопкам. Боевой дроид, разумеется, меня бы моментально убил, но бытовые машины чтили основные законы робототехники.

Спустя четверть часа в коридоре уже образовался склад из десятка перевернутых и жалобно пищащих уборщиков, а также шести похожих на дохлых пауков ремонтников. И как у меня это раньше могло вылететь из головы? Задача кибер-координатора - следить за выполнением поставленных другим машинам задач. И если возникает затор в работе, он просто обязан отреагировать. Чем не повод немного вмешаться в процесс и не спровоцировать нужное мне стечение обстоятельств? И, судя по всему, у меня это получилось.

Координатор появился с той стороны, откуда я приехал на болиде. Пластиковая башенка на колесиках с камерами на вершине и тремя манипуляторами на корпусе - два по бокам и один спереди. Внешне эта машина чем-то напомнила мне далеков из старого английского сериала под названием «Доктор Кто».

- Стой! - приказал я. - Доступ по универсальному ключу альдноа Р-81-7К «Ана-Тари».

«Далек» остановился и направил на меня свои камеры.

- Что произошло на корабле? - спросил я кибер-координатора. - Как погибли эти альдноа?

- Ваши полномочия? - невпопад произнес «далек».

- Единственный живой разумный на этом корабле, - ответил я, поняв, что имеет в виду машина. - Ввиду отсутствия капитана корабля и экипажа, принимаю командование и управление на себя.

- Принято, - бесстрастно сказала машина. - Как к вам обращаться, капитан?

- Александр, - назвался я.

- На дредноут «Каласкин» пробрался мозговой паразит, - отрапортовал мой кибернетический собеседник. - Часть экипажа оказалась заражена, этот факт был обнаружен слишком поздно, из-за чего лечение стало невозможным. Пятеро погибших, что вы наблюдаете - это одни из тех, кто подвергся атаке паразита.

- Сколько всего погибло разумных? - уточнил я, ожидая, что число жертв среди представителей этой высокоразвитой расы не будет большим.

- Восемьсот три альдноа, - по-прежнему бесстрастно сообщил «далек», а я почувствовал жар. Восемьсот три соплеменника моей супруги! Представители одной из сильнейших рас во вселенной! Восемьсот три жертвы!

- Расскажи подробнее, - попросил я, до сих пор пребывая в легком шоке.

То, о чем поведал мне кибер-координатор, было невероятным и пугающим. Оказывается, «Каласкин» был отправлен на орбиту одной из планет, не входящих в Содружество, но ведущих переговоры о вступлении. Местные жители послали сигнал бедствия, сообщив о неведомой эпидемии. Зараженные таинственным возбудителем теряли контроль над собой и превращались в агрессивных существ, движимых лишь низменными инстинктами - подраться, отнять еду или вещь, взять женщину силой... Последняя стадия - жажда убийства. Разумные переставали быть таковыми и нападали на всех без разбора, пока не получали пулю от солдата или полицейского. Поначалу планета справлялась своими силами, но затем очаги заражения начали с огромной скоростью возникать в разных частях света, и возможности остановить эпидемию уже не было. Тогда-то местные и связались с Содружеством.

По прибытии на орбиту капитан «Каласкина» отдал приказ об отправке разведывательного модуля. Число десантников, высадившихся на планете, составило двенадцать альдноа. Двое погибли, еще несколько (точное количество неизвестно, уточнил кибер) подверглись заражению паразитом. Ошибкой капитана стало то, что он принял на борт оставшихся в живых, проведя лишь стандартную обработку и поместив вернувшихся в карантин. О том, что этого может оказаться недостаточно, старший офицер почему-то не подумал. Спустя час «Каласкин» уже был охвачен беспорядками. Подавить эпидемию удалось ценой невероятных усилий и больших жертв, а когда ситуация на дредноуте стабилизировалась, стало ясно: планета обречена - эпидемия распространялась слишком быстро, а ход болезни, ее причины и даже пути заражения так и не были известны. Командиру «Каласкина» был дан приказ уничтожить зараженный мир.

- Другого выхода не было? - спросил я, облизнув пересохшие губы.

- Не было, - подтвердил кибер. - Скорость передачи паразита...

- Подожди, - перебил я своего собеседника. - Ты же сказал - причины болезни неизвестны, откуда тогда утверждение, что это паразит?

Вместо ответа машина развернулась, проехалась до лежащих неподалеку мертвых альдноа, ловко обогнув болид по стене, и принялась возиться с одним из трупов.

- Минуту, Александр, - сообщил кибер, будто предугадав мои мысли.

Вскоре машина вернулась ко мне, держа на вытянутом манипуляторе какой-то высохший кожистый панцирь. С виду существо было похоже на щитня - с таким же хвостиком и многочисленными тонкими ножками. И вот скажешь после этого, что мой собеседник бездушная машина? Да он же просто мастер презентаций!

- Простите за то, что не объяснил вам сразу, - сказал кибер-координатор. - Паразиты были обнаружены уже после того как перебили всех зараженных.

- И что? - изумился я. - Неужели они настолько страшны, эти паразиты, что нужно было сжигать всю планету?

- Жители стали покидать ее, - пояснил кибер. - Совет Содружества счел это опасным для обитаемых миров.

- Сколько разумных было на планете? - мрачно спросил я.

- По последним на тот момент данным, свыше одного миллиарда, - отрапортовала машина.

Миллиард. Миллиард жизней - такова жертва, принесенная ради безопасности трех сотен миров-государств Содружества и еще порядка тысячи планет-кандидатов. Не знаю, неужели нельзя было сбивать эвакуационные корабли? Да, это жестоко, но ни в какое сравнение не идет с уничтожением целого мира! Надо было отдать приказ не покидать планету! Зачем сразу сжигать?! Я много чего уже успел повидать, но такая массовая жестокость, причем в реальном мире, почему-то как-то уж слишком сильно задела меня. А вот ящерки просто взяли и уничтожили целую планету. Никогда, видимо, я не пойму альдноа. Да и все остальное Содружество.

- Как передается паразит? - сухо спросил я. - Сейчас они безопасны?

- Они мертвы, - подтвердил кибер. - Когда паразиты живы, они распространяют в воздухе своих зародышей в виде спор. И делают это очень быстро. Именно поэтому было сложно локализовать очаги заражения, как на планете, так и на корабле.

- Я понял, - кивнул я своему собеседнику. - Почему оставшиеся члены экипажа покинули «Каласкин»?

- Приказ Совета Содружества, - сообщил кибер. - Экипаж продержали в карантине сто двадцать часов, после чего эвакуировали.

- Куда? - без особого любопытства уточнил я.

- Неизвестно, - ответил кибер, и это уже меня насторожило. Впрочем, следующие его слова обескуражили еще больше. - Дредноут «Каласкин» законсервирован и должен оставаться на орбите Гирамы.

- А если я захочу покинуть ее? - поинтересовался я у координатора.

- Я буду вынужден убить вас, - ответил кибер.


Глава 23. Всегда и ещё



- Как давно дредноут находится в консервации? - неожиданно мне в голову пришел еще один вопрос.

- Шесть тысяч триста двадцать один стандартный год, - таким же спокойным голосом, как и раньше, начал кибер. Дни, минуты и секунды я уже не слушал, пытаясь сосредоточиться на главной цифре.

Шесть тысяч лет назад. Трагедия случилась так давно, но корабль столь гигантских размеров оказался вполне самодостаточным, чтобы превратиться в своеобразную экосистему и просуществовать без внешнего вмешательства всё это время. А потом, выбравшись из Запретного мира, тут оказываюсь я. И кого же мне предначертано выпустить в свет? Корабль-монстр с немного двинувшимися за все это время киберами? Или биологическую угрозу, из-за которой уже уничтожили целую планету? И это если я еще найду возможность выбраться отсюда живым, что, судя по словам координатора, мне никто позволять не собирается. Мне ведь на самом деле повезло, что ключ Ана-Тари сработал. Похоже, несмотря на использование имени ящерки, он действительно универсальный. Но все же... По какой тонкой грани я, оказывается, прошелся. И ведь это точно не всё. Сколько меня еще, учитывая возраст этого места, ждет подводных камней? А они точно будут - например, меня уже напрягает тот факт, что тела ящерок за тысячелетия не истлели. Выглядят, будто беда приключилась пару месяцев назад, ладно - пусть даже лет. Но никак не шесть тысячелетий! Почему? Каким образом?

Так, спокойно. А если посмотреть с другой стороны - надо ли мне выбираться? Я ведь по факту нашел место, где до меня никто не сможет добраться. Сигнал отсюда не отследить - режим консервации предусматривает такую степень защиты, что даже специалистам Ана-Баала будет не пробиться, едой меня обеспечат - да, она будет синтезирована, но лично я, если честно, даже не замечаю разницы по сравнению с натуральной. Разве что искусственная пища всегда красиво выглядит. Она даже по вкусу немного отличается: как я читал, в каждом созданном продукте заложено пять процентов на отличия по вкусовым показателям. Как раз то самое «отсутствие идеальности», чтобы можно было во всё поверить.

Так вот, у меня теперь есть убежище, а значит, подключившись к Джи, я смогу начать разворачивать спасательную операцию. Насчет же того, как отсюда выбраться, можно будет подумать и когда всё уже закончится, а история с необходимостью прятаться от императора альдноа станет неактуальной.

- Доставь меня в блок с капсулами доступа к Джи, - если честно, были, пусть небольшие, но опасения, что координатор откажет мне в этой просьбе, но нет.

Кибер просто кивнул и забил мне в карту болида еще один маршрут. А я, пользуясь случаем и столь благосклонным к себе отношением, подошел к трупам альдноа и подобрал с одного из них коммуникатор. Этой модели хоть и шесть тысяч лет, но она явно будет помощнее той, что досталась мне от габунуса.

В принципе, все складывается даже хорошо. Я узнал, что сиюминутная опасность мне не грозит, немного легализовал свое положение на корабле и просто-напросто нашел безопасное место, откуда смогу спасти своих друзей. И то, что я кручусь на орбите мертвой планеты, а где-то на корабле, возможно, еще лежат сотни мумифицированных трупов, меня совсем не смущает. Вовсе нет. Пробую повторить вслух - голос вроде бы звучит убедительно. Вот и хорошо, а то я что-то расклеился. Казалось бы, на кону моя жизнь, жизни тех, кто мне дорог, а тут на тебе - потянуло порефлексировать да пожалеть тех, кто умер тысячи лет назад. И откуда такое порой берется?

Добравшись до отмеченной координатором точки, я поставил подключаться к системе новый коммуникатор (учитывая его мощность, даже начав процедуру заново, я сэкономил себе пару часов) и решил провести остальное время с пользой, вернувшись в игру.

Вход

Стоило мне оказаться в Джи, как первым, что бросилось в глаза, оказалось тело Калунчка. Не удержавшись, я протянул руку к уже мертвому свину, и его оболочка тут же рассыпалась на тысячи маленьких светлячков, моментально растворившихся в ночной темноте. Красиво. Вот, значит, что происходит в игре с теми, кто умер в реальности. Какое-то время я просто стоял и смотрел в пустоту, похоже, только сейчас осознав, что этот надоедливый и даже пытавшийся меня убить пришелец все-таки погиб. Странно, а я думал, что после Мираха уже не смогу что-то чувствовать так ярко. Но ведь получилось: как будто весь последний год я понемногу оттаивал, и сейчас те чувства, что я уже давно привык имитировать, начали проявляться по-настоящему. Даже страшно немного. Или не немного: когда это то, что происходит в Джи, стало волновать меня больше, чем реальность? Ведь не просто же так я смог осознать изменения в себе именно тут? Неужели этот виртуальный мир стал для меня важнее? Впрочем, а есть ли разница? Вот честно, почему-то мне так кажется, будто для большинства реальность и Джи уже настолько переплелись, что они их просто не разделяют. Виртуальность? Нет, просто еще один слой бытия. И что-то в этом восприятии есть притягательное. Зачем возводить границы, делить мир на белое и черное, правильное и неправильное - надо просто жить.

- Эй! Не двигайся, а то порешим! - немного картавый голос вывел меня из задумчивости.

Оглянувшись по сторонам, я увидел, что стою посреди забитой разрушенной и проржавевшей техникой пустоши, а со всех сторон меня окружает банда местных на таких же ржаво-рыжих лошадях. Вернее, их страусоподобных аналогах. Как знакомо, как банально... И как приятно, что уж это-то знакомство я могу пропустить.

- До встречи, крошки, - помахав растерявшимся аборигенам с зелеными носами-хоботами, я активировал телепорт и перенесся на Риккини-Тен. Все-таки хорошо, когда на тебе не висит никаких ограничений, и ты можешь пользоваться всеми возможностями, что дает тебе довольно внушительный счет на кредитке.

Оглядев пустующее и уже изрядно подзаросшее грязью поместье, я улыбнулся своей предусмотрительности. После попытки уничтожить Землю я не очень-то люблю глазастиков, но, учитывая потенциальные разборки с повелителем альдноа, я в свое время решил, что недвижимость у одной из немногих рас, что сможет противостоять ящеркам, мне пригодится. И оказался прав.

Запустить скрипт уборки

Довольно дорогое удовольствие, но зато вокруг моментально стало чисто и опрятно. В таком месте можно хоть планы по захвату вселенной придумывать. А у меня ведь задача ненамного проще - надо составить план, в результате применения которого у императора целой расы не останется другого выбора, кроме как выполнить моё условие. И ведь ничего в голову так и не приходит. Впрочем, у меня есть деньги, а в этой вселенной полно тех, кто за приличные суммы готов за тебя делать все, что угодно. В том числе и думать. Но сначала задача попроще.

Лот на полмиллиона в главной гильдии наемников, и через минуту мой заказ на вычисление двух координат принят. Учитывая имеющиеся у меня вводные, ничего удивительного, что уже через пять минут коллективный разум планеты роботов переслал мне точное месторасположение базы пиратов и отряда Селима. Еще полтора миллиона, и два отряда наемников отправляются в отмеченные точки с данными тех, кого нужно вытащить. Вот и все: эффективность подобных операций приближается к ста процентам, так что, если не случится ничего из ряда вон, то всё должно пройти, как и задумано. И уже к вечеру Карло, Хиба и Нари будут на свободе, с деньгами и кодом для связи со мной.

- Вот мы и снова встретились, - на мониторе передо мной само собой открылось еще одно окно, и там появилась довольнейшая рожа графа Тори-Сааса. Похоже, наша прошлая встреча его настолько расстроила, что он решил лично взяться за мою поимку. - Ты же не думал, что мы не заметим столь крупные операции с твоими счетами?

Конечно, думал, и в обычных обстоятельствах ни за что бы на это не решился - лично мне вот доподлинно известно целых четыре способа, как через Джи отследить реальное местоположение разумного существа. Очень дорогих, но рабочих способа. И что-то мне подсказывает, что за ценой альдноа стоять не будут. И вряд ли меня утешит то, во сколько им в итоге встанет моя голова. Вот только я сейчас нахожусь, наверно, в самом закрытом месте вселенной, так что кое-кого при попытке меня найти будет ждать маленький сюрприз.

- Думаешь, такой как ты сможет мне что-то сделать? Каждый раз, когда тебе в голову будет приходить мысль поднять на меня руку, вспоминай, что именно меня выбрала принцесса. И, уж поверь, она сделала это не просто так, - в прошлый раз этот намек особенно сильно задел надменного альдноа, так что почему бы не повторить. С меня не убудет. И, главное, пока этот тип бросает все ресурсы на то, чтобы найти меня, он не будет отвлекаться на мои заказы. Не хотелось бы, чтобы альдноа успели перехватить моих друзей.

Если честно, со всей этой спешкой я рискую, вот только какой у меня выбор? Самому в одиночку мне не справиться, манипуляции с деньгами тоже не скрыть - так зачем терять время, давая возможность Ана-Баалу упрочить свое положение? А если еще та история с древними окажется правдой? Или с моей ящеркой что-то случится?

- Где ты? - альдноа на экране побагровел от ярости. Интересно, это я его сейчас так задел или ему уже доложили о безуспешности попыток на меня выйти?

- Может быть, поговорим? - я ответил вопросом на вопрос, вот только мое предложение явно не нашло понимания. А мой собеседник продемонстрировал, что, как и я, предпочитает не ждать, а действовать.

Периметр поместья нарушен

Охранная система выдала предупреждение и отключилась. А я, выглянув наружу, смог увидеть эпичное зрелище, как на землю падают специальные капсулы пробития - те самые, которые пробивают поле, запрещающее открытие порталов. Огонь, грохот, трещины в грунте и почти сотня альдноа тысячного уровня со значком «Времени вечности» на шевронах. Только мелькнула мысль, что надо бы срочно уходить, как риккини решили ответить на столь наглое вторжение на свою территорию. На доли секунды были даны разрешения на телепорты, и пара тысяч элитных глазастиков взяла в кольцо идущих на приступ ящерок. И тут были не только игроки: не меньше полусотни тяжелых экзоскелетов, десяток боевых роботов и даже пара истребителей с технологиями древних. Кто бы ни отвечал за оборону Риккини-Тена, он точно в ярости.

- Божественное заклинание «Остановка времени»! - рявкнул командир альдноа, и я с ужасом заметил, что сам теперь двигаюсь, как в очень замедленной сьемке, в то время как ящерки по скорости движений теперь не уступают настоящим вихрям. Вот такого я, если честно, не ожидал. Ладно, вторжение на чужую планету - тут можно будет в случае чего и отговориться, но использовать такое! Да риккини чужое заклинание божественного уровня никому не простят.

И что теперь делать? Меня же скрутят, а я даже и пикнуть не успею! Вот что значит посчитал себя самым умным.

- Защитный экран! - командир риккини в отличие от меня и не подумал терять время на удивление.

Как оказалось, пригнанные им роботы были нужны вовсе не для атаки. Сразу после появления они разлетелись в стороны, перекрывая периметр моего поместья, и сейчас по команде каждый из них стал точкой опорой для мощнейшего защитного поля. Это что же глазастики задумали, что решили прикрыть остальные свои территории?

- Ядерный шторм! - новая команда, и мир вокруг потонул в пламени пожара.

Похоже, оценив обстановку, риккини решили обменяться фигурами. Ящерки потратили уникальнейшее заклинание да еще сотня элитных бойцов по факту выпала из обоймы, пока не восстановит свой уровень. Глазастики потеряли немного территории, в десять раз больше игроков, но зато оставили за собой последнее слово.

Но для меня самое главное заключается в другом - я смог остаться на свободе. Хоть, конечно, как и все остальные внутри барьера, умер в ядерном пламени. Да и поместья (недешевого и статусного) лишился. Но, как бы странно подобное сейчас ни звучало, все это - такие мелочи.


Глава 24. Неожиданные вести



Погибнув в Джи, я моментально очнулся в игровой капсуле «Каласкина». Что ж, теперь у меня есть три часа, которые я могу потратить с умом. Например, почитать новости и вновь войти в привычный ритм жизни. А то со всеми этими приключениями я как будто с необитаемого острова вернулся.

Открыв капсулу и вдохнув прохладный воздух блока, я выбрался наружу и прошел к выходу, по пути разминая затекшие конечности. Альдноанские капсулы, несомненно, были комфортными, правда, с поправкой на среднестатистическую ящерку. Мне с моим несовершенным телом было внутри уже не так удобно. Впрочем, сам виноват - только сейчас вспомнил, что существуют специальные капсулы для нестандартных альдноа. Скажем так, плотных. Я же, не подумав об этом, сразу полез в первую попавшуюся и теперь расплачиваюсь.

Дверь в блок бесшумно открылась, предоставляя мне доступ в коридор. Свет там горел гораздо ярче, а потому я сперва прищурился, привыкая к резкой перемене. Припаркованный болид стоял прямо посередине - все равно кроме меня тут никто не ездит, так что можно не опасаться создать затор. А киберы всех мастей и размеров прекрасно умеют ездить по стенам.

Я забрался в уже привычную кабину и покатил в один из ближайших отсеков, где можно было подключиться к общегалактической сети, а по дороге решил заглянуть в столовую. Залов для приема пищи (именно так хотелось называть эти помещения, произнести слово «отсек» язык не поворачивался) на дредноуте было ровно пятьсот. Таким образом, в каждом с комфортом могли разместиться ровно сто альдноа.

В столовую я вкатился прямо на болиде, бросив его между рядами когда-то белоснежных столов. Сейчас они пожелтели от времени и вид имели удручающий. Лихо покинув кабину своего средства передвижения, я направился прямиком к линии выдачи. Язык ящерок я уже знал относительно хорошо, уж во всяком случае названия блюд точно мог отличить от марок ракетного топлива. Надписи, правда, слегка отличались от того, к чему я привык, но оно и неудивительно - спустя шесть тысяч лет и алфавит слегка изменился, а уж написание отдельных слов тем более.

Синтезатор пищи включался и прогревался долго, но все же работал, и это главное. Когда вместо красного огонька на нем загорелся синий, я выбрал на резервной плоской клавиатуре (сенсор не работал) жареное мясо сардака под соусом, дождевой суп и стакан чистой воды. Помню, когда я впервые столкнулся с альдноанской кухней, я заподозрил сородичей Ана-Тари в несвойственном им романтизме. Надо же, дождевой суп! А выяснилось, что это блюдо так называется исключительно потому что готовится из ингредиентов, доступных в сезон дождей. Банально просто до ужаса.

Заслонка синтезатора открылась, и на слегка потрескавшемся подносе ко мне выехал мой заказ. На секунду прикрыв глаза и вдохнув аромат супа, я схватил свой ужин (обед? завтрак?) и сел за ближайший столик. Какое же это, оказывается, потрясающее чувство - поесть нормальной еды. Зачерпывая ложкой, накалывая вилкой и разжевывая зубами. И плевать, что еда эта синтезированная и приправленная усилителями вкуса. Главное, мой язык доволен на пару с желудком.

Умяв все, не оставив после себя ни крошки, я подумал и решил взять добавки. Съел и ее, после чего сделал третий заказ. И только после этого понял, что теперь я уже по-настоящему сыт. Довольный как кот, я прошествовал к болиду и, облегченно выдохнув, расположился в кресле. Следующая станция - отсек с доступом в сеть.

Перво-наперво я решил узнать, что пишут об инциденте с моей взорванной резиденцией. И, разумеется, вся лента новостей была забита трансляциями, интервью и комментариями относительно столкновения между риккини и альдноа.

«Инцидент у зимней резиденции Мор’ар: перерастет ли конфликт в полномасштабную войну?»

Игровой ареал риккини подвергся внезапной атаке сил «Времени вечности» под командованием Сена-Кара. Отряд из сотни топ-игроков расы альдноа произвел несанкционированную высадку на мирную территорию возле резиденции клана Мор’ар (временно оккупированной землянином Александром Носковым - прим. «О.Д.»), грубо обойдя блокировку.

На перехват были посланы игроки из внутренней обороны, которые приказали нарушителям немедленно покинуть ареал, однако альдноа ответили внезапной атакой. Учитывая примененное противником заклинание божественного уровня и масштаб угрозы, внутренняя оборона приняла решение нанести ядерный удар. В результате сто игроков «Времени вечности» лишились максимального уровня и отправились на перерождение, а зимняя резиденция клана Мор’ар была уничтожена.

Выяснилось, что атаку санкционировал граф Тори-Саас, имея целью захватить Александра Носкова. Однако действия представителя Альдноа не были согласованы с властями Риккини-Тена, вследствие чего императору Ана-Баалу была направлена нота протеста. На текущий момент реакция альдноанского лидера остается неизвестной, однако императорская семья Риккини-Тена созвала срочное совещание с участием представителей видных аристократических фамилий.

Мы продолжаем следить за развитием событий.

«Обозреватель Джи»

Вот оно, значит, как. Мой знакомый граф не просто решил поймать меня и наказать, а еще и нарушил весьма важные договоренности между расами. Напасть на чужой игровой ареал без предупреждения - в Содружестве это расценивалось как прямая атака на саму планету. Так что Тори-Саас со своими комплексами запросто мог спровоцировать вооруженный конфликт между риккини и альдноа. Если уже не спровоцировал, учитывая, что отец Ана-Тари никак не отреагировал на официальную ноту протеста.

Черт побери, мало мне неизвестной опасности, связанной с Запретным миром, так еще и этот заносчивый дурак решил стравить две сильнейшие расы в обозримой вселенной. Конечно, всегда есть шанс, что высокие стороны договорятся, но уж очень не нравится мне молчание Ана-Баала.

А глазастики-то гордые, вдруг подумал я с улыбкой. Мало того, что число своих игроков, пострадавших наравне с альдноа, скрыли, так еще и резиденцию клана Мор’ар назвали временно оккупированной. Приятно, правда, что к захватчикам отнесли меня одного - это греет мое самолюбие, чего уж скрывать.

Закрыв вкладку «Обозревателя Джи», я продолжил просмотр новостей. Оказывается, не зря я волнуюсь по поводу своего тестя - Ана-Баал успел поругаться с мирахцами и альдрагами, одними из вернейших членов «Времени вечности» и союзников альдноа. Пользователи из обоих этих миров, не отличавшихся, как известно, кротостью и дипломатичностью, крыли императора ящерок последними словами. Причем, что показательно, обезьяны называли его «зарвавшемся земноводным», а амфибии с Альдрагстрейна - «выродком, позорящим честь земноводных». Причиной же столь бурной ссоры в первом случае стал отказ поддержать экспансию в один из новых миров, куда мирахцы стремились из-за близости ДНК тамошних обитателей, во втором - Ана-Баал открыто встал на сторону мелмакианцев, совершивших бандитскую вылазку в одну из крокодильих локаций. Официальный Мелмак при этом всячески открещивался от налетчиков, обещая наказать их по всей строгости, а отец Ана-Тари взял их и поддержал, укрыв на своей планете.

Чего он этим пытался добиться? Альдраги и мирахцы, одни из лучших воинов и наемников, пока еще не отвернулись от Ана-Баала, но были крайне им недовольны. А пушистые мелмакианцы так и вовсе оказались меж двух огней - императором Альдноа, приютившим преступников, и альдрагами, и без того недолюбливающими «шерстяных гэхо». Уж не гражданскую ли войну в Содружестве он затеял разжечь, этот старый интриган?

Впрочем, даже не планируй он этого, дело, если судить по сообщениям информационных агентств, уже начинало попахивать керосином. Какая-то периферийная планета с труднопроизносимым названием (было в нем то ли тридцать девять, то ли сорок пять букв), пользуясь неразберихой, решила отложиться от Содружества и даже подбила патрульный крейсер. В бунтующую систему немедленно отправили десантные корабли со спецотрядами, решили дело почти мирно (пара сотен убитых и низложенное правительство), а тут в совершенно ином рукаве галактики подняли мятеж сразу четыре системы. И все это меньше чем за неделю, проведенную мной в плену у пиратов!

На одном из форумов оживленно обсуждались какие-то «мягкотелые», напавшие под шумок на Джарк-Монгву - планету, населенную мышами-сэнги. Затея, правда, с треском провалилась: отважные малыши не просто отбили атаку, но еще и умудрились гнать незадачливых оккупантов через три системы, пока, наконец, успокоившись, не отстали.

Из любопытства я набрал в поиске этих «мягкотелых». Ими оказались какие-то розовые гигантские слизняки с Лирукана. Не знаю почему, но они принципиально не пользовались средствами защиты вроде скафандров или брони. Может быть, надеялись на свои размеры (каждый был величиной с добрую земную корову) и повышенную живучесть. Сэнги, правда, решили эту проблему кардинально - жгли мягкотелых из огнеметов. А там, где их было слишком много, просто разбрасывались капсулами с напалмом. И это, отмечу, было отнюдь не в Джи. В самой что ни на есть реальности.

Вселенная, казалось, сходила с ума, переживая какой-то острый кризис. В Содружестве и раньше, конечно, случались всякие стычки, восстания и даже полномасштабные конфликты между двумя и более мирами. Потом все недоразумения научились решать в Джи, и практически никто не страдал. Лишь бунты и революции в отдельно взятых мирах приводили к жертвам среди разумных. Но волнения сразу в нескольких точках Содружества, более того - нападение одной расы на другую, да еще и в реальности! Такого союз разумных не знал уже несколько тысяч лет.

Все это настолько меня увлекло, что я просидел за информационным терминалом не три часа, а даже немного больше. Какая там Джи, если тут такое творится... Оценив оставшееся до полного погружения в систему корабля время, я решил вновь сесть в болид и направиться в блок с игровыми капсулами. Но меня заставило задержаться новое сообщение от командира одного из отрядов наемников. Открыв его, я облегченно вздохнул и позволил себе улыбнуться. Карло и Хиба были в безопасности, в подтверждение этого похожий на волка инопланетчик отправил мне видео. Робот был помятый, но невозмутимый, а вот зеленый великан заставил меня нахмуриться. Потемневшее вытянувшееся лицо, бросающаяся в глаза неестественная худоба и заторможенные движения. Что-то с ним явно случилось, но выяснить подробности можно только при встрече.

Наемники справились даже раньше, чем я рассчитывал - банда жабоподобного стира Кеги была разгромлена наголову, а сам главарь доставлен с переломанными конечностями и без одного глаза прямиком к правоохранителям. Задерживался лишь отряд, который был послан на выручку Нари, но тут все было предсказуемо - Селим со своими наемниками получал поддержку от Ана-Баала, а потому был гораздо более серьезным противником, чем пираты-работорговцы.

- Александр! - на мониторе возникло лицо робота. - Спасибо! Мы получили деньги и координаты. Уже фрахтуем корабль, будем на месте в течение часа.

В этом весь Карло. Порой у этой железяки эмоции били через край, даже без особого повода, а тут - вырвались из пиратского плена, и на тебе. Скромная благодарность и отчет о скором прибытии. Жаль, что вживую увидеться нам не получится. Все-таки местная система защиты работает сама по себе, а режим консервации не предполагает никаких пересечений периметра ни изнутри, ни снаружи. Единственным исключением из правил стал я, так как оказался на корабле не самым стандартным способом.

Подключившись к камерам одной из десятка небольших станций, закупленных и выведенных нами на орбиты подальше от всех стандартных маршрутов, чьи координаты и были переданы спасенным из лап пиратов друзьям, я смог увидеть, как робот и Хиба приближаются к цели на старом межзвездном катере. Дальше какое-то время у них ушло, чтобы пристыковаться, а затем добраться до капитанского мостика, куда были выведены все системы управления убежищем. Но вот, наконец, мы все стоим напротив друг друга, и пусть не совсем вживую, но и это уже немало. Я, царь щитов и бледный осунувшийся Хиба.

- Спасибо, - еле ворочая языком, произнес зеленый великан и тут же рухнул на пол.

Карло тут же бросился к Хибе и попытался затащить его тяжеленное тело в капсулу экстренной медицинской помощи. А мне оставалось только смотреть на экран и сжимать кулаки. Какое же это ужасное чувство, когда не можешь до конца понять, что происходит, и, главное, никак не можешь ни на что повлиять.


Глава 25. Почувствуйте разницу



И тут меня осенило - ментальная привязка. Мы оказались слишком далеко друг от друга, и она сработала. До этого случая Хиба всегда был рядом, и я, похоже, настолько привык к этому, что совсем позабыл об этой особенности.

- Вы сможете улететь оттуда? - первым делом спросил я, как только Карло закончил подключение зеленого великана к медицинской системе, и тело того наконец-то перестало изгибаться от непрекращающихся волн судорог.

- Да, - просто ответил робот, а потом, видимо, уловив мой вопросительный взгляд, решил немного расшифровать. - Наверно, ты не знаешь, как работает ментальная привязка. Она не убивает, просто мучает, чтобы потом хозяин мог найти своего беглого раба и наказать сам. Если бы она работала более кардинально, то кто бы компенсировал моральный ущерб владельцу? Получалось бы, что тот и собственности лишился, и возможности отыграться за это. Да менталистов бы исками завалили, вот они и перестраховываются.

Интересная информация, я вот даже не знал. Почему-то я был уверен, что сбежавших рабов ждет именно мучительная смерть. Впрочем, учитывая, что я изучал эту информацию буквально пару минут да еще сразу после спасения с Мираха, неудивительно, что не стал тогда глубоко копать. И хорошо, что Хиба не умрет - а боль, ее можно перетерпеть, уж я-то знаю. Кстати, что-то робот разговорился, неужели и его эта ситуация умудрилась достать?

- Что случилось? - пристально глядя на экран и, как будто, пытаясь перенестись сквозь него за миллионы световых лет, я решил расставить все точки на е.

- Я теперь преступник, - после небольшой паузы ответил Карло.

А ведь точно. Пока робот находился на яхте, то формально считалось, что он на Крийле, законопослушно отбывает свой срок. Пока был у пиратов, то не отвечал за свои поступки. Но стоило ему сбежать, как он сразу же оказался вне закона. И ведь это тоже мое упущение. Ведь можно же было давно освободить Хибу, пересмотреть приговор Карло, но я так увлекся изменениями в своей жизни, что просто не подумал о тех, кто рядом. Но ничего, вот выберемся из этой передряги, и я обязательно первым делом все это исправлю.

- Значит, рядом с планетами Содружества вам лучше не показываться, - а что я еще могу сказать? Повторить вслух свое обещание? Мы же не влюбленная парочка, чтобы заниматься такими глупостями! Думаю, Карло и так всё поймет. - В ангаре стоит корабль, запас автономности у него больше, чем на год. Так что стартуйте побыстрее, пока люди Ана-Баала не перехватили наемников и не узнали ваши координаты. Как уйдете на расстояние хотя бы пяти прыжков, свяжемся снова.

Карло после моих слов на мгновение замер - точно, он же не знает последних новостей. Ни про вспыхивающие то тут, то там конфликты, ни про похищение Ана-Тари, ни про планы Ана-Баала. Но рассказывать всё это, конечно, будет лучше, когда опасность перехвата со стороны альдноа будет минимизирована.

- У меня много вопросов, приготовься много рассказывать, - робот на этот раз как-то по-доброму помахал манипулятором и отключил связь. Да, им пора собираться. Хиба сейчас, скорее, груз, чем помощник, а время играет против нас.

Стараясь не думать о том, успеет ли эта парочка скрыться от неминуемой погони, и о том, будет ли в случившемся моя вина, если они все же попадутся, я направился обратно. До синхронизации планшета с кораблем остался час с хвостиком, не хочу  все это время сидеть и думать, получится или нет. Лучше уж зайти в Джи и потом просто узнать результат -так будет проще, да и пользы выйдет, несомненно, больше, чем если я продолжу бесцельно нарезать круги.

Вернувшись в отсек с капсулами, я на этот раз выбрал ту, что подходила под мое телосложение, а потом мне осталось только нажать одну-единственную кнопку.

Вход

Стоило миру перед глазами обрести четкость, как я моментально воспользовался телепортом, уходя с Риккини-Тена. После всего, что там из-за меня произошло, вряд ли кто-то встретит меня с распростертыми объятиями. А так пришлось, конечно, потратиться на капсулу пробоя, но чего уж теперь жалеть. Когда у тебя на хвосте две самые сильные расы вселенной, уже как-то не до экономии. А ведь когда-то я просто мечтал жить долгой и спокойной жизнью, и к чему меня это привело? Ладно, все эти сожаления можно оставить для бедных, тем более что всё не так уж и плохо. Тот же «покров» поставить - это дело непростое. На своей-то планете глазастики, конечно, легко его развернули, а вот в любом другом месте на это уже уйдут часы. Ну, или подвозить военные установки размером с небольшой город. И в том, и в другом случае, уверен, я успею вовремя убраться подальше. И да, сейчас мне сидеть на одном месте категорически противопоказано.

- Александр, - пока я оглядывался по сторонам и приводил мысли в порядок, мне пришел вызов от второго отряда наемников, отправленного по следам отряда Селима. - Мы провели переоценку сил противника с учетом недавно поступивших к ним подкреплений. Текущих сил моего отряда для полного подавления цели не хватит. Рекомендую нанять еще один отряд или усилить нас тяжелой техникой.

- А если я смогу отвлечь их силы в Джи, вам хватит этого, чтобы провести операцию в реальности по старому плану? - неожиданно мне в голову пришла одна идея.

- По вашей наводке мы активировали жучка в их системе, так что сможем отследить, куда направлены ресурсы отряда. Если они сосредоточатся на Джи, мы нападем, - командир наемников явно сомневался в моих способностях и не хотел рисковать подчиненными. Что ж, я его понимаю, да и ничего страшного для меня в такой позиции нет. Если всё пройдет как надо, я соберу в Джи не просто часть, а весь отряд Селима.

Подтвердив договоренность, я отдал приказ своему главному оружию царя зверей - боевому кораблю - перейти с орбиты Земли на орбиту Габуна, выждал десять минут, чтобы тот наверняка завершил все маневры, потом отправил несколько сообщений старым знакомым и наконец сам перенесся на планету свинов.

Пусть раньше у меня и были заблокированы все социальные функции, информация-то никуда не делась, и сейчас я смог легко получить к ней доступ и открыть карту с расположением старой базы охотников на древних. Визуальный контроль ближайшего окружения с орбиты меньше чем за минуту подтвердил координаты новой, и вот я уже стою в пределах прямой видимости. А по стенам бегают и что-то удивленно кричат наемники Селима. Конечно, привыкнув к местным, они не ожидали, что рядом появится противник с силовым экраном, против которого еще почему-то не действует их система защиты. А я еще и сам по себе выгляжу непростой птицей - плащ и броня Первого риккини смотрятся очень эффектно.

Сначала у меня была мысль призвать гигантского змея на месте старой базы и устроить с его помощью небольшой переполох (естественно, до появления разведывательных отрядов противника). И пусть они гадают, что тут было, да привлекают всё новые и новые группы на расследование. Вот только, что-то мне подсказывает, этого окажется мало. Чтобы отвлечь такую прорву игроков от потенциальной опасности в реальности, нужна такая угроза, что будет не где-то там вдалеке, а нависнет прямо над ними. Желательно при этом поярче да покрасочнее.

Вызов спутника

Кажется, что в этом такого? Вроде бы люди Селима сами пользовались чем-то похожим для устрашения местных, но нет. Одно дело, когда сверху опускается простенький орбитальный модуль, и совсем другое, когда буквально в сотне метров над поверхностью земли из портала высовывается огромная морда современнейшего линкора.

- Всю мощь на щиты!

- Бей его, не дай выстрелить!

- Не поможет, мы все умрем!

- Я не хочу терять уровни!

- Зачем ты его застрелил?

- А ну, стоять до последнего! Никому не выходить из игры!

Даже привычные ко всему наемники не выдержали и поддались панике, а мои сенсоры донесли до меня все их разговоры. Да, цари - это не те, кого можно часто встретить на просторах Джи, так что наша сила для многих является своеобразной загадкой. Но о том, что она может доставить неприятности, знают все. А тут еще прямо в воздухе висит готовое тому доказательство.

Тем временем часть наемников перевела системы защиты на ручное управление и развернула в мою сторону роботизированные боевые точки. Вот только для защитного поля линкора это что слону дробинка, а я уже тоже нахожусь под его прикрытием, так что могу из первых рядов наслаждаться как будто стекающими по воздуху потоками плазмы. По правде говоря, уже давно можно было поставить точку в этом бою, уничтожив даже усиленный лагерь одним ударом. Вот только мне не надо, чтобы наемники полезли из капсул на корабле в реальности, пополняя ряды защитников в игре. Наоборот, мне нужно, чтобы даже те, кто сейчас не в Джи, сосредоточили свое внимание на том, что происходит. Не обязательно заходить, меня устроит, если они просто подключатся к видеотрансляции и начнут наблюдать. А для этого нужно шоу.

- Александр, что это за чудовище? - за моей спиной появились лидеры отрядов габунусов, вместе с которыми мы провернули первый штурм. Кстати, личный экран я активировал для безопасной беседы именно с ними.

- Это всего лишь способ избавить вас от чужаков, - я пожал плечами, глядя, как все больше и больше свинов подтягиваются поближе ко мне. - Я уходил, но обещал вернуться. И вот я здесь.

Мои навыки по работе с призывом техники за последний год серьезно улучшились, но всё же не настолько, чтобы бесконечно долго держать свой корабль в боевом положении. К счастью, командир наемников уже просигналил мне, что большинство противников отвлеклись на красочный фейерверк, который они же сами и устроили, пытаясь уничтожить меня да эпично подтягивающиеся орды свинов - а значит, он начинает штурм. И раз моя миссия завершена, можно поставить и жирную точку.

- Залп! - особого смысла усиливать голосом стратега эту атаку не было, но коли уж бить, то без поддавков, на полную.

Как я и думал, этого оказалось более чем достаточно - база Селима моментально превратилась в выжженное пятно земли, а габунусы рядом со мной после секундного молчания огласили всю округу диким ревом, перекрывшим даже треск плавящихся где-то на глубине камней.

- Это еще ничего не значит, - голос Алундора почему-то звучал с обидой. И когда я успел потоптаться на его мозолях? - Они вернулись после прошлого боя, вернутся и теперь.

- Не в этот раз, - казалось бы, еле слышный голос Наргча, похоже, самого старого и опытного среди габунусов, тут же перебил его. - Если бы ты продолжал следить за первым миром, то знал бы, что корабль чужаков был только что атакован и уничтожен.

Я не смог сдержать улыбку. Значит, у моих наемников получилось, и Нари теперь тоже свободен. Правда, когда он узнает, во сколько обошлось его спасение, и что я эту сумму не собираюсь ему прощать, чувствую, его радость очень быстро превратится в самое настоящее бешенство.

Я так и не успел никому ничего сказать в ответ, как все свины чуть ли не синхронно замолчали и, склоняя головы, начали расходиться в стороны, освобождая дорогу своему сородичу. Хотя нет - это же Хваран, местный древний, один из первых, кого я успел встретить на этой планете.

- Поздравляю с победой, человек, - есть в его голосе что-то странное, но не могу понять что. Хотя, вот же оно - это уважение, просто не ожидал такого от столь много повидавшего существа. Впрочем, может быть, это является сразу и ответом, откуда оно взялось. Хваран же знал и старую Землю, когда ее жители были одними из лидеров среди разумных рас, отсюда и отношение ко мне. - Благодарю, что выполнил мою просьбу и избавил Габун от чужаков.

Стоп, а когда это он успел меня попросить? Или это была одна из тех его иносказательных, на первый взгляд ничего не значащих присказок? И как после такого прикажете общаться с подобными существами?

- Спасибо, - проще поблагодарить, чем устраивать разборки. - Кстати, может быть, теперь подскажешь, как мне победить Ана-Баала? Мне бы пригодился твой совет.

- Ты слаб в реальности, но силен в Джи. Однако даже этой силы будет недостаточно, чтобы победить императора целой расы. У тебя только один путь: сделай так, чтобы то, что тебе нужно, стало для него единственным выходом, - опять многозначительные и по факту не сообщающие никакой конкретики слова.

- Не понимаю, - очень хочется быть всегда крутым и гордым, но порой, если для тебя важнее не имидж, а та цель, к которой ты идешь, надо уметь признаваться в своих слабостях.

- Чтобы провести свой ритуал, Ана-Баалу будут нужны не только древние, но и главный артефакт их расы. Разрушь вулкан, и ему придется договариваться с остальными. И проще всего это будет сделать, свалив на кого-нибудь вину. Например, на свою сбежавшую дочь, - на этот раз древний проговорил свое весьма циничное предложение чуть ли не по слогам, но мне было даже не обидно.

Черт с ней, с гордостью. Главное, кажется, у меня появились первые наметки, как я буду спасать свою жену. И пусть целиком мне план габунуса, конечно, не подойдет, но кое-что оттуда использовать точно можно.


Глава 26. Начинаем подготовку



- Тебе наверняка потребуется помощь, - продолжил тем временем Хваран. - Но будь осторожен - влияние Ана-Баала велико, и тот, кому ты доверяешь, может быть предателем.

Услышав это, я напрягся. Он знает о моем окружении то, чего не знаю я сам? Или это опять просто общие, не значащие ничего конкретного, слова?

- Я не говорю, что кто-то из твоих друзей продался врагу, - поспешил успокоить меня древний габунус. - Просто предупреждаю о том, что все может быть...

Глаза его неожиданно потускнели. Всего за пару мгновений Хваран будто бы постарел, превратившись в сгорбленного под тяжестью лет свина.

- Наш народ испытал это на себе, - грустно проговорил он. - Много тысячелетий назад...

- Спасибо за совет, Хваран, - кивнул я.

- Удачи, - свин неожиданно расправил плечи и будто снова помолодел. - Она тебе понадобится.

Коротко кивнув, я нажал заветную кнопку выхода из игры. На этот раз возвращение было куда более комфортным - как будто я пролежал на мягкой постели. Все-таки правильный выбор оборудования может сразу решить целую кучу проблем. Подумав, я отдал приказ киберам перевезти выбранную мной капсулу в отсек, который я сделал своим импровизированным командным пунктом. Зачем таскаться туда-сюда, да еще вдобавок на болиде, если есть возможность ограничиться одним помещением?

Пока юркие механизмы устанавливали капсулу в углу отсека, я быстро просмотрел входящие сообщения. Одно было от командира наемников - он сообщал об успешном завершении операции, другое от Нари. Несмотря на то, что мне очень хотелось прочесть весточку от друга, я решил сперва закончить с его спасителями. По договору я должен был доплатить им остаток в случае успеха операции, однако сумма, которую Хан Колг (так звали командира отряда) запросил перевести на его счет, значительно превышала изначальные соглашения.

В тот момент, когда я хотел уже писать ответное сообщение, мне пришел видеовызов.

- Александр, - голос Хана звучал чуть тише, чем обычно, но при этом требовательно. - Я специально связался с тобой, чтобы лично объяснить повышение цены.

- Слушаю, - кивнул я.

- Отряд Селима разбит, - сообщил командир наемников. - Сам он успел сбежать. Пятеро его приспешников сдались, сейчас с ними ведутся переговоры. Ваш друг, как и требовалось, освобожден.

- Но?.. - уточнил я.

- Но мы понесли потери, - медленно кивнул Хан. - Трое моих парней. Одни из лучших. И погибли они не в Джи, а в реальности.

Я молчал, слушая, как огромный солдат удачи объясняет мне о долге перед родными убитых. А что тут можно сказать в ответ? С одной стороны, они наемники, и риск - это часть их профессии, за которую они берут и так немалую плату. С другой стороны, то, о чем меня сейчас просят, это традиция, пусть и не афишируемая. И она мне нравится. Пусть это будет моим знаком благодарности для тех, кто помог вернуть мне друга.

Я как-то уже отвык от жертв в реальности: Джи давала мнимое бессмертие, да и уровень медицины в Содружестве позволял жить практически вечно. Но кто сказал, что разумные могут умереть лишь от старости?

Я не знал этих погибших наемников, мне даже не было известно, к какой расе они принадлежали. Но на душе было гадко. В Содружестве что-то явно пошло не так, что-то сломалось. Мятежи, убийства, попытки выйти из союзного договора. Вот даже сейчас - всплывающее окно новостной рассылки рассказало о беспорядках на Марандаге. Я впервые слышал такое название, но это было и неважно...

- Я понимаю, Хан, - сдержанно ответил я командиру. - Деньги будут переведены тотчас же. Спасибо за помощь и... передай мои соболезнования близким погибших.

- Не стоит, - жестко ответил он. Еще пару секунд мы смотрели друг на друга, после чего он отключился.

Я только успел отправить деньги на счет, как вновь зазвучала мелодия входящего вызова. Нари. Все-таки не утерпел.

- Ты почему мне не отвечаешь? - вместо приветствия и благодарности пушистик сразу пошел в атаку. - Я получил деньги, связался с железкой и Хибой, мы договорились о встрече на... - он внезапно осекся, - ты знаешь где.

Разумеется, я не знал, потому что робот и зеленокожий великан еще только должны были мне сообщить о своем местонахождении. Но хитрый проныра уже сам все провернул.

- Я тоже рад тебя видеть, - улыбнулся я в ответ Нари. - Прости, пришлось параллельно решать некоторые вопросы.

- Неважно, - беспечно махнул лапой пушистик. - Ты не представляешь, что тут было. Настоящий штурм! Я такого не помню со времен мятежа на южных болотах.

- Знаю, - кивнул я. - Как раз сейчас говорил с Ханом Колгом. Несколько его парней погибло.

- Хан - добрый солдат, - одобрительно качнул головой Нари. - Правильный. Я даже, признаюсь, сперва подумал, что это он сам решил меня вызволить...

Наверное, мое лицо слишком откровенно вытянулось, потому что Нари весело расхохотался.

- А над тобой по-прежнему легко подшутить! - беззлобно отметил он. - Разумеется, я знал, что это твоя просьба. Кстати, спасибо!

Лицо пушистика посерьезнело. Несколько секунд мы просто смотрели друг на друга, а в моей голове на долю секунды всплыли слова Хварана. К чему он заговорил о предательстве? Просто вспомнил о своем прошлом и решил предостеречь меня на всякий случай? Или?.. Нет, я резко помотал головой, а Нари с беспокойством уставился на меня, нахмурив брови.

- Все в порядке? - участливо спросил он.

- Если не брать тот факт, что я заперт в законсервированном корабле, - я даже хохотнул, - то все просто отлично!

Вкратце я рассказал пушистику о своих приключениях - о Запретном мире, встрече с Хвараном и заброшенном «Каласкине».

- Вот это да! - Нари даже захрустел позвонками, покачивая головой. - Все-таки это правда.

- Что именно? - спросил я.

- Запретный мир! - воскликнул пушистик. - Эх, а ведь я тебе дал координаты, которые сам хотел использовать!..

Ну, вот опять. Совсем недавно он был, по факту, в добровольном плену, но уже напрочь забыл об этом. Как же - Запретный мир, где я побывал первым и без него!

- Помню... - начал было мелмакианец, но я жестом прервал его - соединения с нами просил Карло.

Экран видеочата разделился на две половины, слева был Нари, справа - царь щитов. Хибы не было видно, и это заставило меня встревожиться.

- Как ты и просил, пять прыжков, - доложил робот. - Смотрю, Нари все же до тебя достучался?

- Где Хиба? - едва кивнув Карло в ответ, я тут же потребовал от робота отчета о состоянии зеленого великана.

К счастью, мой верный друг был, как говорят медики, стабилен. Сильно истощен, слаб, но главная опасность была позади. Сутки, максимум двое, интенсивной терапии - и он снова вернется в строй. Главное, не давать ему приходить в сознание, пока я снова не окажусь рядом, чтобы ментальная привязка не сработала в очередной раз, опять поставив его жизнь под угрозу.

- Итак, - начал я, ловя на себе сосредоточенные взгляды пушистика и робота, - ситуация сложная, но нам не привыкать.

Кажется, попытка взбодрить друзей и заодно себя вышла не очень. Ладно, перейдем к сути. Для начала я ввел их в курс дела по поводу готовящейся на вершине Красного вулкана гекатомбы - Нари понимающе закивал, а вот робот, кажется, ни с чем подобным не сталкивался.

- Похоже, что Ана-Баал решил перевернуть все с ног на голову, - продолжил я. - Серьезные проблемы начались не только в Джи, но и в реальности, - в этот момент пришло оповещение об очередной горячей точке. Я удивился, но ею оказалась далекая и заснеженная Санора. - Все, что сейчас происходит, несомненно, ему только на руку. Необходимое для ритуала количество древних он еще не собрал, но, думаю, к этому все идет. И, боюсь, мы можем не успеть его опередить.

- Время, проведенное в отряде Селима, принесло мне массу впечатлений, - прервал меня Нари, - но вдобавок ко всему дало возможность много чего узнать.

- О чем ты? - спросил я.

- Не забывай, мы же искали на Габуне древних, - важно ответил пушистик. - К тому моменту как мы с тобой встретились на этой планетке, в руках Ана-Баала уже находились полсотни представителей ушедших рас.

- Много, - резюмировал Карло. - Ты говорил, что ему нужны девяносто девять, но с учетом сложившейся обстановки, когда верхушка Содружества вынуждена гасить конфликты, оставшуюся половину Ана-Баал может собрать гораздо быстрее.

- Время у нас есть, - покачал головой Нари. - Миссия на Габуне свернута по понятным причинам, - он хихикнул, - так что даже минус одна планета - это серьезный удар. Древние ведь не мирахцы, они толпами по галактикам не шатаются.

- Ты, кстати, что-нибудь знаешь о других поисковых отрядах? - спросил я хорошо осведомленного пушистика.

- Только на уровне слухов и пустых вечерних разговоров, - пожал плечами мелмакианец. - Наемники обожали болтать за чарочкой виртуального алкоголя, но больше половины того, что они рассказывали - это бред.

- И все-таки?.. - уточнил я.

- Один из этих рептилий, - Нари яростно почесался, будто его кто-то кусал, - говорил, что его брат получил какой-то очень серьезный контракт от альдноа. Думаю, это вполне может быть связано с Ана-Баалом и древними.

- В любом случае носиться за каждым древним, чтобы вырвать его из лап Ана-Баала, мы точно не сможем, - вновь вступил в разговор Карло. - По крайней мере, пока принцесса альдноа и ее связи не работают на нас.

- Думаю, нам нужно ударить по самой важной цели, - я понял, что пора переходить к обсуждению идеи Хварана. Тем более, что меня, если честно, волнует не столько судьба вселенной, сколько, для начала, моя женушка, а этот план, если я все правильно рассчитал, именно к ее спасению и приведет. - По Красному вулкану.

Нари с роботом переглянулись - на экране это выглядело, надо сказать, весьма забавно, с учетом того, что находились они в разных местах.

- Александр, - осторожно начал царь щитов. - Ты, конечно, заслужил репутацию хорошего стратега... но тут, извини, ты предлагаешь полное безумие.

Я думал, что Нари его поддержит, но не тут-то было. Мелмакианец сиял как начищенный медный таз, а рот его растянулся в прямом смысле до ушей.

- Человек, который побывал в Запретном мире и выжил, - довольно начал он, - запросто попадет и на Красный вулкан.

- В конце концов, опыт проникновения на Альдноа у нас уже есть, - улыбнулся я.

Карло тяжело вздохнул, совершенно неожиданно для робота, и печально произнес:

- Одно дело, когда мы имеем дело с хулиганской выходкой, и совсем другое, если речь идет об императоре альдноа и одной из древних святынь.

- Колыбель Жизни - тоже святыня альдноа, - возразил Нари. - Хотя, конечно, до Красного вулкана ей далеко.

- Карло прав, - рассудил я. - Та ситуация была несколько иной. Никто даже предположить не мог, что кто-то решит совершить рейд к Колыбели. А здесь Ана-Баал точно будет ждать нападения.

- Но ты же сам озвучил эту идею, а теперь споришь! - возмущенно воскликнул Нари.

- Я еще не договорил, - спокойно улыбнулся я. - Нападать нам и не нужно. Даже если мы соберем огромную армию, прорваться к вулкану мы вряд ли сможем. Да и подставим целую кучу народу - все-таки атака в закрытый ареал... Нам нужно пробраться на Альдноа тайно. И уже там действовать за спиной Ана-Баала. И было бы хорошо при этом освободить Ана-Тари.

Оба, и пушистик, и робот, смотрели на меня с явным разочарованием.

- Отличная идея! - саркастично заметил Нари. - Где встречаемся? У дворца императора?

- Я понимаю, что это практически невозможно, - вздохнул я. - Но что если нам захватить одного из древних и сдать его Ана-Баалу?

А вот тут Нари даже поперхнулся.

- Боюсь, я еще не отошел от пиратского плена... - осторожно начал Карло, но я его тут же прервал.

- Разумеется, речь не идет о настоящем похищении, - на этих словах они оба расслабились. -  Да и древний не обязательно должен быть подлинный...

- Кажется, я начинаю тебя понимать! - вскричал пушистик. - Пробраться в стан врага, нагло обманув его! Нужно только найти того, кто сможет прикинуться древним, какого-нибудь полиморфа. У меня, кстати, на примете есть парочка.

- Или сдаться самому, - сказал я. - Ана-Баал ко мне очень неровно дышит, даже позволил своему прихвостню пойти на конфликт с риккини, чтобы меня захватить. Думаю, он не откажется от такого подарка как царь зверей с Земли.

- Ты еще более безумен, чем я думал, - глухо заметил робот.

- А я верю, что Александр знает, о чем говорит, - возразил Нари. - Вот только сдаваться самому тебе точно нельзя. Нужно, чтобы тебя захватили. Например, беглый робот, который хочет помириться с правосудием, - тут пушистик покосился на Карло.

- Или кто-то из тех, кто не любит тебя, но еще больше не любит Ана-Баала, - предположил царь щитов. - Скажем, кто-то из глазастых.

Шак’ар, сразу подумал я. Давно о ней не было никаких вестей. Но вряд ли она станет выходить на связь после того, что было. А вот кое-кого, пожалуй, можно попробовать перетянуть на свою сторону.

- О чем задумался? - с любопытством спросил Нари, заметив мою задумчивость.

- Минуту, - прищурившись, попросил я.

А пальцы тем временем набирали на клавиатуре поисковый запрос: «Э’лен Мор’ар».


Глава 27. Если враг оказался вдруг…



Если нужен кто-то авторитетный, не дружественный мне и при этом находящийся в не очень выгодном положении, чтобы мы смогли договориться, то это только она.

К счастью, хотя для нее так точно все наоборот, бывшая глава клана Мор’ар до сих пор находится на Крийле. Конфликты, понемногу начинающие раскачивать вселенную, еще не добрались до планеты-тюрьмы, и заключенные до сих пор могут спокойно тянуть свою ношу, не беспокоясь ни о чем кроме вечного.

- Нари, сможешь связаться с наемниками, которые спасали Карло и Хибу? А то ребята у нас сейчас невыездные (один в розыске, другой без сознания). Нужные контакты через пять минут будут у тебя на почте. Надо узнать, куда пираты дели мою старую яхту, достать ее, починить и вытащить с Крийла одну риккини, - я пристально смотрел в глаза пушистика. Все-таки он только что вырвался из смертельной передряги, будет ли он готов на очередную авантюру вот так вот без всякого перерыва?

- К самке брамса такие вопросы, конечно, смогу! - как ни странно, уже одного только сказанного оказалось вполне достаточно, чтобы Нари отключился и бросился выполнять один из этапов большого плана. И ведь даже не спросил, кого спасать. Скинув ему имя, уже найденные данные и пару аргументов, чтобы уговорить строптивую леди на сотрудничество, я повернулся к все еще к вроде бы безучастно замершему по ту сторону экрана роботу.

- Карло, знаю, что тебе пока нельзя показываться в цивилизованных мирах, но в любом случае мне понадобится твоя помощь на Альдноа. Ты готов будешь рискнуть? И сможешь ли оставить Хибу без присмотра? - конечно, останется риск, что робота, стоит ему оказаться на планете ящерок, сразу же загребут обратно на Крийл, но без него мне там придется совсем туго.

- Зеленого лечит автоматика, так что мое участие не обязательно. А вот рисковать, не зная, что именно мы делаем, я не хочу. Понимаю, у тебя могут быть секреты, но пойми и ты. Я царь своего мира, и на мне лежит определенная ответственность; оставлять сородичей без защиты больше, чем я уже это сделал, мне бы не хотелось, - ну вот, еще одна сторона робота, о которой я не в курсе. Надо больше говорить с теми, кто рядом, иначе неизбежно поймешь, что вы совсем чужие друг для друга. Но будет уже поздно.

- Все просто, - если честно, после слов Хварана мне и самому хотелось выговориться перед друзьями, не держать секретов внутри, как бы доказывая прежде всего самому себе, что никаких подозрений нет и быть не может. - Очевидно, что обычное оружие тут не поможет. Спутник, даже если его еще больше усилить, тоже не справится.

- Я слышал, что там стоит защита даже от оружия древних, - коротко добавил Карло и тут же замолчал, как бы предлагая мне продолжать.

- Но у меня, как ты знаешь, есть одна особенность после посещения Саноры, - опять я начал говорить образно. Да что такое, как будто пытаюсь хоть что-то да скрыть. Раз уж решил рассказывать, так и надо говорить прямо. - Так вот, как охотник я могу призвать короля змей прямо в Красный вулкан, а учитывая его размеры, что-то мне подсказывает, гора не устоит. Единственная сложность - рядом никого не должно быть, иначе Наге просто не появиться. Для этого мне и надо пробраться на Альдноа да найти там способ выманить всех подальше от дворца и нашей цели.

- Общий план теперь понятен, - чему-то довольно улыбнувшись, кивнул Карло. И почему он выбрал именно этот момент для имитации живых эмоций? - Я, конечно, не представляю, как его реализовать, но на твоем счету уже Земля, Альтея, Риккини-Тен, та же Альдноа. И везде ты смог добиться своего, так что я просто доверюсь тебе.

На мгновение в горле как будто все сжалось. Мне доверяют, но вот есть ли за что? Сейчас оглядываясь на результаты всех моих авантюр, я могу сказать точно - мне повезло. И если где-то есть большой и бородатый, то он точно отправил кого-то из своих ребят за мной присматривать. Вот только не буду же я сейчас переубеждать Карло, что полагаться на мой «стратегический гений», опираясь только на эти истории, не очень хорошая идея. И получается в итоге, что я его использую. Как же неприятно, но как по-другому? Ничего, вот закончится все, и я обязательно рассчитаюсь по всем долгам, финансовым и моральным.

- Тогда ждем результатов операции Нари, копим силы и готовимся к следующему этапу, - я подвел итоги разговора и отключился.

Пожалуй, мне сейчас действительно остается только ждать. И это впервые за столь долгий период - так необычно. Впрочем, даже в ожидании можно потратить время с пользой: мой планшет как раз подключился к сети корабля. Так что самое время изучить информацию и узнать, что же тут на самом деле случилось и точно ли мне ничего не грозит.

Подключение к системе...

Дредноут «Каласкин», класс - разрушитель планет...

Координаты...

Судовой журнал...

Полномочия экипажа...

Консервация, статус «Экстра», вечная...

Вот, как говорится, и весь сказ. Я, конечно, не копался в самых темных и дальних уголках системы, но по тому, что стало ясно уже при предварительном осмотре, ситуация у меня, прямо скажем, не огонь. С другой стороны, и минусов новых никаких не выплыло. Как и следовало из рассказа одного из местных координаторов, что также подтвердили мониторинг систем и просмотр журнала, здесь мне ничего не грозит. Корабль девственно чист от любых разумных форм жизни, если не считать, конечно, способных существовать в стандартных рамках поставленных им задач киберов. Покопавшись в полномочиях, я выяснил, что и тут без сюрпризов. Пусть меня и назвали капитаном, но по факту я лишь бесправный пленник, чудом не уничтоженный из-за того, что оказался сразу внутри систем корабля, так что тот расценил меня как часть отгораживаемых им от вселенной объектов. Это оказалось для меня и спасением, так как я все-таки жив, и приговором, ибо пути из этой категории наружу просто нет. Заключенный может говорить что угодно, но решать его собственную судьбу ему никто не доверит. Правда, даже имея полный доступ, я вряд ли смог бы вернуться сам, так что это немного скрашивает ситуацию. Как оказалось, «Каласкин» находится в неизведанной для большинства ее нынешних обитателей части вселенной. А совершать прыжки, объединяя данные из разных систем координат - это явно не мой уровень. Разве что пришлось бы потратить несколько лет и попробовать получить самостоятельно высшее образование в области космонавигации, притом сразу и современной, и старинной.

Вроде бы все понятно, но нет. Есть один вопрос, который никак не укладывается у меня в голове. Если мы так надежно укрыты, паразиты уничтожены и никакой опасности нет, то к чему вся эта консервация? Почему те же альдноа не вернулись за своим кораблем? А ведь у них даже сейчас на пике их сил найдется не больше десятка подобных исполинов. Нет, чувствую, есть тут что-то еще. Но что именно? Тут в голове всплыл еще один важный момент. Из экипажа в пятьдесят тысяч разумных погибших оказалось меньше одной тысячи. Выжившие, как пояснил кибер-координатор, вытерпели сто с лишним часов карантина и были эвакуированы. Именно так - не эвакуировались самостоятельно, а эвакуировались кем-то. И куда - мой собеседник-кибер уже не знал. Или, быть может, я просто придираюсь к словам, и никто их никуда не уводил, а они сами вернулись на Альдноа, решив, что уж с ними-то все в порядке. Да, но при этом не посчитали нужным забрать такой кораблище? Если уж живых посчитали здоровыми, то что не так может быть с техникой? И при этом вот он, висит в космосе непонятно где, всеми покинутый. Крайне сомнительный вариант. Или тут все гораздо сложней?.. Еще раз внимательно погрузившись в изучение бортового журнала, я смог найти кое-что интересное. Разрыв почти в десять лет длиной. Записи через три месяца после начала инцидента на неизвестной планете прерываются, а потом начинаются только по прошествии этого немаленького промежутка времени. Странно, что киберы об этом не в курсе. Или их память кто-то подчистил? Скажем, тот, кому невыгодно было, чтобы сорок девять с лишним тысяч альдноа, покинувшие корабль, где-то и как-то всплыли. А так - карантин, эвакуация экипажа, консервация корабля. Всем спасибо, все свободны. И никаких следов.

И что это? Еще одна тайна, которую я никогда не узнаю? Или... Любой другой разумный мог бы и сдаться, но я же человек. И мой опыт сидения в социальных сетях подсказывает, что даже если информации почему-то нет в официальной хронике, то ее можно найти в личных документах. Все, конечно, давно удалено, но, зная, какой именно временной промежуток меня интересует, можно попытаться хоть что-то восстановить. Благо в управление кораблем я не лезу, так что искусственный интеллект «Каласкина» вполне готов был сотрудничать. Так что шанс есть.

И, похоже, боги, в чьем существовании я сомневаюсь, сегодня все-таки на моей стороне. В одном из отправленных на ремонт накопителей по моему поисковому запросу удалось найти сохраненный для восстановления системы образ чьего-то коммуникатора. Опять же информации почти не было, но даже короткая переписка за интересующий меня период времени на многое смогла раскрыть мне глаза. Было, правда, очень нелегко расшифровать старые альдноанские записи, но общая сеть мне в этом помогла.

Привет. Как ты?

Ментальные блокираторы вызывают у меня постоянные головные боли. Отпросился на неделю отлежаться.

Держись. Осталось всего шесть месяцев, и мы сможем уйти из этого мира.

Скорее бы! Не поверил бы раньше, если бы мне кто-то сказал, что я буду радоваться смерти.

Боль. Она доводит нас и не до такого.

Ненавижу эту тварь Ана-Сиала, надо же быть таким недоумком, чтобы не предусмотреть вариант, в котором чужие окажутся хотя бы чуть разумнее брамсов с Альдрагстейна.

Сынок императора, что с него взять. Привык, что можно жить и ни о чем не думать.

Что самое забавное, у него все именно так и получилось. Умер самым первым и сбросил все на нас.

Бар-Гаал тоже, конечно, тот еще псих. Ну, кто бы мог так быстро разложить геном чужаков и выбрать звезду, излучение которой сможет их убить. Пусть не сразу, пусть на это уйдет почти десять тысяч лет, но мы сможем защитить нашу вселенную от этой заразы.

Но не вручную же вести туда корабль! Настроили бы киберов, вкололи себе анабизил, и никаких мучений. Или гипер, в конце концов.

Но прыжок собьет действие всех блокираторов, и всё моментально будет кончено. А полагаться только на автоматику, тут я с Бар-Гаалом полностью согласен, безответственно.

Какое-то время я сидел молча, пытаясь осмыслить новую информацию. Заносчивые ящерицы, которые сейчас ни во что не ставят другие расы, тогда пожертвовали собой, чтобы спасти в том числе и всех остальных разумных. А виноват во всей этой заварушке оказался не кто иной как сынок Ана-Баала - нет, точных сведений об этом у меня нет. Но титул и имя оставляют не так уж и много вариантов. Значит, паразиты остались на корабле, частично проникли в альдноа, частично затаились в системах жизнедеятельности и были готовы нанести ответный окончательный удар в любой момент. Но ящерки нашли способ, как их нейтрализовать: пусть долгий, пусть тот, где самим им было не выжить, но нашли. Прямо представляю, как у них заканчивались последние запасы блокираторов (единственного, что могло защитить их мозги от действия паразитов), как они попадали под воздействие этих неведомых тварей, а потом уже те под действием излучения впадали в спячку, которая, если продлится еще столько же, в итоге их все-таки убьет.

И опять же - если у вас паранойя, это не значит, что за вами никто не следит - какова вероятность того, что в единственном уцелевшем файле окажется именно эта, такая нужная и полная полезной информации, переписка, а не, например, бессмысленный флирт или рабочая рутина? Если относиться ко всему этому хоть немного серьезно, то в голову приходит только одно: меня к чему-то хотят подтолкнуть. И вот тут вопрос - по всему телу побежали мурашки - кто конкретно. Кто еще мог сохранить разум на этом корабле, когда прошла такая прорва времени? Впавшие в спячку чужие? Выжившие и основавшие колонию альдноа? Или...

На корабле обнаружен чужой, раса - землянин, доступ - не санкционирован

Статус обработки - отключить от системы, уничтожить

Мой планшет почти моментально  повис, но я успел прочитать еще пару строчек.

Обнаружена угроза пассажиру корабля, оценка перспективности траты ресурсов на защиту - положительная

Статус - организовать защитное кольцо, предотвратить уничтожение

В каком-то ступоре я выглянул в коридор и смог увидеть, как киберы со всех сторон выстраивают вокруг всего облюбованного мною корпуса защитное кольцо, а с внешней стороны на них накатываются их же собратья. А то, что происходило дальше, было больше похоже уже не на драму, а на какой-то фарс. Мои защитники, не предназначенные для боя, электронными импульсами вырубали части тела стоящих напротив киберов, и когда кто-то отключался полностью, его место занимал другой. А сам пострадавший оттаскивался назад, где специально выделенные ремонтные бригады быстро ставили его на ноги. Если так можно, конечно, сказать. И все это настолько неспешно и... монументально, что ли. Создавалось ощущение, что этот круговорот может продолжаться если не вечность, то пару тысяч лет точно.

Глядя на все это, я вряд ли смогу ответить на вопрос, что же случилось с мозгами главного компьютера корабля, от чего у того случился приступ раздвоения пусть искусственного, но сознания. Но теперь на место встали последние кусочки головоломки: «Каласкин» подкидывал мне все время подсказки, и он же мешал. Не будь у меня довольно длительного опыта общения с искусственным интеллектам вроде «мозга» моей яхты, Карло или личного секретаря Ана-Тари, я бы испугался. А так, учитывая, что система моего «уничтожения и защиты» пришла в равновесие, и без моего участия ничего тут не изменится, я быстро понял, что можно не беспокоиться. Вот стоит мне попытаться помочь тем, кто меня сейчас прикрывает, тут все может и завертеться, а пока можно считать, что ничего и не изменилось. Просто моя территория, по которой я могу передвигаться, стала немного меньше. Так что теперь, раз ничего лучше в голову мне так и не пришло, можно попробовать заняться и своим образованием. Тем более, что соответствующую литературу тут очень легко заказать...


Глава 28. Лайса



Никогда, к счастью, я не попадал в тюрьму - ни на родной планете и в родной же стране, ни в Содружестве. И, разумеется, желанием таким не горю, как и любой нормальный разумный. Но все же некоторые трудности, которые приходятся на долю заключенных, мне довелось испытать. В первый раз это было, когда я сидел на орбите Мираха, лишенный возможности выбраться за ее пределы. Да, к моим услугам был доступ в Джи и прочие блага цивилизации, но именно тогда я впервые почувствовал себя арестантом.

И вот я снова, по сути, заперт в узилище - мало того, что в каком-то дальнем углу вселенной, так еще и на корабле, у которого раздвоилась его электронная сущность. С другой стороны, доступа в игру и к общей сети меня никто не лишал, да и безопасности моей фактически никто не угрожает. А к постоянной борьбе одной фракции киберов с другой я привык и больше на этот процесс не отвлекался.

Основной сложностью в моем обучении было отличие древнего языка альдноа от современного, поэтому периодически мне приходилось сверяться с лингвистическими справочниками. Однако за несколько часов я настолько углубился, что уже мог без труда переводить целые абзацы.

В основном, конечно же, это были технические руководства по управлению кораблем, его обеспечению и прочих прелестях, которые висели на капитане. Кстати, командир «Каласкина» по своему рангу приравнивался к адмиралу, несмотря на то, что назывался традиционно именно «капитаном». Чтение было увлекательное: я узнал, что вся эта громадина приводилась в движение с изящнейшей легкостью, что при явных плюсах требовало от рулевого способности мгновенно ориентироваться в ситуации и принимать нужные решения. Самому «Каласкину», кстати, было на момент начала консервации уже около трех тысяч лет, и за это время на нем сменилось всего два капитана. Есть чему позавидовать!

Особенности движения, стыковки, нахождения на орбитах разных планет, основы управления орудиями и ведения огня - уже через пару часов, несмотря на неподдельный интерес, я почувствовал, что голова у меня просто-напросто начинает опухать. И это я только просматривал общую информацию, не погружаясь глубоко в детали. Поэтому в итоге я решил делать небольшие перерывы, а еду заказывал себе из ближайшей столовой, выделив для этих целей одного кибера. Баланс сил из-за временного отсутствия боевой единицы фактически не нарушался, так что опасность была минимальной. И все же я решил перестраховаться, на третий раз заказав себе еды на несколько дней. Мало ли что.

В таком ритме (чтение-еда-сон) я провел порядка пятидесяти часов, но все это время окупилось сторицей: теперь я имел довольно-таки неплохое представление о командовании «Каласкином». Пока, опять же, сугубо теоретическое, но я надеялся в ближайшем времени это исправить. Вот только решить бы еще проблему со, скажем так, диссоциативным расстройством этой махины. Если верить сухим строчкам главного руководства, откат к базовым настройкам и внесение нужных изменений в процессе перезагрузки должно помочь - если меня, конечно, кто-то пропустит к Ядру корабля. Или еще завладеть бы копией этой громадины в Джи! Но это все, Саша, мечты-мечты...

- Готово, - на связь после более чем двух суток молчания вышел пушистик, - Э’Лен у меня на корабле. Правда, вместе с ней пришлось вытащить еще одну, но тут уж, думаю, ты сам разберешься. Готов с ними пообщаться? Эти дамочки так просто горят желанием.

Глядя на хитрую рожу Нари, я поначалу подумал, что вместе с главой клана Мор’ар потащилась и ее альбиноска-дочь. Как там ее? Рай’на, кажется... Хотя нет, насколько я помню новости, та от нее отказалась, чтобы сохранить положение в клане. Но тогда кто? Нет, не может этого быть...  За что мне всё это?

- Саша, привет! - отодвинув мелмакианца в сторону, на экране появилась Светка. Так он ее за компанию вытащил? Даже не знаю, каких трудов ему стоило уговорить Э’лен помочь мне, а уж как он мою бывшую подругу смог заинтересовать - и подавно загадка. Впрочем, учитывая, что он их обеих вытащил с Крийла, а еще потенциальную возможность с меня что-то получить, не удивлюсь, если ему даже и приплатили.

- Привет, - коротко кивнул я.

А она ничуть не изменилась. Все то же слегка надменное, но при этом какое-то веселое лицо, простое, но красивое платье и небрежная прическа. Она как будто бы застыла во времени и выглядела все на тот же свой возраст, в котором впервые вошла в Джи вместе со мной. Впрочем, в этом как раз нет ничего удивительного - технологии омоложения девушки любят побольше остальных. Вон, той же Э’лен, стоящей между Светкой и Нари, наверняка уже несколько тысяч лет, а она выглядит... как прелестная особа без возраста из любого аниме. Только вот взгляд у нее, как и в игре, все тот же - тяжелый и заставляющий против воли опускать глаза в пол. Правда, в реальности, как ни странно, я могу его выдержать. Да, неприятно, да, заставляет поежиться, но могу. Я даже нашел в себе силы улыбнуться и помахать ей ручкой. Гордая риккини состроила постную мину и отвернулась. Делает вид, что недовольна - какая прелесть. Или и вправду расстроена? Но чем? Может быть, среди риккини считается моветоном загонять других в угол и заставлять принимать выгодное лишь для тебя самого решение? Да нет, не думаю.

- Предлагаю продолжить разговор в игре, - пушистик решил разбавить неловкую паузу.

- Согласна, - наконец подала голос Мор’ар. Разве раньше он мне казался противным? Грубоватый и с нотками стали, но все же, готов признать, довольно приятный.

И тут я не выдержал - уж очень мне не нравятся все эти недомолвки. Тем более, в такой ответственный момент.

- Э’лен, как давно ты возглавляешь свой клан? - напрямую задавать вопрос из серии «сколько тебе лет» считается неприличным и в Содружестве, а потому я завуалировал свой интерес.

- Две тысячи восемьсот стандартных, - неожиданно спокойно ответила риккини. - Округленно.

Честно говоря, я думал, что Э’лен гораздо старше - ровесница моей супруги или около того. Возможно, в этом случае мне удалось бы разговорить ее на тему взаимоотношений наших рас в прошлом. Ведь, как выяснилось, земляне и риккини раньше были верными союзниками.

- Кажется, мы согласились с предложением Нари продолжить беседу в игре, - ненавязчиво напомнила Светка.

- Где встречаемся? - сразу перешел я к делу.

- Я скинул вам всем координаты одного интересного места, - загадочно произнес пушистик. - Заселено оно достаточно густо, но расположено при этом у самого черта на рогах, и туда практически никто не суется. Не важно, обсуждаешь ли ты брачные игры брамсов или готовишь заговор против императора вселенной - местным плевать. Общий сбор назначается там.

И ведь даже не посоветовался, хитрец. Сам все решил и теперь выдает как само собой разумеющееся. Но я ему верил - пушистик, несмотря на все его недостатки, никогда меня не подводил. Ну, разве что пару раз, да и то по недоразумению.

Кивнув в знак согласия, я отключил связь. Киберы продолжали свое бесконечное противостояние, смотрелось это завораживающе, и я даже на некоторое время молча завис. Встряхнувшись, я забрался в капсулу доступа в Джи и вольготно растянулся внутри, готовясь к длительному путешествию в вирте.

Вход

На несколько секунд передо мной открылся знакомый пейзаж на Габуне. Кто-то деловито копошился на выжженных развалинах, скорее всего, это были мои знакомые разбойники. Я не стал задерживаться и активировал телепорт в точку, отмеченную пушистиком.

Привычная пустота, ватная тишина в ушах, и вот я уже стою на какой-то платформе. Дымный смрад от проходящего паровоза, оглушительный свисток - куда Нари нас решил забросить? Я огляделся по сторонам. Локация, где я находился, представляла собой зеленую долину, окруженную холмами. Кое-где краснели пятна фруктовых садов, на горизонте темнела высокая горная гряда. И выглядело бы это все донельзя идиллически, если бы не громоздкие металлические чудовища, стоящие под парами на железнодорожных путях и готовящиеся к отходу. Сама платформа была чистенькой, но здание станции, выполненное в стиле, чем-то похожем на викторианский, явно слегка закоптилось. Так, ну и где же мои, с позволения сказать, партнеры?

- Вам помочь, сэр? - от столь непривычного на другой планете обращения я даже слегка дернулся.

На меня смотрела синекожая девушка с желтыми глазами и ослепительно-белоснежной улыбкой. Одета она была в идеально чистую форму столь же ослепительного белого цвета, а на рыжей копне волос гордо восседала фуражка с блестящей кокардой.

Станционный смотритель Берналия

Ясно, это NPC. И, похоже, ей можно задать пару вопросов, пока я жду Светку, Э’лен и Нари на пару с роботом.

- Спасибо, Берналия, я жду своих друзей, - в тон синекожей смотрительнице ответил я. - А что это за место?

Девушка вежливо кивнула, ослепив меня своей улыбкой, и мелодично ответила:

- Это станция номер триста восемь в локации Брейвиса.

Информация была не то чтобы бесполезной, просто не давала мне ничего такого, от чего я мог бы оттолкнуться.

- Прекрасно, - кивнул я девушке, чувствуя, что диалог со стороны выглядит, наверное, странноватым. - Подскажите мне, как называется мир, в котором мы находимся?

Разумеется, я в любой момент мог свериться с картой и выйти в сеть, чтобы узнать больше. Но мне было интересно просто болтать с Берналией. Давно я так не общался с NPC в Джи, и надо признать, что всего за несколько лет они изменились в корне.

- Это ареал планеты Лайса, - при каждом ответе Берналия вежливо склоняла голову. - Хотите узнать расписание поездов, сэр?

И вновь это обращение из англо-сасксонского мира, которое было бы уместно в ареале моей родной планеты, но никак не на далекой Лайсе.

- Прошу простить, сударыня, но мы забираем вашего кавалера, - хихикнул неожиданно подскочивший сбоку Нари и, подхватив меня под локоть, уверенно потащил в сторону. - Смотрю, ты уже начал знакомство с местными?

- А что мне оставалось делать? - сварливо спросил я. - Я тут стою уже четверть часа, а вы изволите задерживаться!

- Не говори так, - поморщился Нари. - Оставь это местным куклам.

- Они вполне симпатичные, - улыбнулся я.

- Ты удивишься, но большинство лайсианок тупы как пробки, - пробормотал пушистик, ведя меня какими-то запутанными путями. - И, кстати, именно с синекожими я бы советовал общаться поменьше.

- А есть и другие? - оживился я.

- Есть, - уклончиво ответил Нари и наконец-то остановился.

Он вывел меня на другую платформу, где было гораздо меньше поездов, и потому не так шумно и дымно. У стены скучали Светка, щуплая даже в игре Э’лен Мор’ар и, казалось, слегка потемневший Карло. Любопытно, что я теперь мог видеть уровень риккини - как и предполагалось, тысячный.

- Выскочил на другой стороне, - заявил Нари, ткнув в меня коротким шерстяным пальцем.

- Что это за место? - кивнув всем в качестве сдержанного приветствия, спросил я. Этот вопрос я уже задавал синекожей Берналии, но внятного ответа так и не получил. - И чем оно так примечательно, помимо того, что здесь всем плевать на то, чем занимаются чужаки?

- Положим, не всем плевать... Но это мы обсудим уже в поезде, - заговорщицки мигнул пушистик. - Здесь не так безопасно, как кажется.

- Ты же говорил, что сюда редко заглядывают! - не выдержал я.

- Так и есть, - невозмутимо кивнул мелмакианец, а риккини надменно закатила глаза. - Но в безопасности мы будем только в поезде.

Я будто снова чувствовал себя в самом начале игры - когда все было в диковинку и даже локации родной планеты поражали воображение, не говоря уже об иных мирах. К платформе тем временем приблизился поезд, шипя и фыркая паром. Тяжелый состав размеренно затормозил и с грохотом остановился. Двери вагонов, вопреки моему ожиданию, открывались вручную, так что я какое-то время простоял перед ними, пока Нари вежливо не кашлянул и не показал мне, что надо делать.

- Добро пожаловать, - поприветствовал меня кто-то на уровне груди или даже чуть ниже.

На этот раз это была не синекожая девушка, а мохнатый зверек с круглыми ушами и забавной мордочкой. Чем-то он напоминал суриката, вот только матовая рукоятка бластера в поясной кобуре не оставляла сомнений в серьезности инопланетчика. Впрочем, как и его семисотый уровень.

- И тебе привет, Варкинс, - деловито произнес Нари и жестом пригласил нас идти за собой.

- Чаю? - вдогонку спросил «сурикат».

- Зеленого без сахара, будьте добры, - попросила Светка.

Э’лен заказала какое-то труднопроизносимое варево с лепестками широна, Нари же взял на себя смелость выбрать для нас обоих слабоалкогольный напиток. Происходящее слегка меня забавляло и вместе с тем все больше заинтриговывало. Я прошел по узкому коридору в указанное пушистиком просторное купе с мягкими, обитыми бархатом сиденьями и крепким дубовым столом посередине.

Нари плюхнулся рядом со мной, риккини и Светка уселись напротив, а Карло примостился к столу стоя. Сиденье ему не требовалось, так как и в жизни, и в игре ему не было ведомо чувство усталости. Поезд будто почувствовал нашу готовность к путешествию и медленно тронулся, выпустив лишний пар.

- Отличное место, согласны? - довольно сказал пушистик, осматривая с улыбкой каждого из нас.

- Неплохое, - сдержанно ответила Светка. - Рассказывай уже.

Сперва я не понял, о чем она, а потом догадался - Светка тоже не в курсе, почему мы спокойно можем поговорить только сейчас, в поезде.

- Как вы уже поняли, мы на Лайсе, - начал мелмакианец. - Планета входит в Содружество довольно давно, но добираться до нее достаточно сложно. В реале это порядка пятидесяти гиперпрыжков - это даже не наша галактика, а дальний рукав Цепного Вараска.

Услышав это странное название, Э’лен едва заметно кивнула, а Светка округлила глаза. Похоже, не мне одному стало любопытно. Робот же стоял невозмутимо, будто металлический памятник самому себе.

- Игроки из большинства ареалов сюда если и забредают, то очень редко, - продолжил Нари. - Система эта замкнутая, общество дружелюбное, но в целом к гостям индифферентное. Но самое главное, что здесь есть, - тут он важно поднял вверх палец, - это цивилизация, существующая параллельно с синекожими лайсианцами.

Дальнейший его рассказ я уже слушал как занимательную историю из приключенческого сборника. Абсолютно вся Лайса была покрыта густой сетью железных дорог. Круглые сутки по ним курсировали пассажирские и товарные поезда, снующие от станции к станции. Но самое поразительное - вся эта многокилометровая сеть и миллионы составов были не чем иным как... независимым государством, которое контролировалось «сурикатами». Кстати, сами они себя называли «торини». Столицей этих самых торини был исполинский железнодорожный узел, в котором сливались абсолютно все действующие пути. Доступ туда был запрещен всем, кроме тех, кого «сурикаты» приглашали сами, и синекожие лайсианцы не были против такого порядка вещей. Более того, их это вполне устраивало, а прекрасная половина этой расы с удовольствием работала на станциях, которые считались нейтральными зонами.

Игровой ареал копировал реальный мир этой планеты максимально точно, и лайсианцы вместе с торини друг с другом не враждовали. А вот гости из других ареалов любили порой попробовать свои силы в штурме грузовых поездов. Но смешные и безобидные с виду «сурикаты» давали такой жестокий отпор, что за последние пятьсот лет было зафиксировано всего три успешных ограбления.

- Поэтому я и решил, что это место как нельзя кстати подходит для наших коварных планов, - закончил Нари. - Сюда ведь даже альдноа нечасто заглядывают. Крупным кланам тут воевать просто не за что. А мелкие -  их торини раскладывают как детей. И именно торини плевать хотели на все, что ты делаешь, если, конечно, не собираешься вредить их любимым дорогам. А вот синекожие в случае чего запросто могут заложить тебя безопасникам.

- Наконец-то ты закончил свой экскурс, - устало проговорила Э’лен. - Перейдем к делу. Я так понимаю, - она уставилась на меня своим тяжеленным взглядом, - что мне нужно сдать тебя Ана-Баалу?

- Именно так, - кивнул я.

В повисшей тишине было слышно только довольное пыхтение пушистика. А потом дверь купе бесшумно открылась и наш новый знакомый Варкинс внес огромный поднос с напитками.


Глава 29. Лишнее дно



Пригубив свой напиток, я скривился: уж больно приторным тот был. Нёбо тут же зачесалось так, что нестерпимо захотелось чихнуть. С некоторой обидой посмотрев на спокойно пьющую свой чай Светку, я отставил кружку и откинулся на спинку.

- Детали? - наконец, решила уточнить умудренная опытом риккини.

- А они вам нужны? - я сонно потянулся. - Неужели не придумаете, как объяснить свой побег? А я что? Я так вот просто попался и не знаю никаких деталей.

В этот момент Светка резко перегнулась через стол и прижала к шее Нари инъектор, тут же отправивший пушистика на перерождение. А вот Э’Лен (видимо, сказывается более мирная жизнь) то же самое провернуть с Карло уже не успела. Робот отскочил в сторону и прикрыл нас с ним своим щитом.

- Это ловушка, - казалось, его голос прямо-таки скрежетал от волнения.

И в этот самый момент крышу нашего купе разметало от выстрела какого-то крупного орудия. Тут же проверив кнопку выхода, я улыбнулся. Она была не активна - значит, мое пленение началось, а мои старые знакомые, оказывается, решили не мелочиться, да и не оттягивать выполнение своего обещания, реализовав всё прямо на ходу. Вот что значит старая школа. Что характерно, мне сюда, вздумай я по-настоящему сопротивляться, даже спутник не успеть провести. Полагая, что нас ждет самый обычный разговор,  я не отдал ему приказ перемещаться в этот мир, так что в итоге остался без своего сильнейшего орудия. Кстати, уж больно удачно Нари предложил переместиться. Уж не...

- Пушистый старается казаться хитрым. Но при этом так молод и наивен. Стоило подбросить ему пару намеков об этом мире, и он тут же загорелся идеей его посетить. Хочу верить, что ты в своих планах смотришь хотя бы на пару шагов вперед, - Э’Лен, так и не изменившись в лице, вернулась на свое место, показывая, что не собирается нападать, а заодно сняв с моей души груз сомнений в лояльности Нари.

Больше она сказать ничего не успела, так как сверху спикировало сразу несколько бойцов в тяжелом вооружении, тут же постаравшихся отжать меня в угол силовыми экранами. Я, конечно, попытался использовать фантомов, но в столь замкнутом пространстве, где враги были готовы к бою, а я нет, итог оказался быстрым и закономерным. Стоило мне оказаться полностью связанным, как дверь купе отворилась, и, пинком ноги отправив в полет попытавшегося помешать ему торини, к нам присоединился Тори-Саас. Еще один старый знакомый, который все-таки сумел меня поймать. И нельзя не отметить, что хваленая независимость местных мышей-переростков им не помогла. Пиглет, которого я не стал вмешивать в бой, а просто отправил наружу, сейчас транслировал мне картинку с попыткой противостоять вторжению. Вот торини постарались увеличить концентрацию своих сил, направили к нам еще несколько поездов, однако все они были моментально уничтожены одиночными, но крайне меткими выстрелами с орбиты. Живую силу в нашем поезде моментально нейтрализовали наемники-альдраги. А попытки устроить самоубийственные подрывы были точечно нивелированы командирами пятерок нападающих, прикрывших их силовыми полями. Да уж, это не отряд Селима, тут сразу видно силу и организацию гораздо более высокого порядка.

- Вы все-таки смогли сдержать обещание и доставили его, куда нужно, - граф альдноа окинул взглядом пару дамочек, глядящих на него с такими странными эмоциями в глазах.

- Ана-Баал ведь оценит это и не станет трогать Землю? - тут же среагировала на благодушное настроение своего визави Светка.

- И мой клан не должен пострадать, если сам не будет принимать участие в боевых действиях, - а это Э’Лен.

Вот ведь интриганки, в хорошем смысле этого слова. Не просто получили свободу, не просто отыгрались на мне за прошлое, но и успели выторговать для себя еще пару бонусов. Правда, размер их, конечно, отличается. Одна выпросила безопасность для целой планеты, другая - только для клана и только в определенных обстоятельствах. Впрочем, тут ничего удивительного нет. Кто такие земляне сейчас и кто такие риккини. Естественно, что первых можно вообще вынести за скобки, а вторые так точно выступят против Ана-Баала, попробуй тот заявить свои права на вселенную. И будут представлять серьезную силу при любых раскладах.

- Служу моему императору! - а вот тут впервые за все время я по-настоящему оказался шокирован. Эту фразу произнес Карло. Мой старый добрый Карло! Неужели он все это время играл в свою игру и изначально работал на отца Ана-Тари? При всем при этом на его стальном лице не отразилось ни капли эмоций, так что и я постарался сохранить свои внутри. Устраивать истерики? Нет уж! Только не радость своим врагам!

В этот момент Светка опять вытащила свой инъектор и вколола мне в шею какой-то токсин. Единственное, что я успел увидеть - это отсчитывающий три-два-один таймер, а потом сознание отключилось, спасая меня от необходимости держать себя в руках. Это что же, она попыталась мне помочь? Ведь знает, как остро я реагирую на предательства? И это после всего того, что мы успели друг другу устроить? Нет, я определенно не понимаю эту женщину!

- Вот ты и пришел в себя, - я почувствовал, что все еще не могу пошевелить ни одной из частей тела, кроме головы. Глаза быстро нашли перед собой лицо, которое я вживую до этого видел только раз - Ана-Баал. А губы произнесли слова, что, как я планировал, должны мне помочь осуществить свой план. Даже с учетом всех недавно открывшихся обстоятельств.

- Наконец-то, - очень сложно выглядеть непринужденно, когда двигать можешь только глазами и лишь чуть-чуть губами. - Оказывается, попасть к вам не так-то и просто.

- Я слышал про твой наивный план, - пожал плечами Ана-Баал. - Чего-то столь глупого и стоило ожидать от потомка землян.

- Я надеюсь, вы не про ту ерунду, что была рассказана всем для отвода глаз, - ну, пожалуйста, заинтересуйся. Мне жизненно важно стать для него хоть немного интересным, а не просто инструментом воздействия на Ана-Тари. По крайней мере, если я правильно понимаю ситуацию, и он именно так сейчас меня видит.

- И к чему же ты нагородил все эти сложности? - ни капли интереса в голосе. Но при этом он же спрашивает, значит, пока удача на моей стороне.

- После того, как вы захватили Ана-Тари, я понял, что одному мне просто нечего вам противопоставить, - надеюсь, тут он спорить не будет. - Но просто так идти и сдаваться, не имея на руках ничего, что можно предложить в качестве платы за то, что я буду не просто пешкой, а получу достойную награду, мне не хотелось.

- И что же ты сейчас Мне можешь предложить? - всего лишь выделив интонацией слово, Ана-Баал как бы подчеркнул мою ничтожность и свое величие. Вот только у меня, на самом деле, найдется, что сказать ему в ответ.

- Вы же понимаете, что после того, как вы исполните свой план, вас все равно ждет война. Победоносная, но все-равно непростая, - если Карло на его стороне, то Ана-Баал и так знает, что я в курсе его намерений. Так почему бы из слабости не превратить это в силу? И да, тот впервые с начала нашего разговора кивнул. Не уважительно, просто подтверждая, что согласен с моим утверждением. Но и это уже очень и очень много. - И тогда разве вам не пригодится тот, кого считают вашим противником и одновременно шпионом, умудрившимся успешно пробраться в тыл неприятеля? Разве это не помогло бы вам быстрее покончить со всеми врагами?

- И о каких врагах ты все время говоришь? - он не спорит. Просто уточняет.

- Те же риккини вряд ли молча признают ваше лидерство, а Э’Лен уже очень скоро вернет себе голос в совете кланов. А Светлана - она не просто человек, она один лидеров пробудившихся, которые, как вы знаете, есть не только на Земле и представляют собой немалую силу, - я отчаянно блефую. С последним так, вообще, попытка попасть пальцем в небо. Вот только Ана-Баал серьезен.

- Я думал, тебя придется ломать, но ты меня удивил. Докажи, что действительно способен на все, что только что успел мне наговорить. Во-первых, убеди Ана-Тари сотрудничать со мной, во-вторых, присоединись к любой из поисковых партий и притащи мне древнего. Сроку на все даю тебе две недели, - испытание? Что ж, все логично.

- За две не успею, в том же поиске не все зависит от меня. Можно хотя бы три? - если сразу соглашаться, может показаться, что для меня не так важен результат. А мне этого точно не надо.

- Ты же умный, так ускорь процесс. Или, может быть, ты знаешь, где скрывается один из тех, кого вы с моей дочуркой успели в свое время утащить у меня из-под носа? Срок остается прежним, - я явно заработал плюс в копилку своей истории. Но делать поблажки Ана-Баал все-равно не собирался.

Когда император альдноа, больше ни слова не говоря, вышел из помещения, я смог увидеть стоящего у него за спиной и недовольно скривившего рожу Тори-Сааса. После выходки Светки с инъектором у того так и не получилось поговорить со мной по душам на месте, и он явно рассчитывал получить мое тело в свои руки после того, как я откажу императору. Вот только все пошло не по плану.

- Мои помощники будут за тобой следить, - ткнув пальцем себе прямо в глазное яблоко (видимо, такой местный жест), он тоже развернулся и вышел, оставив мое выпавшее из поля стазиса тело на поруках у двух не очень довольных своей судьбой подчиненных.

Следующие два часа они знакомили меня с жизнью в императорском дворце: в основном это заключалось в перечислении того, что мне нельзя делать и куда заходить. За это время, поглощая информацию в каком-то фоновом процессе, я благодарил про себя высокомерие альдноа за то, что те даже не потрудились потратить время на выяснение того, как я от них скрывался. А я ведь такую историю придумал: с одной стороны, даже жалко, что пропадает, с другой, хорошо, что возможностей поймать меня на лжи будет меньше. Еще из головы, конечно, не идет предательство Карло. Хотя, почему предательство? Кто я для него? Чужак, подставивший под тюрьму, а потом шантажом заставивший сотрудничать? Почему я решил, что робот считает меня другом?

- Отведите меня к принцессе, - повернувшись к своим сопровождающим, я решил закончить с экскурсией. Время идет, а хотя бы одно из заданий Ана-Баала мне хотелось бы выполнить как можно скорее. Правда, у меня нет ни малейшего понятия, что говорить ящерке, но, черт побери, мне просто хочется проверить, как она, все ли с ней в порядке.

После этой просьбы мои экскурсоводы прекратили рассказывать, и мы сменили направление движения. С каждой пройденной секцией становилось понятно, что мы движемся в место, предназначенное не для простых смертных. Постоянные патрули, посты охраны, контрольно-пропускные пункты с живыми альдноа и полностью автоматические. Да тут, мне кажется, даже мои старые знакомые убийцы пробраться незаметно не смогут. Куда уж мне. Но это пока так, всего лишь наметки на будущее.

Пройдя еще через пару проверок, мы в итоге оказались в совсем другом секторе дворца. Тут и стены были другие - не обычный белый камень вроде мрамора, а что-то черное и блестящее настолько, что создавалось ощущение, будто оно отражает свет, при этом полностью меняя его видимый спектр. По этому коридору мы прошли не больше двухсот метров, когда в итоге очутились перед небольшой дверцей, возле которой расположился целый десяток дежурных роботов. Впрочем, видимо, получив информацию о приказе Ана-Баала, и они не стали нам препятствовать.

Пройдя через распахнувшиеся створки, я увидел небольшой закуток с самыми минимальными удобствами. Окно, через которое было видно кусочек неба, и всё... Прямо настоящая принцесса в башне, подумалось мне, когда взгляд все-таки смог зацепиться за висящую под потолком и явно тренирующуюся ящерку.

- Сашка! - она бросилась мне на шею, но уже через пару секунд, оценив поведение своей охраны и мой немного виноватый вид, отпрянула назад.

- Предатель! - сколько же ненависти и презрения было в этом еще недавно таком полном жизни голосе.


Глава 30. Ложь во благо



Слово прозвучало будто пощечина. Мне кажется, я даже отшатнулся от Ана-Тари. Глаза ее горели, рот исказило злобой, а кожа начала покрываться чешуйками.

- Как ты мог? - своим изменившимся голосом спросила она. - Впрочем, чего еще можно было ожидать от людей. Вы, живущие своей жалкой, никчемной жизнью, постоянно предаете всех и друг друга. Что он обещал тебе?

На секунду мне показалось, что я снова разговариваю с той самой ящеркой, которую успел так хорошо узнать за все те месяцы, что мы провели вместе. Но нет - это мимолетное впечатление было обманчивым.

- Что он обещал тебе? - теперь насмешливо уточнила Ана-Тари. - Бесконечное число омоложений? Триллион кредитов? Или одну из моих младших сестер?

Точно, у моей супруги ведь есть две сестрички - Эни и Яни. Вживую я их не видел, только на фотографиях и пару раз по видеосвязи, когда они звали нас на какой-то совместный семейный ужин. Это было незадолго до того, как Ана-Тари выдвинулась к отцу и не вернулась. Интересно, это был искренний порыв? Или сестрички выполняли волю Ана-Баала, пытаясь заманить нас обоих во дворец?

- Твой отец очень мудр, - каждое слово давалось мне с трудом. С огромным трудом. - Мы с ним поговорили, и я теперь понимаю, что им движет не только жажда власти. Он хочет добра своему народу. И тебе, и твоим сестрам. И всей остальной вселенной, даже Земле.

- Ты и вправду так думаешь? - в глазах Ана-Тари зажглись недобрые огоньки. - Альдноа, вернувшиеся из-за грани, первым делом сметут несозревшие расы. И твоя планета будет первой в очереди.

- Вот только я при этом не пострадаю, - я попытался надменно улыбнуться, но вышло криво. И зачем только я это сказал? Вот так и знал, что не стоило идти сюда без плана. Увидел эту зеленую чертовку и расклеился, как мальчишка.

- Пошел вон, - тихо прошипела ящерка.

- Постой! - крикнул я, увидев, что она собралась вернуться к тренировкам, тем самым полностью игнорируя меня. - Ты должна помочь мне и помочь своему отцу! Я знаю, где найти оставшихся древних!

На лице Ана-Тари промелькнул слабый интерес. Неужели получилось, и сказанная мной бессмыслица пробудила в ней надежду, что все тут не так просто?

- Я хочу, чтобы вы оставили нас наедине, - заявил я своим сопровождающим. Уверен, все происходящее внутри и так записывается, но чужие люди, то есть альдноа, под боком мне будут только мешать.

Как я и думал, никаких вопросов не возникло. Комната опустела, и мы с супругой остались одни. Сколько мы смотрели друг другу в глаза - неизвестно. По ощущениям, целую вечность.

- Что ты собираешься делать с древними? - первой прервала неловкое молчание Ана-Тари. - Он тебе угрожал? Чем он смог тебя перетащить на свою сторону? Он угрожал тебе? Признайся!

В голосе ящерки смешались ненависть, злость и надежда. Несмотря ни на что она пыталась найти мне оправдание. Но почему так явно? Неужели не понимает, что ответить ей «да» я просто не смогу? Как же хочется сказать все прямо, но сейчас я могу идти лишь окольными путями. Та еще задачка - мне надо, чтобы ящерка выслушала меня, не поверила, но при этом еще и согласилась. И почему такому не учат в школе? Ведь очень часто именно этот навык и нужен нам в жизни.

- Ана-Баал не угрожал мне, - я отрицательно покачал головой. - Я уже говорил тебе: мы с ним пообщались, и я понял этого замечательного человека... альдноа. Твои сородичи должны вернуться из небытия...

- Прекрати! - глаза Ана-Тари вновь сузились до едва заметных щелочек. Злится или ей нужно время все обдумать? - Выметайся из моей комнаты!

В любом случае слышать такое почему-то было очень больно. Не помню, как я ушел, как на автомате добрел до балкона, с которого открывался величественный вид уходящей за горизонт столицы. Все это время я пытался осмыслить мои изменившиеся отношения с собственной супругой. Я обманул ее и ненавидел себя за это, но в то же самое время я понимал, что без этого пока не обойтись.

- Прекрасное место, не правда ли? - спросил знакомый голос.

Я обернулся и увидел настоящего предателя - царя щитов. Карло. На секунду меня заполнила горечь, и я даже попытался дернуться в его сторону - напасть, заколотить до смерти, а потом, когда он возродится, сделать это еще и еще раз. Но раз уж начал игру, доводи все до конца.

- Согласен, - кивнул я. - Давно ты работаешь с Ана-Баалом?

Робот поморгал какими-то своими светодиодными индикаторами, возможно, раздумывая, стоит ли откровенничать или нет, а потом ответил:

- Давно.

- Понятно, - протянул я, стараясь задать беседе непринужденный тон. - Как видишь, теперь мы на одной стороне.

- Я знал, что ты примешь правильное решение, Александр, - вновь поморгал светоидами робот. - Ты слишком отличаешься от большинства землян.

- Светлана договорилась с императором, - произнес я, - Землю он не тронет. Но вот мне туда возвращаться не хочется. Меня там не понимают, а еще ненавидят. Да ты ведь знаешь об этом.

- Знаю, - качнулся робот, видимо, попытавшись кивнуть. - Как принцесса? Ты же из-за нее решил встать на сторону императора?

- Мы, люди, слабы, - улыбнулся я. - Поэтому порой я завидую вам, роботам. Кстати, что с Хибой?

Долго думал, задавать этот вопрос или нет. Не спровоцирую ли я для своего зеленого друга еще более неудачное развитие ситуации? Впрочем, пусть уж он лучше станет рычагом воздействия на меня, чем просто умрет.

- Лежит в медкапсуле, как и раньше. Если не подведешь императора, то отдадим его тебе. И уже сам решай, что делать со своим рабом, - слава богу, а то я, если честно, боялся, что робот, оказавшийся совсем не таким, как я его представлял, просто избавится от ненужного балласта.

- Спасибо, - я не смог удержаться от искренней благодарности.

- Что будешь делать дальше? - проигнорировав мои слова, спросил Карло. - Ты ведь знаешь, что Ана-Баалу все еще нужны древние?

- Именно этим я и собираюсь заняться, - заговорщицки подмигнул я роботу. - Ты ведь со мной?

- Конечно, Александр, - ответил Карло. - Как в старые добрые времена. И никакого Крийла.

- Никакого Крийла, - подтвердил я.

- Одним из поисковых отрядов командует Ана-Эни, - сообщил робот. - Скоро они должны вернуться с очередным древним - я слышал разговор императора с Тори-Саасом. Мы можем присоединиться к ним. Вдвоем ведь легче, не так ли?

А ведь Карло боится, догадался я. Все-таки у них, железяк, есть своего рода душа. Этим они и отличаются от киберов. У них есть эмоции, они могут переживать. Бояться, в конце концов. Роботу страшно быть одному, и он уцепился за возможность вновь сражаться плечом к плечу со старым другом. Пусть даже тем, кто был им предан. Пусть по другую сторону баррикад, главное - вместе.

- Конечно, - как мне самому показалось, наигранно согласился я. Пока с Ана-Тари у меня тупик, так почему бы не посмотреть на ее сестру с командой. Успешный опыт поимки древних - сейчас мне, как ни странно, это тоже нужно.

Приспешники Тори-Сааса выдали нам экипировку с эмблемами империи Альдноа, пополнили инвентарь полезными зельями и вооружили штурмовыми бластерами.

- В обмундирование вшиты чипы, - сухо сказал один из мрачных ящеров. - За вами будут пристально наблюдать. И особенно за тобой, - с этими словами он чувствительно ткнул в меня пальцем.

- Как только вы смените то, что вам выдали, на что-то свое, - добавил второй, - будете немедленно уничтожены. И это будет меньшей из ваших проблем. Вторых шансов император никому давать не будет.

- Можно и без крайностей, - вежливо сказал я. - Убегать не собираемся, правда, Карло?

Робот согласно замигал лампочками. Ведь точно же, нервничает.

В это время, как и говорил мой бывший друг, прибыл поисковый отряд под командованием сестры Ана-Тари. Маленький быстрый шаттл почти бесшумно приземлился на широкую площадку, двери открылись, и по быстро спустившемуся трапу вышли альдноанские воины с бластерами наперевес. За ними, заметно сгорбившись, брел огромный красный инопланетянин. Могучий торс его резко контрастировал с короткими ногами, голову венчали обломанные рога. Чем-то он мне напомнил грустного демона из какой-то древней земной игры.

- Келианец, - произнес Карло, будто прочитав мои мысли. - Они ушли почти десять тысяч лет назад. И, как выяснилось, не все.

Понурого красного гиганта повели куда-то в сторону дворца трое охранников. А к нам с роботом подошла высокая сухощавая ящерка с оранжевыми глазами. Ее можно было назвать симпатичной даже по меркам землян, конкретно от ящерицы в ней не было почти ничего - только едва заметные чешуйки, когти на руках и привычный для альдноа хвост. Моя супруга, пожалуй, даже слегка поскромнее выглядит, неожиданно для себя отметил я.

- Вживую ты еще страшнее, - вместо приветствия произнесла Ана-Эни.

- А ты вживую еще прекраснее, - ответил я, однозначно сломав ящерке мозг.

- Мне предложили взять вас с собой на следующую миссию, - после минутной паузы наконец пришла в себя сестра Ана-Тари. - Не знаю, правда, есть ли в этом хоть какой-нибудь смысл.

Даже так? Кто-то следит за каждым моим шагом и решил поспособствовать вливанию в эту команду? Да и Карло мог совсем не случайно их упомянуть... Или я в принципе слишком предсказуем?

- Еще какой, - парировал я в ответ. - Например, я могу помочь тебе найти древнего.

- Всего одного? - насмешливо спросила Эни, стукнув хвостом.

- Всего одного, зато сразу и без особых усилий, - ответил я, проигнорировав ее сарказм.

- Куда? - сменив выражение лица на сосредоточенное, коротко спросила ящерка.

- Габун, - так же коротко ответил я.

Спустя несколько минут мы уже грузились в шаттл. Помимо нас с Карло в команде Эни было двенадцать игроков, еще двое постоянно находились в кабине транспорта, обеспечивая постоянную мобильность отряда. Сестра Ана-Тари одним ленивым движением активировала телепорт на Габун, и в следующую секунду мы уже оказались в атмосфере этой планеты. Вернее, ее виртуального двойника.

- Как ты его нашел? - с плохо скрываемым любопытством спросила Эни.

- Просто старый знакомый, - уклончиво ответил я, а у самого на душе скребли кошки.

Я не собирался причинять вред Хварану. Мы всего лишь в игре, его не убьют по-настоящему, успокаивал я себя. До ритуала на Красном вулкане еще куча времени и несколько десятков пленных древних. Хварана просто-напросто поместят в виртуальную камеру с заблокированной возможностью выхода, и он там будет сидеть в ожидании своего часа. А там я взорву к чертям этот вулкан, освобожу Ана-Тари, его, всех остальных древних и... Надеюсь, что все так и будет.

- Сообщи точные координаты, я сообщу пилотам, - приказала Эни, и я молча отправил ей в личку примерное местонахождение Хварана. Уверен, скорее всего, он на месте разрушенной базы наемников - там, где я его видел последний раз.

- Высадите меня отдельно, - попросил я. - Он не должен вас видеть до поры до времени.

- Логично, - кивнула Эни. - Но не вздумай сбежать - помни о датчике.

- Да отстань ты уже, - неожиданно даже для самого себя отмахнулся я, а ящерка раскрыла рот и тут же его захлопнула.

Шаттл приземлился там, где его не могли обнаружить наблюдатели-габунусы, мне же для ускорения выдали одноколесный гироскутер. Вначале я даже поблагодарил сестру Ана-Тари, но уже очень скоро понял, что надо мной посмеялись. Устройство, предназначенное для передвижения по ровным поверхностям, было практически бесполезным на пересеченной местности. Пока я добрался до разрушенной базы, где сейчас хозяйничали габунусы, ситуаций с падениями пережил не меньше десятка.

- Ты пришел, - грустно констатировал факт Хваран.

Честно говоря, я даже не рассчитывал, что он вот так просто появится. Думал, придется выходить на него через обычных игроков-габунусов, а он будто ждал меня.

- Жаль, что я поверил тебе, - так же грустно сообщил он. - Сложно было ожидать большего от представителя расы мотыльков. Вы не оцениваете последствия даже на сотню лет вперед. Вы слишком... слишком мало живете.

- О чем ты? - ну, конечно же, Хваран не дурак, он обо всем догадался. Да и сложно ли это сделать? Учитывая, что он сам мне предлагал и где я в итоге очутился, вариантов не так много. Но почему он тогда не ушел?

- У нас с тобой два пути, - спокойно ответил древний. Неужели это просто самоуверенность и желание поучить меня жизни? - Первый: я убиваю тебя и скрываюсь. Второй: ты позволяешь мне сделать это без применения силы.

Габунусы, сосредоточенно ковырявшиеся до этого на выжженной земле и уже начавшие возводить какие-то постройки, одновременно оторвались от своих дел и двинулись редкой цепью в нашу сторону.

- Будь благоразумен, - Хваран даже нашел в себе силы улыбнуться, при этом уже, кажется, понимая, какую совершил ошибку.

- Сложить оружие! - раздался над окрестностями резкий голос, усиленный электроникой. - Древний пойдет с нами. Всякий, кто окажет сопротивление, отправится на перерождение в ту же секунду.

На холме позади показались альдноа со вскинутыми бластерами. Габунусы громко завопили и открыли огонь по отряду Эни. Но силы и уровни были несопоставимы. То один, то другой свин падал замертво. Какой-то из них что-то прокричал, указывая на меня рукой, и в следующий миг прямо перед моим лицом разорвался заряд, столкнувшись со щитом, открытым подоспевшим роботом. Еще пара секунд - и все габунусы были мертвы. Остались лишь я, Хваран и отряд альдноанской принцессы.

- Прости, - еле слышно сказал я древнему и выстрелил ему в грудь.

Страшный удар практически в упор Хваран встретил с улыбкой. Он пошатнулся, но не упал. И тут в его сторону со свистом полетели миниатюрные гарпуны. Жизни древнего упали до одной жалкой десятки, он рухнул на колени, держась за грудь, в то место, куда ему выстрелил я.

- Не стрелять! - голос Эни ударил по ушам. - Помните, его тела нет в реальности. Убьем тут - убьем навсегда.

- Прости, - вновь чуть слышно сказал я, - так надо.

Но Хваран уже не слышал меня.


Глава 31. Особые подходы



Обратно мы летели в полном молчании. Эни, обдумывая так быстро закончившуюся операцию, прекратила надо мной подтрунивать, я же просто пытался понять, могу ли я теперь называть себя подлецом или еще нет? Обманывать и предавать ради благой цели - это же нормально? Сколько раз я видел, как люди вокруг поступали именно таким образом. Вот только хочу ли я быть таким, как они?

- Древний у нас, - я не удержался и отправил сообщение Ана-Баалу. То, что я хочу сейчас начать, это самая настоящая авантюра. Но именно такие безумства раньше приводили меня к успеху. Теперь главное, чтобы удача не отвернулась от меня именно сейчас.

- Знаю, - прилетел короткий ответ. - Осталась вторая часть задания.

Хорошо все-таки, что император сам затронул эту тему.

- Я не буду ее выполнять, - пять слов. И сейчас меня либо убьют без лишних вопросов, либо у меня появится шанс.

- Говори, - все-таки Ана-Баал не просто так стал императором и сразу понял, что я хочу что-то сказать. А тот факт, что я успел привезти к нему древнего, похоже, хоть немного, но заинтересовал его.

- Не уверен, что моего влияния на Ана-Тари хватит, чтобы заставить ее изменить мнение, - немного сомнений, но не просто так, а добавим к этому еще и личных мотивов. - Тем более, даже если я справлюсь, то навсегда останусь для вас всего лишь инструментом для влияния на дочь. А я хочу большего.

Большие амбиции - это такая штука, с помощью которой очень легко управлять другими. И сейчас я пытаюсь подбросить Ана-Баалу шикарнейший инструмент по управлению собой.

-  И в чем еще может быть твоя ценность? - даже удивительно, сколько времени на меня готов тратить император целой расы. Впрочем, у таких существ всегда неплохо развита интуиция, а предложить я ему хочу кое-что очень и очень ценное.

- Я достану вам всех недостающих древних. За две недели. Для поддержки мне хватит одного отряда Эни. И если через неделю я выполню половину работы, то уже вы поможете провести мне один ритуал, - вот я и назвал и условия, и цену. Примет ли он их?

- Что за ритуал? - Ана-Баал, судя по всему, был не готов покупать кота в мешке. Даже если кот очень хорош, а цена (особенно для него) просто копеечная.

- Хочу повысить свой класс, но для этого мне нужно кое-что сделать в Колыбели, - если честно, никакого ритуала нет. Но, если все пойдет как надо, то, что-то мне подсказывает, Ана-Баал перекроет место проведения этой несуществующей церемонии всем, чем только можно. Если он сам хочет провести что-то подобное, то, думаю, сможет поверить, что и у меня есть свой секрет. И последствия его можно будет сразу нейтрализовать, а полезные эффекты либо повторить, либо поставить себе на службу.

Вот только Колыбель находится чуть ли не на другой стороне планеты от Красного вулкана - и если я хочу реализовать план, о котором уже все знают, то мне нужен именно такой отвлекающий маневр. Яркий, блестящий, масштабный - который нельзя не заметить, но который при этом сможет прикрыть самое главное.

- Двадцать восемь, - следующее сообщение от Ана-Баала было совсем коротким, но я не смог сдержать улыбку. Получилось.

Мне не надо будет врать Ана-Тари, я начал реализацию плана, который всех освободит, император альдноа считает меня мелочным, но полезным - просто идеально. Теперь бы еще придумать, где до конца недели захватить четырнадцать древних, половину от названного императором количества. Нет, идея-то у меня есть, но ставить на нее, конечно, полное безумие. Похоже, переход от игры без права на ошибку к обычному погружению плохо на меня повлиял. Иначе откуда такая тяга к безрассудству? Или я всегда таким был?

- Эни, - позвал я ящерку. - Сейчас я выйду из игры на часик. Не теряйте меня.

- Император не разрешал тебе этого, - девушка тут же подобралась.

- У нас теперь новый договор, и такие условности больше не играют никакой роли. Либо мы добудем ему двадцать восемь древних, либо мне не будет покоя до конца моей, уверен, не такой уж и долгой жизни, - оставив шокированную ящерку беззвучно шевелить ртом, я сбросил с себя костюм, контролирующий мои перемещения, и в одних трусах нажал кнопку выхода.

- Кажется, я понимаю, что сестра в тебе нашла, - тихий шепот был последним, что я услышал.

На «Каласкине» за время, проведенное мной в игре, ничего особо не изменилось. Киберы все так же воевали друг с другом, совершенно не обращая на меня внимание. Даже если я подходил к ним почти вплотную. Я проверял. Ну, да ладно, я же здесь не за этим. Бросив еще один взгляд на происходящую вакханалию, я подключился к компьютеру корабля-крепости и ввел запрос - «древние». Ведь если сейчас о них ничего не известно, не факт, что этой информации не было раньше. Конечно, многим долгожителям лет поболее, чем этому летающему гиганту - вот только я бы не стал сравнивать память обычного существа и компьютер. Тем более военный, где по умолчанию может находиться то, о чем те, кого это не касается напрямую, даже не подозревают.

Первый запрос ничего не выдал, второй - тоже. Я пробовал менять критерии поиска, но ничего не помогало. Кто бы ни заносил сюда информацию, похоже, он ничего не знал о древних, и мой план начинает трещать по швам. Нет, конечно, я помню, где мы спасали последних представителей ушедших народов вместе с Ана-Тари, вот только, скорее всего, их уже и след простыл с этих планет. А даже если и нет, то какова вероятность, что я двадцать восемь раз высажусь именно в нужном месте и в каждом сразу сразу найду одного из беглецов? Нет, тут нужен другой подход.

Стоп. А что, если систематизировать имеющуюся у меня информацию? Пока я летел с Ана-Эни, то смог оценить принципы работы альдноанских поисковых групп. Да, у них было мощнейшее железо и системы во вселенной, да, они могли отследить любые новости и телодвижения интересующих их объектов практически в реальном времени. Но они почти не пользовались анализом имеющейся у них информации. У меня ведь, например, полно данных о том, где я уже находил древних. Что, если проверить все совпадающие факторы и потом попробовать вывести предположительные координаты уже по тем, кто мне еще не попадался? Примерно так Менделеев открыл свою таблицу, так почему бы и мне не воспользоваться хорошим опытом.

Полчаса ушло на программирование и попытки объяснить системе «Каласкина», зачем ей нужно выполнять мой запрос. А потом буквально за минуту я получил около трехсот координат, в более чем сорока из которых вероятность достоверности была выше девяносто девяти процентов. Единственное, что смущает, так это то, что найденные мной данные могли устареть. А повторить свою работу в более современных, но не защищенных от слежки системах - это по факту сдача своего алгоритма в руки Ана-Баала. Так что нет. Тем более что сверить мои данные с реальным положением вещей не так уж и сложно.

Вход

- Итак, я готов, - это были мои первые слова после входа в игру.

- Прошло почти полтора часа, я уже думала, что ты испугался, - встретил меня голос Эни.

- Я обычно считаю в марсианских часах, так что я даже раньше, - я не удержался и пошутил, но ящерка, похоже, приняла мои слова всерьез и только кивнула в ответ.

- Итак, тогда куда мы летим? - уперев руки в бока и нависнув надо мной, спросила она. Судя по всему, кое-кто тут не верит в мои таланты, ну да ничего. Скоро ее будет ждать небольшой сюрприз.

- Для начала, по твоим данным, на какой планете видели древнего за последние пару месяцев? - это как раз та информация, которой мне не хватает.

- Альдрагстрейн, Коллус и Пинта-7, - быстро ответила ящерка, не отрывая от меня взгляда.

А вот мне играть в гляделки совсем не интересно. Расфокусировав зрение, я сверился с составленным на «Каласкине» списком и уверенно выдал:

- Коллус, координаты 72, 11, 45, 13, - вместо целой планеты я сократил зону поиска до одного квадратного километра. И если я окажусь прав, и дальше все пойдет так же, то, судя по всему, задание императора я таки выполню. Может быть, не спешить и на самом деле перейти на его сторону? Ведь что я получу, играя только за себя? Ана-Тари, Хибу да сотню спасенных древних? А стоит ли оно того? Ведь ту же безопасность для Земли уже выбила Светка (кстати, благодаря мне). А Ана-Баал сможет дать мне вечность, спокойную жизнь или власть - что я сам выберу. Это же то, о чем в глубине души мечтает каждый. И сейчас меня останавливает от этого только упрямство и воспитание? Да уж, главное, никому не рассказывать, а то засмеют.

Вы получили 1 очко человечности

Вы перешли на новый этап человечности

Ваша раса получает право на творение

Я уже давно не обращал внимания на периодически прилетающие очки (пусть они и заменяют собой ресурс для призыва, но у меня его пока и так хватает) с такой вот нелепой формулировкой, но на этот раз тут было что-то новое. Новый этап, какое-то творение... И как обычно никакой информации. Даже в сети, куда я уже на инстинктах тут же закинул запрос.

-... поэтому высаживаться там - это полная глупость, но раз ты настаиваешь, - оказывается, все это время Эни мне объясняла, что я выбрал неправильное место, но, не уловив раскаяния, похоже, плюнула и решила разок пойти у меня на поводу, чтобы потом на месте насладиться моим первым провалом.

- Прыжок, - отдала она приказ, и наш корабль, поменяв направление движения, всего через полчаса оказался на орбите маленькой желтой планетки. По крайней мере, именно так она выглядела из космоса. Так что не знаю, кто тут живет, но думаю, что это какие-нибудь пустынные жители.

Правда, когда мне выдали скафандр, моя уверенность в правильности собственных догадок существенно поколебалась, а потом и вовсе ушла в минус, когда мы высадились, и оказалось, что тут не привычная кислородная атмосфера, а серная. Смертельно опасная для любых органических видов без соответствующих средств защиты. И только булыжники, которых тут полно, похоже, чувствуют себя просто превосходно.

- Наслаждайся, - в наушниках раздался голос ящерки. - Долина Фуко, излюбленное место для здешних туристов. Если бы тут был хоть один древний, мы бы его заметили.

В ее голосе было просто море сарказма, но, несмотря на это, никто из ее бойцов не расслаблялся. Все они заняли позиции вокруг нас, переведя свое оружие и снаряжение в активный режим. Я же, оглядевшись, только после слов Эни понял, что мы не одни. То, что я сначала принимал за камни, оказалось живыми существами, сейчас расползающимися в разные стороны. Даже не так. Это были не просто существа, а целые семьи, где крупные особи, прикрывали тех, что помельче, и старались их увести от непонятно откуда взявшихся вооруженных чужаков.

Да уж, и как мне вычислить в этой толпе древнего? Если он не засел где-то под землей, а сейчас вместе с толпой спешит убраться подальше, то я могу оказаться с носом. Как проверить, кто тут кто? Переключаюсь на шпиона - никакой разницы, подписи расы у всех расползающихся камней остаются без изменений.

Душа царя

Я вернулся обратно и решил воспользоваться еще одним неоднозначным приемом. При использовании на разных противниках он дает разный эффект. Так что, уверен, когда я сколдую его на древнего, тоже вылезет что-то необычное.

- Задержите их, - после моей просьбы Эни пожала плечами, но отдала команду своим бойцам.

В итоге, не опасаясь, что все разбегутся, я прошелся душой царя по всем каменюкам, отдыхавшим сегодня на серных источниках. И, как ни странно, моя идея сработала.

Вы получили эффект «Древность Коллуса», описание скрыто

Способность, неожиданно навешенная на меня вместо уже привычной защиты от серы, которая доставалась мне от всех остальных, оказалась непонятной. Но это и не важно - главное, я попал точно в цель и нашел древнего! Тот, видимо, тоже понял, что раскрыт, и попытался активировать какую-то огромную махину из другого измерения. Вот только против спецов Эни даже древний (по крайней мере, в одиночку) не смог ничего сделать. Те быстро закрыли прокол в пространстве, потом утыкали тело бедняги ослаблениями, и, наконец, оглушили.

Итак, один есть. До конца недели мне нужно еще тринадцать, и тогда можно будет переходить к следующему этапу плана.


Глава 32. Прикоснуться к бездне



После успеха операции на Коллусе меня, конечно, не стали уважать как ветерана космических битв, но хотя бы перестали смотреть с презрением. В какой-то степени я понимал гордых ящерок. Во-первых, если говорить откровенно, представителями столь развитой цивилизации нынешнее поколение людей воспринимается как разумные обезьяны. Или в лучшем случае как варвары римской знатью. А во-вторых, я сейчас был на их стороне, но при этом все же предателем. А таких, как известно, никто не любит. Так что сетовать на прохладное отношение в моем положении было глупо.

Но в то же самое время альдноа были хорошими воинами и одними из первых игроков в Джи этого поколения рас, а потому умели ценить оригинальную тактику. И мой «детектор древних» на основе Души царя - как раз тот самый случай.

Едва сдав каменного пришельца курьеру-тюремщику, мы тут же отправились дальше - на сей раз на Альдрагстрейн. Перед этим я все думал, как же, интересно, коллусианцы развились в цивилизацию с доступом в Джи? Ни рук, ни ног, ни головы в привычном понимании этих слов, а тут - на тебе - полеты в космос и членство в Содружестве. Да еще и многотысячелетняя история при этом. Иначе с чего у них взяться древним?

Атмосфера планеты разумных рептилий встретила нас недружелюбно: кто-то яростно всадил в борт шаттла несколько зенитных снарядов. К счастью, или альдноанский транспорт был крепким, или альдрагские пушки слабыми, но все попадания мы благополучно выдержали. Только тряхнуло, конечно, изрядно.

- Самка брамса, я думала, Дюранте расчистил нам путь, - проворчала Эни, скаля острые зубы и слегка приподнимая чешуйки.

- Дюранте на перерождении, - раздался в динамике интеркома голос одного из пилотов. - Бойцы «Неповиновения» провели спецоперацию и разгромили несколько лояльных нам частей.

Ящерка громко выругалась, проклиная неизвестного мне Дюранте и инсургентов, с которыми он не смог справиться. Увы, она не понимала или просто не хотела понимать, что виной всему был император Ана-Баал. По крайней мере, такое мнение сложилось у меня после изучения материалов прессы о ситуации на планете. Отказавшись поддержать верных альдрагов в инциденте с неизвестными бандитами с Мелмака, император расколол местное общество, и в игровом ареале предсказуемо появились несогласные с таким подходом. Они называли себя «Неповиновением», подчеркивая, что Альдрагстрейн, хоть и входит в Содружество, является независимым миром и диктовать свою волю не позволит никому. По факту это была гражданская война, вот только пока не в реальности, а в Джи. Но, как свидетельствовали многочисленные новостные сообщения, относительно миролюбивый настрой буквально дышал на ладан.

- Выходим! - из размышлений меня вырвал крик Ана-Эни.

Дверь в шаттл раскрылась, впуская болотистый воздух. Влажность и духота - верный признак тропического Альдрагстрейна. Местный древний скрывался где-то здесь, несмотря на предположения ящерки, будто бы он должен находиться в северных широтах. Свою позицию она аргументировала тем, что альдраги не любят холод, а потому прятаться древний будет именно там, где стужа в порядке вещей. Мол, никто не полезет в вечные снега, чтобы найти какого-то дряхлого крокодила. Однако я все же смог убедить девушку в том, что она неправа. И дело даже не примерных координатах, которые мне были известны. Прятаться в самом неподходящем месте - правило, которое не раз выручало беглецов и затворников в самых разных мирах.

Именно поэтому я был уверен, что древний крокодиломорф скрывается в самой густонаселенной локации Альдрагстрейна. И наше единственное, но весьма существенное препятствие - это большое число игроков, не все из которых были лояльными.

В стенку шаттла ударила косая пулеметная очередь, причем далеко не самого маленького калибра. Одного из альдноа тут же отбросило назад и ударило об обшивку. Но трое успели выскочить и рассредоточились, оставшиеся вместе со мной и Эни спрятались за бронированными переборками. Учитывая, что крокодилы являются союзниками альдноа, применять тяжелое оружие, как поступил Каас на планете поездов, было бы неразумно. Если, конечно, мы не хотим окончательно рассорить местных с императором. К тому же атака оружием массового поражения могла накрыть древнего, что для нас неприемлемо. Именно поэтому отряду Эни пришлось готовиться к прямому противостоянию.

- Их не так много, - доложил один из ящеров в общий чат.

- Двое на три часа, - добавил второй.

- Еще трое на девять, - включился еще один.

- Дайте картинку! - потребовала Ана-Эни.

Изображение тут же появилось на наших наручных экранчиках. Действительно, с двух сторон нас обстреливали альдраги из «Неповиновения». Вот только было их уже не пятеро, а как минимум восемь - к каждому засевшему в зарослях крокодиломорфу присоединилась подмога. Похоже, дела закручиваются, но как раз здесь, несмотря на свой небольшой уровень, я смогу помочь. Хитро подмигнув Эни, я призвал плевательницу, по которой уже, если честно, успел соскучиться, и отправил ее на правый фланг. На левый же я отправил толстого бронеходца, добавленного мной в слот призыва после одной из совместных операций с супругой. Как только я вспомнил о ней, улыбка тут же сошла с моего лица, но Ана-Эни даже не обратила на это внимание.

Справа раздался остервенелый рык - насколько я знал альдрагов, они были смелыми и безбашенными, и даже когда умирали, не поддавались панике. Редкий альдраг визжал как свинья от того, что его поливают кислотой, как сейчас это делала плевательница - они именно рычали, перекрывая боль и, возможно, страх злостью. Крылатая бестия была почти сразу же расстреляна, но свое дело она сделала, неожиданной атакой заставив крокодилов покинуть убежище. Слева медлительный бронеходец планомерно надвигался на второй неприятельский отряд, вынуждая альдрагов направлять весь огонь исключительно на него. Зверюгой он был толстой и, как уже отмечалось, медлительной, но весьма при этом живучей. Вдобавок я еще призвал черепаху, хранящуюся в одном из слотов со времен пиратских приключений, и перекинул с нее на бронеходца двойные жизни. Эта квинтэссенция живучести не раз меня выручала при прокачке на сильных монстрах - бронеходец просто-напросто оттягивал их на себя, и пока те пытались уменьшить его длинную полоску жизней, я успевал уложить нескольких врагов. Так и сейчас - альдраги после случая с плевательницей решили перестраховаться и перенацелили на него свое тяжелое вооружение. В общем, отвлеклись по полной, а мы тем временем спокойно выскользнули из шаттла и совместным огнем уничтожили оба отряда. Заодно и тройку пулеметчиков, спешивших на подмогу своим, отправили на перерождение - те даже не успели понять, кто их убил.

- Ты по-прежнему уверен, что древний альдраг здесь? - процедила сквозь зубы Эни.

Я сосредоточенно кивнул и жестом предложил следовать дальше. На ходу я наплодил ораву сфинксов, которые разбежались в разные стороны и отмечали вражеских игроков в их укрытиях, подставляя под огонь наших снайперов. А сверху над нами кружил Пиглет, транслируя мне картинку не хуже камеры боевого дрона. Даже лучше, ведь в отличие от последнего, питомца никто не спешил сбивать.

Повсюду, насколько хватало зоркого глаза моего питомца, простиралось гигантское болото, заросшее гигантским папоротником, хвощом и другими растениями. Назывались они, разумеется, по-другому, но так как прослеживалось явное сходство с земными аналогами, то я не стал усложнять и обозначил их привычным образом. И всюду - под каждым кустом, в каждой грязевой яме сидел вооруженный альдраг. К счастью, в плане технического оснащения они заметно нам уступали: в качестве поддержки с шаттла было запущено несколько дронов, которые подвергли самые крупные позиции крокодиломорфов точечным бомбардировкам.

- И где же эти чертовы официалы? - раздраженно вскрикнула Ана-Эни, когда «Неповиновение» начало стягивать дополнительные резервы на поле боя.

В ход пошли даже колесные танки, похожие на те, что я видел у наемников на Габуне, пару тут же подорвал наш разведотряд, однако остальные рассредоточились и принялись нас окружать. Очевидно, альдраги из «Неповиновения» почувствовали в отряде ящерок непонятную угрозу и теперь стремились ее ликвидировать. Вот только против них работала вся военная машина альдноа, а еще -игроки-сородичи, которые сохранили верность Ана-Баалу и пока что еще официальному Содружеству. Хотя последнее, как мне казалось, уже давно трещало по швам, и в конечном итоге, уверен, эту организацию ждет минимум перезагрузка.

И все же стоит отметить, что альдраги не зря считались отличными воинами - несмотря на неравные силы (элитный отряд против сборной солянки) и на постоянную бомбардировку при помощи дронов, им все же удалось отправить на перерождение четверых из отряда Эни. А затем на подмогу пришли игроки местных официальных кланов. Они-то и решили исход боя, подавив практически все очаги сопротивления инсургентов.

- Большой отряд «Неповиновения» засел на юго-востоке, - доложил Клито, один из командиров «Сильных зубами».

Я сверился со своими координатами. Разброс был, конечно, большой, но все линии вероятности сходились примерно в одном месте - там, куда указывал Клито. Неужели я прав, и яростно сопротивляющиеся несогласные защищают древнего?

- Скорее всего, там наш клиент, - сообщил я Эни, и на этот раз она согласно кивнула.

Дальнейшее уже было делом техники. Причем техники в прямом смысле этого слова - «Сильные зубами» отправили на подавление восставших боевых киберов. Кольцо миниатюрных, но очень крепких машин сжималось вокруг позиции «Неповиновения», следом за ними шли игроки-альдраги.

- А ты все же неплох, - сестра Ана-Тари чувствительно треснула меня кулачком чуть выше локтя. Похоже, яростное сопротивление повстанцев и ее навело на мысли, что они что-то защищают.

Я молча кивнул - все-таки не хочу радоваться заранее, ведь вероятность провала никто не отменял. К тому же повода для столь приподнятого настроения пока особо и не было, все же как-никак я вновь совершал предательство. Нет, разыскиваемого нами древнего альдрага я лично не знал. И, тем более, ничего ему не обещал. Вот только, учитывая, что совсем недавно я занимался прямо противоположным - можно ли назвать как-то по-другому мои нынешние действия?

Спустя двадцать минут после начала финального штурма, когда последний очаг сопротивления был уничтожен, я понял, что не знал и еще кое о чем. Откуда-то со стороны будто бы сверкнула черная молния, и целый отряд «Сильных зубами» взлетел в воздух. На мгновение зависнув в воздухе, альдраги беспорядочно посыпались вниз, ломая себе конечности при падении. Еще одно едва уловимое движение воздуха, и вот уже новый отряд взлетает вверх и затем срывается в крутое пике.

- Мы нашли его! - в голос закричал один из бойцов Эни, удивив своим всплеском эмоций, уверен, не только меня, но и дочь Ана-Баала.

Черный как смоль гигант вышел из невидимости и теперь изображал мельницу, перемалывая «Сильных зубами» и зазевавшихся спецов Эни. Выглядело это чудовище как прямоходящий бегемот ростом с трехэтажный дом и было абсолютно голым. Лишь на запястьях у него блестели какие-то браслеты с прямоугольными экранчиками.

Видимо, спецприемы еще не откатились, и гигант просто бил окруживших его альдрагов кулаками. Каждый удар существа отправлял в полет одного, а то и двух противников - настолько мощными были атаки. И я даже не уверен, что лекари успевали подхватить их, чтобы падение в итоге плавно не перешло в перерождение и потерю уровня. Но судьба крокодилов меня интересовала гораздо меньше, чем наш противник. Теперь я наконец вспомнил, что с выродившимися потомками этого древнего мне уже доводилось сталкиваться. По крайней мере, с одним-то точно.

- Ты знал, что Альдрагстрейн раньше был бахамутской планетой? - всплыл у меня в голове голос пушистика.

Бахамуты! Бывшие хозяева этого мира, которые проиграли эволюционную войну с малочисленными, но весьма агрессивными тха - так называли себя альдраги-крокодиломорфы. И, конечно же, древним на этой планете должен быть именно бахамут. Как же я мог об этом забыть!

- Сдавайся! - голос Эни был усилен электроникой и потому гремел над болотом.

В ответ бахамут лишь взревел, будто раненый бык, показывая свою ярко-красную пасть и белоснежные тупые клыки. Он замахнулся сцепленными ручищами и приготовился изо всей силы ударить ими по медленно отступающим альдрагам (да, они на самом деле отступали!), но с металлическим звоном в его сторону полетели альдноанские гарпуны и обездвижили его.

Тлан, уровень скрыт

Странно, подумал я, неужели он настолько силен, что может скрывать от меня свой уровень? И видит ли его Ана-Эни? Впрочем, учитывая его возраст и силу, какой он может быть? Только тысячный, других вариантов нет.

- Вот это да! - присвистнула ящерка. - Впервые вижу такое! Тысяча плюс?

Какое-то время я просто не понимал, о чем она говорит. Но потом догадался: «тысяча плюс» - это уровень бахамута. Но разве такое бывает? Тысячный уровень - максимум. Никаких тысяча первых и тысяча вторых, я это знаю точно. Может быть, он вернулся? Оттуда?..

- Никогда бы не подумал, что меня будут защищать тха, - низким утробным басом, от которого, казалось, вибрировал воздух, произнес бахамут Тлан.

- Тебе это не помогло! - надменно сказала Эни.

- Альдноа, - спокойно выдохнул древний. - И что тебе от меня нужно, дитя?

Краем глаза я увидел, что Ана-Эни вспыхнула, ощерила зубы и мгновенно покрылась боевыми чешуйками. Кажется, Тлан ее оскорбил.

- Дитя? - прошипела ящерка. - Я - старшая принцесса альдноа, наследница Ана-Баала! Я живу во вселенной на протяжении пяти тысяч ста восемнадцати стандартных циклов, я...

- Когда я начинал играть в Джи, стандартные циклы были другими, - мягко прервал ее Тлан. Именно мягко, как будто и впрямь разговаривал с ребенком. - Насколько я помню, тысяч сорок назад, если считать в ваших. А до этого примерно половину от этого срока я туда просто не заходил. Так что для меня ты - пятитысячелетнее дитя.

И он засмеялся - добродушно и весело, будто бы и не грозила ему никакая опасность.

- Что ж, - продолжил он, не обращая внимание на взбешенную Ана-Эни, - значит, пора и мне уходить.

Я вышел вперед, чтобы рассмотреть этого колосса, которому было не меньше шестидесяти тысяч лет, а он даже не обратил на меня внимание. Будто не человек я, а просто тля. Грузно опустившись на колени, Тлан прикрыл глаза и выдохнул. Ящерка же на всякий случай тут же проверила работу блокирующих перемещения артефактов, но быстро успокоилась, убедившись, что все в порядке.

- Грязная самка брамса! - все-таки выругалась Эни, но уже по-другому поводу. - Придется вызывать большой шаттл!

Да уж, про себя согласился я, в нашего малыша этот древний точно не влезет.


Глава 33. Обещание



Как ни странно, от гигантского древнего больше проблем не было. Он не пытался бунтовать, а лишь тихо и мирно лежал, глядя куда-то своим расфокусированным взглядом, даже когда его грузили в трюм огромной баржи, которая и должна была доставить его на место.

А вот мне и отряду Эни пора двигаться дальше. И так на крокодилов было потрачено непозволительно много времени. И я, кажется, знаю, где именно допустил ошибку, что привела к такому неэффективному с точки зрения выделенного мне времени результату. Альдрагстейн - это развитая планета, и, естественно, тут полно внутренних проблем и местных, которые достаточно сильны, чтобы доставить нам неприятности. А раз так, то как это можно исправить? Элементарно! Буду выбирать в следующий раз планеты попроще. Да, древние могут быть и на таких, а то, что их потомки скатились в своем развитии в тартарары - это точно не мои проблемы.

Стоило мне учесть эту деталь, и процесс сразу пошел гораздо быстрее. Кассия, Квинт-7, Каффус - до конца дня мы достали еще троих древних. Эти были уже нормальных размеров, да и достойного сопротивления оказать не сумели. Все-таки жизнь в бегах накладывает свой отпечаток: они научились прятаться, но при этом разучились сражаться. На следующий день мы взяли еще пятерых, а к вечеру третьего, упаковывая в особый контейнер змея, специализирующегося на телекинезе, я понял, что справился.

- Честно скажу, не ожидала, - стоящая рядом Эни говорила уже без всякого пафоса или пренебрежения, как в самом начале. За то короткое время, что мы поработали вместе, наши отношения успели пройти через несколько стадий. Отрицание - когда нам заранее не нравилось все, что предлагает и делает другой, понимание - когда мы, волей или неволей, начинали разбираться, почему так или иначе поступаем в разных ситуациях. И, наконец, уважение. Я начал уважать Эни за ее мастерство как воина, за ту атмосферу товарищества, что она смогла создать и поддерживать у себя в отряде. За что такое отношение досталось мне, я до сих пор не совсем понимаю. Но оно явно чувствовалось, хоть и общались мы практически только по делу.

Вот и сейчас, когда я попросил доставить меня во дворец императора - просто кивок в ответ, и все. Если честно, с Ана-Баалом можно было бы связаться и дистанционно. Но в последнее время у меня выработалась привычка все серьезные встречи по возможности проводить лично. А эта именно что серьезная. Ну, и еще мне нужно время на подготовку.

Выход

И сделать это лучше на «Каласкине», где мои действия никто отследить не сможет. Тем более такие, которые бы пришлись очень не по душе товарищу императору. Понимая, что мою систему поиска древних рано или поздно (скорее, рано) раскусят, я немного мучился угрызениями совести. Все-таки сдавать ни в чем не повинных существ по факту на убой - это не самое благородное занятие. Так что, засев за свой терминал, я набросал общее послание для всех тех, до кого я еще не добрался, но чей адрес у меня уже был, и отправил им сообщение. Без имени оно, конечно, уйти не могло, но сообщения, к счастью, за дополнительную плату можно отправлять просто на адрес. А там уже как повезет: найдет ли его тот, кому оно предназначено, или случайный путешественник. Еще долго думал: посылать ли сообщение всем или оставить четырнадцать древних в неведении - так, на всякий случай. А потом понял - если все пойдет, как надо, то искать я их больше не буду, а если нет - то опять же это будет меньшей из моих проблем. Так если нет разницы, почему бы не поступить правильно.

Сразу стало легче. Не только от доброго дела, но и потому, что, возможно, я только что нашел себе союзников на последний этап моего плана. Да, помимо предупреждения, я еще и попросил о помощи, кратко описав ситуацию и оставив координаты Нари. Теперь главное, чтобы и пушистик меня не предал... Но если рассматривать такой вариант, то проще все бросить и просто сбежать куда-нибудь подальше. Так что нет, лучше уж я буду верить до последнего в своих друзей. И будь что будет.

Ладно, пока меня не хватились, пора возвращаться. Напоследок проверив аукцион на подходящие предметы для моего ритуала, я снова забрался в капсулу.

Вход

Добравшись до дворца Ана-Баала, я опять же не стал торопить встречу, а сначала отправился по знакомому коридору в место, которое я про себя назвал башней принцессы. Стражи, как и в прошлый раз, меня пропустили, и вот я вновь оказался перед Ана-Тари. Только на этот раз я готов к разговору, и ее испепеляющий взгляд меня не смутит.

- Что тебе нужно, предатель? - надбровные дуги заняли изогнутое насмешливое положение.

- От тебя - совсем ничего, - как же приятно говорить правду.

- Врешь? - она спрашивает, но я вижу, что это формальность. Мы настолько хорошо друг друга узнали, что видим, когда один из нас лжет.

- У меня договор с Ана-Баалом, но он касается чего угодно, но не тебя, - глаза напротив удивленно расширяются.

- Все равно... - Ана-Тари пытается подобрать слова, но я, заметив, что она немного растерялась и утратила бдительность, тут же этим пользуюсь.

- Иди сюда, - притянув к себе свою жену, я уткнул ее носом в свою грудь, а потом, когда понял, что она не собирается сопротивляться, медленно приподнял ее голову за подбородок и поцеловал.

- И что дальше? - когда через несколько минут мы все же отстранились друг от друга, ящерка задала этот такой непростой вопрос.

- Я выполнил половину своих обязательств перед Ана-Баалом, выполню вторую, и, уверен, мне удастся добиться для тебя свободы, - и опять ни слова неправды. И при этом для слушающего со стороны может показаться, будто я рассчитываю, что заслужу благосклонность императора, и тот одобрит наш брак и отпустит свою дочь. Да, примерно так все и будет, вот только рассчитывать на благодарность я не планирую. Только сила может гарантировать результат!

- Ты сам-то веришь в то, что говоришь? - ящерка выпуталась из моих объятий и отошла в сторону. И тут случилось что-то странное: как будто легким эхо вслед за настоящей Ана-Тари все ее действия повторила ее тень - и не только движения, но и слова. Вот только они теперь были совсем другими. - Будь осторожен, помни, что отцу нельзя доверять.

Это что, какая-то телепатия? И реагировать мне на нее или нет? Замерев на пару секунд, я проиграл кусочек видео последних мгновений. И в техническом файле, в отличие от моих чувств, ничего лишнего уже не было. Может быть, это какая-то незадокументированная возможность для супругов? Но тогда...

- Просто верь в меня. И дождись, - говоря эти ничего не значащие слова, я старался думать о своем плане, о всех нюансах, что уже успел предусмотреть. И ящерка на мгновение сбилась со своих привычных плавных движений. Неужели тоже увидела?

- Дождусь, - сказала она, и тень тут же добавила. - Я увидела и поняла. Будь осторожен.

Как же хочется после такого снова сгрести ее в объятия, но это все-таки будет лишним. Не поймет случайный наблюдатель, что же именно спровоцировало такое поведение. А непонятное, в свою очередь, приведет к тому, что появятся ненужные вопросы. Ненужные прежде всего сейчас, когда я так близок. Лучше подождать.

Просто помахав рукой, я оставил Ана-Тари в ее золотой клетке и направился к Ана-Баалу. Больше тянуть нельзя: если тот следит за мной в режиме реального времени, то, пожалуй, еще обидится, что я не спешу отчитаться о своем успехе. И, как в воду глядел, стоило мне только написать с просьбой о встрече, как император сразу скинул координаты своего летнего сада.

Забив их в навигатор, я двинулся вперед, надеясь, что тут эти штуки работают лучше, чем на Земле. А то там порой поедет твоя отметка у спутников, и поди догадайся, на какой поворот с автострады тебе съезжать. На знакомых-то дорогах ладно, а если вот в чужой стране... К счастью, мои опасения оказались напрасными, и через десять минут я уже проходил через пузырь, отделяющий императорский сад от внешнего мира. Такой своеобразный дополнительный слой виртуальности, только созданный не Джи, а самими игроками.

Не знаю, как такое возможно и сколько времени ушло, чтобы собрать подобную коллекцию, но смотрелся этот сад просто величественно. Вот небольшой уголок Мираха - тут только травы, стелящиеся по земле вьюны и растение, похожее на кактус. Вот Риккини-Тен - такие же деревья росли в моем поместье, конечно, до тех пор, пока его не сожгли ядерным взрывом. А вот и Земля - так странно видеть рядом родную березу, елку и пальму. Пожалуй, я погорячился, говоря о величественности. Когда смотрел на флору других планет, это действительно впечатляло. Но стоило увидеть такую вот солянку с родины, и очарование пропало. Может быть, в этом и есть разница между искусством и китчем? Одно вызывает восхищение, а второе - просто воплощенное в вещах и предметах хвастовство.

- Итак, ты смог, - из-за поворота появился Ана-Баал и тут же взял разговор в свои руки. - Честно, не думал, что справишься. Но ты смог меня удивить.

- Думаю, пять тысяч лет назад мои соотечественники удивляли тебя не менее часто, - может быть, я перегибаю палку, вспоминая противостояние Земли и Альдноа, в котором успел поучаствовать, оказавшись в прошлом. Но уж очень мне не нравится, когда на меня смотрят вот так вот снисходительно. Таким людям не идут навстречу, максимум, что они могут получить - это подачку. Так что если я сейчас не покажу зубы, боюсь, кое-кто о своем обещании даже не вспомнит.

- Да уж, это была та еще нервотрепка. Твои сородичи всегда отличались упрямством и силой воли, способной воплощать в жизнь самые безумные идеи. Это надо же было такое придумать - уходить за грань не союзом, а всего лишь одной расой. И ведь смогли! Одни, практически против всех, но выстояли и добились своего, - слушая мечтательный голос Ана-Баала, я как будто смог заново на него взглянуть. Да он же завидует! Тому, что кто-то смог реализовать то, о чем он даже подумать не смел. И сейчас, пытаясь подмять под себя все другие расы, он по факту просто хочет повторить этот подвиг. Один против всех - сразиться и добиться своего.

- Да, порой нас устраивает не любая победа, - я попытался приложить его ситуацию к себе и с ужасом понял, что понимаю альдноа, стоящего напротив меня. И тот, похоже, это почувствовал.

- Удивительно... - начал он, но тут же оборвал сам себя. - Впрочем, как раз, кому как не представителю твоей расы оценить мой замысел. Пожалуй, это будет даже символично, если ты будешь рядом и сможешь увидеть мой триумф во всех красках.

- А потом подхватить то, что останется от твоей империи, когда ты уйдешь, - возникла пауза, и я не придумал ничего лучшего, чем сыграть жажду власти. Тем более эта перспектива и вправду выглядела заманчиво.

- Так далеко тебе пока еще рано загадывать, - впервые на лице Ана-Баала при взгляде на меня появилась легкая улыбка. - А сейчас, пожалуй, вернемся к моему обещанию. Что же за ритуал ты хотел провести в Колыбели?

- Разблокировка силы для моего класса, - я повторил свой прошлый экспромт и добавил придуманные уже после детали. - Для этого мне нужно произвести взрыв уровня легендарного заклинания в месте силы одной из рас.

- Даже так, - задумался Ана-Баал. - Учитывая, что ты выбрал Колыбель, сила источника тоже имеет значение. Иначе бы ты просто слетал в один из недоразвитых миров, где никто бы ничего не смог сделать даже отряду весьма средних наёмников. И, уверен, ты продумал, как обезопасить одно из сокровищ альдноа от своего варварского эксперимента?

- Да, одновременно используя взрыв и щит, я не допущу разрушений, плюс, чем более концентрированным будет прорыв, тем больше сил я получу, - надеюсь, то, что я сейчас говорю, не похоже на какую-то антинаучную ересь. Я, конечно, сверялся с разными источниками, но, кто знает, что я мог пропустить в безграничном море информации вселенской сети.

- Пожалуй, я дам тебе добро на твой эксперимент, - оскалил зубы император альдноа. - Вот только использовать заклинания будешь не ты. А, допустим, тот же Тори-Саас, вы же знакомы? Так я буду уверен, что не случится ничего непредвиденного. Ты ведь не против?

- Нет, - стараюсь выглядеть подавленным, но внутри ликую. Все получилось! Именно этого я и хотел - чтобы Ана-Баал, опасаясь подвоха, отобрал у меня проведение ритуала, развязав при этом руки для моего настоящего плана. - Кстати, не хочешь посмотреть, что из этого выйдет?

Еще один опасный момент, где от меня уже ничего не зависит.

- Думал, ты уже не предложишь, - мой собеседник продолжает улыбаться. - Конечно, я загляну на огонек. Как можно пропустить такое зрелище.

Есть! Я сделал это! За императором на мою фиктивную церемонию потащится и большая часть охраны с придворными, в итоге почти никого не оставив во дворце. Неужели у меня на самом деле все может получиться?


Глава 34. Всё тлен



Казалось бы, дело в шляпе, однако я не из тех, кто празднует победу заранее. Сложностей в моем плане, несмотря на одобрение со стороны императора, было много. В частности, мне нужно было что-то передать моему знакомому графу, а заклинания легендарного уровня - это не совсем то, что легко достать. И поэтому тут я фактически ступал по тонкому льду.

К счастью, обман в игре, даже в такой великой как Джи, был вполне доступен для тех, у кого есть разум и хоть немного смекалки. А еще, как бы цинично это ни звучало, деньги. Пусть и не такие космические суммы, какие требуются на настоящие заклинания, но и совсем без вложений серьезного результата не достичь. Когда я просматривал специализированные форумы, на которых обсуждались подлинные ритуалы для повышения силы, выяснилось, что таковых существовало великое множество - никто не считал, но лично я уже был поверхностно знаком почти с сотней. И это только для десяти миров. Это было мне очень даже на руку, так как значительно усложняло проверку Тори-Саасу или даже самому Ана-Баалу. Они, конечно, не будут ничего смотреть сами, но даже команда аналитиков, которой наверняка поручат проверку моих схем, вряд ли найдет в них что-то подозрительное. По крайней мере, я постарался придумать максимально усредненный вариант.

Взрыв легендарного уровня - штука редкая, если не сказать практически невозможная. В одиночку на такое способны лишь опытные игроки, познавшие все особенности своего класса. Вот только в одиночку они могут его лишь активировать, а чтобы собрать все необходимые для этого ингредиенты и силу, нужна будет помощь довольно мощного клана. К счастью, настоящее заклинание мне и не нужно. А если необходимо создать видимость чего-то подобного, то роль денег в виртуальности никто не отменял. Потратив кучу времени на изучение аукциона, я нашел то, что мне нужно: концентрированная магическая энергия. Бомбы, мины, ракеты и прочие артефакты технологической цивилизации в моем случае не подходили - нужно было создать видимость именно заклинания. И черные матовые шары с Сальфилля были идеальным решением. Мир, в котором их можно было приобрести, населяли зеленокожие гуманоиды, отдаленно напоминавшие альдноа на заре развития. В реальности это были самые обычные трудяги космоса, а в игровом ареала царствовала исключительная магия - расслабляться жители Сальфилля предпочитали в почти что сказочной атмосфере. Энергетические шары там, конечно, не были товаром повседневного спроса, их приходилось заказывать через посредника, а стоили они так много, что конечная сумма фактически разорила меня. Но других вариантов особо и не было, так что пришлось пойти на риск.

По моей задумке, шары нужно будет разложить в центре острова, создав при этом некую сложную фигуру - для отвода глаз и, скажем так, для эффектности. А подрыв произведет граф Тори-Саас при помощи специально написанного для этого случая свитка. Эта деталь мне нравилась больше всего, потому что другого такого не было ни у кого - активировать шары, не имея уникального класса «аграсаван», было попросту невозможно. Но местные умельцы наловчились писать одноразовые активирующие свитки по заказу, и это делало продуманную мной схему весьма оригинальной. Заклинание? Заклинание, никто не спорит. Да еще и прочесть его с моего разрешения может этот спесивый граф. Что же касается создания щита, который должен будет защитить меня и всех остальных присутствующих на псевдо-ритуале, то эту честь я планировал предложить Карло. Если я выведу на орбиту свой спутник и запитаю того энергией на полную катушку, то силы ему хватит. Вот и пусть предатель принесет мне хоть какую-то пользу. Заодно и денег сэкономлю. Тем более что их все равно больше нет.

При мысли о роботе я даже слегка загрустил - все-таки долгое время он был мне если не другом, то надежным соратником, а тут такое... Не знаю, что будет с ним дальше, да и думать не хочу. Сперва нужно осуществить задуманное, а уж потом выяснять отношения. Сейчас же я ограничился тем, что прислал царю щитов сообщение с подробными инструкциями и требованием быть на месте в определенный час.

После взрыва, который, если верить промо-роликам, будет весьма эффектным (надеюсь, что это будет именно так и сможет отвлечь внимание зрителей - Ана-Баала и его свиты), я должен буду перенестись к подножию Красного вулкана и вызвать короля змей. Его сил, по моим расчетам, хватит на то, чтобы разрушить это сакральное место или хотя бы нанести ему существенный урон. Главное, чтобы при этом в пределах видимости никого не было - самая сложная часть задуманного. И в этом мне должны будут помочь спасенные мной и Ана-Тари древние. Очень надеюсь, что хотя бы часть из них согласится, и многое тут будет зависеть от пушистика.

- Император сообщил мне о твоем плане, - граф появился передо мной так неожиданно, будто черт из табакерки. - Весьма польщен, что ты позволишь мне поучаствовать.

Тори-Саас откровенно издевался. Он или не верил в эффективность моей задумки, справедливо полагая, что это какой-то хитрый план, впрочем, заранее обреченный на неудачу, или верил, но относился к этому как европеец к ритуальным пляскам африканских племен. В обоих случаях его спесь мне только на руку. Пусть думает, что все контролирует. А его попытки меня подколоть - что ж, если будет перегибать палку, я знаю, как поставить его на место.

- Мы с императором решили, что вы - самая подходящая кандидатура, граф, - с улыбкой ответил я.

Тут даже стараться не надо. Тори-Саас явно ждал, что я буду возмущаться или грустно вздохну от осознания своей ничтожности, а я, понимаешь, улыбаюсь и вдобавок еще говорю от лица не только себя, но и Ана-Баала. Вот у моего визави потемнело лицо, вот приподнялись чешуйки... Но, пожалуй, надо отдать графу должное - на сей раз он быстро совладал с эмоциями и натянуто улыбнулся в ответ.

- Каким образом ты хочешь попытаться уничтожить Колыбель? - насмешливо спросил он. - Ваша примитивная атомная бомба? Мезонная пушка?

- Взрыв будет контролируемым, граф, - спокойно парировал я. - Эпицентр будет накрыт надежным щитом...

- Неинтересно, - грубо прервал меня Тори-Саас. - Что именно должен буду сделать я?

- Вашей светлости нужно будет лишь прочесть заклинание, - ответил я графу, не обращая внимание на его явно провокационное поведение.

- Какое? - требовательно произнес ящер, стукнув хвостом.

- Я вам его выдам перед началом ритуала, - как можно более вежливо пояснил я.

- Дешевые свитки, - презрительно произнес Тори-Саас. - Имей в виду, мои специалисты просчитают все возможные последствия, прежде чем я что-то буду использовать. Так что, если ты планировал что-то помимо дозволенного, можешь сразу забыть.

После этих слов он расхохотался и пошел мимо, демонстративно обойдя меня по дуге. Все-таки мерзкий тип. Или это по-прежнему от неразделенной любви к моей супруге? Но что самое забавное, именно из-за своего отношения он потратит максимум сил, чтобы найти в моем плане тот умысел, которого там и нет. Я же не планирую никому вредить или что-то ломать, мой ритуал - всего лишь ширма. Но тратя силы на поиск черной кошки в темной комнате, где ее, кстати, и нет, Саас привлек к этому событию особое внимание. Лично я, прогуливаясь по коридорам дворца, только и слышал, что обсуждения грядущего мероприятия. И это меня только радовало, ведь граф оказался идеальной кандидатурой, которая поможет мне выманить из окрестностей вулкана максимальное количество альдноа.

Согласно договоренности с императором, ритуал должен будет состояться сегодня, в первую минуту захода местного солнца. Такое необычное время предложил я сам, добавив таинственности своей задумке. И ведь что самое интересное - Ана-Баал это оценил. Все-таки в плане стереотипов мы не сильно друг от друга отличаемся. Больше мелких, но эффектных деталей - больше доверия. Как парикмахер высочайшего уровня может сделать тебе прическу за десять минут, но колдует над твоей головой два часа, чтобы создать видимость кропотливого труда.

Все оставшееся до часа икс время я боролся с нервами и продолжал бродить по дворцу, изучая его бесконечные коридоры, залы и комнаты. Пускали меня, разумеется, не везде, но для общего представления было достаточно и увиденного. А потому к моменту, когда до ритуала оставалось не более часа, я уже хорошо знал все локации, с которых Красный вулкан не был виден - а это, как ни странно, было весьма и весьма сложно. Не знаю, было ли это так специально задумано, но вид на сакральную огненную гору открывался практически отовсюду. И это существенно усложняет мой план - если что-то пойдет не так, придется проверять каждую из них.

Так, теперь проверить свитки телепорта в Колыбель, во дворец и к Красному вулкану - все на месте, все действует. Так как время еще оставалось, а делать было уже нечего, я решил почитать об упомянутом в последнем системном сообщении «Творении». Как и в прошлый раз, когда я решил отыскать нужную информацию в сети, я наткнулся на полное ее отсутствие. Честно говоря, я искренне надеялся на то, что тогда мне просто помешала Эни, и я недостаточно глубоко сформулировал запрос. Однако и теперь я тщетно пытался найти хоть что-нибудь на эту тему. Хоть минимальную зацепку. Хотя бы зацепку к зацепке. Бесполезно. Огромная часть информации либо нарочно скрыта, либо у меня до сих пор по какой-то причине просто нет полного доступа.

Отчаявшись, я решил покопаться в своей значительно разросшейся панели и, зайдя в раздел лидера расы, давно мною не просматриваемый, нашел соответствующую вкладку. Всего одна кнопка - «Творение», и опять, будто в насмешку, ничего объясняющего. Помня о том, что глобальные штуки всегда запрашивают подтверждение, я решил рискнуть и активировал недавно полученную возможность.

Вы готовы свершить творение для своей расы

Забавно - даже не вопрос, а утверждение.

Выберите предпочтительный вариант: производство, открытие, особенность, оружие

Боже мой, ну кто предлагает выбор без объяснения! Я, конечно, прекрасно понимаю слова «оружие» и «производство», но что подразумевается под открытием? Хорошо, наверное, это нечто, способное перевернуть жизнь моих соплеменников по планете. Скажем, нуль-транспортировка. А «особенность»? Способность моей расы, которую я добавлю всем людям? Или только себе? И какова она?

Выбор каждого из вариантов ограничивался лишь согласием и несогласием. Похоже, «Творение» не зря так называется - создаешь что-то на свой страх и риск, даже не предполагая, каков будет результат.

Подумав, я все же не стал тратить неизвестный мне навык наобум. Разумеется, нужно все еще раз осмыслить и сделать уже взвешенный выбор. Если у меня, конечно, останется такая возможность...

И тут меня неожиданно осенило: а что если активировать это «Творение» во время ритуала? Будем смотреть правде в глаза - мой план в его нынешней интерпретации имеет целый ряд слабых мест. Готов ли я пожертвовать тем, что, возможно, облегчит существование моих соотечественников-землян, в качестве отвлекающего маневра? Положив руку на сердце - да. И сотворить, наверное, все же будет лучше оружие. Впрочем, у меня еще есть время подумать. Целых двадцать минут.

- Идем, - выдернул меня из размышлений граф Тори-Саас. - Император со свитой уже готовится отправляться к Колыбели. Или ты передумал?

Вопрос он задал с издевательской насмешкой в голосе. Увы, граф-ящерка, вам снова не повезло.

- Разумеется, нет, - дружелюбно ответил я. - Отправляемся прямо сейчас.

Встав с удобного кресла, в котором закончилось мое исследование территории, я активировал портал, и мы с Тори-Саасом перенеслись к Колыбели. Круглый остров восстановили после моего прошлого визита, и теперь он вновь спокойно вращался в зеленоватой воде. Вокруг него сгрудились белоснежные катера с высокопоставленными зрителями, на мостике самого большого стоял император собственной персоной.

- Александр? - из-за какого-то обелиска вышел Карло, вопросительно уставившись на меня.

- Ты рассчитал мощность щита? - сразу перешел я к делу.

- Да, - кивнул робот. - С учетом энергии твоего спутника наиболее мощную защиту я смогу удерживать в течение одной минуты и тринадцати секунд.

- Этого должно хватить, - сухо кивнул я. Бросив взгляд в сторону, я заметил ящерок в полном боевом облачении с жезлами в руках: эти, похоже, стоят тут для того, чтобы прикрыть гостей и Колыбель, если что-то пойдет не так. Уверен, у них, в случае чего, найдутся заклинания и божественного уровня. Не то что у меня. Впрочем, сравнивать ресурсы отдельного человека и целой расы - это неблагодарное занятие.

Вручив довольному Тори-Саасу активирующий свиток, я прошел вглубь острова и разложил аккуратные черные шары, составив из них витиеватую фигуру. Наибольшую сложность вызывало то, что Колыбель была буквально забита храмами и обелисками, и взрывать накачанные магической энергией артефакты можно было лишь в относительно пустом месте. К счастью, именно в центре располагался сад раздумий с небольшим прудом - вот вокруг него я и выложил придуманный мной на ходу узор.

Совершая приготовления, я глубоко задумался: Ана-Баал ведь все-таки сильно рискует - если я окажусь врагом и переиграю его, Колыбель вновь пострадает, а альдноа могут посчитать его слабым. Неужели он на самом деле поверил в то, что я на его стороне? И после всего случившегося уже я буду для него предателем.

- Взрыв будет направленным? - ну вот, стоило вспомнить, и Карло тут же подал голос, уточняя технические детали.

- Во все стороны, - покачал головой я.

- Понятно, - пробормотал Карло и задумался. - Ты говорил, что нужна высокая концентрация, ведь так?

- Да, - коротко подтвердил я.

- Я могу создать плоский щит и слегка приподнять его над поверхностью, - предложил робот, - а сверху накрыть куполом, который можно по максимуму сжать. В итоге шары разорвет в замкнутом пространстве, сдавленном со всех сторон защитой.

В принципе, для меня это не играет никакой роли, но звучит и в самом деле разумно. Взрыв в результате и вправду будет сильнее.

- Робот умнее тебя, - Тори-Саас тут же воспользовался случаем пройтись по мне. - А ты, оказывается, даже не продумал хорошенько защиту. Императору, пожалуй, стоит тебя наказать за самонадеянность.

- Император сам в состоянии принять решение, - резко оборвал я графа. Многие собрались в том числе посмотреть, как мы собачимся, что ж, пусть получат немного желаемого для затравки. - Ты прав, Карло - делай так, как предложил.

Робот не зря носил звание царя щитов: силовое поле, созданное им прямо над поверхностью с миллиметровой точностью, подхватило мои разложенные шары и приподняло их примерно на метр. Вместе с ними, правда, заодно захватило камешки, частицы дерна с растительностью и даже немного воды из пруда, но это были меньшие из потерь. Срезанная трава вновь отрастет, да и разрушениями это считать нельзя.

- Теперь купол, - сосредоточенно проговорил Карло, и над поднятой в воздух композицией заблестел тонкий слой полупрозрачной защиты.

- Как только будешь готов, дай знать, - обратился ко мне Карло, - и я активирую максимальный уровень защиты.

- Начало захода! - объявил Тори-Саас.

- Приступай, - кивнул я роботу.

Граф достал из инвентаря свиток и активировал его, прочитав витиеватое заклинание на сальфилльском. А я, до этого взвесив все за и против, активировал оружейный вариант творения.

Рвануло так, будто под нами испытывали ядерную боеголовку - защита Карло сработала, но даже она не смогла полностью заглушить страшный взрыв концентрированной магии. Импровизированный кокон из щитов робота окрасился в черный, затем в фиолетовый, затем снова в черный с вкраплениями свекольного и наконец в рубиново-красный.

Вы активировали творение

Выбрано оружие

Применяется эвристический анализ расовой матрицы, а также достижений и предпочтений творящего

Образ сформирован

Образ переносится в Джи

Творение завершено

Вашей расе доступно сотворенное оружие

Вывести вооружение на орбиту Альдноа?

- Первая часть ритуала закончена! - торжественно объявил я присутствующим, одновременно внутренне холодея от того, что создал.

Моя панель призыва пополнилась новой иконкой. И выглядело это нечто как альдноанский «Каласкин» с некоторыми поправками, навевающими знакомый образ.

Перед первым применением оружию следует задать наименование

Поменять название будет невозможно

Мне плевать, я был абсолютно уверен в своем выборе: «Звезда смерти».


Глава 35. Штурм



- Ана-Тари! - на вторую часть ритуала у меня была запланирована охота на мою сбежавшую женушку. Точнее, не на нее саму, а на вовремя выпущенного материального фантома (химеру, что я когда-то сделал именно по ее образу и подобию), сейчас со всех ног убегающего от всполошившейся публики.

На самом деле, если забыть о последствиях, вернее, принять их как неизбежную данность, то сколь многое мы сразу можем сделать. Вот и сейчас - я лишь на мгновение задумался, что же будет, если у меня ничего не получится, и мозг чуть не сжался от ужаса... К счастью, жизнь смогла научить меня не думать о том, о чем думать не время. И в данном случае именно это умение позволило мне взять себя в руки.

И случилось это, должен сказать, очень своевременно. После появления сбежавшей принцессы вокруг начал твориться самый настоящий хаос - кто-то бросился в погоню, кто-то ждал отмашки императора - но было очевидно, что это ненадолго. Очень скоро всё будет взято под контроль. А значит, мне стоит поспешить.

Невидимость

Мгновенно переключившись на класс шпиона, я использовал этот навык, скрывающий меня от любых (какое короткое, но очень важное слово) способов контроля и наблюдения. Конечно, две секунды - это не так и много для чего-то серьезного, но их оказалось более чем достаточно для использования свитка портала в замок так, чтобы никто не успел обратить на это внимание.

Напоследок я сделал только две вещи: бросил взгляд на задумчивого Ана-Баала и открыл портал призыва для своего нового корабля, сделав это максимально близко к поверхности. Целиком я его, разумеется, притащить в атмосферу не мог - помешало ограничение массы, да и гравитация не позволила бы такой бандуре удержаться хотя бы секунду. Но даже фрагмент дредноута с ощерившейся боевой батареей выглядел, скажу я вам, более чем эпично. Обычно спутники или даже космические крейсеры в Джи не такие уж и большие. В игре почти нет сражений за пределами атмосферы, так что поражающие воображение размеры особо и не нужны. Поэтому игровая версия «Каласкина», она же «Звезда смерти», закрывшая собой полнеба, привлекла к себе внимания не меньше, чем основной мой отвлекающий маневр.

Нет, конечно, можно было бы постараться сохранить ее в секрете, вот только это было бы практически нереально. Уверен, что спутники наблюдения альдноа ее уже засекли, а раз так, то почему бы ей не поработать на достижение моей основной задачи. И да, это все так же спасение задницы моей женушки, попавшей в руки Ана-Баала. На мгновение мелькнула мысль замахнуться на что-то более серьезное (учитывая размах моих аргументов), но быстро пропала, стоило только вспомнить системы защиты от атак выше эпического уровня, которые стоят на большинстве планет.

Взять тех же царей. В чем наша основная сила, отличающая от других классов? Призыв спутников, ну, по крайней мере, у тех, кто выбрал техническую ветку развития. И тут вопрос - что мешает обычным игрокам завести себе небольшой кораблик с пушкой побольше и стрелять им с орбиты? Да, не так точно, но при должном количестве вложений в мощь батарей это уже не будет играть совершенно никакой роли. Но тут как раз вступает в силу та самая защита. Чем дальше корабль от поверхности, тем сильнее его атака будет рассеиваться полем планеты. Поэтому-то и спускаются орбитальные модули поближе к полям сражений и поэтому так опасны цари, которые в мгновение ока могут притащить мощнейшие орудия космических гигантов на уровень лесной опушки. Так что выстрели я даже хоть самой «Звездой смерти» из космоса, и ничего бы не было (по крайней мере, в Джи). А так, призвав огромный дредноут поближе, я, конечно, рискую, что его смогут повредить, но, так как он пока никого не атакует, очень хочется надеяться, что мы обойдемся только повышенным вниманием и желанием разобраться, что же это такое.

- Нари! - оказавшись во дворце, я тут же вызвал пушистика.

- Я тут, - мне на плечо опустилась рука, заставив в мгновение ока покрыться гусиной кожей и отпрыгнуть метра на два в сторону.

- Спокойно, - нагло улыбнулся пушистик, весьма довольный моей реакцией. - Это Ррон, он зацепил твой телепорт и притащил тебя прямо к нам.

Только сейчас я огляделся по сторонам и понял, что меня выкинуло совсем не там, где я изначально планировал. Но разве такое возможно? Я слышал о перекрытии мест переноса, перенаправлении прыжков... Но вот индивидуальный перехват - это что-то новенькое. Оглядев Ррона, на вид самого обычного парнишку-мирахца, я сосредоточил внимание и на остальных существах, стоящих рядом с Нари. Их было всего лишь семеро, этих (как я понимаю) древних - неужели это все, кто откликнулся на мой зов и согласился помочь? Из более чем двух с половиной сотен!

- Приветствую тебя, Александр, - поздоровался со мной... человек? Я смотрел на заговорившего, пытаясь понять, чем же он отличается от меня, но не находил. - Мы пришли, получив твое сообщение.

- Вы древние? - на всякий случай решил уточнить я, после чего Нари не удержался и нагло хихикнул. И ведь надо бы поторопиться, но лидер этой семерки совсем сбил меня с толку.

- Древние, древние, - человек, а теперь я был практически уверен, что это мой сородич, похоже, тоже понял, в чем дело. - И да, я с Земли. Только не надо путать меня с пробудившимися, это совсем другое. Да и мое поколение ушло с нашей родины намного-намного раньше.

- Может быть, начнем? - как будто бы очнулся еще один древний. Этот выглядел как огромный, но добродушный барсук, правда, почему-то продавливающий пол каждым своим шагом. - Мы остановили этот сосунка Ана-Баала пять тысяч лет назад, и, похоже, пришло время снова поставить его на место.

Пара инсектоидов, робот и человек-птица - оставшиеся древние, что до этого молчали и изучали меня - согласно кивнули.

- Просто захотелось посмотреть, чего стоят потомки, - как будто извиняясь, сказал так и не представившийся человек. Это было странно, но ни у него, ни у остальных имена не отображались, как и уровни. Это насколько же они круты?

- Почему вас так мало? - опять не выдержал я и задал очередной вопрос. - Вам точно хватит сил, чтобы зачистить дворец?

- Большинству древних уже все надоело, они не верят, что проблемы других могут их хоть как-то коснуться, - на этот раз мне ответил Ррон.

Все понятно: если честно, такого исхода я и боялся. Отвыкшие от общения древние просто перестали ассоциировать себя с обычными разумными. А многие ли из нас оставят чай с печенюшками ради того, чтобы спасти затапливаемый дождем муравейник на соседней улице? Так и они, совсем не хотят отказываться от каких-то своих дел ради абстрактной и не касающейся лично их угрозы.

- А насчет силы... - опять заговорил человек. - Не думал же ты, что все древние одинаковы? Большинство из оставшихся - это самые обычные затворники, потом есть группа ученых и меньше всего тех, кто помнит и умеет сражаться.

- Кай, помнишь прошлый раз? - довольно хохотнул робот, а я наконец-то узнал имя своего очень дальнего предка. Или нет? Может быть, это была какая-то параллельная цивилизация? Как же хочется спросить, но время... - Все эти сотни слабаков, что пришли за нами якобы для поддержания равновесия. Никто из них так и не вступил в бой, оставив все нам.

- Зато как они любят вспоминать свой «вклад» в битву десяти тысячелетий, - каркнул человек-птица, а я с сомнением оглядел их довольно потертую экипировку и оружие. Неужели они так сильны?

- Может быть, вы и на этот раз сами все сделаете? - я решил осторожно поднять неожиданно захвативший меня вопрос. - А то, знаете, мой план не так уж и хорош, как я мог расписывать в сообщении.

Тут уже все древние не удержались и дружно расхохотались.

- А он наглый, совсем как ты, Кай, - хлопнул меня по плечу Ррон.

- И вы поможете? - видя, что никакой конструктивной реакции нет, я решил еще раз повторить вопрос.

- Нет, - вздохнул Кай. - Просто поверь, что вмешиваться часто нам просто нельзя. А вот стать частью твоего плана, именно благодаря его некой безумности - вот это вполне.

Такая оценка меня несколько покоробила, но было очевидно, что менять решение никто не будет. А раз так, то почему бы не прекратить тратить время и не начать зачистку. Охота на принцессу и попытки выйти на контакт со «Звездой смерти» не могут длиться вечно.

Древние согласились, что да, действительно пора, и тут я впервые увидел их за работой. Нет, я помню тех, с кем уже сталкивался до этого. Кто-то сражался вполне неплохо, кто-то, как гигант с планеты крокодилов, был вообще на очень высоком уровне. Но того, что показали эти семеро, я до этого не видел еще нигде. Да что там видел, я даже представить не мог, что это возможно.

Сначала провел некие манипуляции Ррон, и перед нами появилась уменьшенная проекция замка Ана-Баала, потом в дело вступил робот, и на плане каким-то образом оказались отмечены все оставшиеся поблизости живые существа. А потом вместо полицейской операции по зачистке, как я себе это, если честно, представлял, они просто прыгали порталом к каждой такой точке на плане, вязали ее и скидывали в одно из найденных мной закрытых помещений. Никаких убийств, чтобы отправленные на возрождение альдноа не смогли предупредить своих  в реальности - все мирно и, главное, тихо.

Я как бы между делом предложил зачистить и дорогу к башне Ана-Тари, но Кай хитро цокнул языком, а остальные молча отказались. Древние явно были намерены делать только то, что от них требовалось по плану. И ни на йоту больше. Что же за тайна стоит за этим запретом на помощь? Впрочем, нет так нет. Конечно, неплохо было бы раскатать Ана-Баала и его планы под орех. Но и просить большего в моей ситуации было бы ошибкой. И так то, что древние, тем более такие, пришли мне на помощь - это, по факту, подарок судьбы, существенно продвигающий меня по моему плану. Жаловаться было бы просто неуважением к тому, что у меня уже есть.

Попрощавшись со своими столь неожиданными помощниками, я оставил Нари приглядывать за нашими пленниками и запущенным нами артефактом, блокирующем перемещения. Сам же напоследок проверив, все ли у меня с собой, активировал телепорт к вулкану. Конечно, можно было бы сбегать в башню и освободить Ана-Тари в Джи, но какой смысл, если ее тело в реальности находится в руках отца. Если уж сбегать, то надо делать это и там, и там.

Пятна света, плясавшие в глазах после переноса, наконец-то пропали, и я в кои-то веки смог без спешки оглядеть самое сердце мощи альдноа - Красный вулкан. Кстати, довольно символично, что я сейчас нахожусь на той же площадке, что и год назад, когда Ана-Баал хотел сбросить свою дочь вниз, и только я ему помешал. Внизу все так же беснуется магма, да так, что толстенные стены дрожат и ходят ходуном. У меня даже возникло подозрение, что вулкан живой, смог догадаться о моих планах и сейчас, как может, пытается защититься.

- Вот черт! - я не смог удержаться от вскрика, когда резкий выброс лавы взлетел вверх на пару сотен метров и чуть не достал меня.

Пожалуй, и правда стоит поторопиться. Местные красоты, как и ожидалось, не только притягивают взгляд, но и смертельно опасны. По крайней мере, для чужака.

- Даже жаль, что Красный не смог до тебя дотянуться. Это было бы забавно, если бы после всех моих усилий, чтобы догнать тебя, я в итоге застал бы только догорающий живой факел, - у меня за спиной раздался такой знакомый голос. И лишь боги знают, чего мне стоило сохранить спокойствие и второй раз за день не отпрыгнуть в сторону. - И кто же это такой умный, что догадался тебя защитить?

Император! Ана-Баал собственной персоной стоял и улыбался, глядя на мое ошарашенное лицо.

Неужели все кончено? И мой план, такой безумный, на первый взгляд, но так далеко зашедший, в итоге рассыпался, как карточный домик.


Глава 36. Последствия



- Должен заметить, что не всем нравятся твои идеи, император. Особенно такие, - в тот момент мне не пришло в голову ничего более эффектного.

- Я к этому привык, - как ни странно, довольно спокойно ответил Ана-Баал. - Ты думаешь, все эти долгие тысячелетия было просто?

- Не думаю, - помотал головой я. - Я знаю, что тебе уже однажды спутали планы.

- Не однажды, - мне показалось или император улыбнулся? - Моей младшей дочери больше пяти тысяч лет, а мне самому уже почти пятнадцать. И за все это время я не раз встречал таких самонадеянных букашек вроде тебя.

- Однако мне ты поверил, - возразил я, понимая, что Ана-Баал пока не торопится меня прикончить. Придумывает кару пострашнее? Или просто решил поговорить как классический злодей? В этом случае он бы меня, конечно, сразу разочаровал. Впрочем, личность такого масштаба ничего не делает просто так.

- Поверил, - согласился император. - Спорить не буду. Деньги, власть, любовь красавиц - всем что-то нужно, и ты не исключение... Что ж, пожалуй, я оставлю тебя в живых. Я имею в виду в реальности. Здесь же, боюсь, ты разделишь участь тех, кого ты с моей непутевой дочерью решил спасти. Помучаешься немного, а затем возродишься уже в новой вселенной. Вселенной без Ана-Баала. Ты будешь рассказывать своим внукам о том, что стоял рядом со мной в великий час. Считай, что это мой тебе великодушный подарок.

Все просто, подумал я. Император уже решил, что все кончено. Осталось всего ничего - добрать оставшихся древних и провести ритуал. Для этого, конечно, придется запереть меня в игре, блокируя возможность выхода. К этому мне не привыкать, да и к смерти тоже. Вот только как долго мне придется через это проходить, пока Ана-Баал не наиграется и не уйдет за грань в одиночку?

- Ана-Тари будет уже не до тебя, - продолжил тем временем император. - Там, в новом мире, с нашими предками. С достойнейшими игроками.

А вот это было уже чересчур. Ана-Баал планировал прихватить с собой дочерей и мою жену в том числе? Выходит, в копилку того, что мне надо остановить, добавилась еще одна задача. Но как - как мне ему помешать?!

- Ты спасся от гнева Красного вулкана, - в глазах ящера мелькнуло любопытство. - Это везение с учетом того, что ты хотел помешать мне. Ты планировал уничтожить его своим дредноутом?

Похоже, Ана-Баал был уверен, что «Звезда смерти» - моих рук дело. Впрочем, вполне справедливо и к тому же логично. Карло, конечно же, рассказал императору о моем предыдущем плане, и сейчас император думает, что я пытаюсь найти хоть какую-нибудь лазейку в его защите. Понятно и его спокойствие: благодаря законам Джи даже с помощью орудий копии «Каласкина» мне ничего не удастся сделать с его артефактом-переростком.

- Нет, - покачал головой я.

- И правильно, - кивнул мой собеседник. - Раз уж мы договорились, спустись, пожалуйста, во дворец и сдайся охране. Твоя «Звезда смерти» станет прекрасным пополнением для моего флота, и за это я дам тебе возможность сохранить лицо.

В глазах, как и в голосе ящера не было издевки, когда он просил меня покинуть Красный вулкан. Это была спокойная ледяная уверенность в своей победе. И в своей правоте.

- Нет, - вновь покачал головой я.

- Жаль, - а вот теперь, кажется, Ана-Баал начал раздражаться. - Значит, все же придется сделать тебе больно.

Император сделал шаг в мою сторону, а я активировал призыв короля змей. Всё это время я думал, что стоило лишнему игроку оказаться рядом, как призыв Нага стал невозможен. И если мои догадки беспочвенны, то сейчас ничего и не произойдет. Но пока Ана-Баал великодушно прощал меня, я смог сопоставить некоторые события и сделать выводы. Когда я посещал Санору, местные не высказывали какого-то особого недовольства Содружеством. То есть, конечно, они бурчали как любые провинциалы, считающие, что столица забыла о них, но в целом своей жизнью были удовлетворены. Им никто не мешал жить по своим законам, и даже единицы измерения они использовали свои, местные. А тут вдруг недавно взяли и подняли бунт. И, насколько я мог судить по приходящим новостным сообщениям, довольно жестокий. Потом он постепенно стих. На нет не сошел, но и активно полыхающим быть перестал. Удивительным образом после визита императора Ана-Баала. Точнее, после его отлета домой.

- При случае передавай привет Гюнту, - улыбнулся я, а император дернулся, услышав явно знакомое имя.

Красный вулкан содрогнулся, а окрестности накрыл оглушающий рев. Твердую породу вновь тряхнуло, и я понял, что пора уходить. Даже не так - убегать.

- Самка брамса! - прошипел император альдноа, изменившись в лице, и погнался за мной.

Грохнуло так, что у меня заложило уши, а сердце защемило так, что я всерьез испугался, не накроет ли меня игровой инфаркт. Кусок породы, по которому я бежал, подняло в воздух и отбросило в сторону - я чудом успел спрыгнуть, но уже в следующую секунду меня накрыло градом камней. Я ускорился, насколько это было возможно, а потом просто призвал кантарского бронеящера и вскочил на него, спасаясь от погони и разрушений.

Сидя на мчащейся со всех ног туше, я обернулся, и открывшееся зрелище заворожило меня. Красный вулкан треснул, по разваливающемуся склону бежали огненные ручейки, а в наполовину разрушенном жерле извивался король змей Нага. Черт побери, я не ошибся, и Ана-Баал действительно был охотником. Именно поэтому его присутствие и не смогло помешать мне провести призыв. Как иронично. Захвати он с собой своего хоть самого слабого воина, и у меня бы ничего не вышло. А так, получив в свое время силу охотника, сейчас он открыл дорогу к финальному этапу моего плана.

- Йуххууу! - зачем-то заорал я, возможно, от переизбытка чувств.

Нага плескался в раскаленной лаве, разбрызгивая ее вокруг - огромное количество жизней не давало ему умереть, но не лишало при этом боли. Все в округе накрыло настоящим огненным дождем, то тут, то там начинались пожары, а брызги лавы достигли даже дворца.

- Стой! - заорал кто-то.

Я отозвал ящера и приземлился на горячий пол, готовый к схватке. Ко мне уже спешил Нари, получивший мое сообщение, а со стороны стремительно теряющей свою форму горы приближался Ана-Баал. Очень хорошо. Все-таки помимо проведения диверсии для моего плана еще и очень важно провести переговоры по ее итогам. Иначе, если пройдет хоть немного времени, и обстоятельства последних событий выплывут наружу в неотредактированной версии, ценность моего предложения станет равна нулю. По факту, я разрушу план Ана-Баала, но не смогу спасти свою женушку. А что для меня важнее?

Сделав пару шагов навстречу императору, я задумался: интересно, а как он сумел меня догнать? Ответом был брошенный рядом с императором аэробайк. Все просто.

- И почему я не поверил, что твой призыв охотника способен на такое? - теперь в голосе моего тестя явно слышалось любопытство. Конечно, он знает о моей способности от Карло, но, похоже, самодовольно преуменьшил мои возможности и сейчас расплачивается за это. - Надо же, замахнулся на самого короля змей. И ведь ты получил эту профессию всего чуть больше года назад. И почему вы, земляне, вечно мне все портите?

- Традиция, наверно, - улыбнувшись, я пожал плечами.

Ана-Баал развернулся и, поникнув, смотрел на Красный вулкан, вернее, на то, что от него осталось. Что-то опять рвануло, Нага подлетел в воздух и, извиваясь, грохнулся вниз, продолжая акт вселенского вандализма.

- Что это? - воскликнул подоспевший в этот момент Нари. - Ого! А почему этот, - он указал лапой на императора, - его видит? Он что, тоже охотник?

- Отзови его, - глухо произнес Ана-Баал. - Все кончено.

- Древние ушли, - прошептал пушистик. - Вдвоем нам не справиться.

Я слабо улыбнулся. Как жаль, что эта великолепная семерка скрылась в небытие, лишь только выполнила свою часть плана. А ведь у меня было столько вопросов к одному только Каю.

- Подойди, - потребовал император.

Король змей в этот момент завершил разгром и теперь пополз в сторону дворца. Подумав где-то секунду, я отозвал его. Ана-Баал проиграл, но даже сейчас его железная уверенность прямо-таки заставила меня послушаться.

- Все в порядке, - успокоил я Нари. - Теперь уже все в порядке.

Подойдя к императору, я посмотрел в его усталые и потемневшие глаза.

- Ты ведь понимаешь, что нам все равно придется договариваться? - спросил он.

Я кивнул в ответ и показал, что готов к разговору. Пушистик стоял поодаль, молча наблюдая за нами. И с каждой минутой мой друг мрачнел все больше.

Ана-Баал мог меня раздавить как букашку. И здесь, в игре, и в реальности. Он мог сделать так, что первый игрок Земли просто перестал бы существовать. Но вместо этого он пошел на переговоры. Впрочем, учитывая его подходы к урегулированию проблем и цели, что он перед собой ставит, это решение может показаться неожиданным только на первый взгляд. Фактически сосредоточив власть в своих руках и подогревая противоречия в Содружестве, Ана-Баал наворотил слишком много. И теперь, когда уйти за грань не получилось, нужно было смягчить итоги всей авантюры. Как сказал во время нашей второй встречи древний с Габуна, предложи ему то, от чего он не сможет отказаться, и тогда ты получишь то, что нужно уже тебе самому. И вот он момент, к которому я шел все это время.

Император говорил много и долго, предлагая варианты и почти не торгуясь. У него в руках была Ана-Тари, и старый интриган, я просто уверен, с легкостью привел бы свои угрозы в исполнение. Как я уже говорил, никогда мне не понять долгоживущих инопланетчиков, особенно облеченных властью, как Ана-Баал. Младшая дочь была для него лишь объектом торга, только и всего. Во всяком случае, если и были у него отеческие чувства, то он их умело скрывал.

Все взаимные претензии будут сняты, говорил император. Ана-Тари будет свободной и получит право делать, что посчитает нужным. А он, Ана-Баал, официально признает наш брак с ней и не станет преследовать. Все это будет возможным, если мы оба признаем себя виновными в произошедшем. Во всем! Во всех мятежах, волнениях и войнах, что случились за последний год. И когда император говорил об этом, он улыбался. Что ж, примерно такую цену я и ожидал, но был ли я на самом деле готов к ней?

Ана-Баал не проиграл. Он не ушел за грань, его попытка убить почти сотню древних окончилась неудачей. Но он и не собирался так поступать. Все это дело рук его младшей дочери и ее человеческого любовника. Ведь какая судьба была у моей супруги? Она даже не вечно вторая, она вечно третья. А пока жив отец, то и вовсе четвертая. Право престолонаследия в первую очередь принадлежало Ана-Эни, в случае ее гибели или признания недееспособной - Ана-Яни. И лишь оставшись круглой сиротой моя супруга могла претендовать на власть. Вот и решилась уйти за грань в одиночку, не в силах быть на подхвате.

Все это - жажда власти, с усмешкой говорил Ана-Баал. Старшая и средняя дочери пытались ее образумить, но взбалмошная Ана-Тари гнула свое. Обманула отца, сестер и правительство, втянула в свою авантюру наемников и расшатывала Содружество. А что же делал в это время император? Принимал на себя град критики, разъезжал по отдаленным планетам и пытался решить дело миром. Но проклятый любовник его младшей дочери при помощи купленных агентов разжигал и разжигал огонь мировой революции... В довершение всего миротворцу Ана-Баалу пришлось пойти на крайний шаг и уничтожить сакральное место Альдноа, чтобы помешать своей заблудшей дочери принести в жертву почти сотню разумных. И все это под огнем «Звезды смерти».

- Ты не примешь эти условия, - прошептал Нари, которого я так и не посвятил в последние детали плана. Пушистик, конечно, любил авантюры, но подобное, похоже, было слишком даже для него.

- Примет, - уверенно произнес император. - А я от лица всех альдноа награжу всех, кто пытался предотвратить массовое убийство. Ты же помогал мне, не так ли?

Шерсть на пушистике встопорщилась дыбом, глаза сузились в щелочки, а лицо исказила гримаса ненависти. Нари, который хватался за самые сомнительные контракты, если они пахли деньгами, посчитал предложение императора ниже своего достоинства.

- Ты всегда сможешь найти меня, Александр, - сказал он на прощание и скрылся в портале.

- Мы договорились? - спросил Ана-Баал. Если бы он знал, как давно я был готов к этому вопросу.

- Договорились, - кивнул я, по-земному протянув императору правую руку.

- У вас с Ана-Тари есть три часа, чтобы убраться с планеты, - сказал ящер, ответив на мой жест. - Сам понимаешь, мне придется официально осудить свою непутевую дочь.

- А как же признание нашего брака? - осторожно уточнил я. Не знаю почему, но император все же упомянул этот момент, а отказываться о чего-то, даже если не видишь в этом ценности во время серьезных переговоров, подобно смерти. Противник моментально почувствует твою слабость, и тогда тебе уже ничто не сможет помочь.

- Оно остается в силе, - успокоил меня Ана-Баал. - Ты втерся ко мне в доверие, и я одобрил ваш союз до того, как вы начали действовать.

Я с силой сжал зубы, понимая всю мерзость происходящего. Пусть это и то, к чему я готовился с самого начала, но как же мне надоело быть крайним во всех историях. Единственное, что радует - то, что сейчас я хотя бы делаю это осознанно. Ана-Тари свободна, мы официально муж и жена, но одновременно мы еще и мятежники, пошедшие против отца-императора и Содружества рас. О спокойной жизни придется забыть. Впрочем, давно ли мое существование можно назвать спокойным?

С тяжелым сердцем и одновременно какой-то бесшабашной удалью я шел знакомыми коридорами в сторону комнаты своей супруги. Освобожденная стража, получив прямой приказ Ана-Баала, провожала меня взглядами, но не атаковала. Дверь комнаты-камеры щелкнула разблокированным замком. Я вошел и тут же попал в объятия Ана-Тари.

- Я была уверена, что у тебя все получится, - довольно сказала она, когда мы оторвались друг от друга.

- И была права, - улыбнулся я.

- Все хорошо? - насторожилась она, видимо, разглядев что-то не то в моих глазах.

- Все просто отлично, - ответил я. - Твой отец признал наш брак, так что лучше и быть не может.

А готова ли сама Ана-Тари признать ту цену, что я согласился заплатить от лица нас обоих? Впрочем, пусть кто-то скажет, что это неправильно, что такие решения нужно принимать вместе - здесь я возьму всё на себя. Я мужчина. И вся ответственность должна быть на мне. И пусть я могу обеспечить своей жене лишь три часа спокойствия и свободы, до тех пор, пока не закрутятся жернова информационной машины императора одной из сильнейших рас вселенной - что ж, я пока помолчу и дам ей хотя бы их.

- Выходи из игры и возвращайся ко мне. Я буду тебя ждать! - три часа, одновременно с грустью подумал я. У нас есть всего три часа.

Впрочем, мы свободны, а значит, еще совсем ничего не кончено.


Эпилог



Игры престолов: властные амбиции младшей принцессы чуть не привели к вселенскому краху

Пока высшие правительственные комиссии занимаются урегулированием конфликтов в разных частях Содружества, мировое сообщество обсуждает попытку государственного переворота на Альдноа.

Как гром среди ясного неба на нас обрушилась новость об истинных виновниках раскола в союзе рас. Содружество с тысячелетней историей, не знавшее крупных конфликтов вне виртуального пространства вот уже триста восемьдесят стандартных лет, чуть не кануло в небытие из-за амбициозных планов Ана-Тари, младшей принцессы Альдноа. Что мешало этой госпоже наслаждаться своим положением члена правящего дома? Связи семьи, богатство и беспечная жизнь - всего этого оказалось взбалмошной девице мало. Верховная власть - вот то, что по-настоящему ей было нужно.

Увы, принятый на Альдноа кодекс престолонаследия не позволял младшей принцессе стать королевой. Для этого все члены ее семьи должны были обладать статусом недееспособных или же вовсе оказаться по ту сторону Первого и Второго миров. Говоря простыми словами - покоиться в роскошной общей могиле. Старшей дочерью императора Ана-Баала и, следовательно, ближайшей претенденткой на трон является госпожа Ана-Эни. В случае смерти или отречения Ана-Баала именно она станет новой правительницей Альдноа и членом Совета Содружества. Следом за ней идет госпожа Ана-Яни, средняя дочь императора. И лишь затем в очереди на престол стоит Ана-Тари, ныне признанная виновной в многочисленных преступлениях против разумных.

Как сообщил нам инсайдер, близкий к правящему дому Альдноа, император до последнего скрывал предательство своей дочери. Как отца, его можно понять. Впрочем, как и разумного, облеченного властью. И пока Ана-Баал пытался своим авторитетом спасти положение в мирах, объятых протестами, его лживая дочь готовилась к свержению собственного родителя. В подготовке возможного убийства членов собственной семьи Ана-Тари, как стало известно, участвовал ее любовник с Сол-три - некий Александр Носков. Обманом заслужив доверие Ана-Баала, он получил официальное подтверждение своего брака с его младшей дочерью. По признанию самого императора, он пошел на этот шаг исключительно в интересах дочери - чтобы спасти ее от позора. Если бы Ана-Баал мог хотя бы подумать о том, что на него готовится покушение...

Планы любовников поражают своим коварством: физическое устранение императора и его старших дочерей, за которым последовал бы не менее кровавый ритуал у жерла Красного вулкана. Здесь следует пояснить, что проводиться он должен был в Джи, однако важной составляющей этой адской кухни были немногочисленные древние. Как известно, большинство их представителей имеет лишь виртуальную оболочку, и смерть в игре для них стала бы окончательной и бесповоротной. Для чего же Ана-Тари и ее человеку нужны были эти несчастные? Чтобы осуществить беспрецедентный переход за грань тысячного уровня. Туда, откуда никто пока не возвращался, младшая принцесса Альдноа (впервые в истории!) должна была уйти в одиночку.

Сейчас доподлинно неизвестно, что стало причиной ее выбора в пользу перехода, ведь изначально ею целью был престол родной планеты. Возможно, у Ана-Тари проснулась совесть, и принцесса решила уйти, перенеся свои амбиции за грань. И это вполне реалистичная версия, так как в случае физического устранения родственников она не смогла бы избежать следствия и вероятного обвинения в дворцовом перевороте.

Но тут на сцену вышел ее любовник с Сол-три, обладающий не меньшими амбициями, нежели сама Ана-Тари. Есть сведения, полученные от его бывшего соратника, что Александр Носков настаивал на уничтожении правящей семьи. Его интерес был в том, что после ухода Ана-Тари за грань именно ему, как мужу наследницы престола, досталась бы власть на Альдноа. Покинуть же этот слой реальности вместе с ней он не мог, так как пока не достиг необходимого уровня развития.

К счастью, о планах парочки стало известно. Благодаря верному последователю императора Ана-Баала, мужественно исполнявшему свой долг под прикрытием, чудовищный заговор был раскрыт, и мятежную младшую принцессу надежно укрыли во дворце Ана-Баала. Александр Носков, действуя в сговоре с наемниками и предателями-древними, попытался освободить Ана-Тари и завершить задуманный ими кровавый ритуал. Одним только чудом и, пожалуй, самоотверженным поступком Ана-Баала безжалостной бойни удалось избежать. Для этого императору пришлось пойти на отчаянный шаг и уничтожить Красный вулкан.

- Я каюсь перед народом Альдноа, - заявил правитель, - за содеянное в игровом ареале Джи. Но на тот момент это было единственным способом остановить безумца и предотвратить смерть девяносто девяти ни в чем не повинных душ.

В настоящее время Ана-Тари и ее любовник скрываются от правосудия. Будем надеяться, что карающая длань императора Ана-Баала настигнет их, а Совет Безопасности Содружества сделает все возможное, чтобы справедливость восторжествовала.

«Вселенский аристократ»

Подписывайтесь, чтобы быть в курсе последних новостей из жизни высшего света

- Тебе не кажется, что пресса в последнее время стала более предвзятой? - спросил я супругу, нежно придерживая ее за плечи, пока она читала очередную статью. Меня самого, откровенно говоря, коробило от слова «любовник», да и весь текст был построен так, будто писался на заказ. Впрочем, почему «будто»? Очевидно же, что эта статья, как и миллионы других, заполняющих сейчас медийное пространство всех рас -дело рук Ана-Баала. Император, как и обещал, разыгрывает свое прикрытие на полную.

- Как ты можешь так думать! - Ана-Тари обернулась и весело посмотрела на меня. - Тут же написана чистая правда: ты - мой человек и мой любовник...

- Прекрати, - мягко попросил я жену, которая все так же как и раньше продолжала подшучивать надо мной. И после сделки с Ана-Баалом ничего не изменилось. Когда я рассказывал о взятых на себя обязательствах и том, что нас будет ждать, то боялся, что она сорвется. Но ящерка просто молча кивнула, принимая эту информацию как данность.

«Ты спасал меня! Как я могу сейчас тебя хоть в  чем-то упрекать?» - сказала она тогда, а в памяти тут же всплыли бесчисленные земные истории, когда такие вот спасенные вели себя совсем по-другому. Сколько людей даже за последние годы были готовы втоптать в грязь своих спасителей только за то, что те в процессе посмели нарушить какие-нибудь моральные или даже, вообще, эстетические принципы. Естественно, в таких обстоятельствах благородные порывы душатся на корню. А потом те же самые люди, которые до этого довели, сидят и возмущаются, до чего же докатился этот мир... Так, что-то я отвлекся.

- Разумеется, в этом нет ничего хорошего, - вздохнула тем временем Ана-Тари. - Жаль «Вселенский аристократ» - еще не так давно это было издание, которое просто писало о правящих домах, без лишнего пиетета и однобокости.

- Взбалмошная девица, - улыбнулся я. - Просто тебя в нем сейчас ругают, вот ты и злишься.

Мы весело рассмеялись, а Хиба в этот момент принес нам чай. Самый обычный - черный земной чай. Почти как дома, где я вряд ли в ближайшее время смогу побывать.

- А мне искренне жаль Карло, - вздохнул зеленый великан. - Он был добрым другом. Никогда не поверю, что он сам решил предать всех нас.

Еще раз вздохнув, Хиба ушел на камбуз. Бедняга до последнего отказывался принять предательство робота. А теперь ему было легче думать о том, что Карло заставили пойти против нас под пытками. Несмотря на устрашающую внешность, он был бесконечно добр, этот зеленокожий гигант. И, честно, я был очень рад, что он теперь был с нами. Правда, при этом мы были вынужденно заперты на дредноуте втроем. Ана-Тари смогла взломать систему, но только там, где она была наименее защищена, то есть на вход. В итоге они с Хибой смогли добраться до меня. Но это был путь в одну сторону. По крайней мере, пока.

- Не спорь с ним, - тихонько сказал я супруге. - Пусть царь щитов останется для него тем, каким он его запомнил.

Ана-Тари молча кивнула. Как и я, она уже давно не верила в сказки и в добропорядочных роботов.

- Смотри, а вот это, пожалуй, странно, - неожиданно оживилась супруга, тыча пальцем в экран.

Скрытая угроза?

Акты гражданского неповиновения в отдельных мирах Содружества постепенно сходят на нет, однако эксперты все чаще бьют тревогу - на вселенную надвигается новая беда. За последние месяцы участились сообщения об инцидентах на орбите Гирамы, планеты, которая была уничтожена свыше шести тысяч трехсот стандартных циклов назад.

Напомним, Гирама в то время вела переговоры о вступлении в Содружество, однако была атакована неизвестными мозговыми паразитами, которые выкосили изрядную долю населения. Ввиду угрозы выхода ситуации из-под контроля, экипаж «Каласкина», альдноанского дредноута, посланного на помощь гирамцам, принял решение уничтожить планету. О целесообразности этого шага долгое время велись разгоряченные споры, нет единого мнения на сей счет и сегодня. Как бы то ни было, система, к которой относится Гирама, долгое время была закрытой, а «Каласкин» до сих пор находится на орбите этого мира в законсервированном состоянии.

Впервые о странностях сообщил командир трансгалактического перевозчика «Эмир-Лен», выполнявший рейс в отдаленный рукав галактики Риня. По его словам, ночная сторона Гирамы была искусственно освещена. Экипаж высланного на разведку крейсера службы безопасности подтвердил техногенную активность на поверхности планеты.

Все, что сейчас происходит в этой системе и особенно на Гираме, тщательно скрывается. Однако в Джи ареал этой планеты вновь стал активным и, самое главное, доступным для всех игроков. И, судя по сообщениям отрядов, совершающих разведывательные рейды в гирамские локации, обстановка там более чем напряженная. Живых гирамцев никому встретить не удалось, есть только монстры и NPC, однако все они поражены странной болезнью, передающейся игрокам. К моменту выхода этого материала нам стало известно о десяти пользователях, которые заразились неизвестным недугом в Джи, а в реальности впали в кому.

Мы продолжаем следить за развитием событий.

«Обозреватель Джи»

Глядя на сосредоточенное лицо своей супруги, я напряженно думал: неужели это и есть та самая вселенская катастрофа, которую я притащил с собой из запретного мира?

...

Авторы будут признательны всем читателям, нажавшим на кнопку «Нравится», и, конечно же, тем, кто сделает репост. Вам не сложно, а нам приятно. Ведь если книга хорошая, то почему бы не устроить так, чтобы ее увидело побольше читателей.


Отдельно радуемся каждому, кто подпишется на нас. Прямо чувствуем, как каждый такой человек ускоряет выход следующей части серии)))


Адрес нашей группы в ВК - https://vk.com/tzarzverey


П.С. Вскоре планируем выпустить сборник рассказов, что у нас успели накопиться по всем нашим мирам (в том числе и по «Царю зверей»). Возможно, вам это будет интересно.


П.С.2. Очень рекомендуем попробовать почитать и другие наши книги. Говорят, они тоже прекрасны.



Оглавление

  • Царь зверей 7 Антон Емельянов и Сергей Савинов
  •   Пролог. Темный и темная
  •   Глава 1. Снова дома
  •   Глава 2. Странные дела.
  •   Глава 3. Одним махом
  •   Глава 4. Пираты
  •   Глава 5. Мясо
  •   Глава 6. Выживание
  •   Глава 7. Местные и не местные свиньи
  •   Глава 8. Не один
  •   Глава 9. Право сильных
  •   Глава 10. По-пластунски
  •   Глава 11. Поиски
  •   Глава 12. Соревнование
  •   Глава 13. Комплименты
  •   Глава 14. Живая лавина
  •   Глава 15. На абордаж!
  •   Глава 16. Исход
  •   Глава 17. Запуск
  •   Глава 18. Геометрия
  •   Глава 19. За горизонт
  •   Глава 20. Рывок
  •   Глава 21. Долгожданная свобода
  •   Глава 22. Чужой разум
  •   Глава 23. Всегда и ещё
  •   Глава 24. Неожиданные вести
  •   Глава 25. Почувствуйте разницу
  •   Глава 26. Начинаем подготовку
  •   Глава 27. Если враг оказался вдруг…
  •   Глава 28. Лайса
  •   Глава 29. Лишнее дно
  •   Глава 30. Ложь во благо
  •   Глава 31. Особые подходы
  •   Глава 32. Прикоснуться к бездне
  •   Глава 33. Обещание
  •   Глава 34. Всё тлен
  •   Глава 35. Штурм
  •   Глава 36. Последствия
  •   Эпилог
  • X