Екатерина Флат - В прятки с судьбой [СИ]

В прятки с судьбой [СИ] 1397K, 353 с.   (скачать) - Екатерина Флат

В прятки с судьбой
Екатерина Флат


Пролог

- Все равно ты никуда от меня не денешься! - злобно пообещал он.

Явно хотел добавить что-то еще, но в этот момент я как раз захлопнула перед ним дверь. Причем, весьма удачно. Судя по витиеватому ругательству с той стороны, незваный визитер получил по носу. Я тут же спешно заперлась на все два замка и даже на старую разболтавшуюся щеколду. И настороженно прислушалась.

К счастью, у Игоря хватило крох его ума, чтобы не долбиться в дверь. Он, похоже, ушел. Я поспешила на кухню, отсюда из окна как раз просматривался двор дома. Пусть уже опустились сумерки, но света фонарей хватало. Через пару минут виновник моей паранойи вышел из подъезда, направился к своей машине и вскоре уехал.

Вздохнув, я рассеянно погладила спящего на подоконнике лохматого рыжего кота. Варфоломей довольно муркнул и перевернулся на спину, вытянув лапы.

- Вот хорошо тебе, Вафля, - пробормотала я, - ешь, спишь и никаких больше забот.

Котяра фыркнул и принялся вылизываться. Ну да, ему было не до проблем простых смертных.

- А мне-то что делать? - продолжала я рассуждать вслух. – Этот долбанутый ведь не отстанет… Из университета отчисляют его стараниями, с работы уволили, с квартиры надо будет через неделю съезжать, опять же Игорю спасибо, хозяйку подговорил. По всем фронтам обложил, мерзавец! – я с психу стукнула кулаками по подоконнику.

Варфоломей посмотрел на меня с явным укором и снова фыркнул.

- Да ладно тебе, я не ною, - я примирительно улыбнулась. – Просто временная хандра. Это сейчас все кажется беспросветным, а завтра утром проснусь бодрой и веселой, и тогда уже и буду думать, как нам с тобой жить дальше. А точнее, где и на что, - философски подытожила я и не удержалась от мечтательного: - Лично я бы уж точно не отказалась от какого-нибудь чуда…


Несмотря на тяжелые мысли, заснула я быстро. Было бы не удивительно, если бы меня начали мучать кошмары с Игорем в главной роли. Подобное частенько мне снилось. Если днем я еще лелеяла оптимизм, то, видимо, ночью скрытые эмоции брали свое. Но сегодня сон мне привиделся довольно странный. Причем, наблюдала я за происходящим как бы со стороны. Просто созерцая. Без возможности размышлять.

Вроде бы я никогда лунатизмом не страдала. По крайней мере, насколько я знала. Но в сновидении я вдруг встала с кровати, чуть приоткрыв глаза, и побрела к шкафу. А точнее, к встроенному в него во весь рост зеркалу. Не меньше минуты просто стояла и смотрела на свое сумрачное отражение. Но вдруг по краям пробежала рябь, и вместо самой себя чуть лохматой и в пижаме я увидела совсем другое.

Их было двое. Важная дама в пышном платье на средневековый манер придирчиво разглядывала меня колючим взглядом маленьких глаз. А стоящий рядом с ней ссутулившийся худощавый мужчина в балахонистом камзоле лебезил:

- Вот, госпожа, это самый лучший вариант.

- Она не похожа на Зафини, - презрительно перебила дама. – Абсолютно.

·           Так вы не на внешнее сходство смотрите, - сутулый залебезил еще больше. – Внешность иллюзией так можно скрыть, что никто не догадается.

- Хм… - она все равно не спешила одобрять. – Что-то не нравится мне эта девчонка… Чересчур смазливая. И даже сейчас, когда она без сознания, видно, что дерзкая. С ней точно будут проблемы.

Мужчина покосился на свою госпожу с явным сомнением. Видимо, недоумевал как это она так по моему сонно-апатичному лицу дерзость определила. Но спорить все же не стал. А дама все так же презрительно продолжала:

- А мне и без этого проблем хватает. Предыдущая понравилась больше. Откуда там она была? Из Риджилии?

- Госпожа, повторюсь, но она, - мужчина указал на меня, - самый лучший вариант. Я досконально исследовал два десятка миров за прошедшую неделю, и из всех девушек с нужной магической сущностью именно эта подходит больше всего. Вдобавок, ей так же девятнадцать лет. Что же до той из Риджиллии… - он замялся, - при всем внешнем сходстве с вашей дочерью там один существенный изъян. Из-за которого, собственно, нам и приходится искать замену для Зафини.

Женщина с явным неудовольствием поморщилась и снова окинула меня придирчивым взглядом.

- А у этой, значит, и магия совпадает, и возраст… Ну что ж, Расен, если вы гарантируете нераспознаваемую иллюзию внешности, то я согласна. Но я настаиваю на том, чтобы девчонка была в подчинении. Сможете?

- Но, госпожа, если магию иллюзии еще получится скрыть, то подчинение точно распознают, мы не можем так рисковать. Быть может, получится с девушкой как-нибудь обманом договориться, чтобы она добровольно согласилась. Я тут повыяснял немного… - у него в руках материализовался чуть помятый свиток, Расен бегло просмотрел написанное, - у нее сейчас проблемы. Можно пообещать ей все решить. Или награду какую-нибудь придумать. А если она все же не согласится, то попытаемся рискнуть с подчинением. Хотя, повторюсь, это равнозначно провалу.

- Все-все, Расен, я тебя поняла, - раздраженно перебила дама. – Берем ее, ты меня уговорил. На всякий случай подчисти ей память. Раз уж у девчонки магическая сущность дракона, то этот разговор вполне может быть ею услышан. Чего нам уж точно не надо.

-    Хорошо-хорошо, госпожа, все сделаю, - мужчина спешно кивнул.

Напоследок окинув меня очередным недовольным взглядом, дама исчезла, в отражении остался только Расен. Воровато оглянувшись, словно опасаясь подслушивания, он пробормотал мне виновато:

-    Прости, милое дитя, но, видимо, такова твоя судьба, - попутно водил пальцами по незримой преграде зеркала между нами, будто какой-то замысловатый узор вырисовывал. - Не повезло тебе обладать магической сущностью, схожей с дочерью моей госпожи. А теперь все, участь твоя незавидна... Увы, в живых потом тебя точно не оставят, слишком это рискованно. Я здесь не причем, конечно, - спешно заверил он, - я лишь преданный слуга моей госпожи. Уж очень у нас тут серьезные дела творятся. И ради них вполне можно пожертвовать жизнью одной иномирянки.

По зеркалу пошла рябь, постепенно закручиваясь спиралью. Сутулый маг по ту сторону исчез, вокруг стало враз темно. И только сейчас ко мне вернулась способность осознавать происходящее. Мгновение неверия... И тут же чужая воля принялась беспощадно уничтожать мои воспоминания об услышанном разговоре. Уже в последний миг, прежде чем я все это забыла и отключилась, мелькнула яростная мысль. Мною хотят пожертвовать ради каких-то там своих целей? А вот и обойдетесь. Мне моя жизнь еще пригодится. Лишь бы забывшая я не слишком поздно узнала об истинной ожидающей меня участи... 


В прятки с любовью. Глава первая

Я еще толком проснуться не успела, но уже закрались подозрения, что с окружающим миром что-то явно не в порядке. Где Вафля? Где его требовательный мявк, мол, вставай давай, холоп, пора господина завтраком кормить? Ведь каждое утро я просыпалась не по будильнику, а стараниями моего наглого кота. Но сегодня почему-то царила подозрительная тишина.

Открыв глаза, я сонно огляделась. Ну понятно, Вафля не мявкает, потому что его нет дома. Впрочем, и меня нет дома. Я где-то… А ведь вправду, где это я? Маленькая и абсолютно розовая комната… Шторы, ковер, балдахин, роспись на стенах и мебель – все розового цвета. Даже в глазах сливалось. Казалось, я каким-то немыслимым образом уменьшилась и очутилась в домике для Барби. Я на всякий случай ущипнула себя, но нет, пробуждения не последовало. Так где я и как тут очутилась? Окончательно свихнувшийся Игорь похитил? Или, может, это я сошла с ума и у меня уже галлюцинации?

Я только собралась встать с кровати, чтобы разведать обстановку, как дверь в спальню открылась. Но вопреки моим ожиданиям вошел не добрый дядечка-врач и не больной на голову похититель. В комнату чинно вплыла дама. Подол ее пышного на средневековый манер платья достигал пола и не шевелился при ходьбе, из-за чего казалось, что незнакомка не сделала ни шагу. Но, скорее всего, тут никакой мистики не было, просто такая манера плавно ходить. На вид даме было около пятидесяти. Полноватая, с собранными в строгий пучок светлыми волосами и колючим взглядом маленьких глаз, она совсем не располагала к себе. И улыбка гнетущего впечатления не исправила. Как-то не слишком-то естественно незнакомка улыбалась.

- Ах, дитя мое, ты уже проснулась! – она всплеснула руками, всем своим видом демонстрируя, мол, радость-то какая.

Лично я уж точно не была уверена, что проснулась. Но на всякий случай ответила:

- Здравствуйте. А вы, простите, кто? И где я нахожусь?

Дама прошествовала к моей кровати и аккуратно присела на край. Не переставая улыбаться, смотрела на меня с таким дружелюбием, что даже не по себе стало.

- Ты, главное, не пугайся, - ласково принялась объяснять она. – Тебе здесь никто не причинит вреда. Я искренне сожалею, что пришлось спешно забрать тебя из твоего мира, но иначе никак не получалось. Да, дитя мое, ты сейчас в совсем другом мире. У нас здесь чудесно, царит магия и гармония. Тебе тут непременно понравится.

- В другом мире? – скептически перебила я. Может, эта странная дама – просто моя соседка по палате? И в комнату, действительно, вот-вот войдет добрый дядечка-доктор, даст нам вкусных таблеток…

- Да-да, даже не сомневайся, ты теперь в магическом мире, - подтвердила незнакомка, прерывая мои размышления. – Я понимаю, что звучит странно, но так и есть. И я готова ответить на все твои вопросы.

- Ну допустим, это и вправду другой мир, но я-то тут зачем? – настороженно поинтересовалась я.

- Все просто, - моя собеседница смиренно сложила руки на коленях. – Ты поможешь нам, а мы в свою очередь поможем тебе. Мы знаем, что у тебя сейчас довольно безрадостная ситуация. Вот-вот будет негде жить и не на что, твоих родителей уже два года как нет, помочь некому. И вдобавок тебе проходу не дает один довольно влиятельный и безумно влюбленный негодяй. Но мы можем решить все твои проблемы. Немного золота, немного магии – и все, - она улыбнулась, - назойливый поклонник про тебя и думать забудет, к тому же ты станешь настолько богатой, что на долгие годы хватит.

Перспектива вот так вот чудесно избавиться от уже порядком надоевшего мне Игоря казалась ну очень заманчивой. Если, конечно, это было вообще осуществимо. Но почему-то уже вполне верилось, что я и вправду в другом мире. Какое-то внутреннее наитие подсказывало. Мелькнула обеспокоенная мысль про Вафлю, но мой наглый котяра уж точно не пропадет. Он и так через открытую форточку частенько сигал на балкон, а оттуда перебирался на соседский к милейшей старушке, которая все его подкармливала. Уж точно она моего Варфоломея приютит. Ну а в остальном меня ничто не держит. Ни в универ, ни на работу теперь не надо.

- Я вижу, ты заинтересовалась, это просто замечательно! - дама все это время внимательно за мной наблюдала. И то ли могла читать мысли, то ли на моем лице весьма красноречиво отражались все эмоции.

- Кстати, мы ведь так и не познакомились, - тут же продолжила она. – Меня можешь называть госпожой Датритти. А как твое имя?

- Кристина, - ответила я и, спохватившись, добавила: - Приятно познакомиться. Ну допустим, меня и вправду заинтересовало ваше предложение. Так а что я должна сделать взамен?

- О, сущие пустяки! – госпожа Датритти прямо таки лучилась дружелюбием. – Ты всего лишь выйдешь замуж.

- Что, простите? – оторопела я.

- Дитя мое, совершенно не стоит так волноваться, - с жаром заверила она. – Это же будет не совсем по-настоящему. Тебе просто нужно на время церемонии заменить невесту. Дело в том, что моя дочь должна выйти замуж, но у нее очень редкий и ценный магический дар. А свадебная церемония тоже магическая. Не стану тебя утомлять долгими объяснениями, все равно ведь ты в этом не разбираешься, но из-за столкновения магий моя дочь может остаться без своего ценного дара. Этого допустить никак нельзя. Потому и нужна для нее замена. Причем, все в тайне, чтобы избежать скандала, все-таки жених моей Зафини – сам наследный принц Андар…

 -   Слушайте, вы вообще сейчас серьезно все это говорите? - я все-таки перебила. - Вы предлагаете мне выйти замуж за какого-то там принца вместо вашей дочери?

-    Ты совершенно напрасно волнуешься, - госпожа Датритти даже руками всплеснула. - Церемония магическая ничем тебе не грозит, ты ведь не маг совсем. Так что для тебя, иномирянки, как будто и не произойдет ничего. Просто надо будет постоять рядом с женихом, магические клятвы попроизносить и все. А потом вы с Зафини незаметно снова поменяетесь местами. Она уже будет на правах жены принца, сохранив свой редкий дар, а тебя мы вернем домой. И конечно же отблагодарим, как и договаривались.

Говорила она вроде бы искренне... Но почему мне упорно чудился подвох? Даже не подвох, а подвохище!

-    А если я откажусь? - как бы между прочим спросила я. - Вы меня просто сейчас обратно в мой мир вернете? Госпожа Датритти на миг недовольно поджала губы, но ответила все же со стабильным дружелюбием:

-    К сожалению, нет, это очень сложный магический ритуал, к нему нужно заранее готовиться. Так что вернуться ты сможешь не раньше, чем через пару недель. И как раз на это время ведь назначена свадьба. Так почему бы тебе не помочь нам, раз все равно ты здесь будешь? Ведь ничего сложного от тебя и не требуется.

-    Просто постоять рядом с принцем на церемонии, изображая невесту? - еще раз уточнила я. - И от самой этой магической церемонии мне ничего не будет?

-    Все верно, для тебя совершенно никаких последствий, - подтвердила госпожа Датритти. - Милая Кристина, не стоит сомневаться. Это же такое счастье, такой подарок судьбы для тебя. Настоящее чудо! Две недели в чудесном магическом мире в довольстве и роскоши, а потом возвращение домой, а там уже никаких прежних проблем. Мы даже можем вернуть тебя в тот день, в который забрали, так что по времени ты там не потеряешь. Так что? Ты согласна?

Ах, как все-таки заманчиво было избавиться от Игоря, так отравлявшего мне жизнь в последнее время...

-    Хорошо, - решилась я. - Я согласна.

-    Вот и чудненько! - госпожа Датритти даже в ладоши захлопала. - Уверяю, ты об этом не пожалеешь!

А уж как я на это надеялась...


Из одежды мне выдали простое серое платье и неудобные туфли на плоской подошве. Походило на униформу прислуги, что, впрочем, так и оказалось. Но как мне объяснила Датритти, это, чтобы я не привлекала к себе ненужного внимания.

Завтрак прямо в комнату принесла пожилая служанка. Тяжелый поднос немного трясся в ее руках, из-за чего фарфоровый чайничек чуть не соскользнул на пол. Я едва успела его подхватить. Благо, как раз рядом была. Поставила чайник на стол у кровати, тут же следом забрала у обомлевшей служанки поднос с блюдами.

-    Что? - не поняла я молчаливого ступора окружающих. Госпожа Датритти смотрела на меня с удивлением и явным недовольством, а пожилая служанка, кажется, и оторопела, и перепугалась одновременно.

-    Вон отсюда, старуха криворукая, - презрительно приказала ей госпожа.

-    Слушайте, вы чего так грубо? - нахмурилась я.

И без того зашуганная служанка бросила на меня очередной ошарашенный взгляд и, беспрестанно кланяясь своей госпоже, попятилась к выходу. Едва за ней закрылась дверь, Датритти снизошла до ответа мне:

-    Это же просто служанка, - довольно холодно пояснила она. - Притом, нерасторопная и неуклюжая. Я обращаюсь со слугами именно так, как они того заслуживают. Тем более это уклад нашего мира, и не нам его оспаривать. Но давай не будем об этом, - она снова заулыбалась. - Завтракай, а потом я тебя познакомлю с моей дочерью.

Я не стала вступать с ней в философский спор, что слуги тоже люди. Пока не стала. Все-таки маленькие бутербродики на блюде выглядели очень соблазнительно, и не хотелось портить аппетит препирательствами. А после завтрака я подобрела окончательно. Правда, не факт, что надолго. Ну а пока Датритти повела меня к своей дочери.


Похоже, это был или маленький замок, или очень большой особняк. И все бы ничего, но роскошь обстановки добивало засилье розового цвета вокруг.

-    Любите розовый цвет? - не удержалась я, пока мы шли по коридору.

-    Это не розовый, - госпожа Датритти даже поморщилась, мол, как стыдно не различать, - это светло-ало- лавандовый. Между прочим, любимый цвет моей дочери.

-    Мне уже не терпится с ней познакомиться. Думаю, весьма неординарная и разносторонняя личность.

-    Еще бы, - она явно не уловила легкого сарказма в моем голосе, - Зафини вся в меня.

-    Ни мгновения в этом не сомневаюсь.

Вот зря я до этого мысленно ворчала насчет серой униформы. Да на фоне всего розового серому так глаза радовались! Тем более слуг вокруг хватало. Все суетились по своим делам. Правда, явно стараясь лишний раз не попадаться на глаза своей госпоже.

Так мы добрались до очередной розовой двери, за которой оказалась розовая комната. А в ней розовая девушка.

Зафини совсем не походила на свою мать. Если госпожу Датритти можно было сравнить с суровой гранитной глыбой, то ее дочь упорно напоминала зефирку.

-    Ну наконец-то! - возмутилась она. - Сколько можно ждать! Оу... - сердитый взгляд замер на мне. - Это она, что ли?..

-    Да-да, именно она, - подтвердила ее мать.

-    Кхм... - я очень старалась говорить вежливо. - Вы не подумайте, я не критикую, но вам не кажется, что моя кандидатура... как бы сказать... Или у вас тут женихам на время свадьбы глаза завязывают? Или невеста с мешком на голове традиционно? Только, боюсь, в нашем случае и мешок не спасет. Даже очень большой. Хотя есть вариант с закрытым шкафом. Жених не будет против, если вместо просто невесты на церемонии с ним рядом постоит шкаф с невестой внутри? Нет, ну правда. Или я одна тут вижу, что мы малость не похожи?

Зафини была невысокой блондинкой с весьма пышной грудью и контрастно тонкой талией. Пышное розовое платье еще больше усиливало общую «зефиристость» образа. Да даже светлые волосы отливали розовым оттенком! Миловидность лица немного портило капризное выражение. Так и представлялось, что Зафини топнула ножкой, уткнула руки в бока и потребовала: «Хочу замуж за принца!». И ее маменька тут же помчалась со всех ног и притащила за шкирку ей принца. Перевязанного подарочной розовой лентой. То есть, тьфу, светло- ало-лавандовой.

Я же была выше Зафини на голову. Плюс к этому брюнетистая шевелюра, ну и пышность груди уж точно на пару размеров уступала. И абсолютно никакого сходства в чертах лица... Нет, тут если только применять вариант со шкафом на церемонии.

-    Конечно, внешне вы совсем не похожи, - терпеливо поясняла мне госпожа Датритти, - но это мелочи. Магия на время изменит твою внешность, ты станешь точь-в-точь как Зафини. Тут куда важнее, что тайная сущность совпадает. Но это тоже из разряда магии, тебе будет неинтересно.

-    Ну почему же, мне очень даже интересно, - возразила я, попутно разглядывая унизанные кольцами пухлые пальцы Зафини. Причем, на каждом было по три-четыре штуки, все золотые с массивными камнями.

-    Долго объяснять про суть магии, - отмахнулась госпожа Датритти. - Тем более нужно быть магом, чтобы все это понять. Так что вернемся к насущному. Значит так, Кристина, тебе магически изменят внешность перед церемонией, так что никто не догадается, что ты не Зафини. Естественно, ты будешь знать, что говорить и как себя вести, и никак себя не выдашь. У нас есть две недели, чтобы ты все усвоила. Этого времени более, чем достаточно. В общем, все предельно просто. Вопросы есть? - в ее взгляде на меня уже явственно сквозило раздражение.

-    Да, есть один. Весьма насущный, - пробормотала я задумчиво. - У вас тут не найдется не светло-ало- лавандовой комнаты? Боюсь, я не в силах две недели прожить в такой обстановке. Даже вот вашу дочь сейчас я вижу с трудом, - я указала на кровать.

-    Это подушки, - госпожа Датритти аж побагровела.

-    Я тут вообще-то, слепая, что ли? - аналогично побагровевшая Зафини обнаружилась справа от меня.

-    Знаете, у вас просто потрясающие способности к маскировке! - я даже восхитилась. - Но наверняка всем окружающим было бы несомненно проще жить, если бы вы носили на шее какой-нибудь маленький колокольчик. А то зайдет кто-нибудь в комнату из слуг, вас не заметит, еще споткнется ненароком.

Зафини побагровела еще больше, вперила возмущенный взгляд в свою мать:

-    Это, по-вашему, наилучший вариант?! Вы издеваетесь?!

-    Увы, лучший, - госпожа Датритти сама чуть зубами не скрипела.

-    Я к вам сюда и не напрашивалась, - напомнила я.

Еще немного возмущенно попыхтев, дама все-таки снова приняла благостно-дружелюбный вид.

-    Кристина, ты пойми, у нас просто тут очень сложная ситуация, мы все сильно переживаем. Я не хотела сначала говорить, но все же признаюсь кое в чем, - она вздохнула. - Беда в том, что из-за несовместимости магии моей дочери и свадебной церемонии Зафини даже погибнуть может. А отменить свадьбу нельзя. И скандал будет, и моя дочь ведь так любит своего будущего мужа!

-    Так я ведь от нашего уговора и не отказываюсь, - ответила я. Правда, перспектива на какое-то время превратиться в Зафини меня не впечатляла от слова совсем.

Госпожа Датритти не успела мне ничего сказать. В комнату постучали.

-    Войдите! - недовольно крикнула Зафини.

Тут же дверь открылась, являя молодого худощавого парня в сером подобии униформы.

-    Госпожа, - он тут же поклонился Датритти, - вам срочное послание, - на вытянутых руках протянул маленький серебряный поднос с белым конвертом на нем.

Датритти тут же послание схватила и приказала слуге выйти. Юноша спешно покинул комнату. А мать Зафини сорвала с конверта сургучную печать, развернула послание. Но едва пробежала по нему глазами, как резко побледнела.

-    Это катастрофа... - она буквально рухнула на рядом стоящее кресло и теперь обмахивалась конвертом. - Это просто катастрофа...

-    Что там еще? - раздраженно поинтересовалась Зафини. Выхватила у матери послание, прочитала и даже перепугано вскрикнула.

-    Так... так... нам надо успокоиться, - госпожа Датритти уже вскочила с кресла и теперь нервно вышагивала по комнате.

-    Это конец, провал, все тщетно! - Зафини уже уткнулась в подушки на кровати с явным намерением рыдать.

-    Ничего не провал! - возразила ее мать. - Сейчас все продумаем!

-    Я, конечно, извиняюсь, что лезу не в свое дело, - я с любопытством за ними наблюдала, - но что за катастрофа-то?

Датритти покосилась на меня недовольно, но все же со вздохом пояснила:

-    Как выяснилось, принц прибудет за Зафини уже сегодня, чтобы отвезти во дворец. А там магию незаметно применить не получится.

-    То есть... - нахмурилась я.

-    Да, - мрачно подтвердила мои невысказанные догадки госпожа Датритти, - ты заменишь Зафини не только на церемонии, но и на эти две недели до нее. Иначе никак. Во дворце поменять вас местами незаметно уже не получится.

-    Выходит, я уже сегодня сменю внешность, уеду с принцем во дворец, проживу там две недели, как-то с окружающими общаясь... Ну да, вы правы, это полнейшая катастрофа, - безрадостно согласилась я.

Зафини уже вовсю взахлеб рыдала уткнувшись в подушки.

-    Других вариантов у нас все равно нет, - Датритти была преисполнена решимости. Быстро подошла к двери, распахнула ее и рявкнула в коридор:

-    Срочно позвать ко мне Расена!


Спешно примчавшийся маг оказался сутулым мужчиной неопределенного возраста. Он раза по три поклонился госпоже Датритти и ее дочери. И даже мне один раз на всякий случай. Выслушал все вопли и причитания про «это катастрофа!» и пролебезил:

-    Смею вас уверить, достопочтимые госпожи, мы успеем изменить внешность иномирянки до прибытия принца.

-    Да тут не в одной внешности проблема, Расен! - продолжала бушевать Датритти. - Кристина же ничего не знает! Ни о нашем мире, ни о царящих здесь порядках! Ни как вести себя в аристократичном обществе!

-    Это уж точно, - пробурчала Зафини, явно мне не простившая совета носить на шее колокольчик. - Давайте на всякий случай сделаем ее немой, ну или хотя бы ограничим ее речь несколькими фразами.

- А давай ты просто сама займешь место невесты на церемонии, - я мило улыбнулась ей в ответ.

Зафини клацнула от злости зубами, но больше не встревала, сидела с разобиженным видом в кресле в углу. Впрочем, почти сразу же слилась с розовой обстановкой.

-    Я полагаю, девушка достаточно умна, чтобы вести себя подобающе, - осторожно произнес маг, исподтишка на меня глянув. - Ведь для нее самой выгодно, чтобы свадьба состоялась.

-    Никаких скандалов я устраивать не собираюсь, честно, - подтвердила я. - И ничего лишнего тоже не наговорю. Но все равно мне нужна хоть какая-то информация, чтобы правдиво изображать Зафини.

Датритти даже начала успокаиваться.

-    Впрочем, все и вправду не так уж катастрофично, - пробормотала она в задумчивости. - Мы ведь во дворец поедем вместе, я там постепенно расскажу все нужное. Да и с принцем все равно встречи будут нечастыми... Ну что же, Расен, - она перевела взгляд на мага, - дело только за тобой.

-    Я могу провести магический ритуал прямо здесь и сейчас, - услужливо ответил тот.

-    Вот и замечательно! Проводите! А мы пока пойдем распорядимся насчет второго завтрака, что-то у меня от всех этих волнений аппетит разыгрался. Зафини! Идем!

Они вышли, плотно закрыв за собой дверь. Я едва сдержала ликующий возглас. Все-таки на мага я возлагала определенные надежды.

-    Ну что ж, приступим, - он закатал рукава камзола и встряхнул пальцами.

-    Погодите, а можно сначала вопрос? - попросила я.

-    Да, конечно, - Расен смотрел на меня весьма настороженно.

-    Не могли бы вы мне объяснить немного по поводу магических сущностей? Почтенная госпожа Датритти упоминала, что у меня с ее дочерью схожая. Это как?

Я очень надеялась на честный ответ. Все-таки сама Датритти явно что-то утаивала. Ведь сначала говорила, что мне магическая свадебная церемония ничем не грозит, а потом обмолвилась, что с подобной сущностью погибнуть можно. Так где правда?

Расен сразу расслабился. Видимо, опасался, что я спрошу что-то другое.

-    С магическими сущностями все довольно просто, - охотно пояснил он. - Магией в нашем мире обладают далеко не все, это как величайшее благословение богов. И сама магия всегда воплощается определенной сущностью. К примеру, у меня в образе филина. А у госпожи Зафини - дракон.

Я едва сдержала хихиканье. В моем воображении мигом нарисовался розовый дракон, сделанный из зефирок, который обиженно поджимал губки, плюхался в подушки и капризно требовал подать сейчас же принца.

А Расен вдохновенно продолжал:

-    Дракон - это вообще самая редкая разновидность магической сущности. Родись вы в нашем мире, то и ваша бы магия начала себя проявлять. Ну а так вам совершенно ничего не грозит, не беспокойтесь. Давайте все же начнем. Я заранее все подготовил, так что присутствие госпожи Зафини все равно нам не потребуется.

- А мне что делать?

-    Ничего совершенно, просто стойте на месте. Ритуал займет лишь несколько минут, и вы даже ничего не почувствуете.

Меня почти тут же со всех сторон заволокло искристым мерцанием как в кокон. Снаружи Расен что-то словно бы нараспев зачитывал, закрыв глаза и периодически взмахивая руками. Выглядело довольно забавно, но мне все равно сейчас было не до веселья. Пусть я успокоилась насчет магической сущности, ведь маг говорил вроде бы искренне. Но сама перспектива две недели выглядеть как Зафини, говорить как Зафини... Вдобавок наверняка под неусыпным надзором ее добрейшей матушки. Зато во дворце поживу. Да и уж очень хотелось посмотреть на того несчастного, которому достанется в жены любительница светло-ало-лавандового.

Светящийся кокон вокруг меня пропал так же внезапно, как и появился.

-    Ну как вы себя чувствуете? - участливо смотрел на меня Расен.

-    Все в порядке... - я осеклась. - а что у меня с голосом? Он какой-то не такой.

Вместо ответа маг сделал приглашающий жест к настенному зеркалу в тяжелой золотой раме. Я спешно подошла и замерла. Из отражения на меня смотрела Зафини в серой униформе прислуги и заплетенными в «колосок» светло-розовыми волосами. И с таким оторопевшим выражением лица, словно призрака увидела.

-    Какой кошмар... - вырвалось у меня само собой.

Да и по ощущениям было немного непривычно. Вопреки моим ожиданиям магическая иллюзия была не просто видимостью, я даже физически ощущала себя в другом теле. И это ощущение мне совсем не понравилось.

-    Просто нужно привыкнуть, - весьма довольно рассматривал меня Расен. - Зато теперь вас никто не отличит! Сходство получилось идеальным!

Это же подтвердили и вернувшиеся Датритти с Зафини. Точнее Датритти подтвердила, а Зафини презрительно фыркнула:

-    Жалкое подобие.

Но я даже не стала удостаивать ее ответом.

Расен откланялся, прямо в спальню подали чай с пирожными, и уже знакомая пожилая служанка расторопно собирала вещи Зафини в дорожный сундук. Мне и самой пришлось сразу переодеться. Я, конечно, пришла в тихий ужас от стабильно розового гардероба, но тут уж выбирать не приходилось. По словам, Датритти во дворец поедем сегодня же, так как принц почему-то не любит здесь задерживаться. Почему, интересно? Аллергия на розовый?

Попутно выяснилось, что до столицы добираться в экипаже часа два от силы. А сейчас, получается, мы находились в пригороде, и все бы ничего, но во дворец мне предстояло отправиться уже в компании принца. А Датритти и слуги поедут в другом экипаже. Вдобавок с ними еще Расен должен был ехать. Хотя, может, так у аристократов положено - везде таскать за собой мага.

Мне как раз служанка крутила из волос на голове букли как у Зафини, когда доложили о прибытии принца. Встречать его помчалась настоящая невеста, а Датритти осталась со мной. Дать последние напутствия перед поездкой, пока ее дочь немного потянет время, беседуя с женихом.

-    Лучше всю дорогу во дворец просто молчи, - мать Зафини явно волновалась. - Если Андар спросит что-то, на что ты не знаешь ответа, как-нибудь выкрутись, но ничего лишнего не ляпни. Или лучше пожалуйся на плохое самочувствие, чтобы он тебя беседами не беспокоил. Пока главное, добраться до дворца без проколов. А там уж я тебе основательно успею все рассказать.

Служанка как раз закончила с моей прической и снова принялась спешно собирать сундук. А я подошла к окну и осторожно выглянула. Отсюда с высоты второго этажа как раз открывался вид на расположенный внизу сад. И я даже успела заметить Зафини под ручку с принцем. Правда, самого Андара толком разглядеть не получилось. Я лишь уловила, что он явно выше своей невесты и блондин. И даже не в розовом.

-    Только ни в коем случае не подведи, - обеспокоенная Датритти все не умолкала. - Не дерзи, не спорь, не пререкайся. Постарайся вести себя как настоящая Зафини.

На мой взгляд, виновница происходящего уж точно не могла похвастаться ангельским характером. Но ее мать уж точно так не считала.

-    Так, все, - в комнату влетела запыхавшаяся Зафини, - дорожный экипаж уже подан! А Андар сегодня в дурном расположении духа! Но это замечательно, он не настроен общаться!

-    Вот и чудесно! - обрадовалась Датритти. - Все, Кристина, пойдем. Я тебя провожу. Максимум через полчаса отправлюсь следом. Как только вещи будут собраны, - она бросила недовольный взгляд на служанку.

-    Хорошо, пойдемте, - лично мне уже очень хотелось покинуть это общество.

Впрочем, вовсю закрадывались опасения, что принц Андар окажется обществом не лучше.


Счастливый жених, он же - «любитель зефирок», он же - наследный принц чего-то там Андар не оправдал моих ожиданий. Все-таки я заранее представляла его под стать Зафини, а на деле он оказался очень даже симпатичным молодым мужчиной крепкого телосложения и довольно равнодушного вида. Казалось, ему вообще совершенно наплевать на происходящее, и он здесь только потому, что так надо. Но уже за одно то, что он не в розовом, я хотела подойти и пожать его руку.

А вообще принц на свою невесту внимания не обращал. Вежливо отвечал на лебезящие речи госпожи Датритти, пока мы шли к экипажу. Причем, они вдвоем были впереди, а я притормаживала. Во-первых, туфли у Зафини оказались ужасно неудобными. Слишком большие каблуки норовили вот-вот подвернуться, так что пришлось идти очень осторожно. Ну а во-вторых, мне все же хотелось и по сторонам посмотреть.

Особняк, из которого мы вышли, выглядел внушительно и немного неказисто. Чересчур много лепнины с позолотой на стенах смотрелись кривыми буграми. То ли архитектор так схалтурил, то ли просто так в этом мире было принято. От дверей дома вела дорожка, обрамленная аккуратными клумбами, до самых кованных ворот. А там уже ждала роскошная карета.

О том, что теоретически принц должен был открыть мне дверцу, я задумалась, уже самостоятельно ее распахнув и забравшись на мягкое сидение в карете. Я лишь успела заметить в окно, как на миг гневно сверкнула глазами Датритти. В ответ я просто пожала плечами, мол, извините, недочет. Но Андар как будто этого и не заметил. Правда, складывалось впечатление, что не заметит, если даже его зефиристая невеста заберется на крышу кареты и примется там танцевать канкан с кучером. По-моему, и со свадьбой все эти ухищрения затеяны зря. Жених, похоже, даже не хватится, если невеста вообще не будет на церемонии присутствовать.

Принц сел в карету, и мы тронулись в путь. Я разместилась у одного окна, Андар у другого. И первые полчаса у нас царила полнейшая идиллия. Я на него даже не посмотрела ни разу, и он тоже не отвлекал меня от разглядывания пейзажа. К тому же, я так увлеклась, что вообще забыла о наличии еще кого-то на одном сидении со мной.

Все-таки этот мир казался очень красивым. По крайней мере, та местность, в которой мы сейчас были. Здесь царила поздняя весна, стояло блаженное тепло, и природа представала во всей своей пробужденной красе. Через окно кареты открывался вид на цветущие луга, отчетливо доносились ароматы полевых цветов. А мне на Земле так успела зима надоесть, что я сейчас просто нарадоваться не могла. И все-таки не удержалась от искушения...

Я понятия не имела, как Зафини обращается к своему жениху. Милый? Дорогой? Андар? Ваше Высочество? О мой Король Пофигизма? Поэтому решила обращение пропустить, перешла сразу к просьбе:

-    А мы не могли бы ненадолго остановиться?

Похоже, принц тоже уже думать забыл, что в карете еще есть кто-то. Во взгляде на меня мелькнуло то ли удивление, то ли раздражение. Я только сейчас заметила, что глаза у Андара карие. В сочетании со светлыми волосами казались еще темнее.

-    Зачем нам останавливаться? - поинтересовался он равнодушно.

-    Затем, что я хочу прогуляться.

-    А зачем ты хочешь прогуляться?

-    Я хочу прогуляться затем, что я хочу прогуляться, - мило улыбнулась я, хотя уже начало подкрадываться раздражение.

Ну вот трудно, что ли, этому принцу сказать кучеру «Будь любезен, тормозни, Зефирка хочет немного по лугу пройтись»?

Но Андар расценил мой ответ по-своему. Довольно холодно произнес:

-    Я уже говорил и не раз, что меня раздражают капризы.

А меня уже раздражают местные принцы. Вот прям неслабо.

-    Это не каприз, а маленькая просьба, - парировала я. - Но раз уж это лежит за гранью осуществимого, то я забираю ее обратно. Так что можете считать, что я вообще ничего у вас не просила.

-    Вообще ничего? - Андар даже усмехнулся. - И розовый личный экипаж с кучером в розовой ливрее и лошадьми с розовой гривой тоже?

-    А лошадям-то бедным зачем гриву розовую? - растерялась я.

-    Ну так как же, ты сказала, что все обязательно должно с тобой сочетаться, - хоть и говорил демонстративно вежливо, но явно издевался, - а уж лошадиная грива и подавно. Особенно лошадиная грива. Так что все исключительно в розовый.

Честно, мне не нравилась Зафини. Вообще. Но еще больше не понравилось, что принц так в открытую над ней насмехается. Может, сыграла свою роль женская солидарность. А, может, просто возмутила издевательская интонация, но я молчать не стала.

-    Ваше Высочество, - премило ему улыбнулась.

-    Что? - снисходительно поинтересовался Андар.

-    Не розовый.

-    Что не розовый?

-    Ничего не розовый. А светло-ало-лавандовый вообще-то. Стыдно не знать столь существенных различий, - я с укором покачала головой, смерив принца весьма удрученным взглядом.

Он, бедный, аж обомлел. А я совершенно невозмутимо отвернулась к окну, дальше любуясь пейзажем. Жаль, конечно, что не удалось прогуляться по цветущему лугу, но что уж тут поделаешь.

Остаток пути мы проделали в молчании. Принц разговаривать не рвался, а я уж подавно. Пусть в общем-то мне было все равно, но немножко и позлорадствовала. Вот окажись Андар нормальным милым парнем, я бы даже посочувствовала. Ну а так, пусть теперь Зафини выносит ему мозг до конца его дней. Эти двое уж точно друг друга стоят. Он будет над ней насмехаться, она ему плешь проедать. Идиллия.

И одно я могла сказать точно: неземной любовью тут явно и не пахнет. Скорее всего, брак по расчету. Ну или как-то с магическими заморочками связано. Вдруг местные принцы женятся исключительно на девицах с драконьей сущностью.

Мне даже на миг жалко стало, что я, скорее всего, не увижу, что вообще из себя эта магическая сущность представляет. Да и как-то обидно попасть в другой мир, но ограничится лишь созерцанием стен дворца и обществом неприятной госпожи Датритти. Только какое-то невнятное предчувствие мне подсказывало, что зря я сокрушаюсь. Возможно, у меня еще очень даже будет возможность посмотреть на магический мир. Но вот далеко не факт, что меня это порадует.


В прятки с любовью. Глава вторая

Королевский дворец меня, конечно, впечатлил. В порыве пессимизма я ожидала угрюмый замок, холодный, мрачный и полный сквозняков. А на деле оказалось прямо как в сказках: роскошь и красота. Вот только располагалась эта красота на краю обрыва. Получается, с одной стороны от дворца шумело море, а со второй раскинулся немаленький город. Еще по пути сюда я полюбовалась аккуратными домиками и вроде бы вполне довольными жизнью жителями. Даже на какой-то момент хорошо о принце подумала, мол, замечательный правитель. Но вовремя вспомнила, что править сейчас король. И Андар снова в моем рейтинге скатился на позицию «зефироненавистник».

Во дворце мне выделили отдельные шикарные покои. В моем расположении теперь были спальня, гостиная, гардеробная и ванная комната с то ли такой большой купальней, то ли маленьким бассейном. И первые три дня я жила как на курорте, бездельничала в свое удовольствие. Госпожа Датритти маялась мигренью, так что ей стало резко не до меня. Как приехала, я ее даже ни разу и не видела. Ну а принц уж тем более не вспоминал о существовании собственной невесты.

И все мое общество составляли две служанки. Гаали – та пожилая и зашуганная из дома госпожи Датритти и Велия – уже местная болтливая девушка чуть старше меня. И если первая в основном молчала, то вторая считала своим святым долгом пересказать все дворцовые сплетни, которые только знала. Честно говоря, лично мне было довольно фиолетово, что у Андара пять любовниц, причем одна из них живет здесь же, во дворце. Но за Зафини стало чуточку обидно. Видимо, опять в порыве женской солидарности. К тому же выяснилась причина тотального равнодушия принца.

- Ой, так а вы не знаете? – ахала Велия, попутно складывая вещи в моем шкафу. – Это же все знают!

- Увы, я довольно легкомысленная, и у меня короткая память, - ответила я сокрушенно, полеживая в ворохе подушек на кровати. – Так что там с принцем?

- В королевском роду все такие, - охотно рассказывала Велия. – Это у них врожденное и наследственное, по мужской линии передается. Все короли спокойные, невозмутимые, невспыльчивые – в общем очень хладнокровные. Это так с древних времен повелось, чтобы правители всегда принимали решения руководствуясь лишь разумом и никогда на эмоциях. Для блага страны это хорошо, конечно. А вот для кого-то плохо, - она выразительно посмотрела на меня.

- А мне-то чем плохо? – не поняла я.

- Ну так как, ведь ваш жених просто не способен вас любить, получается. Конечно, светлые чувства представители королевского рода могут испытывать, но все равно очень приглушенно, максимум – симпатия.

Ничего так у Андара приглушенная симпатия – аж на пять любовниц.

- Что ж, как-нибудь переживу и без пылкой любви, - я не стала изображать вселенское горе, сменила тему. – А магическая сущность у принца какая?

Велия высунулась из-за дверцы шкафа и наградила меня оторопелым взглядом. Ага, видимо, это я уж точно должна была знать.

- У меня отвратительная память, - напомнила я как можно правдивей. – Вот все подряд забываю.

Служанка эту версию вполне себе приняла, охотно рассказала:

- Так ведь в королевском роду у всех мужчин сущность дракона. И жен они себе выбирают с такой же сущностью, чтобы магия потомков не ослабевала, - видя мое непонимание, она тут же доходчиво пояснила: - Вот, бывает, вступают в брак супруги с разными сущностями. У мужа, например, сильная, а у жены слабая. Тогда у их детей будет средняя по силе, но никак не сущность отца, так как ее ослабит сущность матери.

- А драконья – это большая редкость? – осторожно уточнила я.

- Еще бы! Самая редкая из всех!

Ну понятно теперь, почему Андар вздумал жениться на Зафини. Наверное, других аристократок с нужной сущностью не нашлось.

- Но вы про магическую сущность лучше у самого принца расспросите, - посоветовала служанка. – Тем более вы же все равно сегодня с ним будете вместе ужинать.

- С чего вдруг? – нахмурилась я, даже на кровати села.

- Ну ведь так положено, - Велия уже и не удивлялась моему незнанию. – За десять дней до свадебной церемонии у супругов первый совместный вечер. За семь дней – знакомство с семьей жениха. А потом уже только на свадьбе и увидитесь.

Может, мне соврать, что страдаю мигренью как господа Датритти? Ну а что, вдруг у нас это семейное. Вот никак мне не улыбалось проводить вечер в обществе Андара. Пусть он и прирожденно равнодушно-отмороженный, но что-то это совсем не мешает ему насмехаться над своей невестой. И проблема не в самих раздражающих насмешках, а в том, что я ведь тоже могу в ответ не сдержаться. А мне необходимо быть тихой и смирной, чтобы не привлекать к себе ненужного внимания.

- А ужин этот сегодняшний где будет? – задумчиво уточнила я.

- В покоях Его Высочества, - обрадовала меня Велия.

- И наедине? – я помрачнела.

- Да, конечно.

Супер. Просто супер. Наедине сдержать дурной характер будет сложнее… Хотя учитывая равнодушие Андара, может, он вообще не даст повода для ответных гадостей. Просто поужинаем вместе, делая вид, что друг друга не замечаем. А если даже принц что-нибудь эдакое все-таки ляпнет, я постараюсь сдержаться и в перепалку не вступать. Так что можно мне не опасаться. Все пройдет тихо-мирно.

 Настроение у меня испортилось еще на стадии сборов на ужин. Я просто стояла, смотрела на содержимое своего шкафа и мрачно думала о том, что как вернусь в родной мир, напишу сценарий, продам режиссерам и получится ужасающий триллер «Все оттенки розового». Нет, конечно, я не собиралась красоваться перед принцем, но самой уже так надоел этот «светло-ало-лавандовый», хоть волком вой. Но деваться было некуда, платьев других цветов в гардеробе Зафини не имелось.

В покои принца меня провожала молчаливая служанка Гаали. И вот ведь странно, мне все казалось, будто она хочет мне что-то сказать, но не решается. Я даже прямо ее спросила, но она тут же перепугано заверила:

-    Нет-нет, ничего, госпожа.

Мы шли чуть ли не через весь дворец. Попадавшиеся навстречу и слуги, и придворные бросали на меня любопытствующие взгляды. Несколько раз даже слышались тихие смешки за спиной. Но я ступала с гордым видом королевы, не обращая внимания. В очередной раз стало жалко Зафини. Пусть она и препротивная, но ей жизнь уж точно не шоколадная предстоит при таком-то отношении будущего мужа и окружающих.

Проводив меня до нужной двери, служанка удалилась. А я даже стучать не стала, сразу вошла. Впрочем, в покоях все равно никого не оказалось. В гостиной уже стоял накрытый стол к ужину, в остальные комнаты я заглядывать и не стала. Да они и явно были заперты. Наверное, принц опасался, что пришедшая раньше времени невеста начнет копаться в коллекции его носков.

Я не стала дожидаться появления Андара, села за стол и принялась за ужин. Но почти тут же и сам принц вошел в гостиную. Даже не поздоровался, лишь на миг скользнул по мне совершенно равнодушным взглядом и занял место в противоположном конце длинного стола. Я тоже приветствовать его не стала, и первые минут десять у нас царила замечательная идиллия. Все-таки я успела достаточно проголодаться, а жаркое с запеченными грибами было очень вкусным. И об Андаре я и думать забыла. Ну присутствует в гостиной что-то апатично-блондинистое, пусть и дальше присутствует, мне не жалко. Главное, чтобы аппетит мне не портил. И все бы прошло, как я и надеялась, тихо-мирно, но тут к нам решил кое-кто присоединиться. Двери гостиной распахнулись, являя взгляду шикарную блондинку.

Вот если Зафини была, скорее, карикатурной, про которых в глупых анекдотах только рассказывать, то пришедшая незнакомка казалась полной противоположностью. Да, тоже блондинка, но красивая, грациозная, самоуверенная, явно знающая себе цену. В красном эффектном платье она казалась прямо роковой.

-    Ирия? - нахмурился Андар. О, надо же, я уже и успела забыть, что он говорящий.

-    Добрый вечер, дорогой, - с очаровательной улыбкой она прошествовала к столу и присела на свободный стул.

Честно, я едва не зааплодировала и с трудом сдержала смех. К гадалке не ходи, это та самая любовница принца, про которую мне Велия рассказывала. Нет, это же надо столько наглости - заявиться на традиционный совместный ужин будущих супругов! Хотя все логично в общем-то. Учитывая отношение Андара к Зафини, Ирия и после их свадьбы останется, так сказать, частью семьи.

И хотя принц свою любовницу, похоже, явно сегодня не приглашал, но и сейчас не стал выставлять. А умопомрачительная блондинка смерила меня презрительным взглядом, да и сам Андар смотрел выжидающе. Ага, оба ждут моей реакции на происходящее. Что бы сделала Зафини?... Хотя нет, что бы сделала я? Если бы и вправду была невестой принца, любила бы его, наверное, выгнала бы Ирию пинками. И Андара заодно. Причем, его в первую очередь.

Но мне было в общем-то начхать на них всех. Мило улыбнувшись, я подняла бокал с вином:

-    Ваше здоровье! - и сделала глоток.

Вино, кстати, оказалось довольно вкусным. И крепким. И я бы вообще преспокойно продолжила ужин, не обращая внимания на парочку, но Ирия на свою беду решила до меня докопаться. Вот зря она мне с первого взгляда умной показалась.

-    Дорогой, - сладкоголосо протянула она, - а что это за розовое пятно в другом конце стола?

Я чуть себя по лбу не хлопнула. Е-мое, где тонкие намеки, где искусная игра слов? Если уж решила троллить, то хоть бы не так бездарно.

Честно, мне было бы очень любопытно услышать ответ Андара, но принц молчал. Откинувшись на спинку стула, пил вино, наблюдая за нами. О, ну да, ждал захватывающего зрелища: «Битва года! Роковая Любовница против Розовой Зефирки!».

И получилось, что ни Андар Ирии не ответил, ни я никак на ее высказывание не отреагировала. Ее выпад канул в пустоту, но любовница принца явно не собиралась так быстро сдаваться. Снова презрительный взгляд на меня и напрямик сказанное:

-    Дорогой, ну выстави ты ее уже, наконец, она мне аппетит портит.

И снова Андар ничего не ответил. Все на меня смотрел, ожидая реакции. Зафини, наверное, бы вцепилась блондинке в волосы. Ну а я устало вздохнула, отложила вилку и попросила принца:

-    Твое Высочество, иди пока прогуляйся где-нибудь, а? Сам предлог придумай, а то мне лень сочинять по какому поводу я могла бы тебя веско послать на выход.

Ирия хотела что-то возмущенно высказать, но Андар ее опередил:

-    Погоди, я правильно понимаю, - смотрел на меня с искренним любопытством, происходящее его явно забавляло, - ты выставляешь меня из моих же собственных покоев?

-    В точку, - я вежливо ему улыбнулась, - ты очень догадливый, можешь взять в честь этого с собой пирожок. Да и захвати еще, будь другом, свою милейшую любовницу. Погуляйте себе где-нибудь минут пятнадцать. А я преспокойно закончу традиционный ужин и уйду. Можете тут потом сколько угодно предаваться злословию и всему остальному, чему вы тут обычно предаетесь.

-    Да как ты смеешь! - разгневанная Ирия вскочила из-за стола. - Ты тут вообще никто!

-    Я не никто, я будущая королева, - напомнила я как сущую мелочь. - И это сегодня я добрая, но не факт, что такой же доброй останусь потом. Поэтому если ты хочешь и дальше составлять принцу компанию долгими зимними ночами, лучше лишний раз молчи.

Она даже расхохоталась. С несравнимым превосходством глядя на меня, чуть ли не скомандовала принцу:

-    Андар, скажи этой, что после свадьбы ты ее вообще вышлешь из дворца!

Принцу не понравился приказной тон блондинки. А я еще больше подлила масла в огонь:

-    Так, погоди, с чего это ты командуешь моим будущим мужем? Это исключительно мое право ему приказывать! Андар, ну-ка, - я щелкнула пальцами, - скажи ей.

-    Как ты смеешь, так разговаривать с наследным принцем! - взвилась Ирия.

Я досадливо вздохнула. Аппетит она мне своими визгливыми воплями все-таки испортила.

-    Что ж, - я встала из-за стола с весьма сокрушенным видом, - все, сдаюсь, мне не тягаться с тобой в злословии. Так что я трусливо покидаю поле боя.

Андар лишь хмыкнул. В его взгляде и безо всяких слов читалось презрительное, что иного он от меня и не ждал. Как же меня это взбесило...

-    Лишь позвольте я прихвачу это с собой, - я попутно взяла со стола почти полную бутылку вина, - надо же мне чем-то свое горе залить.

И проходя мимо принца, я вылила вино ему на голову. Не все, правда, так как Андар отскочил в сторону. Но все равно на него попало немало.

-    Ты что себе позволяешь?! - и снова визг Ирии опередил слова принца.

-    Ну как что, - я невинно захлопала ресницами, - что и сказала: залила вином свое горе.

Вино окрасило светлые волосы принца в легкий розовый оттенок. В сочетании с побагровевшей от злости его физиономией получалось вполне зефиристо. И я снова не удержалась:

-    Помнится, мы договаривались о перекраске лошадиных грив в розовый. Я смотрю, наше соглашение в силе.

Я аж сама обалдела от такой своей наглости. Но в общем-то он сам заслужил. Как бы ни относился к своей будущей жене, но допустить, чтобы приперлась любовница, открыто оскорбляла, а самому лишь презрительно насмехаться - это свинство. Причем, еще мягко говоря.

Вручив оторопевшей Ирии пустую бутылку из-под вина и напоследок пожелав им хорошо провести остаток вечера, я ушла. В коридоре было немало слуг, так что нашлось кому проводить меня в мои покои.

И лишь по пути до меня дошло. Принц разозлился. Причем, судя по побагровевшему лицу, очень даже неслабо. Видимо, нечасто ему на голову вино выливают. Но при этом он ничего мне не сказал - вообще никаких ответных действий не последовало! Что само по себе крайне странно... Похоже, Андар вообще впервые в жизни испытал сильную злость. И это его самого изумило. Как и изумило его любовницу, она тоже наверняка никогда у принца не видела каких-либо сильных эмоций. Я бы даже загордилась собой, что довела до белого каления того, кто к этому вообще по своей природе не предрасположен. Но у меня тут же следом появилось невнятное предчувствие. И очень-очень нехорошее.


На следующий день с утра пораньше объявилась госпожа Датритти. Меня убивать.

-    Скандал! Непоправимый скандал! - металась она по моей спальне с искренним трагизмом. - Это же надо! Плеснуть вино на наследного принца! Оскорбить его любовницу! Как ты вообще до такого додумалась?! - вперила в меня гневный взгляд.

Я в это время еще только-только проснулась. Сидела на кровати сонная и лохматая. И лично мне куда больше хотелось завтракать, чем объяснять мотивы своих поступков.

-    А вы откуда узнали-то? - я зевнула. - Андар прибежал ябедничать?

-    Нет, конечно, - фыркнула она, - я служанку отправляла все подслушивать. И на твое счастье, никто больше во дворце не знает о случившемся!

А к чему тогда сейчас были вопли про непоправимый скандал?

-    Ну раз не знает, и хорошо, - лично я вообще никакой проблемы не видела. Хотя меня и удивляло, что принц оставил мою выходку безнаказанной. Уж он-то не походил на тех людей, кто бы спустил с рук такую наглость. Хотя, может, его врожденное равнодушие тормозит?

А госпожа Датритти продолжала выносить мне мозг:

-    Ты своими выходками можешь все испортить! Договорись же, что будешь вести себя тихо! А ты что устраиваешь?!

-    Слушайте, я, между прочим, вашу дочь защищала, - я начала раздражаться. - Как бы она отреагировала, если бы на ужин с ее будущим мужем вдруг заявилась его любовница, принялась бы Зафини оскорблять, а Андар лишь молча на все это усмехался? Это, по-вашему, нормальное явление?

-    Зафини бы повела себя достойно и не стала бы закатывать истерик, - презрительно парировала госпожа Датритти.

-    Я вообще-то тоже истерик не закатывала, - я помрачнела еще больше. - И раз уж я вас не устраиваю, отправляйте меня на Землю и разбирайтесь тут сами.

Она тут же враз подобрела и преисполнилась дружелюбием. Села на край моей кровати и вздохнула:

-    Пойми, Кристина, Андар - наследный принц, он может делать, что хочет. Мы и раньше прекрасно знали, что у него есть любовницы. Тут нет ничего удивительного для молодого красавца к тому же королевских кровей. И Зафини в курсе пристрастий принца, но готова мириться с этим, что уж поделаешь. Прошу, пообещай мне, что подобного вчерашнему не повториться, - даже не приказала, а чуть ли не взмолилась она.

-    Хорошо, как скажете, - я пожала плечами.

-    На наше счастье, вы теперь с ним увидитесь лишь на традиционном знакомстве с родителями, а после уже на самой свадебной церемонии. Так что и повода для конфликтов не должно возникнуть. Но ты лишний раз лучше вообще свои покои не покидай, - она явно уже собиралась выходить.

-    Погодите, - я даже растерялась, - вы же собирались рассказывать мне про магию, объяснить про сущности, про самую церемонию...

-    Ах, это... Мы с Расеном посовещались, и я решила, что незачем тебе все эти особенности нашего мира, - отмахнулась она, мол, это же такие мелочи. - Зачем забивать голову лишним.

-    Так а если я на знакомстве с королем и королевой что-нибудь не то ляпну? - нахмурилась я.

-    На таких знакомствах всегда задают традиционные вопросы, так что ответы я тебе заранее скажу. А насчет остального даже не беспокойся, ни к чему тебе все наши магические заморочки, - госпожа Датритти вышла из моей спальни.

Я еще несколько секунд мрачно смотрела на закрывшуюся за ней дверь. Что-то происходящее мне не нравилось все больше. Упорно складывалось впечатление, что от меня хотят что-то скрыть. И, возможно, что-то очень важное. Только как мне это выяснить? Тайком добраться до более сговорчивого Расена и у него потребовать объяснений? Надо хотя бы попытаться. А то вариант «Меньше знаю - крепче сплю» мне все же не нравился. Крайне не нравился. Что-то тут уж точно не чисто. И с магическими сущностями, и с моим участием во всем этом...


По поводу Расена я спросила у Гаали. Пожилая служанка честно мне сказала, что служащий госпоже Датритти маг сегодня покинул дворец и уехал обратно в поместье по какому-то неотложному делу. Теоретически завтра- послезавтра Расен должен был вернуться. Сама же Гаали мне про магию ничего рассказать не смогла. Казалось, она вообще со мной разговаривать боится. Но я и не стала ее лишний раз террорить, и так бедной от госпожи Датритти постоянно достается.

Так я промаялась бездельем до самого вечера. И мне это уже порядком надоело. Это первые пару дней было приятно полениться, особенно после нервотрепки на Земле. Но с другой стороны, мало ли, что будет дальше. Я не удивлюсь, что в итоге госпожа Датритти своего обещания не выполнит, и я вернусь в родной мир ко все тем же проблемам. Может, потому провидение, смилостивившись, и дало мне сейчас небольшую передышку.

Ко времени ужина появилась куда более разговорчивая Велия. Но мои надежды разузнать все нужное у нее сразу же потерпели крах.

-    Госпожа, - первым делом чуть ли не заговорщически сообщила мне она, - Его Высочество пригласил вас с ним отужинать.

-    Ему вчера мало было? - я едва не засмеялась. - Велия, ты это сейчас серьезно?

Она часто закивала.

-    Он точно пригласил или все же приказал? - уточнила я.

-    Пригласил. По крайне мере, мне именно так сказал наш управляющий господин Рейв. Мол, передай госпоже Зафини, что Его Высочество приглашает ее сегодня на ужин к нему в покои.

Ну и зачем Андару это понадобилось? Это уж точно не дань каким-то традициям. Второй раунд битвы блондинок? Нет уж, спасибо, обойдется Его Высочество без столь занимательных зрелищ.

-    Я не пойду. Можешь так и передать.

Велия даже ахнула в крайнем изумлении.

- Но, госпожа...

-    Что? - я устало вздохнула. - Принцам нельзя отказывать? Ну тогда скажи Андару, что раз уж ему так надо, пусть сам сюда приходит. У меня веская причина не тащиться через весь дворец в его покои.

-    А какая причина? - тут же спросила Велия.

-    Мне лень.

- Но, госпожа...

-    Что, недостаточно веская причина? Ну тогда скажи, что у меня внезапная аллергия. На прогулки по дворцовым коридорам и на блондинов королевской крови. Можешь так ему и передать. Да, кстати, Велия, - спохватилась я,

-    а ты разбираешься в магических сущностях и местных свадебных церемониях?

Она на миг озадачилась.

-    Ну как, госпожа, не то, чтобы разбираюсь, но знаю все, что и все знают. Ваша легкомысленная память и это забыла?

-    Ага, напрочь. Если ты не занята, то можешь со мной на эту тему побеседовать? У меня очень много вопросов, на которые желательно как можно скорее получить ответы.

-    Конечно, госпожа, как прикажете, - Велия кивнула. - Только мне сначала нужно передать ваш ответ Его Высочеству. А после ужина я в полном вашем распоряжении.

Она спешно ушла. А я нетерпеливо вышагивала по гостиной, ожидая ее возвращения. Может, хоть Велия внесет немного ясности в происходящее, и я пойму, наконец, в чем именно госпожа Датритти пытается меня обмануть. Ведь явно же не зря недоговаривает!

Минут через двадцать дверь в гостиную отворилась. Я едва не подпрыгнула от радости:

-    Наконец-то! Я уже заждалась! - и осеклась на полуслове. В комнату вошла вовсе не Велия...

-    Заждалась? - чуть насмешливо уточнил Андар. - Безмерно раз слышать.

В руках принц держал внушительный букет роз, но не спешил мне их вручать. Опасался, что получит от чересчур буйной невесты этим же букетом по физиономии?

-    Вообще-то я ждала, что принесут ужин, - возразила я, даже более-менее вежливо, обещала ведь госпоже Датритти, что буду вести себя тихо.

-    Сейчас подадут, не переживай, - Андар прошел в гостиную, оставив букет на столике у входа.

-    А чем вообще обязана вашему визиту? - все-таки не удержалась я.

-    Всего лишь традиции, - он обезоруживающе улыбнулся. - Вчера ведь наш ужин прошел немного не так, как планировалось.

Ну да, вряд ли Андар планировал, что его вином польют. И сейчас ведь точно врал. Что-то я сомневалась, что он так уж трясется над традициями. Да и эта показная любезность с чего вдруг? То вообще не замечал, то насмехался, а теперь улыбками одаривает?

Между тем, слуги принесли ужин, накрыли здесь же стол на две персоны. Принц даже по-джентельменски отодвинул мне стул. Мое подозрение возросло еще больше. Что вообще происходит? Пускает мне пыль в глаза, а сам незаметно в вино яд добавит? Хотя вино в сегодняшнем меню отсутствовало. Видимо, Андар опасался повторения вчерашнего.

Ужин прошел в молчании. Я чувствовала на себе взгляд принца, но сама на него даже не смотрела. Андар пока даже не пытался со мной снова заговорить. Наверное, еще когда на стол накрывали, я его спугнула своим «А что, Ирию ждать не будем?».

И я очень надеялась, что после ужина Андар уйдет и вернется Велия, но что-то принц откланиваться не спешил. Сидел в кресле, не сводя с меня внимательного взгляда. Я расположилась во втором, всем своим видом показывая, что не в настроении общаться. Тем более меня неслабо так напрягал взгляд принца. Хоть я и старалась не встречаться с ним глазами, но успела уловить откровенно читающееся в них чувство. Любопытство. Я почему-то вызывала у принца неслабое такое любопытство. Но при этом Андар не спешил ничего спрашивать. Он просто пристально за мной наблюдал и как будто бы при этом внимательно прислушивался к своим ощущениям.

-    Ваше Высочество, может, вас уже кто-нибудь заждался? - прозрачно так намекнула я.

Принц усмехнулся.

-    Я отменил все дела на сегодняшний вечер.

-    Ах, ради меня? - вот не хотела же, а все равно сарказм удержать не получилось.

-    Конечно, - Андара мой всплеск эмоций откровенно порадовал, он словно только этого и ждал. - Я горю желанием узнать свою будущую жену поближе.

- А что, раньше мы были недостаточно знакомы? - парировала я. Уж очень меня напрягала та непонятная игра, которую вел сейчас принц.

-    Полагаю, недостаточно. Расскажи мне о себе.

Я чуть воздухом не подавилась. Как назло, еще встретилась с Андаром взглядом, и тут же откуда-то не возьмись в голову полезли блаженные мысли, какой же принц замечательный, красивый и добрый, мне непременно нужно все-все ему рассказать... Я даже головой тряхнула, прогоняя наваждение. Что это вообще было? Магия?

-    Что именно вы хотите обо мне узнать? - как можно спокойней поинтересовалась я, стараясь не выдать истинных эмоций.

-    Все, о чем ты сама пожелаешь мне поведать, - Андар улыбался, но устремленный на меня взгляд оставался пытливо-серьезным.

А, может, и вправду все ему рассказать?.. Он же такой замечательный и наверняка благородный... Он вообще чуть ли не мой лучший друг... С ним обязательно нужно быть откровенной...

-    Прекратите, а, - все-таки я психанула.

-    Прекратить что? - Андар был сама невинность.

-    Всякий бред мне в мысли подмешивать.

Принц скептически поднял брови. То ли ему не понравилось, что я вообще на него наехала. То ли возмутило слово «бред» касательно уверений в его замечательности.

-    Знаешь, довольно удивительно, - он внимательно оглядел меня с ног до головы. - Не думал, что твоя сущность настолько сильна.

Еще бы знала я про эту самую сущность... А, может, Андара и расспросить? Он-то наверняка в курсе всех магических заморочек. Но под каким предлогом спрашивать? Теоретически я ведь и сама должна была все это знать.

-    И это хорошо или плохо? - осторожно уточнила я.

-    Это довольно необычно, - уклончиво ответил Андар и добавил задумчиво, словно бы самому себе: - Впрочем, может, в этом все и дело...

Устремленный на меня чуть хищный взгляд не понравился мне категорически. Я тут же встала с кресла, отошла на более-менее безопасное расстояние. Якобы просто вспомнила о букете и теперь собралась поставить его в одну из ваз.

Я взяла цветы, но едва обернулась, как тут же чуть ли не врезалась в Андара.

-    Вам не говорили, что подкрадываться нехорошо? - я тут же попятилась назад.

-    Лгать тоже нехорошо, - принц неотвратимо наступал. - Так в чем же дело, Зафини? Это какой-то запрещенный магический ритуал? Или что?

-    Вы про что вообще? - мне даже жутко стало, настолько отчетливо во взгляде Андара читалось жесткое намерение чуть ли не душу из меня вытрясти.

-    Не делай вид, что не понимаешь, о чем я. Увы, но твой образ глупой блондинки уже далеко не так убедителен, как раньше. Так что давай конкретно и по существу, что за магию ты ко мне применяешь.

Я? Магию? Ну-ну, как смешно пошутил. Может, госпожа Датритти с Расеном что-то химичат, а я крайней остаюсь. Хотя нет, вряд ли, Андар явно не на пустом месте так уверен... Но принц тут же сам свою версию и опровергнул:

-    Но у тебя одной на такое не хватило бы ни ума, ни способностей. Ты с кем-то в сговоре? Признавайся!

-    Слушай, ты бы сходил к придворному лекарю, нервишки подлечил. Вот прямо сейчас, - я красноречиво указала на дверь.

Андар схватил меня за плечи и даже встряхнул. Хотел что-то гневно выпалить, но я его опередила. Наверное, букетом цветов по лицу он тоже еще ни разу не получал. На миг так изумился, что даже хватку ослабил, и я сразу же вырвалась.

Но изумление Андара тут же сменилось еще большей яростью. Честно, мне даже жутко стало. Какой-то этот равнодушный принц не слишком равнодушный. Вот прибьет же меня сейчас, и ничегошеньки ему за это не будет. Я на всякий случай попятилась в другой конец комнаты.

-    Ты бы успокоился, а, - я с перепугу снова перешла на «ты». - Не строю я против тебя никаких заговоров. Особенно магических. Я вообще понять не могу, в чем именно тебе вздумалось меня обвинять.

-    Значит, сама ты признаваться не намерена? - Андар вот вообще не спешил успокаиваться. - Тогда я буду спрашивать не у тебя.

-    А у кого? - я бы порадовалась, но прозвучало совсем жутко.

-    У твоего дракона.

Андар резко вскинул вперед правую руку, и меня тут же скрутило от острой боли. Не устояв на ногах, я упала на пол. Казалось, будто внутри меня хаотично вспыхивает неведомый свет, обжигающе и... будто бы испуганно. Сквозь нарастающий звон в ушах я едва услышала ошарашенный голос Андара:

-    У тебя что... магическая сущность еще не пробудилась?.. Но такого ведь не может быть...

Следом спешные шаги, грохот распахнутой двери и повелительный возглас:

- Лекаря! Немедленно!

Вспышки света потихоньку все-таки успокаивались, боль отступала, оставив после себя лишь слабость. Андар снова подошел ко мне, поднял на руки и положил на диван. Я бы даже порадовалась его изумленному и виноватому взгляду одновременно, но сейчас меня радовало лишь то, что я все-таки не умерла. Хотя явно была к этому очень близка.

-    Принц... - позвала я слабым голосом.

-    Я здесь, рядом, не бойся, - даже за руку меня взял. Ой, ну надо же, какой заботливый.

-    Угу, не бойся... Сам меня сейчас чуть не убил... - я хотела приподняться на локтях, но сил не хватило. - Ты что вообще сделал?

-    Я всего лишь пытался приказать твоей магической сущности. Я же не знал, что она у тебя почему-то до сих пор в спящем состоянии. Хотя ведь я отчетливо чувствую ее силу... Теперь у меня к тебе еще больше вопросов, - многозначительно пообещал он.

- А у меня к тебе только один...

-    И какой же?

-    Ты ходить умеешь? Вот и иди давай отсюда.

Но Андар мой посыл явно пропустил мимо ушей. Удивленно пробормотал:

-    Странно, у тебя волосы вдруг враз темнее стали.

Ну е-мое, магическая иллюзия дает сбой? Этого еще не хватало... Как увидит принц сейчас, что я не Зафини, меня сразу же и казнят за самозванство.

Но тут, к моему счастью, примчался лекарь. А заодно и госпожа Датритти. Видимо, ее оповестили, что с ее дочерью плохо.

Добрый старичок, похожий на Айболита из одноименного мультфильма, по каплям отсчитывал мне в чашку пахнущее травами снадобье. А я вовсю навострила уши, стараясь не упустить ни слова из разговора Андара и госпожи Датритти.

-    Как такое вообще может быть? - чуть ли не допрашивал принц. - Ей же девятнадцать лет, так? И магическая сущность до сих пор в спящем состоянии?

-    Понимаете, Ваше Высочество, - мямлила госпожа Датритти, - моя дочь пока еще ни разу не применяла магию, все-таки ни к чему это для юной девушки. Возможно, потому сущность до сих пор в спящем состоянии. Но вам волноваться не о чем, сущность именно дракона, и...

-    Я и сам вижу, что дракона, - чуть раздраженно перебил Андар. - Но вы обязаны были предупредить заранее о ее состоянии. Надеюсь, больше ничего не утаили?

- Нет-нет, Ваше Высочество, что вы!

Лекарь в это время как раз дал мне выпить снадобье. На вкус оказалось ужасной гадостью, но добрый старичок пообещал:

-    Все силы восстановит, госпожа. Сейчас заснете крепко, а завтра утром встанете с отличным самочувствием.

Меня почти сразу резко поклонило в сон. Я бы так на диване и уснула, но Андар снова поднял меня на руки и понес в спальню на кровать. Видимо, совесть его замучила, отсюда и вся забота.

-    Давай только без попытки номер три, - прошептала я ему так тихо, чтобы госпожа Датритти не услышала.

-    Ты о чем? - полюбопытствовал принц.

-    Ну как, вторую попытку традиционного ужина ты снова с треском провалил. Вот я и говорю, давай уж без третьей обойдемся.

Он что-то ответил, но я уже не услышала. Провалилась в сон.


В прятки с любовью. Глава третья

Утром меня разбудил вопль госпожи Датритти. Причем, обращалась она не ко мне.

- Расен! Ты вот сам посмотри! Как такое может быть, я тебя спрашиваю?! – голосила она.

Я открыла глаза и высунулась из-под одеяла. В моей спальне были и мать Зафини, и служащий ей маг. Нет, что за бестактность? Вряд ли по меркам их мира нормально врываться без разрешения в комнату спящей юной леди.

- Чего опять у вас случилось? – сонно проворчала я. – Вы в другом месте ругаться не можете?

Но меня проигнорировали.

- Что нам делать?! – госпожа Датритти, казалось, вот-вот вцепиться в щуплого мага и основательно потрясет. – Что нам теперь делать?!

- Прошу вас, успокойтесь, - промямлил Расен, отходя на всякий случай от нее подальше, - пока все не так уж и страшно. По каким-то причинам магическая иллюзия слегка нарушилась, но ведь не критично, только цвет волос проявился.

- Вы про меня, что ли? – я спросонья основательно тормозила.

- Ну а про кого же еще, - госпожа Датритти едва не шипела.

- Слушайте, я не виновата, что ваш маг с иллюзией схалтурил, - парировала я.

Честно говоря, в душе я даже обрадовалась. Мне ужасно надоело ощущать себя в непривычном теле, да и собственное отражение в зеркале нагоняло тоскливую хандру по самой себе настоящей.

- Это катастрофа! – уже завела излюбленные стенания госпожа Датритти. – А завтра уже знакомство с королем и королевой!

- Вы совершенно зря переживаете, - спешно возразил Расен. – пусть такая форма иллюзии по каким-то причинам ослабла, но я могу создать другую – сильнее и надежнее. Единственный минус – придется делать привязку магии к какому-нибудь предмету. Да вот хотя бы к кольцу на пальце. То есть пока кольцо на госпоже, иллюзия будет держаться накрепко.

- Что ж, давай так, - согласилась госпожа Датритти и хмуро глянула на меня: - Только не вздумай хоть на миг кольцо снимать.

Она вышла из спальни, на ходу восклицая:

- Гаали! Старая растяпа! Почему до сих пор мне не подан завтрак?!

Расен прикрыл дверь. Видимо, чтобы эти возгласы его не отвлекали. И уже вовсю что-то химичил с одним из золотых колец, которые в избытке имелись в шкатулке Зафини здесь же на столике.

Ну а я пытливо смотрела на мага.

- А все-таки, господин Расен, почему ваша иллюзия нарушилась?

Он опасливо покосился на дверь, словно боясь подслушивания. Ответил очень тихо:

- Полагаю, дело в том, что ваша сущность на миг пришла в беспокойство и попыталась избавиться от внешней чужеродной магии. На наше счастье это длилось всего ничего, иначе вы бы предстали перед принцем в своем истинном виде.

- И меня бы тогда убили?

- Конечно. Либо как самозванку, если бы госпожа Датритти сделала вид, что знать вас не знает. Либо за соучастие в обмане королевской семьи, если бы вообще выяснилась вся истина. У нас тут законы очень строгие. Вот, - он протянул мне колечко. – Теперь здесь суть магической иллюзии. Пока оно на вас, никто от госпожи Зафини не отличит.

- Я бы хотела у вас еще кое-что разузнать, - спохватилась я, надев кольцо. – Про мою магическую сущность, и чем вообще грозит эта свадебная церемония. Просто в целом я все же понять не могу, почему так необходимо было подменить Зафини.

Расен снова опасливо покосился на дверь и понизил голос до едва слышного шепота:

- Потому что госпожа Зафини не обладает сущностью дракона. У нее тоже иллюзия. Но истинную сущность на свадебной церемонии скрыть невозможно. Потому и нужна подмена.

Ну что ж, это многое объясняет…

- Получается, церемония связывает магические сущности супругов? – нахмурилась я.

- Да, в какой-то мере. Но вам волноваться совершенно не о чем, в вашем мире все равно никакая магия не ощущается.

- Ну что там с кольцом? – в спальню заглянула госпожа Датритти, придирчиво меня осмотрела и, видимо, осталась довольна: - Вот и чудно. Кристина, давай переодевайся, я жду тебя в гостиной. Тебе необходимо подготовиться в завтрашней ответственной встрече с королем и королевой.


Это был целый день потерянной жизни. Мало того, что в обществе госпожи Датритти, так она еще и большую часть времени либо ругалась на служанок, либо причитала, что я обязательно сделаю завтра что-нибудь не так. В итоге полезной информации я получила совсем мизер, да и то из разряда «вежливо улыбайся и в основном молчи».

И только-только я порадовалась, когда вечером госпожа Датритти ушла, как Велия доложила о грядущем визите Андара. Он еще до этого посылал ко мне слуг справиться о моем самочувствии, а теперь, видимо, решил заявиться сам. Но после целого дня в обществе матери Зафини я была уже так на взводе, что принцу явно не стоило со мной общаться. Для его же собственного блага. Так что я завалилась спать пораньше, и меня никто не беспокоил.

Вот только спала я очень тревожно. Несколько раз просыпалась среди ночи и все в порыве снять кольцо. Мучили кошмары, что вдруг я больше никогда не стану собой прежней, вдруг навсегда так и останусь Зефиркой. Но еще вчера меня Расен предупредил, что если я хоть раз сниму кольцо, магия иллюзии ослабнет. Так что надев снова, я не буду уже выглядеть достаточно похожей на Зафини. Ничего, осталось потерпеть лишь неделю до этой дурацкой свадьбы.

 На следующий день вечером за мной пришел Андар. Даже не поприветствовав, констатировал первым делом:

-    Волосы прежнего цвета.

-    Какие были, такие и остались, - невозмутимо ответила я.

-    Я видел, как они темнели, - упорствовал принц.

-    Значит, показалось, - я пожала плечами. - Так мы идем или из-за цвета моих волос все отменяется?

-    Пойдем, - Андар даже не удосужился мне дверь открыть. Видимо, приступ джентльменства у него прошел.


Ужин с королем и королевой проходил в просторном обеденном зале. Причем, стол тут стоял такой длинный, что сидящим, наверное, кричать приходилось, чтобы друг друга в разных концах слышать.

Родители Андара с первого взгляда симпатии не вызвали. Грозного вида седой король и чопорно -  презрительная королева совсем не лучились дружелюбием. Они и общаться-то со мной не рвались. Поздоровались и все.

Ужин прошел в полнейшем молчании. А ведь по словам госпожи Датритти, меня должны были расспрашивать о моих взглядах на жизнь и тому подобном. Но, похоже, им было абсолютно все равно, что за человек - будущая жена их сына. Наверное, главное, нужная магическая сущность, а остальное - мелочи, ведь королева все равно никакой власти не имеет, насколько я успела узнать.

Но меня все равно удивлял такой пофигизм. И ладно у короля это врожденное, но почему королева такая? Или просто за годы супружеской жизни с равнодушным мужем сама разучилась проявлять эмоции? Да на фоне родителей, Андар вообще казался чуть ли не бушующим вулканом чувств! Может, это просто в силу возраста он не такой отмороженный? Хотя Велия говорила, что принцу двадцать пять - уже все-таки взрослый более-менее.

Так что весь ужин я предавалась философским размышлениям и осторожно наблюдала за королем и королевой. А Андар не спускал с меня глаз. Видимо, все ждал, когда мои волосы снова начнут темнеть, вот и старался не упустить этот момент. Мда, принцу определенно скучно живется, раз других развлечений в жизни нет.

Но в целом я только порадовалась всеобщему молчанию. И еще больше обрадовалась, когда ужин подошел к концу. Родители Андара со мной попрощались, сказав, что теперь уже встретимся через неделю на свадьбе.

Принцу вздумалось меня провожать обратно, хотя довести до покоев вполне мог и кто-нибудь из слуг, все-таки во дворце я совсем не ориентировалась. Но Андар явно намеревался доканывать меня разговорами. Только я совсем не жаждала вести с ним беседы. Даже попыталась захлопнуть перед ним дверь, едва вошла в свои покои, но принц успел подставить ногу.

-    Что? - мрачно поинтересовалась я, по-прежнему давя на дверь со своей стороны. - Тебе приспичило поговорить о моем цвете волос?

И пусть Андар не давал мне дверь закрыть, но и сам пройти не пытался, хотя это ему и особых усилий не стоило бы.

-    Ты мне не нравишься, - констатировал он.

-    Тоже мне новость, - я засмеялась.

А принц изобличительно продолжал:

-    Ты меня вообще не привлекаешь. Мне даже смотреть на тебя неприятно. Так в чем тогда дело?

-    Мне уже начинает казаться, что дело в твоих проблемах с головой, - не удержалась я. - Ты чего вообще сейчас от меня хочешь?

-    Я просто пытаюсь понять, как ты умудряешься вызывать у меня эмоции, - зло ответил он. - Я сегодня полдня провел у лучшего архимага королевства, меня проверили на внешнюю магию от и до.

-    И дай угадаю, - я снисходительно улыбнулась, - никакого магического воздействия так и не нашли. О, какой ужас, - я демонстративно перепугалась, - значит, это твои собственные эмоции! Какой кошмар, Андар! Как же ты теперь будешь с этим жить?

У него на скулах заиграли желваки.

-    Я все равно докопаюсь до правды, Зафини, - пообещал он тихо, но таким тоном, что у меня даже от страха мурашки побежали. - Я непременно выясню, почему именно ты вызываешь у меня эмоции, которых и в помине не должно быть.

-    Слушай, это наверняка временное явление, - заверила я. - Я вот ни мгновения не сомневаюсь, что в день свадьбы пройдет. А пока могу лишь посоветовать вообще со мной не пересекаться. Тогда и никаких ненужных эмоций испытывать не будешь. А сейчас извини, но я устала и хочу спать, так что оставь мою дверь в покое.

-    Тебе все равно меня не провести, - напоследок пообещал он, но все-таки дал дверь закрыть.

Ну да, мне его не провести. Зато замечательно проводят госпожа Датритти с Расеном. Только все равно стало боязно. Андар явно из тех, кто просто так не отступит.


На следующее утро госпожа Датритти самолично разбудила меня и доканывала расспросами, как прошел вчера ужин с родителями Андара. Злая спросонья я честно ответила, что они были не намного разговорчивей, чем поданная на стол запеченная рыба. И хотя за столь нелестное сравнение мать Зафини на меня пофыркала, но в целом осталась довольна.

- Мне сегодня придется уехать после обеда, - предупредила она. - Нужно будет распорядиться насчет свадебного платья. Оно уже должно быть готово.

-    А мне разве не надо будет на примерку съездить? - не поняла я.

-    Нет, ты отсюда никуда, - отрезала госпожа Датритти. - Как я и сказала, даже лишний раз эти покои не покидаешь. И уж тем более пределы дворца. На примерку вместо тебя Зафини съездит. Она потом приедет вместе со мной. Естественно, с измененной внешностью. Но она и так должна быть тут заранее, чтобы в нужный момент вам снова поменяться местами.

-    Я одного не понимаю, - зевнула я, - почему Зафини не могла эти две недели преспокойно жить во дворце, а уже перед церемонией я бы тайно тут появилась и ее подменила? На кой было сразу меня тащить?

-    Мы же не знали, почему тебя решили забрать за две недели до свадьбы. Вдруг тут собирались устроить проверку магической сущности. А это для Зафини очень опасно. У нее сущность хоть и нужная, но очень к чужой магии чувствительная. Что? - запнулась она. - Что ты на меня так смотришь?

-    Да, ничего, - я мило улыбнулась, - просто уши враз зачесались, - я не стала добавлять, что от обилия навешанной на них лапши.

Госпожа Датритти наградила меня взглядом с явными сомнениями в моей нормальности и подытожила:

-    В общем, ты меня поняла. Отсюда как обычно ни ногой. Расен тоже со мной уедет, чтобы для Зафини магически новую внешность создать. Вернемся уже, скорее всего, поздно вечером. Ну кто там за дверью мнется? - рявкнула она в сторону выхода.

Дверь тут же тихонько отворилась, вошла Гаали со стопкой чистых полотенец.

-    Простите, госпожа, - пролепетала пожилая служанка, не поднимая глаза, - я не хотела мешать вашему разговору.

-    Мешать она не хотела! Подслушивала, небось?! Что встала столбом? Иди давай!

Гаали так торопилась дойти до шкафа и обратно, что споткнулась об ножку кровати и, падая, совершенно случайно толкнула госпожу Датритти. Та аж побагровела и даже замахнулась на спешно извиняющуюся служанку, но я пулей вскочила с кровати и перехватила ее руку.

-    Ты что?! - возмутилась эта неадекватная дама.

-    Это вы что! - честно, у меня уже просто терпение кончилось. - Вы о такой штуке как «вежливость» ни разу не слышали? Что вы все орете на бедных слуг? Или в вашем мире кто громче рявкнет, тот и прав? Да еще и руки вздумали распускать! Постыдились бы! В вашем возрасте, между прочим, уже давно пора быть мудрой женщиной.

И без того багровое лицо Датритти пошло пятнами. Казалось, она и меня готова вот-вот прихлопнуть. Ну-ну, пусть бы попыталась.

Я помогла бледной от ужаса Гаали встать. Бедняжка смотрела на свою госпожу так затравленно, словно ждала неминуемой казни вот прямо немедленно. А сама Датритти мне сейчас очень напоминала взбешенного носорога. Ноздри так вздувались, что, казалось, вот-вот пойдет пар.

-    Если вы хотите, чтобы я дальше помогала вам в вашем замысле и никому не рассказала правды, придется вам проявлять уважение к окружающим, - тихо, но очень серьезно произнесла я. - И к слугам в том числе. Они вообще-то такие же люди, как и вы. Вот ничем не хуже. А, возможно, и лучше, - перевела взгляд на Гаали и ободряюще ей улыбнулась: - А вы идите пока. Спасибо за полотенца.

-    А з-завтрак? - у бедной служанки аж голос дрожал.

-    Спасибо, но я пока не голодна, ближе к обеду поем.

Несколько раз поклонившись, пока пятилась, Гаали спешно покинула комнату. А я снова посмотрела на Датритти. Наверняка исключительно каким-то чудом, но она все же сдержалась от желания обрушить на меня свою ярость. Все-таки я была им нужнее.

-    Ты пойми, - она сокрушенно вздохнула, - уж очень я из-за всего этого переживаю, потому вот и срываюсь невольно. Что ж мне пора. Сегодня вернусь очень поздно, так что загляну тебе уже завтра.

Госпожа Датритти вышла из комнаты и прикрыла за собой дверь. А я собрала разбросанные по полу полотенца, присела на край кровати и тут же откинулась на подушки. Но бездумное разглядывание балдахина над головой внезапного озарения не принесло. Пока я четко понимала лишь одно: количество лапши на моих ушах куда больше, чем я могу догадываться.


Мне уже дико надоело сидеть в четырех стенах. И после обеда я внаглую попросила Велию проводить меня хотя бы в сад. Тем более постоянно караулящей меня госпожи Датритти во дворце не было, так что никто бы на меня потом наезжать за самовольную прогулку не стал.

Дворцовый сад по размерам явно не уступал большому парку. Да тут запросто можно было бы заблудиться. Но я пока этим не заморачивалась. Просто бродила по ухоженным дорожкам, любуясь аккуратными клумбами и развесистыми деревьями. День сегодня выдался ласково-солнечный, я даже поймала себя на том, что невольно улыбаюсь. Эх, вот скинуть бы неудобные туфли и побегать по травке... Я так и замерла на месте, мысль попросту оборвалась.

В небе надо мной мелькнула тень. Причем, не просто тень, а словно бы сотканная из мерцающих частиц. Я тут же ринулась вперед, дальше как раз было открытое пространство без деревьев. Здесь и вправду обзор оказался получше. Даже дыхание перехватило от восхищения. Высоко в небе летел черный дракон, но уж точно не материальный. Сотканный из потоков темноты и мерцающих частиц, он больше походил на создание ночи - словно бы часть ночного неба вдруг ожила и теперь парила при свете дня. И при этом в полупрозрачном силуэте дракона, примерно в центре, отчетливо просматривалась мужская фигура.

Пусть дракон был слишком высоко, я не смогла бы разглядеть черт лица его обладателя, но и так догадывалась, что это Андар. Вот так, значит, и выглядит магическая сущность? Но что это вообще такое и какими способностями обладает? Пока очевидным стал лишь полет. Причем, Андар летел не на драконе, он сам будто бы был частью дракона. Я пока толком не могла всего этого понять. Как такое вообще возможно? И неужели... я тоже теоретически так могу?..

Вопреки моим надеждам Андар не приземлился в саду, иначе я бы точно помчалась к принцу с вопросами. Дракон скрылся за высокими белыми башнями дворца. Я тоже поспешила обратно. Вот сейчас обязательно позову к себе Велию, и пусть расскажет мне про магические сущности от и до! Все-таки вчера было не до этого, но сегодня надо наверстывать упущенное.

Немного поплутав в саду, я с помощью встреченного садовника все-таки вернулась во дворец. А там уж и до своих покоев добралась. У меня в гостиной в это время как раз Гаали протирала пыль, но едва я вошла, пожилая служанка сдавленно прошептала:

-    Госпожа, очень вас прошу, бегите отсюда, - она явно все это время ждала моего возвращения, чтобы предупредить.

Я растерянно замерла на месте.

-    То есть? Что случилось?

-    Вы ведь ничего не знаете, - у Гаали и голос дрожал, и пальцы, она от волнения едва не выронила метелку для пыли. - Они ведь точно вас убьют!

Резко нахмурившись, я спешно заперла на всякий случай дверь, чтобы никто внезапно не вошел. Тихо спросила:

-    Вы знаете, что именно от меня скрывают?

-    Я все знаю, госпожа, - она спешно кивнула. - Вам жить осталось всего неделю.

В полной растерянности я присела на диван. Пробормотала:

-    С чего вы это взяли? Можете объяснить все толком?

Гаали замялась, словно сомневаясь. Видимо, страх в ней мешал сказать лишнее. Но ведь я бы теперь просто так не отстала.

-    Пожалуйста, расскажите мне все, как есть, - настойчиво попросила я.

Пожилая служанка вздохнула и сбивчиво начала:

-    Многое сложно объяснить, вы ведь нашего мира совсем не знаете. Драконы - самые сильные магические сущности, но таких очень мало, и уж очень много тех, кто считает, что пора уже сменить королевскую династию. Но в открытую никто не посмеет тягаться с представителями королевского рода. И вот только так, интригами. Простите, я не буду называть вам имен, все-таки это опасное знание. Но есть те, кто метят на престол, и все же не рискуют выступать в открытую. Госпожа Зафини в их планах играет ключевую роль.

-    Так а что там именно за планы? - я пока толком не понимала. Да и Зефирка не особо походила на великую интриганку, уж слишком она для этого была легкомысленной и взбалмошной.

-    Планы о смене королевской династии, - Гаали присела на край кресла, нервно теребя в руках метелку для пыли. - Когда начались поиски невесты для принца, у госпожи Зафини тут же создали иллюзию нужной сущности. Среди остальных аристократок ее кандидатура показалась королю более знатной, потому выбор остановили именно на ней. Дело было лишь за датой свадьбы. Госпожа Датритти некоторое время специально тянула, отговариваясь, что пока магическая сущность ее дочери недостаточно зрелая. Но на самом деле они ждали другого момента.

-    И какого же? - нахмурилась я.

-    У госпожи Зафини есть возлюбленный. Именно его и метят в последствии в будущие короли. Но как я уже говорила, открытый вызов принцу Андару он не бросит. План у них в другом, да и довольно простой. Госпожа Зафини уже в положении. Этого момента и ждали, чтобы назначать дату свадьбы. Все рассчитано так, чтобы ее ребенка сочли наследником. Магическая сущность проявляется обычно лет в десять. Так что до того момента, как бы выяснилось, что у юного принца она вовсе не драконья, прошло бы достаточно времени.

-    Достаточно времени для чего? - честно говоря, я уже была в тихом шоке от того, в какой гадюшник на самом деле попала.

- Для того, чтобы избавиться от мужа Зафини. В скором времени ведь Его Величество отойдет от дел, и королем станет принц Андар. Пусть обладатели драконьей сущности намного сильнее остальных, но и они очень даже уязвимы. Я не знаю, как именно его убьют. Может, постепенно отравят или еще что. Этого мне услышать не удавалось.

-    И когда Андар умрет, Зафини останется вдовствующей королевой. Выйдет замуж за своего возлюбленного, а их сын всего равно ведь уже будет считаться сыном Андара и законным наследником престола, так что тут никаких проблем не возникнет, - мрачно подытожила логическую цепочку я.

-    Да, все верно, - Гаали кивнула. - Но в их плане оставалось слабое место. Все-таки свадебная церемония магическая. У королей она особенная, специально для драконьих сущностей. Там бы хоть как выяснилось, что у Зафини лишь иллюзия. Потому и необходимо было найти другую девушку. Чтобы и возраст соответствовал, и магическая сущность и, конечно, обязательно невинную. Ведь заменить Зафини необходимо не только на время церемонии, но и в первую брачную ночь.

У меня просто не было слов. Точнее, слова были, но настолько нецензурные, что я не стала шокировать пожилую служанку.

А она все так же сбивчиво продолжала:

-    Перед свадьбой вам дадут зелье фетусса. Это очень сильное успокоительное. Всего лишь несколько его капель вызывают полное безразличие к происходящему и даже подчинение. Под действием этого зелья вы и свадебную церемонию пройдете, и последующую ночь с принцем Андаром. Ну а после вас снова подменят с Зафини. Теперь уже окончательно. Она для всех будет считаться законной женой Его Высочества. А вас убьют. Все-таки лишние свидетели им не нужны. А возвращать вас в родной мир они и изначально не собирались. Это магически очень сложно, даже Расен уже повторить не сможет.

Не в силах усидеть на месте, я встала и принялась нервно вышагивать по гостиной. Гаали смотрела на меня с искренним сочувствием.

-    Потому я и говорю, госпожа, что бежать вам нужно пока не поздно. Тем более, вот, - она достала из кармана передника маленький пузырек из темного стекла.

-    А это что? - мрачно спросила я.

-    То самое зелье фетусса. Госпожа Датритти приказала мне его дать вам уже сегодня. Уж очень ей не понравилось, что вы ей утром сказали.

А что я ей такого сказала? Я на миг задумалась. Видимо, ее насторожило мое «Если вы хотите, чтобы я дальше помогала вам в вашем замысле и никому не рассказала правды». Теоретически ведь это вполне можно было воспринять как угрозу. Вот Датритти и решила на всякий случай перестраховаться.

-    Поверьте, я не желаю вам зла, - пожилая служанка даже всхлипнула. - Вас впутали во все это ложью, а потом и вовсе убьют. Потому и говорю, что бежать вам надо, и как можно скорее.

-    Так а если рассказать королю правду? - я с надеждой посмотрела на нее.

-    Конечно же заговорщиков накажут. Но ведь и вы, госпожа, получается, добровольно играли важную роль в обмане королевской семьи. Пусть мотивы вам дали ложные, но на подмен вы согласились сами, вас никто не принуждал. По сути, вы получаетесь такой же злоумышленницей.

-    То есть вариант «рассказать правду, и пусть меня домой отправят, а сами с этим цирком разбираются» не прокатит, - я устало потерла глаза. - Ну в общем-то, да, вполне логично. Я добровольно участвовала во всем этом заговоре. Только куда мне бежать? - я перевела взгляд на Гаали. - Я вообще не знаю вашего мира. Тем более я без денег и без магии.

-    Но ведь это вопрос вашей жизни, - тихо напомнила она. - А бежать... Я бы могла в этом хоть немного помочь. Не в самом побеге, а в том, куда потом податься. Только покинуть дворец будет очень сложно. Госпожа Датритти оставшиеся дни уж точно станет следить за вами неотступно. И сегодня вы уже скрыться не успеете, она должна вот-вот вернуться. Я слышала, она говорила Расену, что не рискнет оставлять вас без присмотра надолго.

Гаали смотрела на меня так, словно я вот-вот выдам гениальный план побега. Вот только не было у меня никакого плана. Пока не было.

-    Давай сделаем так, - пробормотала я, взяв у Гаали пузырек с зельем, - ты скажешь, что дала мне зелье. Я в свою очередь буду вести себя очень-очень спокойно, чтобы сомнений в твоих словах не возникло. Хм, а почему пузырек такой тяжелый? Ты же вроде говорила несколько капель надо.

-    Так ведь действие зелья не долгосрочное. Нескольких капель хватит лишь на сутки, потом необходимо снова принять, чтобы безразличие держалось. Я должна вам каждый день в оставшуюся до свадьбы неделю давать это зелье.

-    Так а сразу выпить много не вариант?

-    Если увеличить дозу, то в силу вступит подчинение. А если выпить еще больше, то подействует как сильнейшее снотворное, дня на три беспробудного сна.

Я задумчиво посмотрела на пузырек в своих руках. Может, вырубить таким образом Датритти, а самой в это время бежать? Только сначала надо бы разузнать, как вообще отсюда скрыться, территория дворца ведь надежно охраняется. Нужен веский предлог, чтобы выбраться за пределы.

-    Спасибо вам большое, Гаали, - я перевела благодарный взгляд на служанку. - Если бы не вы, я бы так и не узнала правды. А теперь хоть шанс есть остаться в живых. Но вам самой не страшно?

-    Я хочу при первой же возможности уйти, - тихо ответила она. - Я столько времени служу госпоже Датритти, что уже просто нет сил выносить такое отношение к себе. Если вы что-нибудь придумаете, мы могли бы исчезнуть отсюда вместе. Пусть пока госпожа не подозревает, что я в курсе их замыслов, но если узнает... Мне ведь тогда тоже не жить.

-    Не волнуйтесь, - я постаралась улыбнуться. - У нас в запасе еще неделя. Обязательно что-нибудь придумаем.

Благо, я заранее услышала шаги в коридоре. Так что в тот момент, когда дверь в гостиную открылась, я успела спрятать пузырек с зельем за спину.

-    С чего это ты запираешься? - с крайним подозрением спросил Андар.

-    А ты как вообще открыть умудрился? - встречно спросила я, чтобы успеть придумать благовидный предлог.

-    В моем дворце для меня нет закрытых дверей. Ну так что? - он оглядел гостиную с таким видом, словно ожидал увидеть здесь с десяток спрятанных моих любовников.

-    Я всего лишь ругала служанку. Вот и дверь закрыла, чтобы никто вдруг не вошел и не помешал мне скандалить. Видишь ли, терпеть не могу, когда пыль вытирают справа налево, а не слева направо.

Андар перевел скептический взгляд на Гаали, та спешно закивала в подтверждение моих слов.

-    Ты еще хуже, чем я о тебе думал, - едко констатировал мне принц. - Собирайся давай.

У меня тут же сердце перепугано екнуло. Он узнал про заговор и самолично поведет меня на казнь? Я кое-как успокоила эти панические мысли. Да если бы Андар знал, он вообще бы тут рвал и метал. Хотя... он ведь малоэмоциональный... Вполне может потащить меня к палачу и совершенно равнодушно.

-    Ты вообще слышала, что я сказал? - явно начал злиться, в очередной раз опровергая теорию о своем равнодушии.

-    Так а куда мне собираться? - настороженно уточнила я.

-    Прогуляешься со мной по саду.

-    Зачем?

-    Затем, что я жажду с тобой пообщаться, - прозвучало довольно угрожающе.

Ну понятно, намерен устроить мне чуть ли не допрос на больную тему «Как я смею вызывать у него эмоции».

-    Хорошо, я сейчас, только туфли переобую, - я юркнула в спальню.

Спешно спрятала пузырек с зельем в недрах шкафа и вернулась в гостиную. Что ж, прогуляюсь с принцем. Заодно постараюсь узнать, как выбраться с охраняемой территории.


В прятки с любовью. Глава четвертая

Честно говоря, после всего выяснившегося мне было вот ни разу не до прогулок с Андаром. В другое время я бы, может, даже порадовалась возможности лишний раз позлить принца несвойственными ему эмоциями, но не сейчас. Мне бы вот спокойно посидеть и все толком обдумать, но кто же даст такую возможность…

Первое время мы шли молча. Но Андар своим сверлящим взглядом отвлекал от размышлений даже больше, чем если бы что-то говорил. У меня даже с чего-то вдруг мелькнула опасливая мысль, что не госпожи Датритти мне нужно опасаться при побеге, а именно принца. Казалось, он готов меня хоть из-под земли достать, только бы понять, почему у него проявляются эмоции в мой адрес.

Погода, между тем, испортилась. Вот вроде бы не больше часа назад я гуляла в этом саду и радовалась теплому солнышку. А теперь небо затянули тучи, поднялся промозглый ветер – так и до дождя недалеко. Но Андара это явно не пугало. Он, кажется, даже рад был непогоде, ведь в саду, кроме нас с ним, похоже, сейчас никого и не бродило. Даже вездесущие садовники не попадались навстречу.

Я мысленно все взвешивала возможность дать снотворного зелья Датритти, когда принц отвлек меня своим:

- Забавно.

- Что? – рассеянно спросила я.

- Я сейчас пять раз позвал тебя по имени, но ты никак на это не отреагировала.

- Я просто плохо слышу правым ухом, - ответила я первое, что пришло в голову.

- Вообще-то ты сейчас обращена ко мне левым.

- А левым я не слышу совсем, - я мило Андару улыбнулась. – Особенно тех, кого слышать не хочу.

Он чуть зубами не заскрежетал. Это до чего же бедняга не привык к эмоциям, что начинает беситься из-за каждой мелочи? Мне даже его жалко стало.

- Андар, извини, - как можно спокойней и даже вежливо произнесла я, - просто я сегодня совсем не настроена общаться.

- И что? – его это явно мало волновало. – Главное, что я настроен.

И чего это я его вообще жалела? Этого напыщенного самовлюбленного эгоиста! Эх, зря все-таки его супружество с Зафини сорвется! Вот бы я позлорадствовала, что ему всю жизнь терпеть это зефиристую интриганку!

- Ну так общайся, кто ж тебе не дает, - я с деланным равнодушием пожала плечами, - только меня не отвлекай. Вон, с деревом поговори. Или вон с той вот клумбой. Идеальные же для тебя собеседники! Будут молчать и во всем с тобой соглашаться.

- Ты специально меня злишь? – мрачно поинтересовался Андар.

Я на миг демонстративно задумалась и выдала честное:

- Да.

И спокойно пошла дальше по тропинке.

Я бы не удивилась, если бы мне вслед раздался разъяренный рык, но принц просто молча нагнал меня. И еще минут десять мы шли в тишине.

Я вообще рассчитывала добраться до окружающей сад изгороди, которая просматривалась из окна моей спальни. И, само собой, должны быть ворота, через которые обитатели замка и сообщаются с внешним миром. И если ворота, скорее всего, неслабо охраняются, то, может, есть шанс перебраться через изгородь? Я, конечно, не супер спортсмен-акробат, но через ограду перемахнуть смогу. Если только буду в своем облике, а не этой неповоротливой зефиркой.

- И все же, почему ты не реагируешь на свое имя? – снова начал докапываться Андар. Наверное, он сейчас опять меня звал в качестве эксперимента, а я так крепко задумалась, что не расслышала.

- А тебе так надо, чтобы я реагировала? – я подняла на него взгляд. – Слушай, ну вот что ты ко мне вообще пристал? Я тебе не нравлюсь, я в курсе. Ты мне не нравишься куда больше, уж поверь. Так давай оставим уже друг друга в покое, а.

- Если ты забыла, через неделю ты станешь моей женой, - довольно холодно напомнил Андар. – И нам с тобой жить в браке друг с другом до конца наших дней. Тебе все равно с кем провести остаток жизни?

- Лично мне, может, и не все равно, - уклончиво ответила я. – А вот тебе явно было совершенно наплевать. Признай, Андар, если бы не внезапные непривычные эмоции, ты бы раньше дня свадьбы обо мне и не вспомнил. Слушай, - меня вдруг осенило, - так отмени ты все, а? Сходи к королю, пожалуйся, мол, эта розовая блондинка меня обижает, грубит моей любовнице и совершенно не хочет признавать, что я – красавец распрекрасный. Ну еще там что-нибудь придумай для нагнетания обстановки. И все, свадьбу отменят, и мы с тобой разбежимся с преогромной радостью… - я чуть самой себе не зааплодировала, но осеклась. - Что ты на меня так смотришь? Только не отрицай, что сам только спишь и видишь, как бы от меня избавиться.

- Знаешь, ты довольно странная, - его пытливый взгляд, казалось, видел меня насквозь. – Свадьбу вообще-то нельзя отменить. Да даже если и можно было бы, то я бы все равно не стал. Мне нужен наследник с драконьей сущностью.

- Нда? – я не сдержала скептической усмешки. – О каком наследнике вообще может идти речь, если ты от будущей жены нос воротишь? Что, скажешь, нет? А вот ты попробуй просто поцеловать меня. Вот хватит тебе мужества?

Честно, я просто так ляпнула. И уж точно не думала, что он воспримет мои слова всерьез.

 Андар резко остановился. Взял меня за плечи, словно опасался, что сбегу. И такая решимость читалась в его взгляде, что я даже восхитилась. Правда, на краткий миг. Меня тут же пробило на ехидство. Как группа поддержки я ободряюще скандировала:

-    Давай, Андар, давай! Ты сможешь! Мы в тебя верим! Все королевство сейчас смотрит на тебя и ждет твоего волевого подвига! Давай, Андар, давай! Потомки не забудут твой самоотверженный героизм!

Он чуть не убил меня взглядом. Но зато так и не поцеловал. Почему-то меня саму очень пугала перспектива его поцелуя. Не то, чтобы принц мне был совсем уж противен, но и целоваться со всеми подряд я как-то не привыкла. Совершенно не вовремя сейчас кольнула привычная тоскливая мысль. Как же я мечтала, чтобы рядом был любимый... Такой мужчина, которому захочется довериться... С которым захочется засыпать рядом, умиротворенно положив голову ему на плечо...

Я запоздало сообразила, что Андар смотрит на меня довольно странно.

-    Что? - не поняла я.

-    За тобой уж очень любопытно наблюдать, - задумчиво ответил он, даже злиться перестал. - Ты мне почему-то напоминаешь морскую раковину. Наглухо закрытую и довольно неприятную на вид. Но при этом не покидает уверенность, что внутри спрятана жемчужина. Нужно просто избавиться от этой внешней раковины...

У меня даже мороз по коже пробежал. На миг показалось, что Андар вот-вот обо всем догадается. Но если он узнает, что я - самозванка, то мне точно не жить. Я перепугано поспешила сменить тему:

- А с чего это «неприятную на вид»? Чем я неприятная на вид? Вполне себе милая юная блондинка с большим бю...эээ... чувством юмора. Но что-то мы от главного отвлеклись, - я уже вовсю шагала дальше по дорожке. - Поцеловать меня ты так и не смог, что, собственно, и требовалось доказать. Но если тебя утешит, могу заверить, что я сама бы по доброй воле тоже тебя целовать не стала. Так что я вообще не представляю, что мы с тобой после свадьбы будем делать.

И воображение мне тут же это нарисовало весьма подробно... Вот я зефиристая в спальне в розовом пеньюарчике с много-много бантиков и рюшечек. Вот в спальню входит Андар с геройски-решительным выражением лица. Но тут видит меня... Тут же резко бледнеет, пятиться к двери, лихорадочно пытаясь нащупать ручку. Но преисполненная энтузиазмом я устремляюсь к нему, дабы заключить в пылкие объятия. Минут десять гоняю улепетывающего принца по спальне, потом он забивается под кровать. Схватив его за ногу, я пытаюсь вытащить Андара из этого убежища. А он вцепился в столбик и панически отбрыкивается. И тут я зову его любовницу. Ирия прибегает и начинает принца уговаривать:

-    Дорогой, ну будь же ты мужчиной! Тебе же нужен наследник!..

-    Мне даже страшно спрашивать, о чем ты сейчас думаешь, - голос Андара враз разрушил мои иллюзии. Видимо, он опять за мной внимательно наблюдал.

Я очень старалась справиться с хихиканьем, но не получалось.

-    Поверь, тебе уж точно лучше этого не знать. Но если вкратце, то думала о том, как же тебе повезло с будущей женой.

-    Угу. Аж сам себе завидую.

Теперь я уже расхохоталась в голос. Нет, все-таки Андар забавный. Хоть и отмороженный, самовлюбленный и с явными заскоками.

Так ничего ему не ответив, я спешно пошла дальше. Веселье весельем, но мне сегодня архинеобходимо найти выход отсюда. И тогда завтра можно поить Датритти зельем и делать ноги. Ну а дальше я пока и не заглядывала. Вот просто не представляла, что в этом «дальше» со мной будет. Понятное дело, что с моим исчезновением заговор хоть как раскроется, полетят головы виновных. А те виновные, кто так и останутся в тени, вполне вероятно, захотят расквитаться с так подло кинувшей всех иномирянкой. В общем, веселая жизнь мне предстояла. И пока я знала твердо одно: мне нужно найти способ вернуться домой. И я обязательно его найду.

-    У тебя всегда так резко меняется настроение? - Андар, похоже, вообще беспрестанно за мной следил.

-    Я легкомысленная и неуравновешенная, если ты забыл, - отмахнулась я.

Впереди за деревьями уже просматривалась фигурная ограда сада. Я ускорила шаг. И почти тут же хлынул дождь. Настолько внезапно, что я чуть не взвизгнула. Да еще и ледяной вдобавок! Лето же, почему дождь-то ледяной?!

-    Что ты стоишь? - прикрикнул на меня Андар. - Беги скорее во дворец.

-    Зачем? - угрюмо поинтересовалась я.

-    Как зачем? Что за идиотский вопрос? Чтобы не промокнуть!

-    Спасибо за идиотский ответ, - я не осталась в долгу. - Но смысл мне куда-то бежать, если я и так уже промокла? Или тебе так уж сильно хочется посмотреть на с визгом мчащуюся меня, которая издалека будет походить на мокрую розовую курицу? Извини, обойдешься. И ты сейчас, кстати, тоже выглядишь не очень.

Но, честно говоря, выглядел он как раз таки очень. Пусть промокший и злой, но вот что-то все-таки в Андаре было такое... Правда, я так и не поняла, что именно. Просто поймала себя на том, что он как-то незаметно стал мне не так уж и противен...

-    В общем, ты как хочешь, а я дальше пошла, - я снова направилась к изгороди, но Андар придержал меня за руку.

-    Нет, мы возвращаемся во дворец. Нечего будущей принцессе разгуливать в таком виде, - чуть ли не силком потащил меня за собой.

Ну ничего. Главное, я теперь знала дорогу от дворца через сад к изгороди. Можно будет попытаться удрать. Интересно, а тут ночью охрана бродит?

Оказывается, последнюю фразу я подумала вслух...

-    А тебе-то это зачем? - не понял Андар.

-    Просто любопытно, - я кокетливо захлопала ресницами. Правда, в мокром виде это, наверное, смотрелось не очень.

-    Естественно, здесь по ночам охрана, - все-таки снизошел до ответа принц. - Дворец надежно защищен, если тебя волнует именно это. Кстати, я все спросить хотел, почему твоя магическая сущность до сих пор в спящем состоянии?

С тем уже успехом он мог бы меня спросить, как двоичным кодом описать алгоритм работы адронного коллайдера.

-    Без понятия, - ответила я, надеясь, что на этом тему закроем.

Ага, как же.

-    Довольно странно, не находишь? Тебе девятнадцать лет, а дракон до сих пор не пробудился. Может, у тебя вообще магия с изъяном?

-    Может. И тогда тебе уж точно не стоит на мне жениться.

-    Почему ты так упорствуешь на отмене свадьбе? - его это явно изумляло.

-    Просто у меня внезапно проснулось человеколюбие, вот я милосердно и хочу избавить тебя от такого счастья.

-    Зафини! Милая! - к нам навстречу по садовой дорожке спешила госпожа Датритти с массивным зонтиком над головой. - Ах, вот ты где! Я тебя уже обыскалась, - от ее приторной улыбочки мне аж точно стало. - Его Высочество, доброго дня!

-    Его Высочество показывал мне сад, - я на всякий случай изображала тотальное спокойствие и даже апатию. Вдруг Датритти уверена, что служанка уже дала мне зелье пофигизма.

-    Но все же не стоит гулять под дождем, - заахала она. - Скорее во дворец! Ваше Высочество, вы позволите? - залебезила она перед принцем.

- Да, идите, - кивнул он.

Интересно, а если бы он сказал «Нет, стойте здесь и мокните дальше», мы бы так и остались стоять?

Госпожа Датритти спешно взяла меня под руку и повела в сторону дворца. Мне даже оборачиваться не надо было, я и так чувствовала, что Андар провожает меня взглядом. Но больше меня его пристальное любопытство не напрягало. Я верила, что сегодня-завтра меня отсюда уже след простынет.


Датритти, похоже, и вправду считала, что я уже под действием зелья. Ну а я старательно изображала безразличие ко всему. В итоге моя сопровождающая отвела меня обратно в покои и тут же ушла, заперев за собой дверь. И до вечера я пробыла одна.

Ужин мне принесла Гаали. Времени у нас было в обрез, служанку ждала госпожа Датритти, но все равно мы успели хоть немного предстоящий побег обсудить.

-    Сегодня, как стемнеет, - спешно говорила Гаали, - одна из фрейлин королевы уезжает, с ней ее личные служанки. Я все выяснила, мы вполне сможем затесаться среди них, там как раз будет несколько экипажей. Одежду я вам принесу. Тем более удача благоволит нам, госпожа Зафини ведь тоже уже здесь, и она в очень капризном настроении, все внимание ее матери занято ею.

-    То есть даже усыплять необязательно? - лично я бы с большим удовольствием усыпила обеих.

-    Это все же рискованно, госпожа Датритти может распознать зелье по запаху, у нее врожденная особая чувствительность. Но у нас и так должно все получиться.

-    Значит, обязательно получится, - воодушевилась я.

Ну вот, даже через ограду лезть не придется. Хотя все равно как-то слишком просто получалось... Но, в конце концов, должно же было мне в этом мире хоть в чем-то повезти.


Как стемнело, Гаали принесла мне форму служанки.

-    Вы помните, как выйти из дворца, госпожа? Сможете сами добраться? А то ведь лучше нам идти по отдельности.

-    Да, я не заблужусь, - кивнула я.

-    Тогда я уже пойду. Вы только не задерживайтесь, там уже грузят вещи в экипажи, совсем скоро отправление.

-    Я мигом. Только переоденусь и на выход.

Гаали спешно вышла, а я ринулась в спальню. С собой я собиралась взять на всякий случай флакончик с зельем, ведь мало ли, как все дальше сложится, вдруг он мне пригодится. Ну и все драгоценности из шкатулки Зафини. Так сказать, в качестве хоть какой-то компенсации за нанесенный мне моральный ущерб. Пусть я и в другом мире, но и тут ведь без денег никуда.

И я уже собралась переодеваться, как услышала, что в гостиной открылась дверь. Ну е-мое, кого там принесло так не вовремя? Я тут же чуть ли бегом вышла из спальни и замерла, оторопев от изумления.

-    Доброго вечера, Зафини, - сдержанно улыбнулась мне королева. - Надеюсь, ты не против, что я вот так, без приглашения? Все-таки скоро мы станем одной семьей, мне бы очень хотелось пообщаться с тобой, познакомиться поближе.

Я чуть зубами не заскрипела. Ну вот под каким предлогом мне быстро-быстро ее выставить и не вызвать при этом лишних подозрений?!

-    Добрый вечер, Ваше Величество, - я вежливо улыбнулась. - Очень рада вашему визиту. Но если позволите, я вас ненадолго покину. Я как раз собиралась выходить. Нужное кое-что срочно отнести моей матери, это из драгоценностей, а слугам я все-таки не очень доверяю. Мама меня ждет именно сейчас, уже волнуется наверняка. Я мигом туда и обратно. Если вы позволите, конечно.

- Да, конечно, милая, иди, - королева мою просьбу восприняла вполне нормально. - Я пока тебя подожду, - она присела на диван.

Ну все, сейчас прихвачу все нужное и тикать отсюда. Но не успела я и пару шагов в сторону спальни сделать, как моя незваная гостья вдруг вскинула правую руку. Чуть лениво и даже небрежно... А меня в тот же миг скрутило, словно кто-то неведомый попытался в узел завязать. Я тут же упала на пол, перед глазами поплыли разноцветные круги. И уже на грани сознания я расслышала досадливое:

-    Вот всегда все приходится делать самой... - следом звук распахиваемой двери, громкий возглас: - Эй, Эдна! Немедленно позови сюда Датритти! - и приглушенно гневное: - Сейчас эта растяпа у меня получит. Чуть девчонку не упустили.

Большего я не услышала, мое сознание провалилось в темноту.


Какая все-таки злая ирония судьбы... Я ведь была уверена, что вот-вот стану свободной, а теперь... Теперь, похоже, и вправду жить мне осталось всего ничего. Неделя прошла. Завтра мне предстояло выйти замуж, а утром следующего дня умереть.

Пока я была без сознания, мне явно дали того проклятого зелья усиленную дозу. И теперь я ничего сделать не могла. Точнее, делала лишь то, что мне говорили. Но в основном просто сидела истуканом, уставившись в одну точку. И пусть я прекрасно соображала, но мое тело совершенно меня не слушалось. Оставалось лишь мысленно ужасаться происходящему.

Госпожа Датритти и ее милейшая дочурка теперь почти все время торчали в моих покоях, оставляя меня одну лишь на ночь. Наверное, просто опасались, что кто-нибудь из служанок заметит мое странное состояние. К счастью, Гаали успела уехать, иначе бы с ней уж точно разобрались. Как выяснилось, одна из служанок проболталась фрейлине королевы об еще двух дворцовых служанках, которые явно самовольно собираются уехать с ними. А фрейлина уже доложила об этом госпоже. Ее Величество оказалась чересчур сообразительной, мигом смекнула, что это я, скорее всего, сбежать вздумала. Ну и самолично пресекла это дело.

Добренькая Зафини еще в первый день моего коматозного состояния упрашивала свою мать:

-    Ну можно я над ней поиздеваюсь, а? Вот хоть чуточку? Мне вот интересно, если я ножом ей что-нибудь на плече вырежу, она так и останется сидеть истуканом, даже не дернется?

-    Не вздумай вообще ее трогать, - к счастью, возражала госпожа Датритти, - она нам абсолютно невредимая нужна, - и все же пояснила: - Все она прекрасно чувствует, но даже на боль не сможет отреагировать.

Зафини противно захихикала.

-    Какая жалость, так и проведет первую брачную ночь истуканом. Ой, - она растерянно захлопала ресницами, - но ведь Андар будет думать, что это я! И он меня сочтет такой бесчувственной! А ведь принц такой соблазнительный красавчик! Я вообще-то рассчитывала на полноценную супружескую жизнь! По крайней мере, до того, как стану вдовой.

Кстати, Зафини даже магия иллюзии не спасала. Пусть она сейчас выглядела как худенькая рыжая девушка, но уже по одной мимике и манере говорить сразу себя выдавала. Даже я, знавшая ее всего ничего, мгновенно поняла, кто эта незнакомка. И самым тяжелым для меня за эту неделю безволия было даже не ожидание неминуемой участи, а постоянно общество Зафини.

Зато тут нашелся и хоть какой-то плюс. Зная, что я так до скорой смерти пробуду их марионеткой, они при мне совсем не стеснялись обсуждать все открыто. Еще в первый день, когда я пришла в себя уже безвольной, Расен уверял обеспокоенную Датритти:

-    Госпожа, вам совершенно нечего опасаться. Она уж точно не придет в себя. Чары зелья может разрушить лишь могущественный маг. И пусть иномирянка обладает сущностью дракона, но самой ей его никак не пробудить. Так что она уж точно внешнюю магию не устранит.

Расен каждый день в эту неделю приходил с утра пораньше, давал мне новую порцию зелья, которую я послушно выпивала. А вот королева больше не появлялась. Зато я услышала прелюбопытный разговор, прояснивший многое.

-    А я все-таки не понимаю, - вдруг проблеснуло запоздалое озарение у Зафини, - Андар ведь ее сын, и при этом она же и руководит заговором против него. Как так? И ведь про смерть принца тоже ее идея?

-    Иввена не его мать, - поморщилась госпожа Датритти. - Хотя это строжайшая тайна. Андар - сын одной из любовниц короля. От законной жены детей все не было, и тут должен был появиться сын от любовницы с драконьей сущностью. Все подстроили так, как будто это Иввена в положении и именно она сына и родила. А настоящая мать Андара умерла при родах. Причем, как я догадываюсь, это королева тайно приказала ее убить. Но ты никому об этом ни слова, - она строго посмотрела на дочь, - если сама жить хочешь. От гнева королевы Иввены ничего не спасет.

Зафини уж точно впечатлилась, протянула:

-    А, ну тогда понятно, почему королева сама спланировала убийство Андара. Раз он ей и не сын вовсе.

- На самом деле, Иввену прекрасно можно понять. Всю жизнь рядом с нелюбящим, совершенно равнодушным мужем. Еще и вдобавок растить сына от любовницы. Неудивительно, что она решила оборвать эту династию.

Честно говоря, я была просто в тихом ужасе от всего этого. Правда, злость клокотала во мне даже сильнее страха. Но толку? Как я ни силилась, ничего изменить не могла.

Андара я эту неделю не видела. Ему сказали, что я заболела, и меня нельзя беспокоить. Так что встретиться с ним нам предстояло уже на свадьбе. И пусть я сама не понимала причин, но теперь я надеялась только на принца. Может, потому что просто больше не на кого было. А, может, отчего-то верилось, что не такой уж он безразличный эгоист, на самом деле. Лишь бы только он понял, что что-то со мной не так! Лишь бы его это насторожило! Хотя... куда вероятнее, что ему будет совершенно все равно...


Утром в день свадьбы меня почтила визитом сама королева. Если не считать всех тех нецензурных слов в ее адрес, что крутились у меня в мыслях, очень уж хотелось спросить, в своем ли она уме вообще. Просто на глупую Иввена уж точно не походила, но при этом весь этот ее план с заговором был ведь и ей самой невыгоден!

Ну убьют Андара, и королем станет новый муж Зафини, то есть власть хоть как уплывет из рук Иввены. Наверняка нет гарантии, что новые правители не пошлют далеко и надолго когда-то возглавлявшую их интриганку. Может, даже убьют, зачем им лишние свидетели. И неужели она сама этого не понимает? Неужели не видит непроходимой тупости Зафини, которая может запороть весь замысел в один момент?

Вот только королева выглядела чертовски умным человеком. Наверняка просто я не знала всего ее плана. Правда, учитывая грядущую скорую смерть, так мне и предстояло умереть в неведении.

Но если совсем уж честно, я не верила, что завтра утром моя жизнь оборвется. Не сомневалась, что обязательно как-то удастся выкрутиться. И, вероятнее всего, Андар раскусит обман. Вот только меня ужасно мучил вопрос: произойдет это до первой брачной ночи или после? И факт именно «после» пугал меня неимоверно. Как-то вот совсем не хотелось, чтобы первая в жизни близость прошла вот так: мало того, что с нелюбимым, так еще и в совершенно безвольном состоянии.

Кстати, про мое безвольное состояние. Я вообще не представляла, как я такая буду на свадебной церемонии. Тут же даже слепой увидит, что с невестой что-то не так. И вот именно по этому поводу и нагрянула сегодня с утра пораньше королева.

Магические клятвы Датритти заставила меня выучить еще вчера. Благо, там всего пару фраз надо было запомнить. Ну а Иввена взялась за то, что посложнее.

Я сидела в кресле, королева на диване напротив меня. Датритти с Зафини толклись здесь же в гостиной, но не мешали, лишь молча наблюдали. Правда, Зефирка пару раз намеревалась открыть рот, но ее мать тут же зыркала на нее сердитым взглядом.

А королева пытливо смотрела мне в глаза, словно взглядом внушая, и медленно говорила:

-    Я даю тебе позволение говорить три фразы, чтобы ты могла отвечать Андару. Слушаться ты его и так будешь во всем, но при этом на каждое его повеление станешь отвечать «Да, Ваше Высочество», чередуя с «Как скажете, Ваше Высочество». Если вдруг Андар что-то у тебя спросит, ответишь «Это сложный вопрос, Ваше Высочество. Мне нужно подумать».

Честно, если бы я могла, я бы расхохоталась, настолько это отдавало идиотизмом. Да даже Зафини усомнилась:

-    Ваше Величество, разве не будет такая ограниченная речь выглядеть странной?

-    Принц ведь может что-то заподозрить, - нерешительно добавила Датритти, явно опасаясь лишний раз перечить своей госпоже.

-    Я сомневаюсь, что Андар вообще что-либо у нее спросит, - усмехнулась Иввена. - Он весь в своего отца. Такой же черствый, холодный и равнодушный.

Сколько же в ее голосе было ненависти и презрения... Мне даже на миг стало жаль королеву, уж точно ей не слишком-то весело жилось с безразличным мужем.

-    Так что насчет Андара можно не волноваться, - подытожила она. - Даже если он и заметит, что с его невестой что-то не так, не придаст этому никакого значения. Все мужчины в королевском роду одинаково равнодушны в личной жизни. И Андар тут уж точно не исключение.

Ага... Значит, равнодушие касается только личной жизни? Я думала, короли во всем такие коматозные. Но с другой стороны, им бы тогда и судьба их королевства была бы безразлична. А ведь насколько я успела узнать, страна вполне себе процветала.


Свадебная церемония планировалась сегодня вечером, здесь же во дворце в торжественном зале. Как я поняла из обсуждений Датритти с ее дочуркой, жених и невеста традиционно всех покидают сразу после того, как их объявят супругами. И никакого им бала по этому случаю или хотя бы символичного застолья.

Кстати, про застолье. Я ничего не ела со вчерашнего дня. Обычно слуги приносили обед или ужин, Датритти мне командовала есть до насыщения. А сегодня в суматохе никто и не вспомнил, что я вообще-то еще живой человек и очень даже голодный. Мне оставалось лишь надеяться, что я прямо на церемонии упаду в обморок или бурчание моего живота заглушит слова священника, ну или кто тут у них на свадьбах главенствует.

Пришла уже пора и одеваться. На удивление, платье оказалось не розовым, а белым. Наверное, просто так традиционно полагалось. Зато всяких рюшечек на нем было столько, что зефиристость образа сохранялась. Зафини даже умилилась:

- Ах, какая же я красивая! Как сошедшее с небес облачко!

Фаты не имелось. Распушенные волосы украшались цветами. Причем, тоже белыми. Наверняка они терялись на фоне блондинистой шевелюры. Но я себя в зеркало не видела, оставалось только догадываться, как все это вместе смотрится.

И вот такую вот меня всю белую, голодную и безвольную Датритти повела на церемонию.


Если бы пофигизму вдруг решили поставить памятник, то для прототипа уж точно бы взяли Андара. Это было первой моей мыслью, когда я увидела жениха. В огромном украшенном цветами роскошном зале принц стоял возле пожилого мужчины - видимо, как раз таки местного аналога священника, судя по золотистому балахонному одеянию. Лицо Андара явственно выражало две мысли «А что я вообще тут делаю?» и «А хрен его знает, но какая, собственно, разница, еще постою». Принц был в светлом костюме, похожем на парадный мундир. В общем, жених и невеста очень даже друг с другом сочетались: блондинистые, все в белом, и апатично-равнодушные.

В зале присутствовали король с королевой и множество придворных. Вдобавок небольшой оркестр играл торжественно и довольно громко. Под этот аккомпанемент я прошествовала к Андару и встала рядом с ним. Здесь же на стене красовался изумительной красоты огромный гобелен в виде летящего дракона. Того самого, которого я видела во время прогулки в саду, словно созданного из самой ночи. Наверное, это был символ королевского рода. Или, может, тут вообще все драконы такие? И моя магическая сущность в том числе?

Из-за музыки я даже толком не слышала священника, который стоял шагах в пяти от меня и о чем-то высокопарно распинался. Я лишь уловила чего-то там про торжественный день и «дети мои». Зато Андар вдруг ожил, словно внезапно выпал из привычного коматозного состояния. Демонстративно окинул меня придирчивым взглядом и с усмешкой тихо произнес:

-    О, какое небывалое событие, ты даже не в розовом.

- Да, Ваше Высочество, - на автомате я выдала фразу номер один.

-    Или, погоди, как ты там говорила... светло-ало-лиловый? Или не лиловый, а лавандовый?

-    Как скажете, Ваше Высочество, - пришла очередь второй фразы.

-    С чего это вдруг ты сегодня такая смирная? - Андар смотрел на меня с искренним любопытством.

Ну а я выдала, как и полагалось, фразу номер три:

-    Это сложный вопрос, Ваше Высочество. Мне нужно подумать.

Принц явно хотел спросить что-то еще, но тут священник закруглился со своей речью, и пришла очередь положенных клятв.

-    Отныне и вовек я позволяю тебе стать частью рода моего, - говорил Андар, держа меня за руки, - дабы не прервался он никогда. Дарую тебе повеление и милость свою.

-    Отныне и вовек я стану частью рода твоего, - говорила заученное я. - Покорна твоему повелению, благодарна твоей милости.

Мысленно мне оставалось только взвывать. Я никак не могла помешать себе что-либо говорить. Но с другой стороны, ничего из ряда вон не происходило. Я-то думала, что раз церемония магическая, то хоть как должно было что-то особенное быть. Ну или почувствовать я что-то должна. Пробуждение моей драконьей сущности, к примеру, которая все тут разнесет мне на радость. Но нет, ничего подобного.

Снова взял слово священник:

-    Да будет благословлен этот союз! - воскликнул он, воздев руки к потолку.

И вот вроде бы ничего не произошло, никаких божественных знаков или магических явлений. Но на краткий миг я снова почувствовала внутри меня словно бы вспышку света. Как тогда, когда Андар попытался приказать моей сущности. Но сейчас это ощущение было настолько мимолетным, что я даже засомневалась, а не показалось ли.

На этом вся церемония закончилась. В зале вдруг воцарилась кромешная тьма. Взяв меня за руку, Андар повел куда-то. Ну а безвольная я, конечно, послушно шла за ним. Я не заметила, каким путем мы покинули зал, но темнота вскоре сменилась полумраком коридора. Позади продолжала торжественно греметь музыка. Я бы даже предалась философским думам, мол, какая-то свадьба короткая и без магии, но куда больше меня волновало другое... Я ведь так надеялась, что какое-нибудь чудо произойдет еще на церемонии, но впустую. А что, если Андар так и не поймет, что со мной явно не все в порядке? А если даже и поймет, но ему и вправду будет совершенно начхать, как его мачеха и говорила? Но если так, то жить мне осталось всего одну ночь. Первую брачную ночь.


В прятки с любовью. Глава пятая

Андар привел меня в мои покои. Насколько я успела узнать из разговоров Датритти с Зафини, супругам вообще не полагалась общая спальня. У каждого были собственные апартаменты, как и до брака.

Принц пропустил меня вперед, вошел следом и запер дверь. Опасается, что буйная я попытаюсь сбежать от новоиспеченного мужа? Эх, если бы… Ну а я послушно направилась прямо в спальню, мысленно взвывая, ругаясь и пребывая в полнейшей панике.

Андар прошел вслед за мной и дверь спальни тоже запер. Хм, может, это он все же на тот случай, чтобы самому не сбежать? Но пока меня очень напрягало, что принц чересчур серьезен. Похоже, относится к предстоящему весьма ответственно. И решительно.

Я стояла по стойке смирно у кровати. Андар пока был у двери, не приближался. Смотрел на меня немного странно. Увы, явно не в предчувствии подвоха, а словно бы пытался увидеть хоть что-то для себя привлекательное. Ну вот не впечатляла его Зефирка совсем. Или, может, дело было в чем-то другом?

- Ты ведь не видела, что происходило на церемонии? – вдруг спросил он.

- Да, Ваше Высочество, - тут же ответила я.

- «Да» - это «видела»? Иди «Да» - «не видела»? – скептически уточнил он.

- Как скажете, Ваше Высочество.

- Ты издеваешься? – у Андара стремительно портилось настроение.

- Это сложный вопрос, Ваше Высочество. Мне нужно подумать.

Честно, если бы не беспросветность ситуации, мне бы даже было весело. Ну правда, хоть в чем-то королева основательно просчиталась. Она ведь не знала, что мы с Андаром пару раз общались до свадьбы, да и не такой уж он равнодушный на самом деле. И мои эти повторяющиеся односложные ответы показались бы подозрительными и идиоту. Да вот только принц уж точно недостатком ума не страдал.

- Это у тебя такой акт протеста? – пока он, похоже, считал, что я просто так его доканываю.

- Да, Ваше Высочество.

- А я наивно надеялся, что хоть сегодня ты будешь спокойной и не станешь действовать мне на нервы своим дурным характером.

- Как скажете, Ваше Высочество.

- А если я скажу тебе сейчас замолчать, ты замолчишь? – у Андара уже кончалось терпение.

- Это сложный вопрос, Ваше Высочество. Мне нужно подумать.

Он едва зубами не заскрипел. Надо же, как быстро можно вывести из себя человека всего тремя безобидными фразами. Вот вам и равнодушный принц.

- Зафини, я точно так же не в восторге от всего этого, - раздраженно смотрел на меня Андар. – Так что давай не будем лишний раз трепать друг другу нервы. Закрепим наш брак, и я уйду.

Он подошел к по-прежнему стоящей истуканом мне. Остановился буквально в полушаге. Сначала просто пытливо смотрел, словно хотел увидеть что-то сокрытое. Наверняка, до сих пор все недоумевал, почему именно я вызывала у него эмоции. Ведь даже сейчас его раздражение было не коматозным, а вполне себе как у нормального человека.

Чисто по логике я перепугано ждала, что Андар меня начнет целовать и раздевать. Но нет. Все так же раздраженно он произнес:

- Раздевайся и иди на кровать.

Фу. Тоже мне герой-любовник. Это у него вся прелюдия? Хоть бы что-то ласковое сказал или, блин, просто вежливое. Но нет, не принцесячье это дело. Он, наверное, и со своими любовницами так же. Весь такой равнодушный и холодный, а они его всячески ублажают.

Но, увы, высказать принцу свое мнение об его несовершенстве я все равно не могла. Да и само возмущение тут же снова сменилось паникой, ведь послушная я принялась раздеваться. Перед этим сказав:

- Да, Ваше Высочество.

- Слушай, хватит уже испытывать мое терпение на прочность, - раздражение Андара неуклонно перерастало в злость. – Что ты все повторяешь одно и то же? Чтобы меня побесить? Так учти, еще хоть раз услышу, я точно за себя не отвечаю.

Ну а я заученно ответила:

- Как скажете, Ваше Высочество.

Андар чуть не зарычал. Казалось, вот-вот на меня набросится. Но не в порыве страсти, а с намерением выкинуть в окно. А я спокойно продолжала раздеваться. Расстегнула последние потаенные крючки на лифе, и платье соскользнуло мне под ноги. Я осталась стоять в одной кружевной сорочке, довольно прозрачной и, между прочим, на голое тело.

Принц все-таки не стал меня убивать. Просто окинул мрачным взглядом. А я, как и было до этого приказано, забралась на кровать и легла, вытянув руки по швам. Взгляд вперила вверх на балдахин. Андар погасил большую часть свечей, спальня погрузилась в полумрак. Я не могла повернуть голову, так что не видела, как принц раздевался. Лишь краем глаза успела засечь, что Андар снял лишь камзол и рубашку, пока оставался в брюках.

Он лег на кровать рядом со мной. И вдруг спросил:

- Что с тобой не так?

- Это сложный вопрос, Ваше Высочество. Мне нужно подумать.

Мысленно я уже вовсю обзывала Андара слепым идиотом. Нет, ну как он до сих пор не понял?!

 -   Я сейчас причиню тебе боль.

- Да, Ваше Высочество, - послушно сказала я.

Ну вот и все. Зря я надеялась. Чудо, видимо, так и не произойдет.

Больше принц ничего говорить не стал. Резко ударил меня в солнечное сплетение... Я чуть не задохнулась от боли! Но при этом могла поклясться, что Андар меня так и не коснулся! Атаковал магией?

Боль растекалась по телу стремительным потоком, я даже закричать не могла. А вокруг словно что-то раскалывалось. Будто некий панцирь, в который я до этого была наглухо запечатана. По телу побежали сильнейшие судороги, словно пытаясь меня сломать, даже перед глазами потемнело. Неужели это смерть? Но как... Почему... За что Андару меня убивать...

Все прекратилось враз. Боль отступала. По телу прошла последняя волна дрожи, но исчезла и она. Я пока даже толком себя не осознавала. Кое-как перед глазами начала восстанавливаться картинка.

Склоненный надо мной Андар взял меня за подбородок и осторожно повернул мою голову сначала чуть вправо, потом чуть влево, словно изучая лицо. Затем вдруг пропустил сквозь пальцы прядь моих волос. Темных волос.

-    Очень интересно... - смотрел на меня немного странно. Пытливо и крайне заинтересованно. Но больше всего меня озадачила его довольная улыбка. А где шок или хотя бы мало-мальское удивление?

И все равно мне сейчас было совсем не до странностей Андара. Я снова стала собой! Я снова могла управлять своим телом! Какое это же все-таки счастье!

-    Наконец-то... - выдохнула я. Честно, чуть не разревелась от радости. В порыве эмоций даже Андара обняла. Но тут же спешно отстранилась. Все-таки невозможность целую неделю что-либо говорить теперь требовала хоть немного компенсации.

Я тут же села и спешно начала:

-    Андар, ты меня только выслушай, пожалуйста, а потом уже делай выводы и принимай какие-либо меры. Я понимаю, что для тебя все это довольно неожиданно. Хотя по твоему виду и не скажешь... А, ну да, ты же отморо...кхм...равнодушно все воспринимаешь, как-то я иногда про это забываю.

Андар откинулся на подушки и скрестил руки за головой. Легкая улыбка на губах, довольный скользящий по мне изучающий взгляд... Что-то мне это совсем не нравилось. Но я торопилась все высказать:

-    Ой, кстати, спасибо большое, что вернул меня в нормальное состояние, а то я целую неделю ходила безвольная из-за магического зелья. Да еще и в облике Зафини так надоело, хоть волком вой.

Спохватившись, я посмотрела на свою руку. Кольца не было. Оно просто исчезло, получается?

- А ведь я, честно говоря, уже боялась, что все, конец, - я никак не могла унять приступ болтливости, все-таки уж очень долго я до этого молчала. - Думала, что ты так и не заметишь, что что-то не то. Но, между прочим, ты что- то и вправду долго не замечал, - я не удержалась от ворчания. - Я, конечно, понимаю, что у тебя с эмоциями не очень, но со здравым смыслом же все в порядке, не? Хотя о каком здравом смысле может вообще иди речь, если ты всерьез собирался жениться на Зафини...

-    Как тебя зовут? - перебил Андар мою торопливую речь.

-    Что? - я так увлеклась, что стормозила.

-    Как твое имя, спрашиваю. У тебя вообще есть имя или мне нужно самому его придумать? - с чуть насмешливой улыбкой смотрел на меня принц.

-    Естественно, у меня есть имя, - мрачно ответила я. - Но какая тебе вообще разница, как меня зовут? Тут целый заговор устроили, пока ты равнодушию придавался да с любовницами своими любезничал. И с чего ты такой спокойный? - меня запоздало накрыло подозрение. - Вместо твоей жены вдруг оказывается какая-то незнакомка, а ты и ухом не ведешь!

-    Я еще на церемонии почувствовал, что на тебе внешняя магия, - терпеливо пояснил Андар. - Да и вела ты себя крайне странно. Но, каюсь, все это сначала я списал на то, что мне кто-то удружить хотел. Может, мать Зафини или их маг. Добавили тебе магически смирения, чтобы ты не так сильно меня бесила хотя бы сегодня.

-    Ну а раз ты обо всем догадывался, то почему тянул с избавлением меня от магии? - озадачилась я.

-    Потому что смирная и послушная ты меня вполне устраивала. Если бы я не уловил отголосок магической иллюзии, то вообще ничего бы менять не стал... - он не договорил. Да и сложно договаривать, когда тебе с психу треснули подушкой по лицу.

-    Так ты мог вообще меня так послушной куклой и оставить?! - клокотала от злости я. - А я еще на тебя надеялась! Вот же... - аж слов приличных не находилось.

Второй раз треснуть принца подушкой не удалось, он ее отобрал. Схватил меня за руки и мягко опрокинул на кровать, не позволяя вырваться. Наши лица оказались совсем близко. У меня словно враз весь воздух из легких вышибло. И вовсе не потому, что Андар хоть и не сильно, но прижимал меня своим телом. Просто как-то вдруг внезапно посетили странные мысли...

Он же вообще мне не нравился. Точнее, как не нравился - просто не интересовал. Даже раздражал. А сейчас я словно впервые на Андара взглянула. Правильные черты лица, сквозящие в глазах проницательность и ум... Высокий, хорошо сложенный - видно, что в отличной физической форме... Но внешность внешностью - это ведь не так уж и важно. Что-то вот чувствовалось к нему. Непривычное, немного смущенное, но такое искреннее...

-    Как закончишь любоваться мной, может, скажешь, наконец, как твое имя, - отвлек меня от растерянных размышлений чуть насмешливый голос Андара.

-    Тут целый государственный заговор, - мрачно напомнила я, с трудом отгоняя мысли о своей невнятной симпатии в адрес принца. - Тебе не кажется, что ты не о том меня спрашиваешь?

-    Про заговор ты мне и так все подробно расскажешь, - скользящий по моему лицу взгляд Андара вдруг замер на губах. - Но для начала я хочу знать, кто ты. Так как тебя зовут?

-    Кристина, - пролепетала я, резко оробев.

- Хм... Кристина... Необычно... Но мне нравится...

Казалось, он вот-вот меня поцелует. И мне стало жутко любопытно, что я при этом почувствую. Пусть это будет не первый поцелуй в моей жизни, но почему-то думалось, что самый приятный...

Но к счастью, мои мозги недолго растекались розовым пластилином. Здравомыслие спешно вернулось.

-    И вообще, ты ужасно тяжелый! Я уже дышать не могу! - возмутилась я, запоздало пытаясь Андара оттолкнуть.

Он все же не стал меня удерживать, отстранился. Я тут же снова села. А принц, подперев голову рукой, милостиво разрешил:

-    Ну что ж, рассказывай. Только давай без лишних эмоций, конкретно и по существу.

Что-то его взгляд меня уже конкретно начал напрягать. Я только сейчас опомнилась, что вообще-то в одной прозрачной кружевной сорочке, так что выгляжу чуть ли не голой. Я спешно схватила легкое покрывало и на себя накинула. У Андара эти мои действия вызвали лишь усмешку. Зато сейчас хоть был шанс, что он меня нормально выслушает. Мне, правда, очень хотелось проворчать по поводу его легкомыслия, что он совсем уж не о том думает. Тоже мне, наследный принц. Но я решила не отвлекаться.

-    Ты только не перебивай, пожалуйста. Я расскажу все, как есть. Я ведь вообще из другого мира. Меня сюда по приказу госпожи Датритти перенес маг Расен. Уже здесь во все это впутали, просто попросили о помощи. Мол, Зафини выходит замуж, но из-за магических заморочек, которые мне упорно не хотели толком пояснить, церемония для нее опасна. Потому и нужен был кто-то с такой же сущностью, чтобы заменить Зафини на свадьбе. От меня вообще, по их словам, требовалось просто постоять на церемонии рядом с женихом и все. Ну и, конечно, пришлось внешность менять, все-таки мы с Зафини совсем не похожи. И тут ты приехал и забрал меня во дворец.

Андар слушал внимательно, на лице не отражалось вообще никаких эмоций. Мне оставалось лишь гадать, как он к моим словам относится.

Ну а я продолжала:

-    Уже здесь от одной доброй служанки я узнала о готовящемся заговоре. Меня собирались перед свадьбой опоить зельем, чтобы я заменила Зафини не только на свадебной церемонии, но и в первую брачную ночь. Так как сама Зафини уже ждет ребенка от того, кто метит в будущие короли. Я сначала думала все тебе рассказать, но боялась, что меня, как соучастницу, ждет смерть. И я попыталась сбежать, но мне не дали. Вырубили и таки напоили треклятым зельем. Из-за него я всю неделю была безвольной. Если бы ты все-таки не решил меня от магии избавить, то в итоге погибли бы мы оба. Я бы сегодня, когда после твоего ухода меня бы снова поменяли с Зафини. Ну а ты чуть позже. Ведь сначала надо было, чтобы наследника признали законным. А заправляет этим заговором вообще королева Иввена, задумавшая сменить королевскую династию. Вот.

И снова ни одной эмоции. Лишь задумчивый взгляд на меня.

-    Андар, ты вообще слышал, что я сказала? - помрачнела я. - Или ты мне не веришь?

- Верю.

-    Но такое впечатление, что ты совсем не удивлен, - я окончательно озадачилась.

-    Я просто все это обдумываю, - терпеливо пояснил Андар. - О том, что Иввена жаждет свергнуть нашу королевскую династию, я и так знал. Но не думал, что подвох будет именно с этой женитьбой. У моей мачехи довольно сложные отношения с моим отцом. Она его ненавидит. Мягко говоря. Ну а меня еще больше. Только раньше это так глобально не проявлялось.

-    И что теперь будет? - осторожно спросила я.

-    Это решать королю. Окончательное слово ведь за ним, - Андар встал с кровати. - Но для начала он должен все узнать.

Он направился к двери из спальни и вдруг резко остановился.

-    Нет, мы сделаем по-другому, - обернулся ко мне.

-    То есть? - не поняла я.

-    Ведь едва я уйду, тебе придут убивать, верно? - Андар улыбнулся.

-    Ну вообще-то, да, - безрадостно подтвердила я. - Они собирались караулить. И как только ты покинешь мои покои, нас с Зафини поменяют местами.

-    Вот и поймаем сразу здесь, чтобы стражникам не пришлось их по всему дворцу вылавливать.

Андар не говорил никаких заклинаний, ничего вроде бы не делал, но рядом с ним вдруг возникло искристое облачко, быстро формируясь в мужской силуэт. Несколько секунд и рядом материализовался точно такой же принц.

-    Иллюзия, - пояснил Андар на мой ошарашенный взгляд. - А теперь ложись и укрывайся с головой, чтобы не заметили твою изменившуюся внешность.

Я тут же спешно юркнула под одеяло.

Иллюзорный Андар преспокойно вышел, а настоящий враз стал невидимым. Я даже испугалась, что исчез вовсе. Но тут же тихо прозвучал его голос:

-    Не бойся, я здесь.

Теперь оставалось только ждать, но долго и не пришлось. Минут через пять послышалось, как открывается дверь в гостиной, следом раздались шаги. Ночные гости даже не таились. Ну да, они же думали, что принц ушел, а я здесь по-прежнему безвольная.

Первой в спальню вломилась Зафини.

-    Ну давайте уже быстрее, я спать хочу.

Следом за нею вошла Датритти, и последним просеменил Расен.

-    Прошу терпения, госпожа, - пролебезил маг Зефирке, - ведь с подобной магией нужно обращаться крайне осторожно, тут спешить нельзя.

-    Так ты давай осторожно, но быстро, - скомандовала ему Датритти. - Убивай девчонку и телепортируй ее подальше в лес.

Я осторожно и незаметно наблюдала за ними из-под одеяла. И в следующий момент едва не расхохоталась.

Андар стал видимым позади троицы заговорщиков. С треском захлопнул дверь спальни, отрезая им путь к выходу, и вкрадчиво поинтересовался:

-    А что это вы, господа, делаете в покоях моей жены?

Враз побледневшие Датритти с Расеном шарахнулись в сторону. Как ни удивительно, не растерялась именно Зафини. С воплем:

-    Дорогой, я могу все тебе объяснить! - кинулась принцу на шею.

Андар ее от себя тут же отстранил, но это отвлечение внимания стоило многого. Расен метнул в лицо принцу серебристую пыль, тут же спальню заволокло клубами вонючего дыма. И пусть он исчез так же быстро, как и появился, но заговорщиков в комнате уже не было. Видимо, исчезли стараниями Расена.

-    Сбежали? - я высунулась из-под одеяла.

-    Ненадолго, - мрачно ответил Андар, направился к выходу из спальни, но я остановила:

-    Андар, я понимаю, ты спешишь к королю, но мне бы хотелось знать, что со мной-то будет?

Принц обернулся. Устремленный на меня взгляд не предвещал ничего хорошего.

-    Что будет с тобой, Кристина, решать исключительно мне, - прозвучало довольно многообещающе. Вот только не в самом хорошем смысле.

Андар ушел. И пусть он не закрыл дверь спальни, но зато запер в гостиной. То есть покинуть покои я теперь никак не могла. Не придумав ничего другого, я побрела спать. Если уж меня все-таки решат казнить за участие в заговоре, то хоть выспаться перед смертью надо. Ну и поесть бы еще не мешало.

Уже засыпая, я задумалась, а все же считаюсь я теперь женой Андара или нет? Ведь, скорее всего, именно от этого и зависит моя судьба. Или принц имел в виду что-то другое? Очень меня насторожило это его «Что будет с тобой, решать исключительно мне». Вот отправил бы меня по доброте душевной на Землю и все. Но что-то мне подсказывало, на такой исход я могу даже не надеяться.


С утра никто не пришел меня убивать, зато принесли поесть. И даже не палач последнюю трапезу, а Велия вкуснейший завтрак.

Служанка окинула меня любопытствующим взглядом, но мои изменения с внешностью не повлияли, похоже, на ее болтливость. И пока я уплетала нежнейшие блинчики с абрикосовым конфитюром, Велия мне охотно рассказывала:

-    Ой, во всем дворце такой переполох! Ее Величество королева Иввена почему-то спешно уезжает в Вестеримскую провинцию. А еще я от стражников слышала, что ищут каких-то заговорщиков, причем это со вчерашней свадьбой связано.

Ага, значит, скандал насчет участия королевы затевать не стали, король просто решил куда-то мятежную супругу выслать...

-    А про меня ничего не слышно? - опасливо спросила я.

-    Ну-у... - служанка демонстративно закатила глаза.

-    Что? - я даже на миг дышать перестала. В мыслях уже вовсю крутилось крылатое сказочное «Горят костры высокие, кипят котлы чугунные, точат ножи булатные, хотят меня зарезати...»

-    Вообще слухи ходят разные, - выдержав драматичную паузу, все-таки пояснила Велия. - Вроде как вас случайно впутали в заговор, вам пришлось притворяться госпожой Зафини, но теперь вы свободны от чужой магии. Кстати, госпожа, а как мне вас называть?

-    Кристина, - чуть озадаченно представилась я. Это что же, Андар скрыл, что я отчасти добровольно в этом участвовала?

-    Быть может, у вас есть ко мне какие-нибудь приказания?

-    Нет, спасибо, - я покачала головой. - Единственное, у меня к тебе очень большая просьба, - я понизила голос до заговорщического шепота, - сообщай мне, пожалуйста, обо всем, что происходит во дворце. Самой-то мне выйти отсюда нельзя.

Теперь же мои покои охраняли, как выяснилось. Двое стражников несли неусыпный караул в коридоре. Благо, один их моих охранников был хорошим знакомым Велии, она его расспросила и все мне передала. Приказом Андара выпускать меня запрещалось строго настрого, а впускать в мои покои разрешалось только Велию, как личную служанку, и самого принца.

И самое интересное, вообще слухов не ходило, что мне скоро хана придет. Даже охрана, по искреннему мнению Велии, была приставлена исключительно в целях защиты. Выходит, Андар и вправду скрыл мою причастность к заговору, как-то выставив все в ином свете. Но вот зачем? Да и что сам он замышлял? Пока мне оставалось лишь теряться в догадках.


День тянулся мучительно медленно... Я все ждала, что придет Андар и, наконец, прольет свет на ожидающую меня участь, но нет, принц вообще не спешил ко мне заявляться. А мне ужасно надоело маяться бездельем. Да и сидеть взаперти к тому же. Там, за стенами дворца, простирался целый незнакомый мир! А я все в четырех стенах... И что-то мне подсказывало, эта участь то ли преступницы, то ли пленницы надолго.

Так время докатилось к полудню. Снова появилась Велия, принесла мне обед. Только она торопилась и, единственное, что мне удалось узнать: Андара она вообще пока не видела. Вроде как слышала про его утреннее совещание с королем и все. Вот и где сейчас был принц? Утешался в объятиях Ирии? Хотя чего мелочиться: в объятиях всех своих любовниц сразу. Сколько у него их там? Четыре или пять? Эх, забыла...

Остаток дня я решила скоротать за, так сказать, полезным трудом. У меня же теперь возникли сложности с одеждой. Гардероб Зафини, конечно, оставался здесь, но толку? Я ведь была выше Зефирки на голову и не обладала настолько пышными формами. Но выбирать все равно не приходилось. Хоть я и утром выудила самое приемлемое из всех платьев, но и его рукава все норовили сползти с плеч, а подол оказался коротким. В общем, смотрелось довольно нелепо. Но все равно я за день раз двадцать любовалась своим отражением. Ну вот соскучилась я по себе самой! А то ведь столько времени в зеркале лишь Зафини видела.

К счастью, еще в обед Велия по моей просьбе принесла мне иголки с нитками. На недоуменный вопрос служанки, я открыто ответила, что мне нужно платье перешить. Она, конечно, посоветовала обратиться к дворцовым портнихам, но я отказалась. Я сейчас явно не в том положении, чтобы для меня еще одежду шили.

Так что ближе к ужину я засела на диване в гостиной, чтобы ушить лиф одного из платьев. И именно за этим занятием меня и застал Андар.

-    Что ты делаешь? - мрачно поинтересовался принц.

-    Ну как это что? Не видишь, что ли? Готовлю очередной заговор против вашей династии при помощи иголки, ниток и розового платья, - отозвалась я, не отрываясь от своего занятия.

И пусть с одной стороны, я обрадовалась, что Андар наконец-то пришел. Но с другой, ужасно злило, что явился он только сейчас.

А принц, похоже, вообще впервые видел, как шьют одежду. Сел в кресле напротив меня и первое время просто молча наблюдал. Вот только меня такое пристально внимание напрягало.

-    Что? - я подняла на него глаза. - Если ты не понял, то про заговор это был сарказм. И вообще, не смотри на меня так, пожалуйста, ты меня сбиваешь. Еще шов неровный получится.

Андар усмехнулся.

-    Знаешь, ты не перестаешь меня удивлять. Я-то думал, ты тут места себе не находишь, переживаешь о своей судьбе, ждешь с нетерпением, когда же я приду.

Я наградила его скептическим взглядом. Ну не признаваться же, что все так и было. Тем более раз он, получается, знал, но все равно до самого вечера тянул.

-    И что же король решил насчет моей участи? - спросила я как можно равнодушнее.

-    Я же сказал, что твоя судьба зависит исключительно от меня. И вообще я здесь задаю вопросы. На которые тебе, Кристина, придется ответить, - прозвучало довольно сурово.

Хо-хо, допрос с пристрастием?

-    Да-да, конечно, - с деланным смирением согласилась я, - только погоди, иголки подальше уберу. А то знаешь, есть такая пытка - иголки под ногти загонять. И мало ли, какая у тебя степень неадекватности...

-    Кристина, - хмуро перебил Андар, - что за глупости, пытать я тебя не собираюсь.

-    Я знаю, что не собираешься. Зато я вполне могу собраться, - я мило ему улыбнулась, отнеся швейные принадлежности на столик подальше. - Иголки убираю исключительно на тот случай, если ты меня доведешь. Так что для твоей же безопасности. Но все же советую меня лишний раз не провоцировать.

Андар даже засмеялся.

-    Слушай, ты сейчас целиком и полностью в моей власти, от меня зависит, будешь ли ты вообще дальше жить, и при этом ты еще мне угрожаешь?

-    Я всего лишь любезно предупредила, - я села в кресло напротив него, поправляя все съезжающие с плеч рукава платья. - Ну так что ты хочешь узнать? Я ведь вчера тебе рассказала все, что знаю про заговор.

-    Кое-чего все же не рассказала. Зачем ты в это ввязалась? Насколько я понял, тебя никто не принуждал, ты добровольно согласилась. Но что-то я сомневаюсь, что исключительно по доброте душевной.

-    Потому что я не добрая? - я не удержалась от усмешки. Честно говоря, было страшно представить, какой негодяйкой меня Андар считает.

-    Скорее, наоборот, - неожиданно мягко возразил он. - Тебе бы совесть не позволила меня обманывать без веской на то причины.

-    Ты вообще-то меня совсем не знаешь, - что-то мне его тон совсем не понравился. Точнее, не понравилась собственная реакция. Ведь сразу мозги на романтичную тему свернуло, мол, вот какой Андар хороший, он про меня даже плохо не думает... Но я быстро справилась с этим состоянием.

-    Я все же разбираюсь в людях, - ответил он.

Я все-таки расхохоталась.

-    Ну да, именно поэтому ты собирался жениться на Зафини!

-    Вообще-то будущую жену выбирал не я, просто из девушек высшего света с нужной магической сущностью выбрали самую знатную, - помрачнел Андар. - Но мы сейчас, если ты забыла, не меня обсуждаем. Я все еще жду ответа на свой вопрос, Кристина. Так что ты должна была получить взамен?

Мне даже не по себе стало. Казалось, ему крайне важно узнать ответ. Но зачем?

-    Да ничего такого особенного, - я не стала увиливать. - Просто у меня в родном мире были кое-какие проблемы. Датритти пообещала, что их устранят магически. Вот и все.

-    Полагаю, достаточно серьезные проблемы? - не унимался Андар.

-    Да, серьезные. Но извини, это мое личное дело.

-    Кристина, если я что-то спрашиваю, ты обязана мне честно и подробно отвечать, - он тоже уже начал раздражаться.

-    Единственное, что я была тебе обязана, это сказать «спасибо» за то, что освободил меня от воздействия чужой магии. И «спасибо» я тебе сказала. А уж в остальном, извини, - я развела руками, - я твоей подданной не являюсь, так что для меня ты ни разу не авторитет.

У Андара сейчас было такое выражение лица, будто я ему напрочь всю логику сломала.

-    Такое впечатление, что мы с тобой на разных языках говорим. Ты уже успела забыть, что от меня зависит твоя жизнь? Что исключительно благодаря мне ты до сих пор не в темнице в ожидании казни за участие в заговоре? Вот ты вроде не производишь впечатление глупой девушки, так почему тогда ведешь себя столь глупо?

Ну вот, разочаровала я бедного парня. Он-то думал, что я тут вся извелась уже, испереживалась. И когда он придет эдаким милостивым хозяином, я ему сразу в ноги кинусь, рассыпаясь в благодарностях. Ага, как же.

Но кое в чем Андар был, конечно, прав. Именно от него зависела моя жизнь. И уж точно не стоило бы ему дерзить. Но вот не получалось у меня иначе! Казалось, что стоит мне только хоть на миг ослабить эту оборону, мозги тут же снова растекутся розовым пластилином. Потому что принц мне и вправду нравился. Очень. Аж до смущенного трепета. Хотя это открытие стало для меня самой большой неожиданностью. И уж тем более я не могла понять, что я вообще нашла в этом отмороженном самодуре.

Причем, озарение о своей симпатии пришло, когда Андар меня от чужой магии избавил. Явно ведь не просто так совпало. Скорее всего, это Расен по приказу Датритти подшаманил, когда мне внешность менял. Добавил какого-нибудь отворотного колдовства, чтобы я от принца шарахалась. Ведь вдруг бы я сама заинтересовалась столь шикарным красавцем и все бы ему про заговор рассказала.

-    Хорошо, я буду умно молчать, раз тебя так раздражают мои слова, - с демонстративным смирением произнесла я, кое-как отвлекшись от размышлений. - Хотя вот тоже ты странный. Пришел задавать вопросы, но мои честные ответы тебя не устроили. Так ты в следующий раз вместе с вопросами и сразу ответы говори, чтобы я вдруг снова не ранила твою тонкую душевную организацию. Я вообще не понимаю, что ты сейчас от меня хочешь? Раз уж убивать вроде как не собираешься, то что тогда?

Андар резко встал и подошел ко мне. Взяв за плечи, заставил встать на ноги. Как назло, рукава платья вновь сползли, и прикосновение получилось к обнаженной коже. Сразу побежали мурашки и, боюсь, вдобавок на щеках тут же выступил легкий румянец. Нет, ну что со мной вообще такое?

-    Я просто хочу понять, Кристина, - тихо произнес Андар, скользя по моему лицу пристальным взглядом, - почему так происходит. Из-за тебя я впервые в жизни почувствовал сильные раздражение, злость и даже ярость. И это явно еще не все эмоции. Но главное, мне уж очень интересно другое...

Я не успела уточнить, что именно. Но в следующий миг и без слов стало понятно, что принц имел в виду. По- прежнему крепко держа меня за плечи, не позволяя отстраниться, он вдруг чуть наклонился и обжег поцелуем мою шею. Пусть прикосновение губ было легким и едва уловимым, но меня словно током пронзило. Дыхание враз замерло, я дернулась в сторону, но Андар не отпустил.

Касаясь легкими поцелуями моей шеи, поднимался выше. Неспешно, изучающе, словно прислушиваясь и к своей, и к моей реакции. Не знаю, что чувствовал он, но лично я уже была в тихом ужасе. Я ведь не могла ничего сказать и даже не пыталась отстраниться! И никакие доводы разума не помогали! Просто... Так волнующе-приятно...

Его губы скользяще коснулись мочки моего уха, Андар прошептал, обжигая дыханием:

-    Неужели боишься?

Но даже легкие нотки насмешливости в его голосе не вернули меня с небес на землю. По телу пробежала новая волна мурашек, я инстинктивно выдохнула. И тут же Андар легонько поцеловал уголок моих губ, заставляя меня снова затаить дыхание.

-    Теперь ты надо мной издеваешься? - прошептала я обреченно.

-    Да, - он и не отрицал, в его глазах открыто читалось торжество.

Спасительная волна возмущения тут же вытряхнула меня из одурманенного состояния, но я не успела оттолкнуть наглеца. Его губы настойчиво коснулись моих. В первый миг мягко, будто уговаривая, но тут же следом требовательно, приказывая ответить на поцелуй. Ну а я... Я потом себя за это кляла нещадно, но в тот момент, я враз потеряла контроль над собой. Словно враз накатила странная слабость, и земля куда-то делась у меня из-под ног. Я инстинктивно схватилась за плечи Андара, чтобы не упасть. Но он и так держал меня крепко.

Дыхание прерывалось, даже голова кружилась. Неспешный поцелуй дурманил, подчиняя наслаждением. И это было самое ужасное. Андар показывал, кто здесь главный и кто кого должен слушаться. А я не могла этому противиться. Пока не могла.

Наконец, Андар чуть отстранился, но по-прежнему держал меня в объятиях. Я судорожно пыталась восстановить дыхание, пока еще плохо все осознавая. Мы просто смотрели друг на друга. Вот только теперь в его глазах не было торжества.

-    Сколь многого я, оказывается, был лишен... - тихо произнес Андар, словно бы просто подумал вслух. - А ведь с эмоциями ощущается совсем иначе... - нежно провел пальцами по контуру моих губ. - Вообще несравнимо...

И только страх в этот момент резко вернул мне разумность. Я тут же шарахнулась от принца в сторону. Хотелось просто схватиться за голову и взвыть. Что такое со мной было?! Что за ступор?! Почему я позволила этому нахалу себя поцеловать?!

-    Это какая-то приворотная магия, да? - я даже не пыталась сдержать нарастающую злость.

-    У меня к тебе тот же вопрос, - усмехнулся Андар. Вот только он, в отличие от клокочущей меня, уже выглядел невозмутимым.

Прошел и расслабленно сел в кресло, скрестив руки за головой. Задумчиво предположил:

- Полагаю, все дело в том, что ты - иномирянка. Именно поэтому ты способна вызывать у меня сильные эмоции.

- Угу, поздравляю, - меня дико бесила его невозмутимость. - Только давай уж больше без подобного издевательства.

Вот только взгляд Андара на меня выражал совсем иное мнение по этому поводу.

-    Ты что задумал? - с крайним подозрением спросила я. - Тебе вообще ничего не светит, гарантирую.

Он даже засмеялся. Видимо, настолько нелепыми ему показались мои слова. Меня это взбесило еще больше.

-    И что же? - с вызовом спросила я. - Будешь принуждать? Может, еще каким зельем подчинения опоишь? Раз уж смирная и послушная я тебя очень даже устраивала.

Андар смотрел на меня со снисходительной улыбкой.

-    Смирной и послушной ты и так будешь, что сама мне пару минут назад продемонстрировала. Так что никакую магию я применять не собираюсь. Но если уж тебя так это волнует, могу успокоить, зелье подчинения на тебя больше не подействует. Как только человек выходит из-под влияния этого зелья, он на всю жизнь приобретает невосприимчивость к нему.

Ну хоть какая-то радость в жизни.

-    А ты откуда знаешь? - усомнилась я. - Тебя тоже этим зельем поили?

-    Нет, естественно, кто бы рискнул. Я просто в магии прекрасно разбираюсь. Абсолютно любой. И в зельях в том числе.

Нервно вышагивающая по комнате я замерла на месте.

-    То есть и ты запросто можешь отправить меня в мой мир?

- Да, - он улыбался. И безо всяких слов было ясно, что он уже вовсю упивается своей властью надо мной.

-    Но конечно же этого не сделаешь? - помрачнела я еще больше.

-    Ну почему же. Я бы и прямо сейчас тебя отправил, если бы не одно «но».

-    И какое же? - я затаила дыхание. - Из-за свадьбы, да?

Андар наградил меня весьма скептическим взглядом.

-    Если ты вдруг решила, что стала моей женой, извини, я тебя разочарую. На церемонии ты была под магическим воздействием, так что я вполне мог признать наш брак недействительным. Что я сегодня и сделал. Наследному принцу не полагается иметь в женах какую-то безродную иномирянку. Так что теперь снова будут выбирать среди аристократок с нужной мне магической сущностью. Думаю, через месяц-полтора я уже женюсь.

-    Поздравляю, - мне с большим трудом удавалось сохранить видимость спокойствия, настолько Андар меня сейчас бесил. Безродная иномирянка, значит? Ну да, кто я такая по сравнению с ним, короной по голове двинутым.

-    Только меня твоя личная жизнь вот совсем не интересует, - холодно продолжила я. - Верни меня домой.

-    Я же сказал, верну, - терпеливо ответил Андар и как ни в чем ни бывало пояснил: - Но сначала ты подаришь мне сына.

-    Чего? - обомлела я, даже решила, что ослышалась.

-    Мне нужен наследник, если ты забыла, - он прямо таки олицетворял снисходительное терпение. - И мало ли, как получится с законной женой. А так всегда будет запасной вариант. Ну а тебе волноваться нечего. Даже если у меня будет другой сын, то все равно твой получит знатный титул и богатое имение. В общем, как видишь ничего особо сложного от тебя и не требуется. Тем более к тому моменту, как ты подаришь мне сына, ты наверняка уже мне надоешь. Так что я тебя сразу обратно в твой мир отправлю.

Охренеть... Вот приличней слов просто нет! Значит, этот коронованный ушлепок намерен оставить меня себе как постельную игрушку, а когда рожу ребенка, моего малыша у меня отберут, а меня пинком под зад отправят на Землю?!

- И чем же я заслужила такую честь? - сама поражалась своему спокойствию. - Нужной магической сущностью?

-    Да, - Андару явно понравилась моя спокойная реакция, он же не знал, что в своих мыслях я его сейчас распиливала на много мелких частей. - Найти девушку с драконьей сущностью, да еще и такой сильной, не просто. В основном у женщин в нашем мире магия крайне слабая. Ну и как приятное дополнение, только ты вызываешь у меня яркие эмоции. Не могу же я упустить такое сокровище. По крайней мере, пока новизна ощущений не притупится, и ты не станешь мне безразличной.

Вот зря я иголки подальше убрала. Андар явно напрашивался на кровопускание.

-    Кристина, не стоит так на меня смотреть, - снисходительно улыбнулся принц. - Я же не мерзавец какой, чтобы тебя принуждать. Я даже даю тебе вдоволь времени подумать. Да завтрашнего вечера. Завтра я уже сделаю тебя своей, а до этого вполне можешь хорошенько обо всем поразмыслить. Твой буйный характер - это, конечно, довольно забавно, но я такого у своей любовницы не потерплю.

Больше ничего мне не говоря, Андар встал с кресла и покинул гостиную. Как мне показалось, ему было просто сложно себя сдерживать, не одной мне снес голову этот один единственный поцелуй.

Вот только теперь я жаждала снести принцу голову в прямом смысле. Обняв себя за плечи, я нервно металась по комнате. Ситуация получалась кошмарная! Но одно я знала точно: я обязательно найду какой-нибудь выход. Я сжала руки в кулаках.

-    Нет уж, Андар, меня ты точно не получишь.


В прятки с любовью. Глава шестая

Я видела только один вариант: бежать из дворца и как можно скорее. Ведь мало того, что у меня самой почему-то мозги сворачиваются, так и противостоять Андару никак не могу. Он ведь физически несравнимо меня сильнее, да и маг к тому же. В общем, шансов против него у меня не было. И даже надежды не мелькнуло, что принц может передумать. Он явно с преогромным удовольствием вообще сразу бы начал воплощать свой замысел, но все же смилостивился сделать мне отсрочку на день. Тоже мне, благодетель.

Рассчитывать я могла только на Велию. И на как источник информации, и на как возможную помощницу. Хотя второе вряд ли, девушка уж точно не рискнет навлечь на себя гнев принца, да и мне ее подставлять совсем не хотелось.

Но когда она мне после ухода Андара принесла ужин, я тут же принялась ее осторожно расспрашивать. Выяснилось, что мои покои не охраняются лишь тогда, когда здесь принц. В это время стража за ненужностью уходит отдохнуть. Правда, меня этот факт не особо обрадовал. В присутствии Андара мне все равно не сбежать.

- Ой, госпожа, чуть не забыла, - вдруг спохватилась Велия, когда я меланхолично тыкала вилкой жаркое в тарелке, - вот, - достала из кармана на платье знакомое золотое колечко. – Когда у вас утром постельное белье на кровати меняла, нашла в складках простыни. Наверное, с пальца у вас соскользнуло.

Ну да, соскользнуло само собой, когда Андар уничтожил все магическое воздействие.

- Спасибо, - кивнула я. Взяла кольцо. На миг мелькнула какая-то яркая мысль, но я не успела ее уловить.

- А еще завтра утром я приведу к вам госпожу Фатирри, это лучшая придворная портниха, - продолжала рассказывать Велия. – Его Высочество приказал, чтобы вас обеспечили всей необходимой одеждой.

Видимо, у бедного принца образовалась душевная травма, когда увидел, что я шью. Это же такое небывалое событие!

Аппетит не появился, и ужинать в итоге я не стала. Велия унесла тарелки, пожелав мне спокойной ночи. А я побрела в спальню. Забавно, но я так и не успела заметить, когда же именно сегодня на единственном окне здесь появилась решетка. Пусть фигурная, с замысловатым узором, но все равно решетка…

Я не меньше получаса простояла, глядя, как окутывается наступающей ночью сад. Где-то там его ограда, а за ней свобода… Только как до нее добраться? Озарение пока не приходило.

Решив, что утро вечера мудренее, я собралась ложиться спать. распахнула шкаф, чтобы взять ночную сорочку. И вдруг среди монотонных завалов розового мелькнул краешек чего-то серого. Я тут же выудила свою находку. Эта оказалась местная форма служанок. Ну да, мне ведь Гаали приносила переодеться, когда мы сбежать планировали. И я сама это серое платье в шкаф сунула, когда королева заявилась.

Я уже собралась форму убрать обратно, как вдруг из ее складок на пол выпал маленький флакон. Я тут же его подняла. Полный?.. Как так?.. Это же тот, который с зельем?.. Я его еще с собой прихватить собиралась… Но что же тогда давал мне Расен? Видимо, у него был запас этого зелья. А этот флакон сочли утерянным, ну или что Гаали его увезла.

И тут же вспомнилось, как Андар сегодня ответил на мой вопрос, что его, естественно, никто и никогда зельем подчинения не поил. Получается, на него зелье подействует! И если я умудрюсь напоить им принца, он по моему приказу самолично вернет меня на Землю! Ха! Ха! И еще раз ха!

Я от радости чуть на месте не запрыгала. Но тут же следом всплыл и скептицизм. Как напоить зельем мага, который запросто может это заранее распознать? И вдобавок очень проницательного человека… Задача на миг показалась непосильной.

- Думай, Кристина, думай, - сосредоточенно пробормотала я, вышагивая по спальне.

Все равно ведь Андар не всесилен… У него должно быть слабое место… Я так резко остановилась, что чуть на столбик кровати не налетела. Эмоции! Принц не привык к эмоциям! Для него они в новинку, он не может пока их толком сдерживать. И эти самые эмоции вызываю именно я…

Что ж, осталось лишь сделать так, чтобы Андар перестал себя контролировать. И пусть от такой перспективы заранее становилось тошно, но это был мой единственный шанс. Главное, чтобы я сама себя в это время контролировала…


На следующий день ближе к полудню меня разбудила Велия. Как выяснилось, завтрак я умудрилась проспать, уже приближалось время обеда. Служанка пришла не одна, а с придворной портнихой. Госпожа Фатирри оказалась болтливой хохотушкой с довольно недюжей хваткой. Я даже опасалась, что она придушит меня измерительными лентами, которыми опутала чуть ли не с головы до ног.

- Какие-нибудь пожелания, госпожа? – полюбопытствовала она, закончив снимать мерки.

Я сначала хотела сказать «Только ничего розового!», но ответила:

- Вообще никаких.

В конце концов, меня сегодня отсюда след простынет. Чего зря людей нагружать лишней работой.

- Ну ничего, - хихикнула Фатирри, - Его Высочество уже высказал, в чем именно он желает вас видеть.

Угу, обвязанной подарочной ленточкой он желает меня видеть. Ничего, обойдется.

Едва портниха ушла, Велия подала в гостиной обед. Я уже успела привести себя в порядок и надеть ушитое вчера платье Зафини. И пусть я ни разу не относилась к виртуозам кройки и шитья, но теперь хоть более-менее было по размеру.

 -   Вы сегодня в хорошем настроении? - заметила Велия мой довольный вид.

-    В отличнейшем! - я села за стол. Взгляд замер на лежащем здесь же на столешнице золотом кольце. А, ну да, это же то самое с магической иллюзией. И снова мелькнула какая-то неуловимая мысль...

-    Что сегодня во дворце творится? - полюбопытствовала я, вооружившись ножом и вилкой и намереваясь попробовать запеченную рыбу.

-    Его Высочество уехал еще сегодня утром, - охотно рассказывала мне Велия. - Ему доложили, что Митринский лес опять подобрался к городу слишком близко.

-    Это как? - озадачилась я. - У вас лес сам по себе передвигается?

-    Вы не знаете про Митринский лес? - служанка смотрела на меня с искренним изумлением.

-    У меня крайне короткая память, я же говорила. Так что там с этим лесом?

-    О, это проклятое место, - таким тоном, каким впору лишь страшилки рассказывать, начала Велия. - Если кто туда забредет, никогда уже не выйдет. Говорят, там обитает черная колдунья, и нет ей равной по силе. Наше счастье, что и она не может из леса выйти. Но если кто туда забредет, - она выдержала театральную паузу, - больше уже не выберется!

-    Так а откуда вообще про этй колдунью взяли, если никто из леса так и не вышел и рассказать, естественно, не мог? - усомнилась я.

-    Ну с чего-то так решили, - Велия пожала плечами. - Надо же как-то объяснить, что лес сам по себе перемещается. Дрейфует как плавающий остров, только по земле. Причем, деревья там точно не живые, самые обыкновенные. И вот сегодня ночью Митринский лес возник у городских стен. Его Высочество поехал разбираться.

Ой, а вот забрел бы Андар в этот лес и все, прости-прощай, деспотичный принц! Хотя нет. Кто тогда меня домой вернет...

-    А как Андар может с лесом разобраться? - не поняла я.

-    Так ведь у Его Высочества магическая сущность дракона. Это же самая мощная магия. А Митринский лес всегда отступает перед превосходящей его силой. Это же у нас не первый раз так.

Я едва сдержала смех. От Андара даже лес готов убежать!

-    Слушай, Велия, у меня к тебе небольшая просьба, - спохватилась я. - принеси мне пожалуйста, бутылку вина и пару бокалов. Только чтобы и вина в бутылке было немного, как раз на эти два бокала.

-    Хорошо, госпожа, конечно, - она кивнула. - Вам к ужину принести или раньше?

-    Давай сразу после обеда, если можно.

А то мало ли, когда придет Андар. Вдруг не станет ждать до вечера. И пусть уж лучше у меня будет все заранее готово.


Но что-то Андар ко мне не очень-то спешил. Может, еще лес гонял. А может, просто хотел, чтобы я тут извелась в ожидании. Я вообще уже была как на иголках. Ужасно нервничала из-за предстоящей мне операции «Задури принцу голову». Бутылка с вином и два бокала стояли на маленьком столике в спальне. А в шкафу ждал своего часа флакончик с зельем. Я заранее открутила у него плотную крышку, чтобы потом долго возиться не пришлось.

Мой план был гениален и прост. Едва услышу, как Андар войдет в гостиную, сразу капну несколько капель в бутылку с вином. На меня-то зелье теперь не подействует, так что мне бояться нечего. Единственное, я же не знала, сколько именно капель нужно. Решила на всякий случай вбухнуть аж полбутылька, ведь все равно половина этого мне достанется. Но не стала добавлять заранее. Ведь мало ли, вдруг зелье выветриться успеет. Меня пугало, конечно, что действую почти вслепую, но при этом не покидала уверенность, что непременно все получится.

Я не стала особо прихорашиваться к приходу Андара. И потому, что с одеждой пока по-прежнему был напряг. И потому, что явно не стоило принца чуть ли не с порога провоцировать к решительным действиям. Единственное, под платье надела ту кружевную сорочку, которая была на мне в первую брачную ночь. Вдруг зелье подействует не сразу, и мне придется чуть дольше поддерживать конспирацию. Андар же должен верить, что я ему сдалась. Надо и внешне в этом соответствовать, чтобы он не почувствовал подвоха. Мол, вот, специально для него я вся такая в соблазнительном виде.

Но а если вдруг зелье так и не подействует, то это будет катастрофа... Вряд ли эгоистичного принца остановит мое «извини, но я вдруг передумала».


Андар появился, когда время, наверное, уже к полуночи подбиралось. Мне сложно было судить при отсутствии часов, но за окном уже основательно стемнело. Я, конечно, зажгла свечи в трех подсвечниках в гостиной, а в спальне только в одном. Полумрак мне нужен был не для романтичности, а исключительно, чтобы скрывать ненужное. Например, коварство в моих глазах. Но, может, я и зря опасалась. При всей проницательности Андара слишком ему пока эмоции мешают трезво мыслить. А значит, мой план вполне удастся.

Честно говоря, мне ужасно надоело дежурить с флакончиком зелья наготове у бутылки с вином. Уже даже казалось, что Андар и вовсе не придет. Не потому, что вдруг передумал, просто мало ли, что с ним. Вдруг пока он лес гонял, устал безмерно. Ну или сам лес наподдавал ему как следует.

И когда вдруг послышалось, как в гостиной открывается дверь, я даже вздрогнула от неожиданности. Тут же ринулась капать зелье в бутылку с вином, но так поторопилась, что случайно опрокинула туда все содержимое флакона. Чуть зубами не заскрипела от досады. Как там Гаали говорила? Если зелье выпить сразу много, то оно подействует, как сильное снотворное. Ладно, пусть хоть так. Главное, нейтрализовать принца и сбежать отсюда. А там уж найду какого-нибудь мага, чтобы вернуться домой.

Я молниеносно сунула пустой флакончик в шкаф и поспешила в гостиную.

Андар был не в духе. Раздражен и мрачен. Может, получил таки пару подзатыльников от того бегающего леса? Я едва удержалась, чтобы не спросить это вслух.

Замерев на пороге между спальней и гостиной, я сначала молчала. Андар тоже пока ничего не говорил. Просто скользил по мне внимательным взглядом. И вот ведь странно, теоретически в моем присутствии должны были усилиться его негативные эмоции. Но почему-то получилось наоборот. Конечно, принц не проявил вдруг буйного веселья, но уже не так хмурился, выглядел вполне спокойным.

Он снял камзол, кинув его на спинку стула, и опустился в кресло. Мне почему-то подумалось, что Андар вообще только сейчас вернулся во дворец и сразу пошел ко мне. То есть не где-то здесь все это время пропадал, а и вправду был занят.

Вот какая же все-таки странная противоречивость... Разумом я прекрасно понимала, что Андар - редкостная эгоистичная скотина. Да на его фоне даже Игорь теперь казался вполне себе нормальным парнем! Но вот сейчас я смотрела на принца, и что-то внутри с восторженным трепетом замирало... Врожденная дурость, видимо.

А молчаливое рассматривание друг друга, между тем, затягивалось. Я все-таки поспешила нарушить эту идиллию:

-    Я уже думала, что ты сегодня не придешь.

-    Я же сказал, что приду, - довольно холодно произнес Андар. - А я всегда верен своему слову.

-    Ну мог бы уж так и не утруждаться, - не удержалась я, почему-то покоробил его тон. - Я бы как-нибудь пережила твое отсутствие, - я прошла и присела на диван, как раз напротив кресла, в котором устроился принц.

-    А я почему-то уверен, что ты ждала меня с большим нетерпением, - чуть лукаво улыбнулся он.

Я даже обомлела. Вот чего я не ожидала, так это простой улыбки. Честно говоря, вообще не сомневалась, что Андар накинется на меня чуть ли не с порога. А тут вдруг такое спокойствие... До меня резко дошло, что ему, похоже, банально нравится на меня смотреть. Причем, даже не столько в предвкушении куда более близкого контакта. А просто так... Будь я красавицей-раскрасавицей это бы еще было объяснимо. Ну пусть я симпатичная, но та же Ирия, к примеру, куда эффектнее меня. Наверное, все объяснялось лишь возможностью испытывать эмоции. Даже от обыкновенного созерцания.

-    Ну допустим, ждала, - уклончиво ответила я, на всякий случай отвела взгляд, чтобы он меня не выдал. - Просто я и вправду поразмыслила над собственной участью...

-    И к каким же выводам пришла? - милостиво поинтересовался Андар.

-    Что довольно нечестно получается. Вот смотри, тебе и возможность испытывать эмоции, и запасного наследника с нужной магической сущностью. А мне-то что? Ничего?

-    Разве жизнь в роскоши - это ничего? - Андар демонстративно окинул взглядом богато обставленную гостиную.

-    Судя по твоим манерам, ты явно не из аристократов, так что в родном мире такие условия тебе и не снились. Я же дарую тебе возможность жить чуть ли не как принцесса.

Ну-ну. Еще бы сказал: «Тебя посадили не просто в клетку, а в позолоченную. Вот и радуйся».

-    Мне этого мало, - нагло заявила я.

-    И что же ты хочешь еще? - встав с кресла, Андар направился прямо ко мне.

Я едва подавила порыв вскочить с места и отбежать на пару шагов.

-    Во-первых, я хочу шикарные наряды, - заявила я.

-    К тебе же сегодня должна была зайти придворная портниха, чтобы снять мерки. Уж не сомневайся, в роскошной одежде у тебя недостатка не будет. Моя любовница всегда должна выглядеть соответствующе, - в этот раз Андар не стал хватать меня за плечи, подал мне руку, явственно намекая, чтобы я встала с дивана. Похоже, принц уже намылился в сторону спальни.

-    Подожди, это еще не все, - я едва скрыла вмиг накатившую на меня панику, старательно говорила спокойно. - Еще я хочу драгоценности. Много драгоценностей.

Андару явно не понравилось, что я проигнорировала его жест. Принц таки взял меня за плечи и чуть ли не силком поставил на ноги.

-    Будут тебе драгоценности, не волнуйся, - хотел поцеловать, но я чуть отстранилась.

-    Я хочу их целый сундук, - голос все-таки предательски дрогнул.

-    Сундук так сундук, - Андар одной рукой перехватил меня за талию, уже не позволяя отойти от него. А второй рукой ласково провел по моей щеке, рождая прикосновением множество мурашек.

-    А еще свою личную карету, - мой голос сам собой сбился на испуганный шепот.

-    Всенепременно, - прошептал принц, едва не касаясь губами моих губ.

-    Запряженную раскрашенными под радугу единорогами, - пискнула я первое пришедшее на ум. Уперлась руками в грудь Андара, пытаясь хоть немного его удержать на расстоянии. Да я до панической дрожи боялась поцелуя! Ведь вдруг я опять в один миг превращусь в на все согласную дурочку!

-    Раскрашенными под радугу единорогами? - с усмешкой уточнил Андар. - Тебе не кажется, что это перебор? И прекрати уже сопротивляться. Ты назвала свою цену, я ее принял. Так что давай уже без испытаний моего терпения на прочность, - по-прежнему держа меня одной рукой за талию, второй принялся расшнуровывать лиф на моем платье.

-    Андар, я просто боюсь, - выдохнула я с искренним ужасом.

-    Боишься? - с пытливым сомнением смотрел на меня он, словно хотел прочесть по моему лицу, в чем подвох. Вот только страх я испытывала вполне себе настоящий. Пусть и по немного другим причинам.

-    Да, боюсь, - прошептала я чуть дрожащим голосом. - Вполне нормальное явление. Все-таки для меня это будет впервые. А ты...

-    Что я? - резко помрачнел Андар.

Самовлюбленный, безжалостный и даже жестокий эгоист. Но я не стала этого озвучивать.

-    Ты очень напорист и совсем не ласков, - пролепетала я. - Потому мне и страшно... Можно я выпью для храбрости бокал вина? Как раз после ужина нетронутым осталось.

Андар наградил меня полным раздражения взглядом. Его как будто бы даже задели мои слова. Нет, а чего он вообще ждал? Что я, закатывая глаза от восторга, кинусь в его объятия?

-    Хорошо, если тебе так проще, - все же разрешил он, отпуская меня.

Я тут же метнулась в спальню и вернулась с бутылкой вина и двумя бокалами. Налила один, только собралась было пить, но будто бы спохватилась:

-    А ты?

-    А что я? - он усмехнулся. - Мне-то уж точно не нужно пить для храбрости.

-    Да я не в том смысле, - я старательно изображала смирение и сдерживала рвущееся ехидство. - Просто мне как-то неловко пить одной. В моем мире так не положено...

Андару явно уже надоело, что дело затягивается. Забрав у меня бутылку, он наполнил второй пустой бокал. Я демонстративно первой пригубила вино, а то мало ли, вдруг бы принц заподозрил подвох. Он и вправду выпил только после того, как я пить начала. К счастью, никаких посторонних привкусов в вине не чувствовалось. И осушив свой бокал до дна, Андар, похоже, так зелья и не почувствовал.

И вот теперь начиналась самая сложная часть моей операции. Я ведь прекрасно помнила по первой брачной ночи, что вся прелюдия у принца укладывалась в слова «Раздевайся и иди на кровать». А зелье сейчас почему- то не подействовало моментально. Видимо, ему сколько-то времени нужно было. И мне предстояло как-то это время протянуть...

Но Андар тянуть явно не собирался. Забрал у меня пустой бокал, поставил на столик ко второму бокалу и опустевшей бутылке. А я уже чуть не задыхалась от паники. А что, если зелье подействует только через час или два?!

Видимо, мой ужас слишком явственно отражался в глазах, даже в полумраке. Андар весьма недовольно произнес:

-    Кристина, не смотри на меня, как на какое-то чудовище. Я не собираюсь на тебя набрасываться, - и уже мягче добавил: - Я буду очень ласков, обещаю. Пойдем, - взяв меня за руку, повел за собой в спальню.

Мне ничего не оставалось, как идти с ним. А моя паника нарастала как снежный ком... Ну когда уже зелье подействует?! Вдруг часа через три? Или только утром? Или через пару дней? Или не подействует вообще?! Нет, ну что за отсталый мир! Почему зелья идут без инструкции по применению на этикетке?

В спальне свечи горели лишь в одном подсвечнике, создавая очень даже романтичную атмосферу. Вот только у меня настроение было ни разу не романтичное. Я всеми силами пыталась унять панику, чтобы мыслить адекватно. Надо же как-то тянуть время! Но как?

Андар стоял в полушаге от меня. Осторожно за подбородок приподнял мое лицо, заставляя на себя посмотреть.

-    Кристина, я не хочу, чтобы ты меня боялась.

Я едва сдержала нервный смех. Нет, ну какой простой парень! Ну да, конечно, раз он не хочет, я сейчас сразу же перестану бояться. Он же принц, его слово - закон. Я даже отвечать ничего не стала, опасаясь, что сорвусь на сарказм.

Вот только Андару явно не понравилось, что я промолчала. Даже в полумраке было видно, как помрачнел его взгляд. Да и сам принц говорить больше ничего не стал. Хотя, честно, я ждала все того же приказного «Раздевайся и иди на кровать». Но вместо этого Андар решил сам меня раздевать.

Вот только начал он с расплетения моих волос. И это, похоже, был самый эпический момент в его жизни... Ну да, по сравнению с этим гонять всякие леса - вообще ерунда.

-    Что у тебя на голове наверчено? - не выдержал принц через полминуты неравной борьбы с моей прической.

Я все-таки расхохоталась, уже не в силах сдерживаться.

-    Это называется «колосок». В моем мире сакральный метод плетения волос по древне-эльфийско- македонскому обычаю. Не пытайся понять, это великое знание доступно лишь избранным.

Мрачный Андар моего веселья не разделял. Похоже, бедняге раньше не приходилось иметь дела с чужими прическами. Наверняка любовницы ждали его всегда в, так сказать, готовом виде.

-    Мне не нравится. Пусть тебе волосы укладывают локонами и все.

-    Что ты вообще к моим волосам привязался? - с недоумением спросила я. - Я и сама прекрасно могу расплестись, - и тут же следом вырвалось само собой: - Слушай, Андар, что с тобой вообще? Помнится, в ночь после свадьбы ты даже лишний раз касаться меня не хотел, лишь приказы раздавал, а тут вдруг... - я резко замолкла. Чуть от досады язык себе не прикусила.

Но Андар на удивление отреагировал он вполне спокойно.

-    Тогда ты была ненастоящая, - он все-таки справился с «колоском», задумчиво пропустил сквозь пальцы прядь моих волос. - А теперь... Странно с тобой. Не так, как с остальными, - его взгляд изучающе скользил по моему лицу. - Я хочу тебя узнать. Какая ты на самом деле... Без этих колючек, которые ты так старательно демонстрируешь, - он говорил тихо, но казалось, сам его голос проникает в затаенные глубины души, я даже дыхание затаила.

-    Да, для меня ты особенная, - продолжал Андар, словно просто думал вслух. - Ты заставляешь меня чувствовать. И я не хочу упустить ни одной даже самой крохотной эмоции. Не только своей, но и твоей. Мне не все равно, что чувствуешь ты.

-    Честно говоря, не ожидала от тебя такое услышать, - я даже растерялась.

С одной стороны, конечно, рвалось ехидство. Ну да, ему не все равно, но при этом он меня эгоистично и жестоко использует в своих целях. Но с другой, Андар говорил явно искренне. И будто для него самого сказанное было неожиданным открытием.

-    Ты ведь меня совсем не знаешь, - ответил он. - Да и я тебя тоже. Но у нас предостаточно времени, чтобы познакомиться поближе.

Он взял меня за руку и приложил мою ладонь к своему солнечному сплетению. Пусть никаких словесных пояснений не последовало, но я по выразительному взгляду поняла намек. Андар ждал, чтобы я хоть как-то проявила свой интерес. Такое впечатление, что ему зачем-то очень была нужна иллюзия взаимности.

Ну а мне деваться было некуда. Мысленно проклиная создателей чересчур тормознутых зелий, я взялась расстегивать рубашку принца. Вместо пуговиц были замысловатые потайные крючки. Я сначала все не могла сообразить, как с ними обращаться. Так и хотелось сказать, что счет «один-один». Как Андар возился с моей прической, так теперь пришлось мне возиться с крючками.

И хоть с одной стороны даже хотелось рассмеяться, но с другой почему-то было очень волнительно. Я старательно сосредотачивалась на крючках, нарочно не обращая внимания больше ни на что. Но и так чувствовала, что Андар пристально за мной наблюдает. Как назло, у меня на щеках еще и ощутимо румянец выступил. Нет, ну что за дурацкая реакция на чужого и вдобавок неприятного мне человека...

Едва я расстегнула последний крючок, хотела даже на шаг отойти в сторону, но Андар придержал меня за руку.

-    Ты не закончила, - смотрел на меня с довольной улыбкой.

Честно, я чуть его не послала.

-    А сам ты снять не в состоянии? - мрачно парировала я.

-    Я хочу, чтобы это сделала ты.

Интересно, он со своими любовницами тоже так? Приходит к ним, они его раздевают и сами раздеваются? Ну да, Его Высочеству не пристало лишний раз себя утруждать.

Едва не скрипя зубами, я принялась снимать с него рубашку. Андар был выше меня и крепкого телосложения, так что мне пришлось стоять совсем близко да еще и на цыпочках. Кое-как я справилась с несчастным предметом гардероба. Вид подтянутого мужского торса с рельефом мышц усилил смущенное волнение. Да что со мной вообще такое? Почему я так на принца реагирую?

И тут произошло непредвиденное... Мы ведь стояли очень близко. И даже в полумраке я успела заметить, как на миг карие глаза Андара затмились зеленоватой пеленой. Похоже, зелье начинало действовать! Да только принц тоже почувствовал неладное. А что, если он может заранее эффект зелья нейтрализовать?!

-    Что за... - резко нахмурился Андар, но я не могла позволить, чтобы он собрался с мыслями.

Обвив его шею руками, прильнула к губам в жарком поцелуе. Лишь бы только эмоции оказались сильнее настороженности! Андар в первое мгновение даже попытался отстранить меня, но тут же прижал к себе так крепко, что теперь я не смогла бы вырваться, если бы даже захотела. Одной рукой зарывшись в мои волосы, второй держал меня за талию. Целовал жадно, безудержно, словно враз потерял весь контроль над собой. А ведь каким спокойным казался до этого...

Вот только и мне теперь стало не до философских размышлений. Казалось, враз перемкнуло все извилины - разум отключился напрочь. Это было как безумие какое-то! Я забыла вообще обо всем. И о зелье, и о своих планах, и о том, что Андар - распоследний ушлепок. Как-то все это стало в один миг неважным...

В дурмане его жарких поцелуев я плохо осознавала действительность. Вот мое платье соскользнуло на пол... Вот Андар подхватил меня на руки и отнес на кровать... Ласки становились все настойчивее, страсть ослепляла все больше... До единения оставалось совсем немного...

Глаза Андара заволокло зеленой пеленой в один миг. И теперь уже, похоже, окончательно. Резко выругавшись, он будто бы враз ослабел, откинулся на подушки. А я даже не сразу поняла, что вообще произошло! Это же насколько у меня мозг отключило!

Шевельнуться Андар уже не мог, но пока оставался в сознании. Выдохнул едва слышно, сверля меня разъяренным взглядом:

-    Что ты сделала?! - и тут же, видимо, сам догадался: - В вине было какое-то зелье?! - явно хотел добавить что- то еще, но не смог уже говорить.

Я кое-как собралась мыслями, тут же закуталась в покрывало и встала с кровати.

-    Увы-увы, Андар, - старалась говорить беззаботно, - подвела тебя твоя жадность. Надо было соглашаться на радужных единорогов, а теперь уж все, поздно, - я хотела развести руками, но чуть не упустила покрывало.

Совсем не прельщало красоваться в голом виде. При этом я старательно гнала мысли прочь, что Андар меня так не только уже видел, но еще и вдобавок вполне себе по-хозяйски ласкал. И пусть я уже вовсю проклинала себя за то, что в очередной раз потеряла голову, но, главное, что все обошлось. Вот только мне бы сейчас под ледяной душ на пару минут... Или даже в ледяной бассейн на пару часов, чтобы уж точно мысли перестали путаться и жар тела унялся. И ведь самое страшное, в первый миг даже отчетливо огорчение просквозило! Несоображающая я искренне расстроилась, что все так оборвалось!

Опасаясь, что зелье может быстро сойти на нет, я спешно достала из шкафа форму служанки, следом прихватила со столика шкатулку с драгоценностями Зафини - они мне уж точно пригодятся. Андар пока все еще оставался в сознании, неотрывно за мной следил. О, если бы взглядом вообще можно было бы убить! От меня бы сейчас уж точно мокрого места не осталось.

Уже на пороге спальне я все-таки не удержалась, обернулась.

-    Ну что ж, Твое Высочество, счастливо оставаться! Передавай привет Ирии и прочим твоим любовницам. А еще обязательно передай от меня искренние соболезнования твоей жене, когда ты, наконец, ею обзаведешься.

Не знаю, как Андар умудрился наскрести сил на слова. Голос прозвучал едва слышно, на одном дыхании, но от интонации у меня чуть волосы на голове не зашевелились от ужаса.

-    Клянусь Великим Драконом, Кристина... Я тебя найду... - отрывисто прошептал он, едва не прожигая меня взглядом. - Я хоть весь мир переверну, но доберусь до тебя...

Но я не стала ничего ему отвечать, хотя стало совсем жутко. Спешно вышла из спальни, в гостиной уже переоделась в серое платье служанки. Благо, на нем имелось достаточно карманов, все драгоценности удалось распихать. Заплетая на ходу волосы, я направилась к выходу из покоев, но в последний миг заметила лежащее на столешнице кольцо. Ах, да, то самое, в котором магия иллюзии была... Я его тоже с собой прихватила, золото лишним не бывает.

Осторожно открыла дверь, выглянула в коридор. К счастью, здесь никого не было. Теперь оставалось прокрасться до нижнего жилого этажа для прислуги. Я ведь расспрашивала Велию, она мне охотно проболталась про черный ход из дворца. Ведь через парадный служанки не ходят.

Полчаса поплутав по лабиринту коридоров и лестниц, я добралась таки до вожделенного выхода. Здесь хоть и дежурила охрана, но стражники вовсю флиртовали с парочкой болтливых служанок. Так что мне удалось прошмыгнуть незаметно. Дальше через сад я уже промчалась бегом к задней калитке. И только закрыв ее за собой, я осчастливленно улыбнулась. Ну вот и все! Прости-прощай, Андар! Здравствуй, свобода!


В прятки с любовью. Глава седьмая

Мой план был крайне прост. Если в целом, то найти мага, который вернет меня домой. Ну а если подробно, то еще многое нужно было учесть.

Еще когда мы с Андаром ехали во дворец, я хорошо запомнила расположение. И сейчас мне предстояло спуститься с возвышения, на котором располагалась королевская резиденция. Теоретически до раскинувшегося внизу города было совсем недалеко. Может, минут сорок быстрой ходьбы.

Конечно, ночь хоть как нужно было переждать. Ведь все нормальные жители и маги в том числе сейчас спали. А мне же еще предстояло выяснить о местных деньгах и насколько ценится золото, чтобы хоть представлять, каким состоянием обладаю. Наверняка драгоценности Зафини стоят немало, но нужно знать наверняка, ведь вдруг попадется какой-нибудь пройдоха-маг и облапошит меня с ценой за перенос в мой мир.

Ну и перед поисками мага еще крайне желательно было купить себе что-нибудь из одежды. А то в форме служанки из королевского дворца я могла привлекать много ненужного внимания. Да и мало ли, как скоро пройдет действие зелья. Андар ведь сейчас так зол, что готов меня чуть ли не из-под земли достать. И лучше успеть хоть немного законспирироваться.

С погодой мне совсем не повезло. Невесть откуда взялся туман и настолько густой, что я дальше пары шагов ничего не видела. Но вроде не должна была заплутать, тут ведь просто все: идти по дороге и никуда не сворачивать.

Но время шло, а до города я все никак не могла добраться. Хотя по моим подсчетам уже часа полтора миновало. Вдобавок я так озябла в промозглом тумане, что зуб на зуб не попадал. Вот вроде бы лето, а ночь такая холодная. Как-то все в этом мире несовершенно. Но зато эта прохлада окончательно вернула мои мозги на место, и меня уже так не бросало в жар при одной мысли об Андаре.

И все же интересно, как он там? Все-таки отключился или по-прежнему в сознании, но обездвижен? Если не спит, то наверняка мысленно меня аж раз сто казнил. Теперь-то уж точно намерен прибить, да и пожалел, несомненно, что изначально скрыл мое добровольное участие в заговоре. Тем более сейчас Андар снова станет безэмоциональным и…

Мысль оборвалась. Я просто чуть не врезалась в дерево. Еле-еле успела затормозить, настолько неожиданно передо мной оказался шершавый ствол. Причем, настолько широкий, что я даже обхватить бы не смогла. Но откуда вообще на дороге взялось дерево? Я перевела взгляд себе под ноги и похолодела. Я стояла на мху! Но как и когда я умудрилась сойти с дороги?

Метания туда-сюда ничего не дали. Дорога не находилась, зато деревьев становилось все больше. Но и туман начал понемногу рассеиваться. Вот только легче от этого не стало. Вокруг меня простирался лес! И никакого ориентира, как отсюда выбраться…

Первой мыслью, конечно, было перепуганное, что занесло меня в тот лес, из которого никто никогда не выбирался. Но ведь Андар сегодня решил эту проблему, и леса поблизости вообще быть не должно. Или все же?..

Не придумав ничего умнее, я решила взобраться на дерево и посмотреть, в какой стороне город, если, конечно, ночью в тумане видно будет. Хорошо, если там огни какие-нибудь. Ну а если нет, хоть как ждать утра придется.

Вот только моя затея потерпела крах. Я и на высоту пары метров взобраться не успела, как ветки под ногами враз обломились. Благо, мох смягчил падение, и я даже не ушиблась. Только-только собралась вставать, как рядом вдруг раздался скрипучий голос:

- И чего разлеглась?

Вздрогнув от неожиданности, я тут же вскочила. В паре шагов от меня стояла жутковатого вида старушка. Все сморщенная с неестественно вытаращенными большими глазами и крючковатым носом, она мне мгновенно навеяла ассоциации со сказочной Бабой Ягой. Одета она была в серое явно поношенное платье, поверх местами дырявая шаль. Седые волосы стягивал тугой пучок. Крючковатыми пальцами старушка держала внушительную охапку хвороста.

- Здравствуйте, я немного заблудилась, - как можно вежливей произнесла я. – Подскажите, пожалуйста, как отсюда выйти на дорогу к городу?

Она ответила не сразу. Один глаз цепко смотрел мне в лицо, а второй внимательно оглядел с головы до ног. Выглядело это, конечно, жутковато.

- В город ей надо, - фыркнула старушка. – А ума не надо? До города теперь часа два плестись, а принц уже эффект зелья переборол. Вот и представь, какие у тебя шансы куда-либо добраться.

Взвалив хворост на спину, она довольно бойко пошла дальше. Я мигом справилась со ступором.

- Погодите! А откуда вы про зелье знаете?

Но она меня проигнорировала. Я все равно последовала за ней.

- Давайте я вам хоть помогу хворост донести.

Старушка остановилась и снова оглядела меня цепким взглядом. Ловко скинула вязанку хвороста на землю.

- Ну неси, - чуть ли не смилостивилась она.

Хворост оказался довольно тяжелым и вдобавок колючим. Нести его было ужасно неудобно, но держа охапку в руках, я старалась не отставать от чуть ли не вприпрыжку спешащей старушки. А она даже не оглядывалась проверять, иду ли я вообще за ней.

- Ты и так на весь лес пыхтишь, чего оглядываться, - фыркнула она.

- Вы что, мои мысли читаете? – оторопела я.

- Больно надо. В твоих мыслях такой бардак, что с ума сойти можно.

 -   Но вообще вы - маг, получается? - я ускорила шаг, чтобы идти вровень с ней. - И сильный, да?

Старушка бросила на меня хитрый взгляд. И опять же одним глазом, вторым продолжая смотреть вперед.

-    Маг не маг, но считай, тебе повезло. В твой мир я тебя, конечно, не отправлю, но кое в чем, может, и помогу. Раз уж лес сам тебя принял, - она заботливо погладила по коре дерево, мимо которого как раз проходила.

-    Так это тот самый лес, который блуждающий? - ну вот, моя нехорошая догадка, похоже, решила подтвердиться. - Я думала, его нет поблизости.

-    Он всегда там, где должен быть, - туманно ответила моя странная спутница.

-    А вы тут живете, получается?

-    Можно сказать, что живу.

Впереди показалась поросшая мхом землянка. Мы даже подойти не успели, как покосившаяся дверь открылась сама собой. Причем без единого скрипа. На ней как на жерди примостился ворон. Да вот только не настоящий, а словно сотканный из лесного тумана с зелеными огнями вместо глаз. Мне даже жутковато стало. Где я вообще очутилась?

Старушка юркнула в темноту входа, я осторожно шла следом. Но остановившись у двери, не могла отвести взгляд от ворона. Это был словно клочок тумана, принявший очертания птицы! Но при этом ворон не сидел истуканом, он шевелился. Как завороженная я протянула руку, чтобы коснуться чудесного видения...

-    Ты жить хочешь? - раздался скрипучий голос из темноты землянки.

-    Хочу, - настороженно ответила я.

-    Вот и не лезь тогда к моей магии. Неси уже давай хворост сюда.

Магии? Это ее магия? Что-то я совсем запуталась... Это как тогда получается... Тот эфемерный дракон, которого я видела, гуляя в дворцовом саду, магия Андара. Этот туманный ворон - магия странной старушки. Выходит, магия - это нечто, что обретает обличия за пределами своего обладателя? Или как?

-    Кристина! - снова послышался недовольный голос из землянки. - Долго тебя ждать?

-    Я иду уже, - я даже не стала удивляться тому, что старушка знает меня по имени.

Пригнувшись, чтобы не ушибиться о низкий дверной проем, я вошла в обитель этой странной жительницы леса.

В землянке царил жутковатый полумрак. В углу попыхивал очаг, развешанные над ним пучки трав чуть дымились, но не чувствовалось запаха. Да и воздух был очень даже свежим. На обшарпанном столе несколько местами растекшихся воском свечей дарили свет. Но все равно толком ничего не получалось здесь разглядеть. И что самое удивительное, потолок терялся во тьме. Казалось, там вообще нет никаких преград, чуть ли не черная дыра в бесконечность. Но несмотря на все это, страха я совсем не ощущала.

Я отнесла вязанку хвороста поближе к очагу, старушка уже вовсю суетилась у стола, поправляя свечи.

-    Ты так и будешь стоять или сядешь, наконец? - прозвучало на удивление беззлобно.

Я подошла и присела на шаткую скамью. Столько вопросов крутилось на языке, но старушка меня опередила. Опершись руками в стол, хитро прищурилась:

-    Будем меняться?

-    В смысле? - я тут же насторожилась.

-    Ты мне чужое золото, а я тебе помогу устроиться в этом мире.

-    Ну вообще-то с золотом я и сама могу в нем устроиться, - возразила я.

-    Как ты себе это представляешь? - скептически хмыкнула она. - Заявишься ты менять золото на монеты, и что о тебе подумают? Служанка обокрала своих хозяев! И куда тебе тогда дорога?.. Ага, знаю, что ты не подумала об этом. Да и когда тебе думать, если все мысли Андаром заняты. В общем, могу тебя заверить, это золото принесет тебе только беды.

-    Ну допустим, - нахмурилась я, - но что можете предложить мне вы?

-    У тебя будет жилье, достойная работа и даже кое-какие шансы научиться магии.

-    Да мне домой надо... - я устало потерла глаза.

-    Домой? Ага, как же! - старушка каркающе засмеялась. - Ты еще выбраться из леса не успеешь, как на всю страну уже прогремит королевский указ, чтобы ни один маг под страхом смертной казни не посмел открывать переходы в другие миры. Такая магия занимает много времени, так что ее засекут заранее. И любой, кто попытается тебя домой отправить, будет схвачен раньше, чем переход откроется. Но... - она выдержала театральную паузу, - один маг сможет вернуть тебя на Землю.

-    И кто же? - во мне затеплилась надежда. - Как мне его найти?

-    Далеко ходить точно не надо, - она снова засмеялась. - Этот маг - это ты сама. Никто другой тебе не поможет. Если, конечно, ты каким-то чудом не уговоришь принца Андара... Да вот только что-то мне подсказывает, что он тебя не отпустит ни за какие сокровища мира.

-    Да что он вообще ко мне привязался! - сорвалась я.

-    Ну как это что? Разве повода нет? - старушка водрузила на очаг внушительного вида котелок и принялась скидывать туда пучки сушенных трав. - Ладно, слушай. Когда-то предок Андара влюбился в принцессу соседней страны. Но девушка отвергла его любовь. И ведь, понимаешь, какое дело, у обладателей магической сущности дракона слишком обострены некоторые чувства. В частности, любовь. Такие маги любят страстно, безудержно и даже порой безумно. Это и сыграло злую шутку с предком Андара. Не добившись согласия любимой, он пошел на соседнее королевство войной, чтобы заполучить строптивую принцессу как трофей. Многие тогда погибли в яростных сражениях... - она активно помешивала палкой в котелке уже побулькивающее варево. - И чтобы не повторилось никогда подобного, мудрейшие архимаги нашей страны объединились и лишили королевской род возможности так ярко чувствовать. И пусть это касалось лишь любви, но и накладывало отпечаток на всю личность. В итоге все последовавшие короли были хладнокровными и трезвомыслящими, никогда не шли на поводу у какой-либо страсти. Они просто-напросто ее и не испытывали.

-    А Андар, что ли, не такой? - не поняла я.

-    Почему же, такой. Но видишь ли, в чем загвоздка, архимаги создавали запрет на сильные чувства к женщинам мира. Нашего мира, понимаешь? И никто в тот момент не подумал, что эта формулировка станет как раз таки слабым местом.

Я хмуро слушала, а старушка охотно продолжала:

-    Андар уже понял, что причина его эмоций к тебе в том, что ты - иномирянка. Чуть попозже он даже проверит свою теорию, отправится в один из миров. Но там его будет ждать еще одно неожиданное открытие... - и снова она выдержала театральную паузу. - Да, иномирцы могут вызывать у Андара эмоции, но и тут есть одно «но». Так вот по иронии судьбы совпало, что некоторые чувства он испытывает только к тебе. Будь на твоем месте любая другая девушка из иного мира, Андар бы мог раздражаться или радоваться, эмоции бы проявлялись, да. Но именно ты пробудила в нем проклятье его рода - любовь.

Я едва не расхохоталась.

-    Слушайте, вы это сейчас серьезно вообще? Раз вы так в курсе всего, то прекрасно знаете, как Андар со мной обращался и какие требования выдвигал. Да и знает он меня от силы несколько дней! Какая тут может быть любовь?

-    Такая, какую способны испытывать лишь обладатели драконьей магической сущности. Ты же сама не могла понять, что с тобой творится, почему ты так на Андара реагируешь. А просто здесь ты чувствуешь все с учетом собственной магии. Пусть твоя сущность в спящем состоянии, но это не меняет твоей природы.

-    Но я-то уж точно в Андара не влюблена, - что-то у меня от всего этого уже голова кругом шла.

-    Тебе виднее, - старушка лишь пожала плечами, продолжая помешивать побулькивающее в котелке варево. - Ну так что насчет золота? Договоримся? Поверь, это совсем малая плата за то, что я предоставлю тебе убежище вдали отсюда. Пусть и недолго, но там тебя принц найдет не сразу.

-    А с чего он вообще может меня найти? Я от него сбежала раз и навсегда.

-    Сбежала?! - и снова каркающий смех. - Наивная деточка, разве от Дракона Ночи можно сбежать? Ты погоди, это еще только начало. Вскоре Андар поймет, что именно он к тебе чувствует и что лишь тобой так жаждет обладать. Ты ведь вообще ему жизнь испортила, ты хоть понимаешь? Теперь ни одна даже самая пылкая и искусная любовница его не заинтересует. Просто потому, что с ней он все равно не будет чувствовать того, что было с тобой. И чем дольше принц будет тебя искать, тем сильнее разгорится его страсть. Поверь, Кристина, у тебя нет ни единого шанса. Ну если только ты каким-то чудом не пробудишь свою магию, не научишься открывать переходы в иные миры и не вернешься в свой, запечатав его навсегда. Но это такая мизерная возможность, что я ее даже не рассматриваю. В общем, что решила-то? Расстанешься с золотом? Повторюсь, я соглашаюсь на такую мизерную плату лишь потому, что лес почему-то благоволит к тебе. Именно чтобы укрыть тебя в своих тенетах, он и переместился сюда заранее.

Ну хоть лес обо мне заботится... И с одной стороны, как-то не очень хотелось расставаться с золотом, да и странной старушке этой я не доверяла. Но с другой... Меня ведь точно могут счесть воровкой, да и без чужой помощи мне от Андара не скрыться.

-    Хорошо, - кивнула я, - я согласна.

Честно говоря, совсем не жалко было расставаться с золотом Зафини. Я доставала украшения из карманов на платье и выкладывала на стол. У старушки аж глаза светились нездоровым блеском, но это даже не пугало. Мало ли, какими странностями обладают бабульки посреди леса.

Наконец, я выложила все золото. Туманной тенью от двери метнулся эфемерный ворон, опустился на вытянутую руку своей хозяйки и, обратившись в легкий дымок, словно втянулся в ее кожу.

-    Что же все-таки такое магическая сущность?.. - ошарашенно пробормотала я, впечатлившись увиденным.

А старушка уже вовсю перебирала украшения, очень ловко и явно со знанием дела. Не отвлекаясь от своего занятия все же пояснила:

-    Есть просто люди, а есть с двойственной природой, таких называют магами. Но магия тоже бывает разная. В зависимости от своей мощи и особенностей она принимает ту или иную форму. Но магия не разумна, она часть мага. То есть твоя сущность не означает, что ты можешь превратиться в дракона или вызвать себе дракона. Дракон - это просто то обличие, которое твоя магия принимает, когда она за пределами тела. Вот у меня сущность ворона, к примеру, - старушка один из браслетов даже на зуб попробовала. - Ты ее видела. И ведь сущность дракона ты тоже уже видела, у Андара. Но даже одного вида сущности редко совпадают. И никто не знает, какая именно у тебя, - она, наконец-то на меня посмотрела. - Пока сущность в спящем состоянии, вид ее определить можно, но конкретные особенности нет. Да, дракон, но какой именно?

- Андар упоминал, что у меня сильная сущность, - вспомнила я.

-    Что весьма забавно, - старушка даже хихикнула. - Девушки крайне редко бывают сильными магами.

-    И как мне свою сущность пробудить? - этот вопрос интересовал больше всего.

-    С этим уже не ко мне, - отмахнулась она. Как раз в это время выудила одно из колец и явно заколебалась, словно жадность в ней яро боролась с чем-то другим. И все же проиграла.

-    На, держи, - старушка кинула это кольцо мне.

-    Сдача? - я не удержалась от мрачного смешка, поймав кольцо на лету.

-    Исключительно проявление доброты. Это то кольцо, с ослабевшей магической иллюзией. Я немного закрепила ее, так что какое-то еще время продержится. Крайне не советую тебе появляться на людях в своем истинном облике. Если, конечно, жить хочешь. И я сейчас не про Андара говорю. Он-то, как бы ни разозлился, все равно тебя убивать не станет.

-    А про кого тогда? - рассеянно спросила я. - Про Зафини с прочей шайкой?

-    Про королеву Иввену, которой ты дорогу перешла. Но даже не она играет главенствующую роль.

-    А кто? Возлюбленный Зафини?

-    Да какой он возлюбленный? Просто использовал чужую глупость в собственных целях. И теперь, - старушка понизила голос до жутковатого шепота, - ему любопытно, что там за иномирянка все планы порушила. Тут даже не в мести дело. Ты - слишком мелкая букашка, чтобы тебе он мстить собрался. Но когда он узнает, как яро Андар тебя разыскивает, вполне может всерьез тобой заинтересоваться. Так что лучше тебе кольцо не снимать и вообще лишний раз никуда не высовываться.

Крючковатыми пальцами она сгребла украшения в один комок, словно они из пластилина были, а не из золота. Ловко мяла пальцами, металл плавился в ее руках, но ни одна капля не просочилась на столешницу. Мастерски старушка лепила фигурки. Одинаковых, как штампованных драконов. Вот только через одного они враз темнели. Сами собой ее поделки устремлялись под потолок и как-то там закреплялись. Я внимательно вглядывалась, и вскоре стало различимо, что там в темноте целыми гроздьями висят подобные драконы.

Но не это было самое странное. С каждой вылепленной фигуркой старушка менялась. Разглаживалось лицо, темнели волосы, распрямлялась спина. И когда последние капли золота обратились в почерневшего дракона и устремились ввысь к остальным, передо мной уже стояла женщина лет сорока. И лишь разнонаправленные глаза да одежда выдавали сходство с той старушкой.

-    Вы мне исключительно из-за золота помогли, - догадалась я, едва мой изумленный ступор прошел.

-    Естественно, - она грациозно прошла к очагу и принялась снова деловито помешивать неизвестное варево. - Слишком редко в лес забредает кто-то, да еще и с золотом. То, что ты прихватишь драгоценности Зафини, было очевидно. Вот мы с лесом и согласились тебе помочь. Я ради золота, а он, так сказать, за идею, - она немного странно ухмыльнулась и уже серьезно добавила: - Но я свое обещание тебе сдержу. Лес перемещается магически, он уже совсем рядом с Астеном. Это довольно крупный город, но почти на границе с Феттией. В общем, это далеко от столицы, где ты до этого была. В Астене у меня есть одна должница, ты пойдешь к ней. И уж она-то тебе устроит и работу, и жилье. И даже обучение магии. Ну а как ты преуспеешь, зависит исключительно от тебя. Очень советую держать язык за зубами и никому правду про себя не открывать.

В ответ я лишь кивнула. В общем-то старт у меня получался вполне благополучный. И работа, и жилье, и магия, и иллюзией прикрыта, и от Андара далеко. Только почему же на душе так неспокойно и даже тоскливо?

-    Не жалеешь, что сбежала от него? - хмыкнула бывшая старушка, внимательно за мной наблюдая.

-    Нет, - меня даже позабавил вопрос своей абсурдностью.

- Даже теперь, зная, что именно чувствует Андар?

Я помрачнела.

-    Что бы он ни чувствовал ко мне, я не собираюсь быть его постельной игрушкой. Да даже если бы я его любила, все равно бы не согласилась на ту участь, которую Андар мне приготовил. Ну а то, что ему теперь будет не так шоколадно жить как прежде, уже его проблемы. В следующий раз думать будет тем, чем думать положено, а не тем, чем явно думает он.

Она возражать не стала. Вдруг огорошила:

-    Ну все, тебе пора. Запоминай внимательно, где найти тебе Лоттари. И что именно ей сказать, - она подробно все объяснила.

Я уже собиралась было выходить, как бывшая старушка вдруг добавила:

-    На твоей сущности тоже теперь иллюзия. Все будут думать, что это туманный дракон. Но на самом деле сила его иная. Знай же, когда он пробудится, Андар сразу это почувствует, сразу узнает, где ты. Если, конечно, еще до этого не найдет. И уж поверь, лучше ты будешь принадлежать принцу до того, как твой дракон пробудится, чем после.

-    Я вас не понимаю, объясните толком, - помрачнела я.

-    Могу лишь сказать, что все дело в разновидности твоей сущности. Кое-кто может очень ею заинтересоваться. Ты сама все поймешь в свое время. Если, конечно, слишком поздно не будет.

Понятней от такого объяснения мне ни разу не стало.

-    Иди, - эта странная женщина распахнула мне дверь землянки, - лес сам тебя выведет.

-    Спасибо, что помогли, - я поспешила прочь.

Но она ничего мне не ответила. Дверь захлопнулась за моей спиной. И стоило мне обернутся, как никакой землянки уже не было и в помине. И когда я уже перестану удивляться местным чудесам? Наверное, когда уже сама буду творить нечто подобное.

А впереди за деревьями уже виднелся просвет. Я заранее надела кольцо, по телу тут же словно волна пробежала. Явственно почувствовала, что меняюсь, но как именно теперь выгляжу, знать не знала. Главное, что не как Зафини. И с воодушевленной уверенностью, что со всем справлюсь, я поспешила вперед.


И вот я уже неделю жила с новой внешностью и новым именем. И не то, чтобы я начала к этому привыкать, но выбора особого и не было. Вопреки моим опасениям, на Зафини я походить не стала. Теперь в отражении я видела нечто, что так и хотелось назвать унылым серым пятном: мышиного цвета волосы, поблекшие глаза, даже кожа стала нездорово-тусклой. Хоть рост и остался прежним, но фигура теперь была чуть ли не плоской. И пусть в чертах лица смутно угадывалось сходство со мной настоящей, но совсем не явно, сходу бы никто знакомый не узнал. В общем, магическая иллюзия старательно сделала меня малопривлекательной. Конечно, я и не собиралась тут ни перед кем красоваться, но все равно меня это напрягало. Сам факт, что опять я не могу быть собой.

В остальном же все складывалось вполне себе приемлемо. Лоттари, к которой меня отправила странная лесная недостарушка, хозяйствовала в уютной трапезной - нечто среднее между дорогим кафе и рестораном. Вообще существовали еще трактиры и таверны, но больше для простого люда. А в трапезные заглядывали и аристократы.

Сама Лоттари была худощавой дамой с весьма строгим взглядом и большой любовью к придиркам. И мне она вот ни разу не обрадовалась. Но, видимо, и вправду что-то там задолжала жительнице леса. От Лоттари я с изумлением и узнала, что, оказывается, имела счастье встретиться с самой Митриной. Мне-то та старушка не представлялась. И ведь именно по ее имени и назван блуждающий лес Митринским. Большего Лоттари пояснять мне не стала. Но нашу общую знакомую она явно очень уважала и куда больше боялась.

Меня она взяла помощницей на кухню. В основном приходилось мыть посуду, готовила еду Лоттари самолично. Кроме нее здесь трудились две ее дочери-близняшки примерно моего возраста. Такие же суровые и молчаливые.

Платить мне собирались сущие гроши, я уже более-менее в местных деньгах разобралась. Но пока мне выбирать не приходилось. Зато было бесплатным питание и жилье. Правда, в лучших традициях всех Золушек мне выделили маленькую каморку на чердаке. Там помещались лишь узкая неудобная кровать и кособокий стул. Но я не жаловалась.

Конечно, я строила планы, как же мне жить дальше. Всю жизнь торчать здесь точно не собиралась. Но пока ничего особо гениального в голову не приходило. В своем мире я училась на эколога, да и то лишь полгода, так что тут мне моя профессия не пригодилась бы никак. А работала так вообще продавцом-консультантом в супермаркете в ночную смену, так как училась очно. И это тоже не принесло бы мне здесь пользы. Может, каким- нибудь другим знаниям нашлось бы применение, но пока идей не было. Но самым безрадостным стало то, что обучение магии накрылось медным тазом...

Нет, началось все вполне бойко. На второй день моей работы в трапезной, Лоттари отправила меня к своему знакомому магу Ишану. Благо, жил он совсем рядом, а то я пока в городе совсем не ориентировалась.

Ишану было уже хорошо так за семьдесят, он жил один в старом доме, плохо слышал и обладал прескверным характером. Обучать меня взялся только потому, что Лоттари по знакомству попросила.

-    Прежде, чем стать магом, нужно добиться самодисциплины, - нудел Ишан, вышагивая по своей захломленной библиотеке. - А как возникает самодисциплина? Правильно, исключительно упорным трудом! В общем, вымой окна во всем доме и полы, выбей пыль из мебели, да и в саду работы полно.

-    Так а магии когда учиться будем? - помрачнела я.

-    Может, через месяца два или три упорного труда у тебя и появится самодисциплина, тогда я и подумаю над этим вопросом, - зевнул он.

Ну супер. Трудиться мне тут бесплатно до скончания века. Учитывая, царящий в его доме бедлам, Ишан явно был страшным скрягой, даже слуг у него не водилось. Да за три месяца меня Андар уж точно найдет!

-    Слушайте, я все понимаю, по одной доброте душевной меня никто учить магии не станет, но давайте уж тогда по-честному. Я буду помогать вам здесь по дому, а вы меня учить. Только не через сколько-то месяцев, а сразу.

-    Я же сказал, - занудливо протянул он, - сначала надо упорным трудом вырабатывать самодисциплину, а потом уже я насчет магии, так и быть, подумаю.

-    Но меня так не устраивает, - уперлась я. - Вот вообще никак.

А Ишан аж побагровел.

-    Что за упрямая девчонка! Раз уж тебя так не устраивает, то иди давай отсюда! Я тут смилостивился, а она еще и свои условия ставит! Да с таким характером никогда тебе не стать магом! Все, прочь!

Вот так и закончилось мое обучение, даже не начавшись. И теперь я вообще не знала, как выкручиваться. Здесь, в Астене, даже имелся свой университет для магов. Да вот только принимали туда исключительно аристократов. Маги ведь всегда были привилегированным сословием, и магия передавалась исключительно по наследству. Вот и неудивительно, что постепенно именно из них сформировалась аристократичная прослойка общества. А среди простолюдинов магов почти и не встречалось.

Вот и получалось, что в университет мне не попасть. Оставался лишь шанс обучиться у кого-нибудь из местных магов. Да только это стоило немалых денег. Конечно, я могла мы накопить. Но с моим жалованием это было бы лет через семьдесят...

Но я старалась не унывать. Все равно что-нибудь обязательно придумаю. Главное, чтобы поскорее, пока Андар до меня не добрался.

Через неделю моей жизни в Астене дочери Лоттари дружно подхватили сильную простуду, и на меня свалилось еще больше работы. Я хоть мысленно и проворчала, что как это в магическом мире нет чудодейственных лекарств от банальной простуды, но особого выбора все равно не было. Теперь мне пришлось вдобавок ко всему взвалить на себя обязанности официантки.

Но в общем-то посетителей было не много. Да и забредали в основном одни и те же. И один из них вызывал у меня жгучий интерес. Этот седовласый старик из-за окладистой бороды напоминал мне Деда Мороза и явно страдал рассеянностью и задумчивостью. В трапезной он появлялся каждый день в одно и то же время, около полудня. Может, работал или жил где-то поблизости. У него всегда с собой имелись две-три книги, которые он внимательно просматривал, сидя за столиком в углу и попивая мятный чай. Но самым примечательным в этом старичке была его магия. Периодически на столике материализовывалась мерцающая полупрозрачная синяя сова, будто бы тоже читающая, вместе со своим обладателем.

Скрывать не буду, у корыстной меня все крутилось в голове, как бы с этим пожилым очень добрым на вид магом познакомиться и напроситься к нему в ученицы. Но старичок каждый раз так углублялся в чтение, что на мои вежливые попытки заговорить, отвечал всегда рассеянно и невпопад.

Наверняка были магами и большинство других посетителей трапезной. Но все они в основном держались довольно высокомерно и удостаивали вниманием мою жалкую персону исключительно для «подай-принеси».

Так прошла еще неделя. Дочери Лоттари то ли продолжали болеть, то ли просто устроили себе отдых, а я крутилась как белка в колесе. В один день все-таки выбралась в город, попыталась найти какое-нибудь другое место работы, но все тщетно. И в других трапезных, и в торговых лавках требовали рекомендательные письма от прошлых нанимателей. И что-то я сомневалась, что Лоттари мне такое даст. У меня вообще складывается впечатление, что она очень даже довольна моей работоспособностью и отпускать не намерена. Конечно, силой меня никто удерживать не станет, но куда я пойду? На улицу жить под мостом?

Пока утешало одно: Андар не объявлялся. Порой от посетителей мне удавалось уловить слухи из столицы. Как принц мне в свое время и говорил, ему уже активно искали жену. Так что, может, я и зря переживала. Андар уже давным-давно утешился в объятиях Ирии и прочих, и снова став равнодушным, обо мне и думать забыл.

В общем, время шло, а ничего не менялось. Мне казалось, что я все глубже застреваю в этом болоте, и ведь вытаскивать себя потом все равно самой придется. Утешалась лишь тем, что все ведь могло бы быть и хуже. И, видимо, накаркала...

Сегодняшний день ничем не отличался от предыдущих. Дело уже клонилось к вечеру, и я поспешила к себе в каморку на чердак, чтобы переодеться. Просто случайно заляпала передник абрикосовым сиропом, а в таком виде появляться перед посетителями не стоило.

Быстро сменив платье-униформу на точно такое же, я уже собралась выходить, как вдруг раздался жуткий грохот. Стекло из одного-единственного маленького окна брызнуло во все стороны, я едва успела сдернуть с кровати плотное покрывало и прикрыться им, иначе бы точно вся была в мелких порезах. И тут же следом окно вообще проломило с частью стены, словно кто-то швырнул сюда внушительный снаряд. Все произошло так быстро, что выбежать из комнаты я бы никак не успела. Забившись в угол, я так и замерла с покрывалом в руках. Но, к счастью, меня все же ничем не пришибло.

Из-под завала щепок, в которые разлетелась часть стены, быстро выбрался парень. Взлохмаченный и весь саже, словно его до этого кто-то сжечь пытался. Ни лица, ни даже цвета волос разглядеть не получалось. Единственное, несмотря на высокий рост и крайне худощавое телосложение незнакомца, мне упорно казалось, что ему лет двадцать пять, не больше.

Он спешно вскочил на ноги, отряхнулся. С явным задором крикнул кому-то:

-    Эй, Дитер! Что за запрещенные приемы!

Только сейчас заметил стоящую буквально в шаге от него оторопевшую меня. Тут же хитро мне подмигнул.

- Давай, крошка, на счастье, - внаглую чмокнул в щеку оторопевшую меня и ринулся к пробоине в стене.

Оттолкнувшись, он вопреки законам физики не упал, взмыл вверх. Тут же вокруг него заискрилась магия. Я спешно подошла поближе к дыре в стене, теперь отсюда замечательно просматривалось вечереющее небо. Оранжевый искристый дракон с мужским силуэтом в центре схлестнулся в вышине с других эфемерным драконом, зеленоватого оттенка.

Честно, будь у меня под рукой сейчас что-то тяжелое, я бы точно зашвырнула бы в этого типа, устроившего здесь разгром и нагло поцеловавшего. Сбила бы прямо в полете и с удовольствием полюбовалась, как бы его размазало о черепицу дома напротив. Но, увы, моим запоздалым кровожадным планам не суждено было сбыться. Оба дракона быстро скрылись с поля видимости. А в мою комнату, точнее в ее остатки, нагрянула Лоттари.

Хозяйка трапезной схватилась за сердце и с полминуты стояла, обозревая разгром и открывая-закрывая рот, как выброшенная на берег рыба.

-    Т-ты что тут устроила?! - наконец, к ней вернулся дар речи.

-    Лично я ничего. Это какой-то тип стену проломил и тут же умчался.

Лоттари явно мне не поверила, но скандалить все же не стала.

-    Кто бы это ни сделал, но это твоя комната, - холодно произнесла она, - и кроме тебя тут никого не было. Так что именно ты несешь ответственность за эти разрушения. Чтобы компенсировать ремонт, будешь четыре месяца работать без жалования. И то скажи «спасибо», что я добрая. А если тебя что-то не устраивает, можешь идти. Но сначала придется за ремонт как-то заплатить.

Честно, первым порывом было послать ее куда подальше. Я же в произошедшем не виновата! Хотелось с психу плюнуть на все и уйти отсюда, да только куда мне идти? Эмоции эмоциями, но жить мне негде и не на что. А уйти в никуда в наивной надежде на внезапное чудо - по меньшей мере глупо.

Не дождавшись от меня возражений, Лоттари продолжила:

-    Приводи себя в порядок и давай в трапезный зал, посетители ждут. Я пришлю сюда Отисса, чтобы хоть временно стену залатал.

Она вышла из комнаты, а я, сжав руки в кулаках, покосилась в сторону пробоины с виднеющимся безмятежным вечерним небом. Нет, ну надо же так! Может, вообще все обладатели драконьей сущности по жизни эгоистичные гады? Попадись мне этот тип!.. Но несмотря на зашкаливающую сейчас ярость, вдруг нахлынуло странное предчувствие. Не плохое и не хорошее, а будто бы невнятная уверенность, что это досадное происшествие еще сыграет свою роль.


Остаток дня прошел в беготне и заботах. Я так устала, что мечтала лишь поскорее добраться до кровати. Никаких гениальных озарений за это время не посетило, но и так жить дальше тоже ни разу не хотелось. Я решила завтра прямо обратиться к тому старичку с совой. Пусть здесь письменность была совсем другая, но я каким-то непонятным образом понимала ее, как и язык. И у того старичка с собой книги всегда были по магии. А раз он этой темой так интересуется, то вполне есть шанс, что у него вызовет любопытство моя сущность. Митрина же говорила, что дракон у меня очень редкий. Конечно, не было никакой гарантии, что пожилой маг мне поможет, но кроме него, я пока не видела ни единой зацепки.

Посланный Лоттари разнорабочий трапезной Отисс явно схалтурил. Нет, дыры в стене моей комнаты больше не было. Ее прикрывал криво прибитый лист из тонкого дерева вроде нашей фанеры. Теперь по спальне гулял сквозняк, норовя каждый раз задуть одну единственную свечу. Окна ведь тоже не имелось, так что без свечей царила бы непроглядная темнота.

Я сняла платье, надела балахонистую рубашку, которую Лоттари выдала на роль ночной сорочки, и собралась уже было ложиться. Но тут кольцо само собой соскользнуло с моего пальца на пол! По телу словно волна пробежала, возвращая мне прежний облик. Схватив свечу, я быстро нашла кольцо. Но попытки надеть его снова не давали результата! Оно просто сжалось до золотого комочка и все. Но стоило мне положить его на стул, оно сразу приняло прежнюю форму. Получается, оно менялось только при моем прикосновении... Но почему? Что вообще происходит?

Вместо ответа в душе внезапно потеплело. Как-то по-хорошему. Я даже ахнула от изумленной догадки. Это моя магия изменяет кольцо! Словно предостерегает от чего-то... Смутное предчувствие подсказывало, что очень даже не зря. Видимо, магическая сущность ощущала что-то такое, чего я заметить бы не смогла. Может, она начинает пробуждаться? Вот было бы здорово!

На этой радостной мысли я забралась в холодную кровать. Если завтра утром надеть кольцо снова не получится, то надо будет что-то придумывать. Но почему-то казалось, что это лишь временное явление.


Спала я очень беспокойно. Снились бессвязные сны, и все я тонула в каком-то болоте. Пока вдруг пролетающий мимо эфемерный дракон не вытащил меня. Я тут же проснулась. Вот только проснулась я как-то странно. Словно выпорхнула из собственного тела! Физическая я продолжала спать на кровати, а полупрозрачная я стояла рядом, не понимая, что вообще происходит. Может, просто это такой сон? Вот только казалось все слишком реальным.

Мрак в комнате приглушенно замерцал, искры заметались в воздухе, формируя очертания мужской фигуры. Сама собой зажглась свеча. И когда в шаге от меня возник Андар, я тут же шарахнулась в сторону. Но принц успел схватить меня за руку и теперь не отпускал.

-    Неужели ты мне не рада? - мрачно усмехнулся он. Был таким же полупрозрачным, как и я, вот только его прикосновение я ощущала так, словно мы оба оставались материальными.

-    А ты угадай с одного раза, - я все-таки изумилась больше, чем перепугалась. - Ты откуда здесь взялся?

-    Во время свадебной церемонии между нашими магическими сущностями возникла связь и до конца до сих пор не разрушилась, - милостиво пояснил он, скользя по моему лицу жадным взглядом. - И пусть я пока смог обнаружить тебя лишь во сне, но совсем скоро найду и наяву.

Так вот почему моя магия избавила меня от кольца! Видимо, заранее почувствовала, что Андар «активирует» связь между нами. И ему уж точно не стоило увидеть, какая я с измененной внешностью. Фуф, аж сразу легче жить стало. Даже в спящем состоянии моя магическая сущность хоть как-то себя проявляет и пытается меня защитить!

-    Ну вот когда наяву найдешь, тогда и поговорим, - отмахнулась я от Андара. - Так что давай уже откланивайся, я нормально поспать хочу.

Он и так-то заявился не в самом лучшем настроении, а моя наглость еще больше его взбесила. Но Андар пока держался. Оглядел в сумраке комнату, усмехнулся:

-    Нарочно окно заколотила, чтобы я не увидел, где именно ты прячешься? И что же, Кристина, в этом чулане тебе нравится больше, чем в королевском дворце? И царящий здесь холод ты предпочитаешь теплу моих объятий? - взял меня за подбородок и пытливо спросил: - Ради чего ты вообще сбежала? Чтобы лишний раз меня позлить? Набить себе цену?

Я обомлела. Андар не лукавил, он и вправду не понимал... Искренне не понимал, почему это я сбежала от него всего такого распрекрасного!

-    А чего ты ожидал? - холодно парировала я, отступая на шаг назад. - Что я радостно соглашусь быть твоей постельной игрушкой, которую ты бы потом выкинул за ненадобностью, еще и ребенка отобрав?

-    Но ты же не глупая, прекрасно понимаешь, что жениться на тебе я не собираюсь, - Андар снова приблизился ко мне.

Меня пробило на нервный смех.

-    Извини, если задену твое самолюбие, но я за тебя замуж по доброй воле никогда бы и не вышла. Ты мне совершенно не нравишься и... - голос затих сам собой, едва Андар притянул меня к себе.

Одной рукой принц держал меня за талию, второй ласково коснулся моей щеки.

-    Как же я соскучился, моя строптивая...

Я хотела ответить, что это его проблемы, и у нас это уж точно не взаимно, но не смогла произнести ни слова, просто дыхание перехватывало от прикосновений Андара. По коже вовсю бежали мурашки предвкушения, я была просто не в силах отстраниться от него.

Андар наклонился к моему лицу, его губы уже почти коснулись моих, как он вдруг резко замер. Карие глаза в один миг застил страшенный гнев.

-    Что?.. - от уже одного тона его голоса можно было поседеть в ужасе. - Тебя посмел коснуться кто-то другой?!

Я в первый миг даже не поняла, о чем речь. А, ну да, поцелуй того чокнутого наглеца, проломившего здесь стену... Но как Андар узнал? Почувствовал через магическую связь?

Зато у меня сразу вернулись мозги на место. Я тут же пришла в тихий ужас от того, что снова в объятиях принца перестала соображать. Ну и, конечно, не могла промолчать.

-    А чему ты удивляешься? Думал, что я с чего-то тебе верность хранить должна? Извини, но я молодая и вполне симпатичная, недостатком мужского внимания не страдаю.

Я тут же пожалела о своих словах. В один миг лицо Андара аж побелело, только глаза оставались черными от ярости. Больно сжав мои плечи, он процедил сквозь зубы:

-    Только посмей принадлежать другому. Его я точно убью, это я тебе гарантирую. А ты очень пожалеешь за свое распутство. Я ведь могу быть жестоким, Кристина, так что не вынуждай меня на это. Твой побег я еще смогу простить, но измену никогда.

-    Ты мне вообще-то не муж и не возлюбленный, чтобы говорить тут о какой-то измене, - пусть мне и стало жутко, но я постаралась этого не показать. - Вот своей будущей жене и любовницам угрожай на здоровье, а меня оставь в покое.

-    Не оставлю, Кристина, даже не надейся, - его многообещающий взгляд чуть ли не обжигал. - Ты уже мне принадлежишь. С каждым мгновением я все отчетливее чувствую, где ты. И я найду тебя. Это вопрос лишь нескольких дней. Очень советую тебе за это время присмиреть, мое терпение тоже не безграничное.

Как же меня бесила эта его диктаторская самоуверенность...

-    А ты знаешь, Андар, за эти несколько дней много чего может произойти, - с многозначительной улыбкой возразила я.

Он мой намек прекрасно понял, в глаза снова полыхнула ярость. Но, к счастью, принц постепенно становился все прозрачнее. Видимо, вот-вот должен был исчезнуть.

-    Ты все равно будешь моей, Кристина, - пообещал он тихо, но таким тоном, что снова мурашки по телу побежали. - Но для тебя же лучше, если я заполучу тебя невинной. Иначе...

Что будет иначе, я не услышала, Андар исчез. Но мне и без окончания его слов впечатлений изрядно хватило. Несколько дней? Он найдет меня уже через несколько дней? Неужели, где бы я ни скрылась, он все равно почувствует через магическую связь между нашими сущностями? Вот же засада! Ну ничего. Я сдаваться на милость победителю уж точно не собиралась. Мы еще посмотрим, кто кого.


В прятки с любовью. Глава восьмая

Утром я проснулась вполне материальной. В какой-то миг даже подумала, что все мне приснилось, но увы-увы… И вот тоже странно, вместо испуга и беспокойства, меня посетило легкое такое злорадство. Андар бесится, что я сбежала, а теперь еще вдобавок будет беситься от ревности. Даже жалко бедного принца стало, не привык он к таким буйным эмоциям. А вдруг нервный срыв? Интересно, такое в этом мире лечить умеют? Или как с простудой – ждать, пока само пройдет?

Кольцо, к счастью, больше не капризничало – надела я его без проблем. Тут же почувствовала, что внешность снова меняется. Вот только отсутствие зеркала не позволяло оценить, насколько иллюзия соответствует прежнему образу.

Но, видимо, если различие и имелось, то было минимальным, потому что Лоттари ничего не заметила. Хозяйка трапезной выглядела вполне довольной жизнью, но все равно лишний раз мне напомнила, что я теперь в чуть ли не пожизненных должниках. Я ей даже отвечать ничего не стала. Просто, чтобы не послать прямым текстом. Вот и не стыдно же ей врать прямо в глаза!

Это я сегодня утром случайно услышала на кухне разговор ее дочурок. Они обсуждали, что вчера уже после закрытия пришел некто «тощий» и щедро отсыпал их матушке денег за проломленную стену. Вот так вот. Значит, тот тип все-таки не совсем бессовестный оказался. В отличие от Лоттари. Ну а что, удобно очень: и денег получить, и меня бесплатно эксплуатировать.

Я сначала хотела ей все в лицо высказать, но сдержалась. Толку разводить скандалы? И так уже успела достаточно ее узнать, так что реакция предугадывалась. В демонстративном изумлении вытянутое лицо и непоколебимым голосом отмазки. Начиная от того, что у меня проблемы со слухом, и заканчивая тем, что ее бедные простуженные дочки пока еще слегка бредят.

В общем, связывать с Лоттари я не стала. Все равно не сомневалась, что вот-вот уйду отсюда. И если уж хозяйка трапезной по поводу «долга» вздумает наехать, прямо ей выскажу все, что думаю. Осталось только придумать куда мне уходить-то…


Сегодня день выдался дождливым, и в трапезной посетителей почти не было. Я уже даже опасалась, что тот старичок-маг тоже не появится. Но нет, в привычное время пришел, занял любимый столик, разложил книги и заказал ромашковый чай.

Я ведь уже несколько часов заранее сочиняла, что и как этому магу скажу. Но когда он появился, заготовленная речь враз показалась мне неубедительной. Да еще и его сущность-сова все время смотрела на меня пристальным немигающим взглядом. Казалось, что безмолвно предупреждает, мол, только подойти и скажи что-нибудь, сразу за такую наглость заклюю.

Но, как говорится, сов бояться – к магам не ходить. После ночного визита Андара, мне уже было ничего не страшно. Да и толку ждать внезапного чуда? Даже в магическом мире чудеса как-то не слишком спешат происходить.

В обеденном зале как раз больше не было посетителей, я принесла старичку чашку с горячим ромашковым чаем, поставила на столик.

- Вот, пожалуйста.

- Благодарю, - рассеянно отозвался он, не поднимая взгляда от книги. Зато его эфемерная сова смотрела на меня все так же пристально.

- Простите, что отвлекаю, - как можно вежливее произнесла я, - но не могли бы вы уделить мне пару минут.

Маг все-так же рассеянно покосился на меня, явно даже не сразу поняв, что именно я сказала. Видимо, его мысли сейчас витали где-то далеко отсюда.

- Очень нужен совет мудрого человека по поводу магии, - добавила я.

Взгляд старичка тут же стал заинтересованным.

- Да вы присаживайтесь, милая девушка, - указал мне на свободный стул.

Я тут же села и продолжила:

- Вы ведь разбираетесь в магии, правда? Не могли бы вы мне кое в чем подсказать?

- Да, конечно, - он кивнул. Уже несколько раз бросил недоуменный взгляд на свою сову. Видимо, и сам не понимал, почему его магическая сущность проявляет ко мне столь повышенное внимание.

- Дело в том, что я тоже маг, - пояснила я. – Но моя сущность в спящем состоянии. И я не имею ни малейшего понятия, как ее пробудить. Быть может, вы подскажете?

Старичок моргнул раз. Потом другой. Потом третий. Просто смотрел на меня с явной растерянностью. То ли его изумляло, что какая-то там служанка-официантка с расспросами пристает, то ли он не знал, что мне ответить.

Я спешно добавила:

- Я лишь знаю, что сущность у меня драконья. И какая-то редкая и сильная. Но больше ничего.

Он только хотел что-то ответить, как вдруг сова вспорхнула и опустилась мне на плечо. Я не почувствовала прикосновения, но испуганно замерла. А старичок, похоже, изумился куда больше меня. Теперь магическая сущность смотрела на него. Словно бы беседовала взглядом со своим обладателем. И когда маг снова обратился ко мне, в его глазах читался неподдельный интерес, но все с той же растерянностью.

Задумчиво произнес:

- Пробуждение магической сущности, тем более драконьей, дело очень сложное. Если дракон не пробудился сам в свое время, то может так до конца жизни обладателя и остаться в спящем состоянии… По-хорошему вам бы в университет наш пойти. Но понимаю, конечно, такой возможности нет. Вы только не переживайте, магия ведь тоже не всегда пригождается… - он резко осекся.

 Сова взмыла под потолок и снова опустилась мне на плечо.

-    Простите, а что происходит? - я опасливо покосилась на столь странно проявляющую мне внимание сущность.

-    Сам не очень понимаю... - озадаченно пробормотал он и вдруг просиял, словно до него наконец-то что-то дошло: - Милая девушка, я не могу вам помочь с магией, но кое-что хотел бы предложить. Моей внучке Летте как раз требуется личная служанка. Я смотрю, вы - девушка бойкая, вполне бы подошли. Что скажете?

Опешившая я хотела сказать честное «И в чем подвох?». Ведь явно все из-за странной реакции на меня его магической сущности. Но с другой стороны, это как подарок судьбы! Старичок явно был доброй души человек, я просто чувствовала, что совсем не желает мне зла. Только вот так вот приглашать незнакомую девушку в служанки - тоже немного странно.

-    Скажите честно, - тихо попросила я, - все ведь из-за вашей магической сущности?

Маг вздохнул, врать не стал.

-    Да, милая девушка, все верно. Я сам не понимаю, в чем дело, но во многих вопросах моя магия мудрее меня самого. И сейчас почему-то она настаивает, что непременно нужно забрать вас отсюда к нам в дом. А ведь моей внучке и вправду нужна личная служанка.

А у меня в душе разливалось тепло. Как вчера, когда моя магия подавала мне знак. Получается, намекала и сейчас. Может, старичок прав, и сущности умнее своих обладателей. Да и я не могла отказаться от такой идеальной возможности сменить «убежище».

А маг между тем расписывал:

-    Летта - очень милая девушка. Если вы ей подойдете, платить будем достойно, и жить, конечно, станете там же в особняке, в своей отдельной комнате. К тому же у Летты тоже драконья сущность не так давно пробудилась, так что, может, моя внучка вам насчет магии посоветует.

Я даже не сдержала улыбки. Надо же, я собиралась пожилого мага как-то уговорить взять меня в ученицы, а теперь он сам мне предлагает работу. И пусть не связанную с магией, но все же. Да и моя сущность явно намекала соглашаться. Казалось, это чуть ли не судьбоносный момент. Ну да, останься я здесь, меня совсем скоро найдет Андар. Правда, не факт, что он меня не найдет в доме этого доброго старичка, но все равно я старалась надеяться на лучшее. Раз уж провидение в этом мире наконец-то мне улыбнулось, нечего от его милости отворачиваться.


Я прекрасно понимала, что просто так Лоттари меня отпускать не захочет. Ей банально жадность не позволит. Но и незаметно исчезать было не вариант. В конце концов, я тут честно работала больше двух недель, и мне хоть сколько-то должны заплатить. Пусть и мало совсем, но все лучше, чем ничего. У меня ведь вообще ни гроша, а необходимые вещи купить надо.

Лоттари, как и ожидалось, уперлась взбешенным носорогом. Разговаривала я с ней на кухне, чтобы не пугать господина Радиса, так звали старичка-мага, скандалами. Хозяйка трапезной чуть ли не с пеной у рта и в праведном гневе мне минут пятнадцать втирала, что я ей по гроб жизни обязана, и уж точно она не собиралась мне ничего платить. Я терпеливо слушала, ожидая, когда у нее кончится запал, чтобы аргументировано возразить. А то иначе диалог будет из разряда «кто кого переорет». Но наш спор решился сам собой...

В кухне не имелось окон, да и дверь оставалась закрытой, так что этот тип взялся неизвестно откуда. Весь в черном, он казался пародией на ниндзя. Пародией потому, что был низкого роста, полноватый и уж явно не мастер единоборств. Но метнувшийся в меня сверкающий сгусток магии тоже был явно не актом дружелюбия. Прекрасно понимая, что лучше мне не попадаться, я юркнула в сторону. Лоттари и вовсе забилась за печку, перепугано вереща.

А неизвестный нападающий продолжал обстреливать меня магией. Не слишком прицельно, но все же довольно быстро. Первым порывом было возмутиться, что я такого ему сделала. Да только прибивать приходят явно не для того, чтобы при этом подробно пояснять свои мотивы.

Благо, на кухне хватало места, чтобы прятаться. Да и Лоттари визжала достаточно громко, наверняка этим мешая сконцентрировать неведомому магу. А я тихонечко прокралась за столами, попутно пытаясь нащупать что-нибудь для самообороны. Очень удачно попалась сковородка.

Самое интересное, что страха как такового не было. Уж слишком неказистым казался нападающий - вот явно не профессионал. Вот только как бы его вырубить, но при этом не прибить совсем?

Очередной пролетевший надо мной снаряд магии врезался в стену, сбив полку. Тут же с грохотом с нее посыпалась посуда. Я, по-прежнему таясь за длинным столом, метнулась в сторону. Но не слишком удачно: маг в это время как раз запрыгнул на столешницу, увидел меня и чуть ли не с боевым кличем ринулся вниз.

Мне некогда было думать - ситуация из разряда «сейчас или никогда». Прежде, чем соскочивший маг атаковал, я со всей дури размахнулась и двинула ему сковородкой по голове. Он как-то даже немного досадно крякнул, обмяк и повалился на пол прямо мне под ноги.

Лоттари даже визжать перестала.

-    Ты его убила, что ли? - чуть сипло уточнила она, выглядывая из-за печки.

-    Нет, дышит, просто без сознания. Несите скорее веревку, связывать будем.

-    Зачем? - вытаращилась она, будто я сказала нечто совсем уж абсурдное.

-    Ну как зачем, - я в это время пыталась перевернуть мага на спину, чтобы хоть посмотреть, кто прячется под маской. - Сейчас свяжем, и когда очнется, допросим, чего это он на беззащитных девушек нападает.

Лоттари отреагировала на мои слова совсем дико.

-    Я знала! Я с самого начала знала, что от тебя будут одни неприятности! - стенала она, заламывая руки. - Мало того, что вчера стену проломили, так теперь еще и такое! Ты посмотри на мою кухню! Это же... это... - она едва не задыхалась от возмущения.

-    Вот ему все и выскажете... - я осеклась. Нападавший исчез! В те секунды, что я отвлеклась на Лоттари, маг как-то умудрился пропасть! При этом входная дверь точно не хлопала. Куда он делся-то?

Хозяйка трапезной тоже явно не верила своим глазам. А я вовсю металась по кухне, но маг нигде тут не прятался.

-    Ладно, - досадливо пробормотала я, озираясь, - наверняка рано или поздно снова объявится, тогда-то и разузнаю, чего вообще прицепился.

Лоттари аж затрясло. Видимо, от переизбытка впечатлений. Дрожащими руками, она расстегнула широкий карман на своем фартуке, достала оттуда монеты и принялась отсчитывать.

-    Забирай! - чуть ли не швырнула мне их. - И уходи отсюда немедленно!

О, ну хоть какая-то польза от напавшего мага. Я не стала ничего отвечать, взяла монеты и направилась к выходу из кухни.

-    И не смей ничего с собой прихватить! - донеслось мне вслед. - В чем сюда пришла, в том и уходи!

Видимо, страх у нее уже отступал и снова начала просыпаться жадность. Но я не удостоила Лоттари вниманием. Больно-то мне нужны местные вещи. Уж этих крох жалования хватит на самое необходимое. А остальным потом разживусь.

Да и в голове у меня сейчас роилось столько вопросов, что про вещи совсем не думалось. Что за тип напал? Зачем? Неужели как-то выследили заговорщики? Но почему тогда послали такого убийцу? Судя по тому, как неловко и дергано он двигался, ему на кого-то нападать явно было впервой. Да и как меня могли выследить? Внешность другая. И никто же не знал, что я в Митринский лес попала и вместе с ним переместилась в Астен.

Вот только ответов на все эти вопросы у меня пока не имелось.


Господин Радис терпеливо ждал меня в трапезном зале. Уже скопилось достаточно посетителей, причем много было недовольных, что никто к ним не спешит. Я даже мысленно немного позлорадствовала, вот и пусть теперь Лоттари и ее халтурно-простудные дочери тут носятся.

-    Все, я готова, - радостно сообщила я старичку магу.

Он чуть растерянно меня оглядел.

-    А вещей у вас с собой нет?

Я покачала головой.

-    Странно, ваше это платье очень похоже на те, в которых ходят служанки в королевском дворце... - господин Радис на миг задумался, но, видимо, все-таки счел этот факт не столь важным. - Что ж, пойдемте. По дороге я вам расскажу про Летту и ваши обязанности.


Господин Радис нанял открытый запряженный парой лошадей экипаж, который теперь бодро нас вез по улочкам Астена. И хотя все мои мысли занимало странное нападение, я вес же старалась не упустить ни слова.

Старый маг охотно рассказывал:

-    Наша семья из зажиточного древнего рода. Моей внучке Летте уже двадцать лет, ей повезло обладать драконьей сущностью. Вы же наверняка знаете, что только, так сказать, у драконов рождаются драконы. Но родители Летты обладают совсем другой магией. А тут просто повезло. Дело в том, что еще на заре нашего рода один из великих богов Заморья даровал свою милость: раз в несколько поколений, независимо от переплетения сущностей, в нашем роду будет появляться дракон. Вот так вот Летте и выпала эта сущность. Ой, - спохватился он, - я же самое главное у вас забыл спросить!

-    И что же? - настороженно уточнила я.

-    Понимаете, так как в моей внучке наконец-то проснулась магическая сущность, да еще и драконья, мы отправляем Летту в Раззард. Вот, буквально на днях.

-    То есть мне надо будет поехать вместе с ней?

Господин Радис кивнул.

-    А это далеко от столицы? - тут же спросила я.

-    Чуть ли не на другом конце королевства, - старичок, похоже, уже расстроился, что я вот-вот откажусь.

-    Вот и чудесно! - просияла я. - С удовольствием поеду в Раззард.

Чем дальше от Андара, тем лучше. А от того, что я услышала следом, чуть в ладоши от радости не захлопала.

-    Все дело в том, - пояснял господин Радис, - что драконью сущность сложно контролировать, этому обязательно нужно учиться. А университет в Раззарде подходит для этого больше, чем местный. Но, конечно, Летте понадобится там личная служанка. Надеюсь, вы не против такого варианта?

Еще и университет с обучением магии? Вот это невиданное везение! И пусть обучать будут не меня, но вдруг я тоже смогу что-то из нужных знаний уловить. Да и библиотека там наверняка имеется, а местную письменность я очень даже понимаю. А главное, разузнаю, как драконью сущностью свою пробудить и умчусь, наконец, из этого мира!

-    Не против, - с улыбкой ответила я. - Я очень даже за.

-    Замечательно! - обрадовался господин Радис. - Очень надеюсь, что вы с моей внучкой найдете общий язык.


По-моему, общий язык с Леттой мог найти только ядовитый василиск страдающий манией убийства всего живого и при этом маниакально трескающий сладости. Нет, ну правда! Я работала ее личной служанкой всего три дня, но мне уже хотелось где-нибудь эту девицу прикопать. Да Зафини с ее капризной истеричностью и в подметке Летте не годилась! Я даже начала догадываться, что скандальную внучку господина Радиса отправляют в Раззард не ради обучения, а просто чтобы от нее, наконец, избавиться. Служанки, с которыми я за это время познакомилась, хором мою догадку подтверждали. Как и то, что личная прислуга у скандальной девицы не задерживается - максимум, день-два, и увольняется, просто не в силах выносить постоянные скандалы.

Вообще в особняке кроме доброго старичка мага, жили его сын с женой - милейшие люди, и их больная на голову дочурка двадцати лет отроду с воистину драконьим характером. Каждое утро начиналось с ее капризных воплей, и весь день эта девица ко всем придиралась. Ну а мне, как новой личной служанке, доставалось больше всех. Самое ласковое, что я от Летты услышала, это было:

- Хорошо, что ты такая невзрачная, я смазливых не люблю. Они у меня пинком под зад отсюда вылетают.

Сама же она была довольно симпатичной. Кучерявой шатенкой с худощавой фигурой. И в те краткие мгновения, когда Летта молчала, она казалась прямо милейшим существом. Но она почти никогда не молчала. Даже когда ела сладости, чем и занималась большую часть дня. И стоило ей открыть рот, как поток ругательств напрочь убивал радужное впечатление о милой внешности.

Но я терпела. Пока терпела. Мне бы до университета добраться, а там, может, и появится возможность пуститься в свободное плавание. Отъезд планировался через два дня...


Накануне поездки мне не спалось. Снова терзало невнятное предчувствие, и кольцо будто бы вот-вот норовило соскользнуть с пальца, но все же осталось на месте. Похоже, Андар снова хотел наведаться в мой сон, но, видимо, не получилось. Пусть я пока в магии толком не разбиралась, но догадывалась уже кое о чем. В трапезной вокруг меня ведь магов не было, зато тут аж четверо. Наверное, чужая магия и создает своеобразные помехи, что принцу сложнее меня найти. Тогда в университете у него вообще не будет единого шанса отыскать.

С такой вот радужной мыслью я и уснула. А приснилась мне, как ни удивительно, хижина Митрины. Причем, саму себя я прекрасно во сне осознавала. Может быть, хозяйка леса просто захотела со мной о чем-то поговорить?

Я постучала в чуть покосившуюся дверь, но ответа не последовало. Тогда я толкнула ее, оказалось не заперто. И осторожно я вошла в хижину. Хозяйки дома не было, но вовсю горел очаг, и что-то булькало над ним в массивном котле.

При моем появлении сами собой зажглись свечи на столе, больше похожие на растекшиеся кляксы. Из-за раскрытой двери тут гулял сквозняк, норовя вот-вот задуть свет и позвякивая чем-то в темноте потолка. Я подняла глаза. Пусть не сразу, но там, во мраке, просматривалось множество подвешенных маленьких фигурок. Все сплошь золотые драконы: светлые и темные. Причем светлые поблескивали звездочками, создавая впечатление ночного неба над головой. Как там Митрина сказала про Андара?..

- Дракон Ночи... - задумчиво пробормотала я.

Но если есть Дракон Ночи, то, наверное, существует и Дракон Дня?


В прятки с любовью. Глава девятая

Путешествие в компании с Леттой… Сначала в экипаже до порта, потом на корабле… Честно? Я уже через неделю пути начала подумывать, а не вернуться ли добровольно к Андару – даже это мне казалось меньшим злом! Но я терпела все истерики, скандалы и придирки заносчивой девицы. Исключительно молча. Причем, мое игнорирование Летту бесило больше всего. Но я и не видела толку как-то проявлять свои эмоции. Тонкого сарказма она все равно не понимала, а за откровенную грубость мне бы вполне могло достаться. Насколько я успела узнать, со слугами здесь обходились довольно строго. Не крепостное право, конечно, но тоже ничего хорошего. Я уже не представляла, как буду терпеть общество Летты в университете. Лишь изо всех сил надеялась, что там быстро разберусь со своей сущностью и вернусь на Землю. Ну а если нет, буду действовать по обстоятельствам.

Плыть по морю предстояло три недели. За это время корабль делал две остановке – в Датдерре и Герме. Еще накануне первой Летта мне весь мозг вынесла. Так-то я привыкла к ее бесконечным воплям и придиркам, но тут она чуть ли не с цепи сорвалась. Я махнула на эту истеричку рукой и ушла в свою каюту. Правда, делила я ее с еще одной служанкой – вполне милой Праей. И, между прочим, госпожа Прайи была давней подружкой Летты, но она не в университет направлялась, а к родственникам в Герму.

В Датдерре корабль простоял полдня. Я на берег не сходила, а вот Летта уметелила сразу. Радуясь ее отсутствию, я взялась устранять жуткий бедлам, что эта девица устроила. И тут обнаружились две вещи: пропали все ее драгоценности и часть одежды. Замечательно. Я ни мгновения не сомневалась, что в краже она обвинит именно меня. Но этот вопрос решился сам собой. Корабль покинул Датдерр и продолжил путь, вот только Летта на борт не вернулась…

Я бы порадовалась, конечно, что уже порядком вымотавшая мне нервы девица отстала, но мне-то теперь что делать?

Об этом тем же вечером я и спросила Прайю.

- Получается, Летта отстала от корабля, но что теперь? Не станут же корабль возвращать за ней? Она теперь сама в Раззардский университет добираться будет?

Прайя хитро усмехнулась и посмотрела на меня взглядом шпиона, выведавшего бесценную информацию.

- Вот сразу видно, что ты в личных служанках недавно. А я вот моей госпоже шесть лет уже служу. Все тайны знаю. И ее, и ее подружек. Так вот, Тина, Летта нарочно сошла на берег в Датдерре, ее там возлюбленный поджидал. Они собираются тайно пожениться, так что все было спланировано. Летта просто воспользовалась тем, что ее в университет отправили. Вот и все. Так что как прибудем в Раззард я тебе советую просто искать там новую работу. Вряд ли у тебя есть средства возвращаться обратно в Астен.

Честно, у меня голова от всего этого пухла. И времени до прибытия оставалось лишь четыре дня, чтобы все обдумать и решить, как действовать дальше.


За день до прибытия в Раззард, корабль сделал остановку в Герме, и я попрощалась с Прайей. Забив на все, последние сутки пути я решила провести в каюте Летты. Хоть эту ночь поспать на нормальной удобной кровати, а то в каюте прислуги была, скорее, жалкая пародия. И ведь уснула я как убитая. Кажется, даже Андара во сне видела, но это уж точно был просто сон. Но даже сквозь дрему я почувствовала, как соскользнуло с пальца кольцо с иллюзией, и все равно не смогла проснуться.

А разбудил меня весьма громогласный стук в дверь. Спросонья еще плохо соображая, я просто закуталась в одеяло и поплелась открывать. Неведомым визитером оказалась пухленькая женщина средних лет с копной необузданных рыжих кудряшек и, судя по роскошному платью, явно аристократка.

- Летта! Как я рада тебя видеть! – тут же стиснула меня в чуть ли не медвежьих объятиях. - Когда Радис написал, что ты едешь к нам, я была просто вне себя от счастья! – она чуть отстранилась, внимательно меня разглядывая. – Как же ты выросла! Ведь последний раз я тебя видела, когда тебе было всего три года! А теперь такая красавица! Хм…все никак не могу определить, на кого ты больше из родителей похожа… Какая ты прямо особенная! Ну что ты так растерялась? Это же я! Твоя тетушка Глаяна!

- Здравствуйте, тетушка Глаяна, - на автомате выдала я. – Я тоже рада вас видеть.

Она прошла в каюту, что-то без умолку щебетала и дальше. Я лишь уловила, что она самолично сопроводит меня в университет и обязательно будет там навещать. Слушала ее слова я лишь фоном, в голове уже вовсю крутился хоровод мыслей.

Да, это было чертовски рискованно. Но безумно заманчиво. Если меня примут тут за Летту, я стопроцентно смогу научиться магии и, соответственно, вернуться домой. Вопрос лишь в том, как быстро обнаружат обман? И все же, судя по словам этой общительной тетушки, Летту тут никто знать не знает.

- Ой, что-то я совсем разболталась! – спохватилась она. – Нас с тобой экипаж ждет. Ах, у тебя еще и вещи не собраны! – она всплеснула руками. – Куда смотрит твоя служанка!

- А она от меня сбежала, - на ходу сочинила я, - когда корабль в Датдерре останавливался. Но вы не беспокойтесь, я сейчас быстро сама все соберу, переоденусь и поедем.

- Бедненькая, - умилилась тетушка, но помогать не вызвалась, к счастью, - а я пока пойду поздороваюсь с капитаном Ватиром, он мой хороший знакомый.

Едва она вышла из каюты, я принялась искать кольцо с иллюзией. Оно нашлось на ковре возле кровати. Правда, толку. Мне теперь хоть как придется быть здесь в истинном виде. Главное, что я сейчас от Андара далеко, а чрезмерный магический фон в университете не даст ему меня обнаружить раньше времени.

 Благо, одно из платьев Летты подошло мне по размеру. Я переоделась, собрала все вещи в дорожные сумки. И почти тут же вернулась тетушка Глаяна. Причем, не одна, а с хмурым усатым мужчиной - похоже, кучером. Он прихватил мои сумки и поспешил вперед, а мы с тетушкой следом. И с одной стороны, я радовалась, что все сложилось так удачно. Но с другой, упорно не покидало ощущение, что я как пешка в некой игре высших сил - меня планомерно двигают туда, где я в итоге по их замыслу должна оказаться. Ведь уже в который раз такое странное стечение обстоятельств! То бродячий лес меня спасет, то магическая сущность господина Радиса вдруг симпатизирует, а теперь еще и это!

Вот все бы ничего, но не могло же быть столько совпадений. Вопрос лишь в том, куда именно меня направляют. И пусть ответа я не знала, но зато твердо знала другое: я не хочу быть ничьей пешкой.


В Раззарде уже наступил вечер. Так что переночевать мне предстояло у тетушки Глаяны, а уже завтра утром отправляться в университет. Что по дороге через город в экипаже, что уже в особняке во время ужина, я слушала родственницу Летты лишь краем уха, чтобы не упустить вдруг чего важного. Но пока звучали лишь всевозможные сплетни о незнакомых мне людях. Ну а попутно я пытливо просчитывала, сколько у меня вообще в запасе времени, пока мое самозванство раскроется. Пусть тут меня никто не знает, но ведь наверняка судьбой Летты будут интересоваться ее родные из Астена. В общем, по моим подсчетам, в запасе у меня было лишь около недели. Всего неделя на то, чтобы пробудить свою магическую сущность и узнать способ вернуться домой...


Несмотря на все волнения и тревоги, заснула я быстро. Вот только сон мне приснился довольно странный. Словно бы прямо с кровати меня подхватил окутанный туманом дракон и полетел обратно в Астен. Сначала внизу мелькало море, затем показался и город. Так мы добрались до трапезной госпожи Лоттари. Дракон опустил меня на мостовую и исчез. Я вошла в зал, но меня никто не замечал, для всех я была невидимой. С одной стороны, это казалось забавным. Но с другой, даже боязно стало. Уж очень происходящее выглядело реальным.

Здесь тоже царил поздний вечер, посетителей почти не было. Я присела за столик в самом углу и просто наблюдала за происходящим. Ведь явно же не просто так я тут очутилась.

Долго ждать и не пришлось. Входные двери распахнулись, в зал вошли двое мужчин. Один молодой очень худощавый в довольно богатом камзоле, а вот его спутника разглядеть не удавалось - плащ с капюшоном скрывал его личность.

Госпожа Лоттари тут же поспешила к вошедшим навстречу с довольной улыбкой.

-    Добрый вечер, господа. Вы хотите еще доплатить? - это она уже обратилась конкретно к худощавому. Видимо, видела его уже не первый раз.

А он сначала будто бы ее и не понял, но тут же легкое изумление на его лице сменилось догадкой:

-    А-а, вы про ту пробоину в стене? Полагаю, что заплатил за ущерб уже достаточно.

-    Но мы можем очень щедро заплатить вам за другое, - вдруг произнес его спутник глубоким хрипловатым голосом. - Нас интересует та девушка.

-    Какая? - озадачилась Лоттари.

-    Когда я пробил у вас стену, - спешно пояснил худощавый, - там в комнате была девушка, страшненькая такая. Нам бы с ней поговорить.

Хозяйка трапезной замялась. Наверняка ей и денег отхватить хотелось и при этом отхватывать-то не за что было.

-    Вы про Тину? Она больше здесь не работает, ушла.

-    Куда ушла? - отрывисто спросил тип в плаще с капюшоном.

-    Я не знаю, - Лоттари развела руками.

-    Шаген, - рыкнул неизвестный, - обыщи здесь все!

-    Слушаюсь, господин, - худощавый тут же поспешил осуществлять приказ.

-    По какому праву... - только было возмутилась Лоттари, как мигом перепугано заглохла под убийственным взглядом из-под капюшона.

Пока Шаген рыскал по всей трапезной, в зал вышли дочери Лоттари и разнорабочий Оттис, но стояли в стороне, лишь наблюдая. Я тоже почти не шевелилась. Хоть и разбирало любопытство, что за тип в плаще меня разыскивает, но подходить к нему не рискнула. Мало ли, вдруг почувствует мое иллюзорное присутствие. Одно я могла сказать точно - это не Андар.

Через некоторое время Шаген вернулся, доложил:

-    Ее здесь нет. И остаточной магии не чувствуется.

-    Куда эта девчонка ушла? - довольно грозно спросил неизвестный у Лоттари.

-    Я не знаю, - промямлила она. - Тина потребовала расчет и ушла. Наверное, нашла другую работу.

-    Я видела, как она уходила с пожилым господином, - добавила одна из ее дочерей. - Их ждал экипаж, и они уехали.

-    А появилась она здесь откуда? - продолжал допрос тип в плаще с капюшоном.

-    Толком сказать не могу, - пролепетала Лоттари. - Она пришла без вещей в одной форме служанки, попросилась на работу.

-    И вы просто так приняли незнакомую девушку с улицы? - усомнился темноволосый.

-    Она была по рекомендации одной моей знакомой... - казалось, каждое последующее слово под пристальным взглядом неизвестного у Лоттари вырывалось самой собой. - М...Митрины...

-    Она пришла из Митринского леса? - обомлел Шаген.

Хозяйка трапезной спешно кивнула.

Больше у нее ничего не спрашивали. Эти двое странных мужчин, больше не сказав ни слова, покинули трапезную. Тут я не удержалась, проскользнула за ними следом. Уже на улице, когда они садились в экипаж, успела уловить часть их разговора.

-    Получается, ей покровительствует сама Митрина? - бормотал Шаген. - Но что тогда делать? Связываться с Митриной - это слишком чревато...

-    Что делать? - резко перебил его неизвестный. - Найти эту девчонку надо! И как можно скорее!

-    Так а, может, мне все-таки почудилось... - уже вовсю шел на попятную темноволосый. - Ее магия была едва уловима, я вообще лишь запоздало понял, что именно за силу почувствовал...

-    Вот если бы не это твое «запоздало», девчонка уже бы была у нас. И учти, Шаген, - голос из-под капюшона стал совсем жутким, - если мы найдем ее слишком поздно, ты будешь первым, кто мне за это ответит.

Тот лишь нервно кивнул.

Экипаж с ними укатил, а я так и осталась стоять в растерянности. Ну с Шагеном было понятно - это тот тип, который пробил стену и с поцелуем полез. Получается, он что-то там уловил в моей магии. Ну а второй, его господин, кто? Может, это тот тип, возлюбленный Зафини, который должен был стать королем вместо Андара? Неужели я настолько им насолила, что они теперь будут за мной гоняться по всему миру?

Я огляделась по сторонам. Принесшего меня сюда дракона не было, да и просыпаться я почему-то не спешила. Может, еще увидела не все, что должна была? Я побрела обратно в трапезную.

Посетителей здесь не было. Лишь Лоттари с дочерями за одним столиком пила успокоительный чай и все зло бормотала:

-    Я прямо чувствовала, что от этой девчонки будут какие-то неприятности! Хорошо, хоть избавились от нее! Надеюсь, больше... - она едва не подавилась чаем.

Ведь в этот момент как раз входные двери снова распахнулись. Андар был явно не в настроении. В простом дорожном костюме, без каких-либо знаков отличия он бы, может, и сошел за просто незнакомца, но его явно тут узнали. Интересно, откуда? Может, где-то портрет принца видели или сами в столице бывали?

-    Это же... это... - шепотом пролепетала одна из дочерей Лоттари.

Сама хозяйка трапезной подскочила как ужаленная и тут же поспешила навстречу принцу.

-    Добрый вечер, Ваше Высочество! - пролебезила она, поклонившись. - Добро пожаловать в нашу скромную трапезную! Чем могу помочь?

-    Я ищу одну девушку, Кристину, но, возможно, она назвалась вам другим именем. Я знаю, что она здесь. По крайней мере, была. Так что советую ее не утаивать, я и сам могу найти, - хоть он и говорил спокойно, без угрожающих интонаций, но Лоттари все равно побледнела.

-    Кажется, я понимаю, о ком вы, - пролепетала она. - Но Тина уже здесь не работает, она ушла.

-    Куда?

-    Наверное, нашла другую работу. Тина уехала с каким-то господином.

-    Господином? - враз нахмурился Андар. - С каким еще господином?

-    С пожилым магом, - вставила одна из дочерей Лоттари.

А ее перепуганная мать спешно добавила на всякий случай:

- А появилась Тина вообще без вещей, лишь в форме служанке. Проработала здесь пару недель, потом вот ушла. А еще на нее тут напал какой-то неизвестный в черном, хотел убить магией, но она его пришибла сковородкой по голове.

Андар даже на миг усмехнулся. Видимо, ни разу не удивился, что я людей сковородками пришибаю. Но тут же снова стал серьезным.

-    Это все, что вы знаете? - принц вперил пристальный взгляд в хозяйку трапезной.

Бледная Лоттари спешно закивала. Андар больше ничего и не спрашивал. Кинул несколько золотых монет на ближайший столик - видимо, в качестве спасибо за сомнительную информацию. И ушел.

-    Пора бы нам уже закрыть трапезную... - пролепетала Лоттари самой себе.

А я поспешила следом за принцем. Даже странно, но я была почему-то так рада его видеть, аж настроение поднялось. Зато у Андара явно было не очень.

Принц был без экипажа. Отвязал вороного жеребца от коновязи, сел верхом и уехал. Я проводила его взглядом, и почти тут же рядом со мной опустился внушительных размеров окутанный туманом дракон. Именно тот, который и принес меня сюда.

-    Ты ведь - моя магическая сущность, да? - тихо спросила я.

Он кивнул.

-    И ты уже пробудился?

Он покачал головой. Наверное, даже в непробужденном состоянии магия все равно могла хоть как-то проявляться.

-    Но как же мне тебя пробудить? - я очень надеялась хоть на какую-то подсказку.

Но дракон не ответил, бережно подхватил меня лапами и взмыл в небо. И снова мы с ним пересекли море за несколько мгновений. Едва впереди показалось побережье, как сон смазался.

Остаток ночи прошел без сновидений. И лишь под утром сквозь каркающий смех Митрины мне послышался ее голос:

- Неужели ты и вправду думаешь, что оказалась в этом мире просто так?..


Утро началось вполне бодро, весело и с энтузиазмом. Но не у меня. После блужданий во сне я чувствовала себя ужасно невыспавшейся, зато тетушка Глаяна прямо таки лучилась жизнерадостностью, только что на месте не подпрыгивала. Под ее несмолкаемый щебет не о чем прошел завтрак, и теперь предстояла поездка в университет. Располагался он в окрестностях города, так что ехать предстояло часа полтора. С одной стороны, хорошо, мне как раз нужно было время собраться с мыслями. Но с другой, тетушка Летты ведь все полтора часа будет приседать мне на уши... И ведь без ее сопровождения никак - она лично знает ректора, и представит меня ему.

При свете дня Раззард оказался довольно симпатичным городком, утопающим в зелени. Впрочем, я бы его от того же Астена все равно не отличила. Сначала наш экипаж катил по узким улицам, потом через распахнутые ворота мы выехали на проселочную дорогу. Вокруг простирались луга с холмами на горизонте, погода стояла чудесная. А вот меня мысли посещали мрачные...

Нет, женская логика и вправду страшная вещь. Вот о чем я должна была думать, после увиденного во сне? О своей странной магической сущности. О неизвестном зловещем типе в капюшоне и его приспешнике. О том, что принц идет по моему следу. Но нет, первым дело заклокотала легкая обида! Тот маг-недонинзя ведь пытался меня убить! А Андар, узнав, об этом лишь усмехнулся! Хоть бы для вида расстроился или взволновался, но куда там!

Но я быстро эти глупые мысли отогнала. Черт с ним, с принцем, те двое вызывали куда большее беспокойство. Кто такие, зачем я им понадобилась?.. Кроме версии об их связи с заговорщиками ничего на ум не приходило.

Зато очень радовало, что моя магическая сущность активничает. Пусть и в спящем состоянии, но все равно хоть как-то проявляет себя. Да и заботится обо мне. Но что значили те слова Митрины во сне?.. Хотя, может, они-то как раз и были уже просто сном?..


Раззардский университет походил на неприступную темницу для особо провинившихся заключенных. Черный мрачный замок выглядел жутковатой громадой на фоне летнего леса и безупречно синего неба.

Когда экипаж уже подъезжал к главным воротам, тетушка Глаяна спохватилась:

-    Ой, милая, а как же ты будешь без служанки? - и тут же сама себе ответила: - Хотя тут наверняка служанок много, какую-нибудь тебе предоставят. Но я все равно в сегодняшнем письме твоим родителям упомяну о произошедшем. Может, еще что передать? Я ведь понимаю, тебе первое время будет и не до писем.

-    Можете так и передать, - я сдержанно улыбнулась, - чтобы не волновались, если от меня какое-то время весточки не будет.

Хотя бы с месяц. Чтобы я гарантированно успела осуществить все, что задумала.

-    Ну ничего, - тетушка Глаяна успокаивающе похлопала меня по руке, - я непременно буду тебя навещать, не все же тебе учебой заниматься. Тем более, - она задорно хихикнула, - здесь ведь обучается весь цвет аристократии. А в прошлом году даже сам наследный принц Андар закончил Раззардский университет. Ой, кстати, так интересно, кто же станет теперь его невестой, - она снова пустилась в виток сплетен. - Раз уж до этого свадьба сорвалась из-за каких-то проблем с магической сущностью избранницы, то теперь выбирать будут крайне тщательно.

Экипаж в этот момент как раз миновал ворота и остановился в небольшом внутреннем дворе. Здесь даже стражи не было. Только два массивных вазона с цветами у дверей создавали иллюзию почетного караула.

Тетушка Глаяна покинула экипаж первой, я последовала за ней. Мы еще не успели подняться по широким ступеням, как двери распахнулись. Вышедший юноша в серой униформе прислуги поклонился нам и важно произнес:

-    Добро пожаловать! Прошу пойдемте, я провожу вас к господину Прадису.

Насколько угрюмым здание выглядело снаружи, настолько роскошным оказалось внутри. Во всех коридорах и лестницах красные ковровые дорожки, на стенах и потолках мрамор и позолота, даже подсвечники в держателях все были сплошь золотые! Как на мой взгляд, даже в королевском дворце убранство выглядело поскромнее.

Удивительно, но навстречу нам минут за десять пути так никто и не попался, да и вообще царила удивительная тишина. Может, кроме меня, тут никого больше учить не собираются? А ведь как раз с завтрашнего дня, по словам тетушки Глаяны, начинается учебный год. Так а где все?

Слуга довел нас до украшенной позолотой массивной двери, легонько ее постучал и открыл нам. Моя спутница тут же впорхнула в кабинет первой с радостным:

-    Прадис, доброго дня!

-    Глаяна! Сколько лет! - раздалось не менее радостное в ответ.

Я осторожно вошла следом за тетушкой Летты в кабинет. Он оказался небольшим, без книжных стеллажей: лишь стол и несколько кресел - больше походило на приемную. Сам же ректор был невысоким лысым и с весьма выдающимся животом, отчего упорно навевались ассоциации с Колобком. И сейчас он весьма прытко подскочил к своей знакомой и в знак приветствия галантно поцеловал ее протянутую руку.


(ОТСУТСТВУЕТ ЧАСТЬ ТЕКСТА)


Я осторожно коснулась воды. Пусть она и была прохладной, но все же приемлемой для купания. Но я не спешила снимать сорочку. Для начала хотела просто побродить на мелководье вдоль берега. Только не успела и пару шагов сделать, как позади послышался знакомый голос:

-    Составить тебе компанию?

Я от неожиданности чуть на месте не подпрыгнула. Резко обернулась. Андар сидел на берегу, прислонившись спиной к стволу дерева. Смотрел на меня с довольной улыбкой. Тоже босой, без рубашки, в одних чуть подвернутых снизу штанах, и вдобавок его светлые волосы были взъерошены - похоже, принц так же, как и я, в реальном мире сейчас спал.

-    Нет уж, спасибо, обойдусь как-нибудь без твоей компании, - парировала я. Хотела добавить, что до его появления мне здесь вполне замечательно было. Но тут же поймала себя на странной и даже нелепой радости. Как будто даже соскучилась по нему...

-    И долго ты так будешь в мои сны врываться? - мрачно поинтересовалась я.

-    Думаю, это в последний раз. Совсем скоро ведь встретимся уже наяву, - он будто бы ни мгновения в этом не сомневался.

-    Нда? И откуда такая уверенность?

-    Я уже знаю, где ты сейчас, Кристина, - милостиво пояснил он. - В Астене я выяснил, что именно Радис Варриент нанял тебя служанкой для его дочери. Он же мне и сообщил, что ты уехала в Раззард. И очень так удачно в это время магическим сообщением пришло письмо, где упоминалось, что ты сошла с корабля в Датдерре. Через три дня я буду уже там. Городок небольшой, так что быстро тебя найду.

Только не засмеяться... Только бы не засмеяться... Спасибо тетушке Глаяне, какую услугу невольно мне своим письмом оказала!

-    Слушай, Андар, тебе заняться больше нечем, кроме как за мной гоняться? - я старательно сохраняла хмурый вид. - У тебя, как у наследного принца, других забот нет?

-    Ну почему же, - он смотрел на меня с демонстративной серьезностью, - как раз твоими поисками я выполняю свой долг перед страной. Необходимо найти тебя как можно скорее, пока ты мне половину жителей королевства сковородками не пришибла.

-    Ну-ну, - во мне снова всколыхнулась обида, - меня, значит, какой-то тип чуть магией не убил, я еле спаслась, а тебя это только веселит.

-    Кристина, ну кто, как не я, в курсе, насколько ты воинственна и коварна? - Андар даже засмеялся и уже серьезно добавил: - Тебе совершенно нечего бояться, связь между нашими сущностями сейчас сохраняется, так что моя магия в случае серьезной опасности непременно тебя защитит.

Я даже обомлела.

-    Ты это сейчас серьезно? Но зачем?

-    Затем, что ты мне живая и невредимая нужна.

А, ну да, для производства запасных наследников престола. У меня резко испортилось настроение.

-    Знаешь что, Андар, иди-ка ты из моего сна, а? Раз уж ты весь из себя такой заботливый, то дай уж поспать нормально.

-    Не ворчи, - он примирительно улыбнулся. - Ты все равно уже скоро проснешься.

Я не стала ничего отвечать. Ноги уже основательно замерзли в прохладной воде. И как же хорошо, что я все- таки не вздумала купаться голышом! Я вышла на берег, сразу стало теплее. Присела на траву, подальше от Андара, но чтобы при этом его видеть. Пусть и сам он пока не сделал ни одной попытки приблизиться, все равно надо быть начеку.

Вот тоже странно, в прошлый раз он был озлоблен и едва не рычал, а сегодня вполне доволен жизнью...

-    Что с тобой? - оказывается, подумала я это вслух.

-    Ничего особенного, - Андар пожал плечами. - Просто оказалось, что это довольно забавно.

-    Что именно? Заниматься ерундой вместо государственных дел?

-    Нет, - он засмеялся и пояснил: - Чувствовать. Я злюсь, что ты сбежала и по-прежнему пытаешься скрыться. Я волнуюсь, потому что без магии и с твоим отвратительным характером ты уж точно наживешь себе кучу проблем и врагов. Я радуюсь, что совсем скоро ты наяву окажешься в моих объятиях. И это все очень приятно, - смотрел на меня со странной улыбкой. - Даже волнение и злость лучше равнодушия.

Явно говорил искренне, мне даже не по себе стало. Уж вряд ли Андар так откровенничал с кем-либо.

-    Я, конечно, рада за тебя, - осторожно ответила я, - но, может, в честь этого события ты от меня, наконец, отстанешь?

-    Нет, - он хитро улыбнулся, скрестил руки за головой, - даже не думай. Я не успокоюсь, пока ты, моя своенравная беглянка, не окажешься у меня под боком, притихшая и влюбленная.

Теперь уже пришла моя очередь смеяться.

-    Нет, Андар, ты серьезно? Я даже не могу решить, что больший нереальный бред: «притихшая» или «влюбленная»!

-    Так а что в этом нереального? - Андар прямо таки источал непоколебимую уверенность. - Я готов поспорить на что угодно, именно так и будет. Ты уже ко мне не равнодушна. И именно твоя влюбленность утихомирит буйный характер. Разве не логично?

-    Не логично то, что человека, явно не дружащего с головой, все еще держат в наследных принцах.

-    Нет, ну какая же ты все-таки колючка, - Андар наградил меня укоряющим взглядом. - Вот толку ты отрицаешь свою симпатию ко мне? Будь ты равнодушна, не реагировала бы так на малейшую близость.

-    Это просто какая-то магия, - от одного воспоминания о его прикосновениях и поцелуях накатило смущение.

- А если нет? - очень серьезно смотрел на меня он. - Что, если нет в этом никакой магии, а, Кристина? Тебе так страшно это признать?

Куда страшнее признать, что мне вообще может нравиться такой самовлюбленный ушлепок с весьма эгоистичными и даже жестокими намерениями в мой адрес.

-    Вот знаешь, Андар, - я обняла руками колени, - для тебя все чувства в новинку, тебе это кажется забавным. И во влюбленности или тем более любви ты совершенно ничего не понимаешь. У меня вот свои критерии этих чувств, и ты в них ну никак не вписываешься.

-    И чем же это я не вписываюсь? - полюбопытствовал он.

-    Вообще ничем, - я бросила на принца мельком мрачный взгляд. - Что? Это тебя удивляет?

-    Я не думаю, будто у тебя настолько большой опыт, чтобы ты могла сравнивать меня с кем-либо.

Я чуть нервно усмехнулась.

-    Опыт, знаешь ли, тоже разный может быть. Вот в моем мире меня тоже преследовал один тип. Преследовал настолько, что загнал в чуть ли не безвыходную ситуацию. И ты ни чуть его не лучше, даже хуже.

-    Ты же толком меня и не знаешь, - очень серьезно возразил Андар.

-    Извини, но некоторые твои намерения однозначно показывают, что ты за человек.

Он шумно вздохнул. Похоже, у принца стремительно портилось настроение.

-    Кристина, я вообще не понимаю, в чем проблема. Я готов дать тебе столько, что любая другая на твоем месте была бы без ума от счастья. Роскошная жизнь в полном достатке, - принялся перечислять он, - даже титул тебе пожалую, мне не жалко. Если захочешь потом вернуться в свой мир, и если я, конечно, при этом уже захочу тебя отпустить, то отправишься домой без каких-либо препятствий. Захочешь остаться - пожалуйста, до конца жизни ни в чем не будешь нуждаться. А уж если подаришь мне сына, то я...

-    Андар, - перебила я уже на пределе раздражения, - можешь ответить мне на личный вопрос? У тебя вообще оба уха на месте? Хорошо ими слышишь?

-    Это ты к чему? - мрачно поинтересовался он.

-    К тому, что я тебе сказала из моего сна топать и поскорее, а ты до сих пор тут торчишь. Вот я и понять не могу, неужели у тебя настолько со слухом плохо. Может, жестами объяснить?

Ну все, настроение Андара окончательно испортилось. Он встал, подошел ко мне и сел напротив на корточки.

-    Ну и? - буркнула я на его пристальный молчаливый взгляд.

-    Чего ты хочешь? - он будто бы пытался взглядом мои мысли прочесть. - Скажи мне сейчас открыто и без увиливаний, какие именно условия тебя устроят. Кристина, пока что я даю тебе право выбора. Я готов идти тебе навстречу, учитывать твои пожелания, совместно искать выход из сложившейся ситуации, который бы устроил нас обоих. Но, - он сделал выразительную паузу, - если ты и дальше будешь вести себя так, как сейчас, то у меня просто не останется других вариантов. Не доводи до этого, очень советую. В пределах моего королевства ни один маг не переправит тебя в твой мир. Малейшая попытка сделать это, и я тут же узнаю и пресеку. А за пределы страны тебе не выбраться никак. Пойми, это твое глупое упрямство ни к чему не приведет. Ты ведь все равно станешь моей, Кристина. Вопрос лишь: по-хорошему или по-плохому. Скажи «спасибо», что я вообще еще до сих пор твое мнение спрашиваю.

Конечно, вежливая благодарная я не могла не сказать ему «спасибо». Я потупила взгляд, всем своим видом демонстрируя полнейшую растерянность. Потом робко подняла на Андара глаза, коснулась ладонями его плеч словно в нерешительной попытке спровоцировать объятия...и со всей дури его оттолкнула. Учитывая, что за его спиной берег как раз обрывался в озеро, не ожидавший такой подлости от меня Андар загремел в воду.

-    Кристина! - от его рыка, казалось, даже деревья задрожали, и листва была готова в ужасе осыпаться с веток.

-    А что такое? - с деланным сочувствием заахала я. - Твое Высочество случайно подмочило свою самовлюбленность?

Судя по выражению лица Андара, он ринулся ко мне с однозначным намерением прямо в этом озере и утопить меня вместе с моим ехидством. Но, к счастью, я как раз проснулась.

Резко открыла глаза и села на кровати, пока еще не понимая, где я и что происходит. Но тут же засмеялась и снова откинулась на подушки. Судя по темноте, до утра еще было далеко. Да и невнятная уверенность намекала, что сегодня в мои сны больше никто не наведается. Я уютно укуталась в одеяло, снова начала подкрадываться сонливость. И уже засыпая, я думала об одном: если бы Андар не был таким жестким эгоистом, то, может, мне бы и нравился. Вот только взрослые самовлюбленные принцы не меняются. Даже из-за внезапных непривычных чувств. Увы-увы... Ну ничего, время у меня еще есть. Андар сейчас пойдет по ложному следу. Главное, чтобы не нарвался там на Летту, а то тогда сразу станет понятно, где я и в качестве кого. И тогда мне уж точно хана...


Утром меня разбудила служанка, когда принесла завтрак. Занятия должны были начаться через час, но вот куда именно мне идти, она не знала. Сказала лишь, что об этом вроде как объявляли вчера на торжественной церемонии. Ага, на которой я не присутствовала. В общем, сегодня мне предстояло пойти туда, не знаю куда, чтобы учиться там тому, не знаю чему.

Учебной формы тут не имелось. Так что наскоро позавтракав, я выбрала из платьев Летты самое удобное и по возможности невычурное, волосы просто заплела в «колосок». Ну да, каждой нормальной аристократичной барышне здесь полагалась личная служанка, хотя бы чтобы прически укладывать, но я этим не заморачивалась.

На занятия я вышла заранее, а то ведь эти самые занятия еще предстояло отыскать. Конечно, я рассчитывала спросить у кого-нибудь дорогу, но вопреки моим ожиданиям в коридоре опять никого не оказалось! Может, все уже ушли? Может, тут учеба проходит не в замке, а вообще в самом городе, и туда еще как-то добираться нужно? Но мне-то хоть как надо было на занятия сегодня попасть, банально чтобы расспросить преподавателя о способе пробуждения магической сущности.

Сначала у меня даже была мысль просто постучаться в одну из дверей, коих здесь, в коридоре, было десятка два, но я оставила этот вариант на крайний случай. Все-таки аристократки вряд ли наведываются с расспросами с утра пораньше в спальни к совершенно незнакомым людям. Я направилась прямиком к лестнице. Авось, мне повезет, и кого-нибудь встречу.

Я спустилась вниз на два лестничных пролета, и только тогда услышала голоса. А то мне уже начало казаться, что я вообще одна во всем гигантском дворце. Тут же поспешила в коридор, где вроде как кто-то разговаривал. Но стоило мне свернуть на него с лестницы, как замерла на месте.

Да, в коридоре были люди. Сплошь парни. Видимо, это я набрела на жилой этаж для студентов мужского пола. И, наверное, приличной барышне здесь бывать уж точно не полагалось.

Обитатели этажа как раз выходили из комнат, здоровались, переговаривались, смеялись - похоже, были уж точно не первокурсниками. Они явно выдвигались на занятия и как раз в сторону лестницы. А тут растерявшаяся я...

Можно, конечно, было сигануть обратно за угол и скрыться, пока меня не заметили. Но разузнать про занятия я считала нужнее, чем сохранить идеальным образ придерживающейся этикета аристократки.

Но не успела я озвучить громкое «Доброе утро! А не подскажите, где...», как вдруг позади меня прозвучал мужской голос:

-    Заблудились?

Я обернулась и...пропала. В один миг словно что-то сладко кольнуло в сердце - наверное, Купидон и вправду существовал, и сейчас как раз пролетел мимо. На моем лице сама собой расцвела смущенная улыбка. И даже понимая, что это глупо и неприлично, я не могла отвести взгляда.

Это был он. Мужчина моей мечты. Именно таким я всегда его представляла. Высокий, темноволосый, с умным понимающим взглядом и доброй улыбкой... Какой же он красивый, прямо идеальный и...

-    Вы заблудились? - повторил он, сбивая меня с мысли.

И голос ведь такой глубокий, бархатистый. Уже от одного его звучания по коже мурашки бегут...

-    Быть может, вас проводить?

О да... Проводи меня в ЗАГС...

Кажется, он уже едва сдерживал смех.

-    Милая леди, вам плохо?

Я покачала головой и счастливо пролепетала:

-    Мне очень хорошо.

И я еще считала, что рядом с Андаром мой мозг превращается в розовое желе? Да теперешнее мое состояние вообще ни в какое сравнение не шло! С громаднейшим трудом я взяла себя в руки. Как же стало стыдно за свой наиглупейший ступор! Какой же дурочкой я наверняка выглядела со стороны!

-    Прошу прощения, я немного растерялась, - пробормотала я, по-прежнему не в силах отвести взгляд. - Я и вправду заблудилась. Сегодня первый день занятий, а я даже не знаю, куда идти.

-    Ничего страшного, давайте я вас провожу, - тут же с улыбой предложил он.

-    Это было бы очень мило с вашей стороны, - на меня снова накатила волна смущения.

И еще больше добивали любопытствующие взгляды, проходящих мимо нас парней. Некоторые даже блеснули понимающими улыбками - наверняка были знакомыми мужчины моей мечты. Ну да, ведь он тоже явно студент, хоть и старшего курса, логично, что у него тут друзья.

-    Пойдемте, - он сделал галантный жест в сторону лестницы. Не переставал улыбаться. Наверное, уж очень красноречивой была моя реакция, и его это забавляло.

Ну а я постаралась унять все восторженные эмоции и выглядеть спокойной. Конечно, не каждый день вдруг встречаешь того, в кого вот так внезапно влюбляешься с первого же взгляда. Но это еще не повод вести себя столь глупо.

Как выяснилось, я изначально шла не в том направлении. Я с женского жилого этажа пошла по лестнице вниз, а надо было наверх.

-    Сначала, конечно, здесь все кажется чуть ли не лабиринтом, - пояснял по пути мой прекрасный провожатый, - но за несколько дней уже освоитесь. К тому же первую неделю занятия у всех новоприбывших проходят в одном и том же зале.

-    У меня такое впечатление, что я вообще одна новоприбывшая, - не удержалась я. - Если у вас на этаже такое оживление, то на моем мертвая тишина.

Он даже засмеялся.

-    Простите, но вы какая-то неправильная юная леди. Я в университете уже четыре года, и все это время преподаватели сокрушаются, что девушки никогда не приходят на занятия вовремя. Всегда опаздывают на пару часов. И сейчас наверняка вы будете первой и единственной в лекционном зале.

Странная какая-то тут анархия... Но замечательно, что больше никого пока не будет. Без лишних свидетелей расспрошу преподавателя обо всем, что мне нужно.

-    Вот, что я говорил, - мой спутник указал на пустующий коридор, куда мы как раз свернули, - никого нет.

-    А преподаватель хоть там? - спохватилась я.

-    Конечно.

Он по-джентельменски проводил меня к высоким дверям - видимо, в лекционный зал.

-    Благодарю за помощь, - я старательно скрыла вмиг захлестнувшую меня панику, ведь вдруг я его больше никогда не увижу.

-    Моя помощь весьма корыстная, - он лукаво улыбнулся. - В качестве платы вам придется назвать свое имя.

На волне эмоций я даже не сразу вспомнила, кем мне теперь представляться-то. Нет, ну что за жизнь! Сколько имен я уже в этом мире сменила! Зафини, Тина, Летта... А так хочется быть просто самой собой.

-    Летта, - с улыбкой представилась я и хитро добавила: - Но зато, что я позволила вам меня проводить, придется вам тоже представиться.

Он засмеялся. Галантно взял меня за руку, легонько коснулся губами тыльной стороны ладони и произнес:

-    Дейвон. Безумно рад знакомству.

-    Взаимно, - пролепетала я, смутившись еще больше.

-    А пока, к сожалению, мне пора, иначе опоздаю на занятия. Надеюсь, до встречи?

Моих душевных сил хватило лишь на кивок. Улыбнувшись мне напоследок, мужчина моей мечты ушел. А я проводила его взглядом и мечтательно вздохнула. Только сейчас вернулась способность более-менее трезво мыслить. Вот уж не думала, что можно так внезапно влюбиться в незнакомца... И ведь как обидно, что мы из разных миров...

Разум тут же в противовес возразил, что я Дейвона пока знать не знаю, и вообще у нас с ним, может, ничего бы и не сложилось. Задвинув все эмоции подальше, я постаралась пока просто об этом не думать. Не в том я положении, чтобы вот так вот бесхребетно млеть. И со вполне серьезным настроем я открыла дверь в лекционный зал.


В прятки с любовью. Глава десятая

Я ждала увидеть просторную учебную аудиторию, как в родном университете. Ну может, с кое-какими отличиями, все-таки мир другой. Вот только едва я вошла, мне показалось, что вообще дверью ошиблась. Дейвон явно проводил меня куда-то не туда.

Это была просто большая гостиная: стоящие по кругу в два ряда диванчики, посередине массивный стол с креслом, и как полагается, пушистый ковер, расшитые портьеры. Картины на стенах изображали умиротворенные пейзажи. И никакого намека на магию!

За столом сидела довольно пофигистичного вида дама средних лет. Строгое зеленое платье, аскетичный пучок на голове – она вроде и выглядела как полагается преподавателю, но при этом на лице читалась чуть ли не вселенская лень и апатия. Хотя, может, дама просто не выспалась.

Подперев подбородок рукой, второй она вяло листала раскрытую потрепанную книгу. Причем, явно не читала, смотрела как на пустое место. Казалось, даже сходу можно было угадать весь ее мысленный процесс при этом: «опять буквы…», «снова буквы…», «как всегда буквы…», «нет, ну почему одни буквы, где картинки-то?».

- Доброе утро! – поздоровалась я, по-прежнему стоя у дверей.

Дама встрепенулась, только сейчас меня заметила.

- Доброе утро, - пробормотала она чуть изумленно, - вы…

- Я новенькая, - спешно пояснила я, - пришла на первое занятие. Если, конечно, оно здесь проходит, - что-то я уже в этом сильно сомневалась.

- Да, все верно, это основной учебный зал для девушек, - кивнула дама и, чуть замявшись, добавила: - Но обычно на занятия приходят чуть позже.

Нет, ну и где логика? Раз местные аристократки не удосуживаются вставать раньше полудня, то пусть и учеба начинается в это время. Странно как-то тут все устроено.

- Так мне пока уйти? – не поняла я.

- Нет, что вы, проходите, присаживайтесь, - она указала на один из диванов и, спохватившись, представилась: - Меня зовут Тринна Раейр, я преподаю у девушек на начальном уровне.

Ага, похоже, парни и девушки тут занимаются отдельно…

Я как раз прошла к диванчику, присела. Не знаю, как там полагалось по местному этикету, но я тоже сразу представилась:

- Мое имя Летта Варриент, я приехала из Астена. К сожалению, я вчера пропустила торжественную церемонию, так что пока не в курсе, как тут проходят занятия. А еще, - не откладывая самое главное в долгий ящик, я сразу перешла к делу, - моя магическая сущность пока в спящем состоянии.

То ли госпожу Тринну удивил этот факт, то ли вообще то, что я в подобном призналась, но выглядела она донельзя растерянной.

- Так а как тогда вас в университет приняли?

- Даже в спящем состоянии моя магическая сущность проявляет активность, – выкрутилась я. – И я рассчитываю, что здесь мне помогут сущность пробудить.

Я очень надеялась, что сейчас прозвучит подробная инструкция, но где уж там…

- Я лишь преподаватель начального уровня, - госпожа Тринна покачала головой, - с пробуждением сущности никогда не сталкивалась. Это нужно обратиться к магистру Мадису или господину Прайну.

Я тут же встала.

- Не подскажете, где их найти?

Она обомлела еще больше. Наверное, на ее взгляд, я вела себя как-то странно.

- Они преподают у юношей, так что вам нужно сначала с ректором договориться. Магистры высшего уровня все-таки с девушками не занимаются.

- Почему? – нахмурилась я.

- Ну как почему, - госпожа Тринна смотрела на меня с откровенным недоумением, мол, чего это ты элементарного даже не знаешь, - девушки обучаются в университете всего год и высших степеней магии даже не затрагивают.

Мда. Все еще хуже, чем я думала. Да и Андар ведь говорил, что девушки-маги в этом мире в повальном большинстве очень слабые. Наверное, они многому и не способны научиться. Но мне-то много и не надо! Всего лишь пробудить свою сущность и с ее помощью вернуться домой.

Госпожа Тринна принялась меня просвещать, как будут проходить занятия. Оказалось, что учеба лишь пять дней в неделю и всего по два часа в день. На мой вопрос «А в остальное время что?», она ответила:

- Здесь есть чудесный парк, общие гостиные. Можно ездить в город. В основном ведь тут обучаются аристократы именно из Раззарда.

Ну да, и Летта вполне могла бы учиться в Астене. Но ее семья пожалела свои нервы и сослала ее подальше. Так что, вполне вероятно, я тут чуть ли не единственная из приезжих.

Преподавательница рассказывала про местные порядки дальше, но полезного и нужного я подчерпнула совсем немного. Да, в университете имелась библиотека. И хотя госпожу Тринну явно удивило мое желание туда наведаться, она все же пояснила, что девушкам это не запрещено, но обычно они туда не ходят. Я вообще уже не понимала, что тогда местные аристократки делают в университете. Ведь для них никакой учебы толком и нет! Хотя…может, им просто это и не надо?.. Научат их тут управлять своей слабой магией на элементарном уровне и достаточно, большего и не требуется.

 Полудня все же ждать не пришлось. Примерно через полчаса в зал начали подтягиваться остальные студентки. Их оказалось не много, десятка два. Причем, они явно уже были друг с другом знакомы. Ну да, если в одном городе живут, наверняка аристократы между собой общаются.

Я сразу же из новоприбывших выделила местную звезду - капризного вида брюнетку. Вокруг нее, как и полагалось, увивалась свита из подхалимок. Ну и, конечно, по логике в коллективе нужен был кто-то, кого бы местная звезда демонстративно презирала.

Хотя меня и смерили придирчиво-недовольным взглядом, но изгоем стала не я. Тихая и явно скромная девушка в простом сером платье вошла в зал последней и робко села на одном из задних диванов. Чуть ли не вжавшись в спинку, она словно бы пыталась слиться с обивкой, чтобы остальные лишний раз не замечали. Но казалось, звезда со свитой только несчастную и ждали. Сразу начались косые взгляды, презрительные смешки. Я лишь уловила слово «плебейка». Но открытого наезда на бедную девушку не последовало. Госпожа Тринна объявила о начале первого занятия.

И тут снова меня ждал неприятный сюрприз: девицы продолжали болтать, на преподавательницу внимания не обращая. И ладно бы просто болтать, «звезда» со свитой все источала насмешки в адрес той, кого они назвали «плебейкой». Но госпожа Тринна не вмешивалась. Наверное, сословно она считалась их ниже, вот даже и не пыталась хоть как-то призвать к дисциплине. Прекрасно понимая, что никто не слушает, все равно продолжала вяло говорить. Похоже, даже такое поведение студенток считалось тут нормальным.

Едва сдерживая волну раздражения, я пересела на ближайший диванчик, чтобы хоть слышать преподавательницу. Пусть и так догадывалась, что тут мне ловить нечего, надо идти в библиотеку и к тем магистрам, но раз уж пришла на первое занятие, лучше его послушать.

Видимо, сегодня была вводная лекция. Госпожа Тринна рассказывала о магическом устройстве мира. Когда я подсела поближе, она как раз говорила:

-    Два сына Великого Дракона: Дракон Ночи и Дракон Дня противопоставлялись друг другу и враждовали испокон веков. Их война разрушала мир, и чтобы прекратить это, Великий Дракон развоплотил себя и своих сыновей, даровав их магическую силу двум людским королям. С тех пор раз в четыре поколения в роду королей Градарии рождается маг с сущностью Дракона Дня, а в роду королей Ивеллана - с сущностью Дракона Ночи. Как всем известно, в целом именно драконья магическая сущность самая сильная. Разновидностей ее много, но именно Дракон Ночи и Дракон Дня считаются самыми могущественными.

Не знаю, можно ли было перебивать, но учитывая царящую тут анархию, наверное, этому бы никто не удивился.

-    Извините, - спросила я, - можно вопрос? Если Дракон Ночи - принц Андар, то кто тогда сейчас Дракон Дня?

И снова госпожа Тринна посмотрела на меня с полнейшим недоумением.

-    Естественно, Дракон Дня - наследный принц Градарии Урамм.

Интересно, а вдруг именно этот принц был замешан в том заговоре с Зафини? Раз уж эти самые Драконы по своей природе враждуют. Хотя вряд ли, что-то в этой версии с заговором не вязалось... И опять же, снова вспоминался тот неизвестный тип в капюшоне. А вдруг это принц Урамм? Хотя на кой я-то ему могла понадобиться?

-    А еще подскажите, пожалуйста, это правда, что обладатели драконьей сущности могут перемещаться между мирами? - спешно добавила я.

-    Вы задаете такие странные вопросы, - в который раз изумилась госпожа Тринна, но все же ответила: - Открывать переходы между мирами могут любые маги. Но для слабых на осуществление подобного понадобятся несколько лет. Сильные, конечно, справятся несравнимо быстрее. Но недавним указом принца Андара строго-настрого воспрещено открывать проходы в другие миры.

-    То есть в вашем университете этому теперь и не учат? - помрачнела я.

-    Но девушек никогда этому и не учили. Ведь всем известно, что по природе у всех женщин-магов крайне слабый потенциал, в том числе и тех, кто с драконьей сущностью. Даже если они потратят на это все годы жизни, все равно не смогут открыть переход в другой мир.

-    Но ведь бывают девушки и с сильной сущностью, - возразила я.

-    Да, конечно, - она и не стала спорить. - Но лишь одна на тысячу, насколько известно.

-    И чему тогда вы вообще здесь учите?

-    Ну как, общей теории, простейшим магическим приемам... Всему, что может освоить маг с очень низким потенциалом.

Мда. Полнейшее разочарование. И толку я ждала чуда? Ну ничего, в запасе еще местные магистры, а если и от них толку не будет, то библиотека мне в помощь. Пусть самостоятельное обучение займет несравнимо больше времени, но деваться все равно некуда.

Еще с полчаса госпожа Тринна распиналась, но больше ничего интересного я не услышала. Да и девицы по- прежнему шумели, ужасно раздражая. Если так весь год будут проходить занятия, то чему вообще тут можно научиться?

Наконец, вводное занятие закончилось. В целом, и часа не прошло. Не намереваясь зря терять время, я собиралась сразу идти к ректору, чтобы узнать насчет магистров. Ну а потом, если что, в библиотеку. И я так задумалась над своими планами, что лишь запоздало обратила внимание на происходящее вокруг.

Госпожа Тринна сосредоточенно складывала на столе книги, демонстративно делая вид, что вот ну очень увлечена этим занятием. А студентки направились к выходу. И одна из подхалимок местной звезды якобы случайно толкнула ту незаметную девушку, в адрес которой смешки звучали все занятие. Она упала и явно пребольно ударилась локтем о подлокотник ближайшего дивана.

«Звезда» со своей свитой разразились презрительными смешками, остальные девицы не вмешивались, проходили мимо. Преподавательница вообще не напоминала о своем существовании. Видимо, не решалась ввязываться в разборки тех, кто был ее сословно выше. А жертва чужих насмешек, стоя на коленях чуть дрожащими руками собирала рассыпавшиеся страницы потрепанной книги, которая до падения была у нее в руках. И только она хотела взять очередной листок, как «звезда» наступила на него парчовой туфелькой. А у несчастной девушки аж плечи вздрогнули, она едва сдерживала слезы.

Кто там хотел быть тихой и незаметной? Кто себе обещал ни во что вообще не ввязываться, просто быстро решить свои проблемы и все? Ну вот никак не могла я сейчас остаться в стороне! Ладно, я еще могла понять такой идиотизм с занятиями ни о чем, раз уж девушки все равно к магии почти неспособны по своей природе. Но вот того, что местные аристократки из-за безнаказанности ведут себя чуть ли не как гопники, я понимать не собиралась.

Я решительно направилась к ним. В этот момент «звезда» как раз с высокомерной усмешкой произнесла все еще стоящей на коленях бедной девушке:

-    Увы, кому-то дано быть лишь грязью под ногами.

-    Вот полностью согласна, - тут же ответила я, приблизившись, - поэтому отойдите всей стаей подальше, пока своей грязью нормальных людей не запачкали.

Это воистину была немая сцена. Все смотрели на меня с крайним изумлением. Что, я высказалась не так, как полагается аристократке? Ну уж простите, некоторым окружающим особам было до воспитанных леди еще дальше, чем мне.

Как ни в чем ни бывало, я помогла жертве насмешек собрать страницы. И пусть она тоже смотрела на меня ошарашенно, я старательно сохраняла спокойный вид. Так с листами книги в охапку девушка спешно и покинула зал.

- Да ты...да как... - сверлила меня разъяренным взглядом брюнетистая «звезда». Но, видимо, даже не находила внятных слов, лишь открывала и закрывала рот от возмущения.

-    Да, вот именно! - тут же поддакнула одна из подхалимок.

-    Что «да, вот именно»? - снисходительно поинтересовалась я, оглядывая всю гоп-компанию. - Вам даже ответить нечего? А хотите добрый совет дам? Прежде, чем в следующий раз в кого-либо плеваться ядом, хорошо подумайте. А то ведь вдруг нацелитесь на того, кто заставит вас собственным же ядом и захлебнуться.

Мне никто ничего не ответил. Свита вопросительно косилась на свою предводительницу, а она по-прежнему пребывала в ступоре. Видимо, никогда раньше не встречала отпора. Ну а я со все тем же спокойным видом направилась к выходу из зала, провожаемая сверлящими взглядами. Тут и к предсказателям не ходи, было ясно, что я нажила себе здесь ярого врага.

Я вышла из зала, миновала коридор. А здесь, оказывается, на лестнице с потрепанной книгой в руках меня ждала та перепуганная девушка.

Вообще она была довольно симпатичной: светлые волосы, зеленые глаза, приятные черты лица. Ростом как я, но при этом сутулая, словно по привычке, чтобы казаться меньше и незаметнее. И хотя выглядела она довольно зашуганно, но робкая улыбка сразу же преобразила незнакомку.

-    Я...я просто хотела вас поблагодарить, - спешно и сбивчиво прошептала она. Смотрела на меня так настороженно, будто ждала, что я вот-вот пошлю ее вместе с ненужными благодарностями.

Искренне улыбнувшись, я кивнула и как можно дружелюбней произнесла:

-    Ко мне можно на «ты». Если, конечно, ты... вы не против.

Блин, надо раздобыть какой-нибудь справочник по местному этикету, а то своей манерой общения я мигом себя выдам.

Девушка хоть и крайне изумилась, но ответила:

-    Я не против.

-    Вот и хорошо. А пока предлагаю нам куда-нибудь отсюда деться, - я поморщилась, услышав позади в коридоре возмущенные голоса остальных девиц. - Не знаю, как ты, но лично я не имею ни малейшего желания в ближайшее время пересекаться с этими хамками. Слушай, а ты не подскажешь, как добраться до кабинета ректора? - спохватилась я. - А то мне как раз туда надо.

-    Так я провожу, - тут же радостно предложила она. - Пойдем.

Мы спешно спустились по лестнице на два пролета и теперь шли по длинному пустующему коридору. Моя провожатая пока робко молчала, явно не решаясь говорить первой. А во мне бурлила смесь искреннего сочувствия и любопытства.

-    Это какая-то важная книга, да? - я кивнула на растрепанный фолиант в ее руках.

- Да. Для меня да. Просто... - она запнулась, словно запоздало уняв приступ откровения. - Это книга по общей магии. Очень старая, таких больше и не найти.

-    Ого, там некие раритетные знания?

-    Скорее, уже немного устаревшие, - девушка печально улыбнулась. - Но мне эта книга очень дорога. К тому же другой у меня все равно нет. Я взяла ее сегодня на занятия, чтобы сравнивать услышанное с написанным. Вот только... - она сокрушенно вздохнула.

-    Занятия оказались полнейшей ерундой ни о чем, - подытожила за нее я.

-    Ты тоже так подумала? - она даже просияла, что не одна такая, и тут же печально добавила: - А я так рассчитывала на них...

-    Поверь, не ты одна, - я сокрушенно вздохнула. - Но, может, это только первый день так, а дальше будут преподавать что-нибудь важное и нужное. Ну а если нет, тут все равно есть библиотека.

-    Я сегодня как раз туда собиралась. Может, - нерешительно предложила она, - вместе сходим?

-    Было бы замечательно, - обрадовалась я. Несмотря на зашуганность моей странной спутницы, она мне упорно казалась очень милым и добрым человеком. И при этом, крайне загадочной... Но что именно в ней такого, я понять не могла. Казалось, это снова моя магия подает мне какой-то знак. И явно хороший знак.

-    Кстати, мы так и не познакомились, - спохватилась я. - Меня Кристиной зовут... - и тут же чуть язык себе не прикусила! Нет, ну надо же было ляпнуть! Спешно пояснила:

-    Точнее, мое имя Летта, но друзья зовут Кристиной. Это вроде...эммм...милого прозвища, долго объяснять.

-    Очень приятно познакомиться, - улыбнулась она. - Мое имя Миламира. Ну вот, - она показала на лестницу, к повороту на которую мы как раз подошли, - тебе туда. Поднимешься на один в пролет, а там и кабинет ректора. А библиотека расположена вниз по лестнице на три пролета. Я пока туда пойду. Надеюсь, ты придешь? - казалось, она отчаянно пытается за меня уцепиться. Наверное, в ее окружении тоже было не очень густо с нормальными адекватными людьми.

-    Я обязательно приду, - пообещала я и поспешила вверх по лестнице. Но не успела я выйти в нужный коридор, как вдруг накатил невнятный страх. Аж до паники! Повинуясь этому странному порыву, я тут же юркнула за выступ в виде широкой колонны. И почти сразу послышался звук хлопнувшей двери, и следом раздались голоса. По коридору и, видимо, как раз от кабинета ректора сюда шли двое мужчин.

-    И все же, господин Нрадей, - это, похоже, говорил ректор, причем настолько вежливо, что чуть ли не до заискивания, - повторюсь, это огромная честь для нас!

-    Думаю, я задержусь здесь надолго, - пообещал его собеседник.

А я даже дышать на несколько мгновений перестала... Пусть я слышала этот голос лишь однажды, но сразу же узнала.

Говорившие уже добрались до лестницы и теперь спускались вниз. Я вжалась в свое укрытие, очень надеясь, что меня не заметят. Но сама исподтишка наблюдала.

Рядом с семенящим ректором шел высокий светловолосый мужчина в явно дорогом камзоле. Лица я толком не разглядела, но, кажется, на виске имелся шрам. Хотя, может, и показалось.

Ректор со своим собеседником скрылись за поворотом лестницы, вскоре и голоса стали не слышны. И только тогда я отважилась выйти из своего укрытия.

Сказать, что мне было жутко, значит, не сказать ничего. Я не могла ошибиться. Этот светловолосый тип и тот, в плаще с капюшоном, которого я видела во сне, один и тот же человек! И голос запомнился, и внутреннее наитие явственно подсказывало.

И вот, этот тип здесь, в университете! Не факт, конечно, что именно из-за меня, но ведь вполне может быть. Причем, я ни мгновения не сомневалась, что разыскивает он явно не для того, чтобы по доброте душевной на Землю вернуть.

Заговорщики, тот напавший недониньзя, Митрина с какими-то тайными интригами, этот неведомый тип - как кусочки единой мозаики... Вокруг меня словно бы стремительно закручивался водоворот, норовящий вот-вот утащить в бездну.

И что-то мне подсказывало, на фоне всего этого Андар вполне мог оказаться далеко не самой главной моей проблемой...


Странно, но раздражения во мне бурлило больше, чем страха. Раздражало именно то, что я понятия не имела, в какие конкретно скандалы-интриги-расследования я невольно впуталась. Это с Андаром и его намерениями в мой адрес было все понятно, но как быть с остальными? И что-то мне вот ни разу не хотелось догонять того типа, которого ректор звал Нрадеем, и спрашивать, на кой они меня ищут.

Да и повезло все же, что тут я была в своем истинном облике. А тогда, в трапезной, прислужник Нрадея видел меня в иллюзорном виде. Так что, может, мне пока опасаться нечего - все равно не узнают. Если, конечно, не по магии искать будут. Мне вообще уже казалось, что моя странная магическая сущность - это чуть ли не бомба замедленного действия: и очень хотелось поскорее ее пробудить, и при этом накатывало жутковатое предчувствие. Нет, как ни крути, на Земле жить все же проще.

С этими философскими мыслями я осторожно кралась в библиотеку. Но больше мне никто не попался. Да и до цели пути я добралась, даже не заблудившись.

Библиотека оказалась огромной. Высоченные стеллажи терялись верхушками во мраке сводчатого потолка, кое- где виднелись внушительного вида лестницы. И тишина... В читальном зале пустовали все столы, лишь за одним сидела Миламира, очень тщательно раскладывая страницы своего рассыпавшегося фолианта.

-    О, ты так быстро? - удивилась она, едва я подошла.

-    Ректор, к сожалению, был занят, попозже к нему зайду, - я отодвинула стул напротив и села. - А библиотекарь тут есть?

-    Вообще есть, но он же в числе прочих преподавателей читает лекции у юношей первого курса, так что попозже подойдет, - Миламира сосредоточенно рассматривала страницы.

-    А ты тут все-все знаешь? - задумчиво спросила я. - Ну в университете.

Она кивнула, пробормотала:

-    Я здесь уже две недели, постаралась как можно больше выяснить.

Повисло неловкое молчание. Несмотря на любопытство, мне все равно было неудобно расспрашивать Миламиру про особенности ее жизни. Да и имелись вопросы поважнее. Ведь вдруг этот Нрадей здесь и вправду по мою душу, тогда времени у меня вообще в обрез.

-    Миламира, ты не могла бы мне помочь? - попросила я. - Раз ты тут ориентируешься, то, может, знаешь какую- нибудь книгу, где описывается, как магическую сущность пробуждать?

Она подняла на меня странный взгляд: вот вроде бы недоуменный и в то же время понимающий.

-    Так у тебя, получается, сущность все еще в спящем состоянии? А я-то все понять не могла, почему ты такая...

-    она запнулась, словно не зная, как бы лучше выразиться.

-    Какая такая? - полюбопытствовала я.

- Даже сказать сложно... - Миламира внимательно вглядывалась в меня, будто бы видела насквозь. - Вот как облако тумана, в котором сокрыто нечто такое, что лучше вообще никому не видеть.

Мне аж жутко стало.

-    Ну вообще я знаю, что у меня драконья сущность.

-    Вполне может быть... - продолжала вглядываться она. - Чувствуется отголосок некой мощи... А ведь и вправду, пока спящей...

-    А у тебя, получается, тоже мощная магия? Вот так определять ведь вряд ли все подряд могут?

-    Ну да, - она кивнула. На миг закрыла глаза, судорожно вздохнула, и тут же рядом с ней сформировался сотканный из тумана ворон.

Я от изумления даже дар речи потеряла. Уж очень эта магическая сущность походила на ту, что я у Митрины видела!

-    Меня ведь только поэтому сюда и взяли, - чуть печально продолжала моя собеседница. - Исключительно из- за редкой и сильной магической сущности. Говорят, что туманный ворон до этого был лишь только у одного мага

-    у самой Митрины.

-    А Митрина - она вот кто вообще?

Я думала, Миламира удивиться, что я вроде как элементарного не знаю, но она спокойно пояснила:

-    Сложный вопрос, на самом деле. Ответ на него, наверное, ведает только она сама. Если и вправду существует. Ну а по легендам, Митрина была одной из младших богинь, но слишком часто своевольно вмешивалась в дела смертных. Ее за это наказали, сделав тоже смертной и сослав к людям. Но ведь ее магическая мощь так при ней и осталась. Митрина создала блуждающий лес, поселилась в нем, чтобы случайно не погибнуть. Ведь ее вечная жизнь теперь вполне могла оборваться. Но, говорят, она все равно порой вмешивается в дела людей. Кому-то помогает, кого-то наказывает. Когда блуждающий лес появляется, люди даже приходят к его границе, оставляют дары для Митрины, шепчут деревьям свои просьбы... Но не факт, конечно, что бывшая богиня все еще жива.

Между тем, туманный ворон сам собой растворился в воздухе. Миламира чуть сокрушенно вздохнула:

-    Не получается у меня пока воплощать надолго... Я так надеялась на обучение здесь. Но, похоже, учиться буду по-прежнему исключительно самостоятельно.

-    Вместе будем, - я ободряюще ей улыбнулась. - Правда, мне для начала надо как-то сущность пробудить. И как можно скорее. Слушай, а занятия вообще тут посещать обязательно? А то, получается, это лишь трата времени.

-    К сожалению, присутствовать необходимо, - Миламира помрачнела еще больше.

-    Ты так боишься этих неадекватных девиц? - вырвалось у меня само собой, хотя куда вежливее было бы не озвучивать.

- Ты ведь не из Раззарда, я правильно понимаю? Иначе бы ты, несомненно, знала Райну. Она - дочь правителя города, очень влиятельного и при этом довольно неприятного человека. И, несомненно, никто и никогда Райне и слова поперек не говорил. А ты вот сегодня за меня вступилась... Наверняка, это просто так она не оставит.

Я едва не засмеялась.

-    Миламира, уж поверь, я какую-то там избалованную и невоспитанную девицу, пусть и с властным папашей, вообще как проблему не воспринимаю. У меня хватает проблем все-таки посерьезнее. Только на тебя-то эта ваша местная «звезда» почему взъелась?

Она опустила глаза, тихо пробормотала:

-    Я ведь совсем не аристократка, я вообще из прислуги. И служила я как раз в доме правителя Раззарда. А потом приехал к ним в гости как-то ректор и подивился, что чувствует очень мощную магию. Райна, конечно, решила, что речь о ней, сразу загордилась еще больше, всем подружкам похвасталась. А в следующий раз ректор приехал уже с приглашением в университет, и вот тогда-то и выяснилось, что Райна магически почти пустышка, и распознали мощь именно моей сущности. Для таких сильных магов всегда делается исключение. Принимают на обучение независимо от происхождения. Но, конечно, для Райны оскорбительно, что вместе с ней учится какая-то безродная служанка. Вот она и пытается меня выжить отсюда. Но учеба в университете - единственный шанс хоть чего-то достичь в жизни. А то ведь толку от выдающейся магической сущности, если я так до конца дней и останусь служанкой, не владеющей собственной магией, - она тяжело вздохнула.

-    Мила, послушай, - я ободряюще коснулась ее руки, - плевать на эту Райну, ничего она тебе не сделает. Не сомневаюсь, тут слишком ценят твою магическую сущность, чтобы по велению неадекватной девицы тебя отсюда выгонять.

-    Надеюсь... Но руководство может вообще не вмешиваться, а у Райны здесь куча знакомых, тут ведь обучаются почти все аристократы Раззарда. К тому же жених Райны тоже здесь, на последнем курсе. Дейвон вообще считается самым выдающимся магом в университете.

Дейвон?.. Мужчина моей мечты? Жених этой неадекватной Райны?! Очешуительно... Просто очешуительно... Впрочем, если у него любовь-морковь с такой девушкой, то и сам он явно не настолько идеален, как я вдруг с чего-то вообразила. Да и в любом случае, мне не до личной жизни сейчас.

-    Знаешь, там, откуда я родом, говорят: война план покажет. Так что будем решать проблемы по мере их поступления, - я улыбнулась.

Осталось только придумать, каким чудом их вообще решить...


Мы просидели в библиотеке несколько часов. И разговаривали, и читали. Правда, добыть нужные книги оказалось совсем не просто. Явившийся библиотекарь вообще удивился, мол, что мы тут забыли. Даже решил, что заблудились. Но, по словам Миламиры, это была вполне нормальная реакция. Девушек вообще только недавно начали принимать в университет. Да и то это стало больше блажью, чем необходимостью. Ведь все сильные маги - мужчины, вот им и нужно учиться управлять своей магией. А у девушек по сравнению с ними, не сила, а пшик. Просто в последнее время было своеобразной модой среди аристократок учиться магии. Но всерьез к этому не относились ни преподаватели, ни сами студентки.

Но вот тоже интересно, мачеха Андара, королева Иввена, меня ведь именно магией тогда приложила. Пусть я пока в этом не очень разбиралась, но почему-то казалось, что это был точно не мелочный прием. Может, она тоже сильный маг?

И все равно библиотекаря я в итоге допекла, и он мне выдал внушительный фолиант «Магические сущности». Там описывались все виды, их свойства и вроде как про пробуждение тоже было. А вот со способами открывать проходы в другие миры не повезло. Мало того, что теперь это не практиковали, но и даже теорию распространять запрещалось, и книги в том числе. Спасибо Андару.

Уже ближе к вечеру мы с Миламирой ушли из библиотеки. Я прихватила выданный мне фолиант, намереваясь изучать его до конца дня. Тем более, библиотекарь обмолвился, что ректор Прадис уехал из университета, будет только завтра. А еще проговорился, что сюда прибыл некий выдающийся архимаг, и это большая честь для всех. Этот архимаг будет временно здесь преподавать, но, конечно, исключительно у парней.

Я сразу догадалась, что речь о Нрадее. Уж очень на это намекал подслушанный мной сегодня его разговор с ректором. И меня вот совсем не обрадовало, что этот тип-уже-без-капюшона тут останется. Но я все же рассчитывала самой тут не задерживаться. Быстренько узнать способ пробуждения сущности, активизировать свою магию и поскорее в родной мир. Вот только несмотря на позитивный настрой, этот лаконичный и беспроигрышный план с каждым мгновением казался мне не таким уж и радужным. Ведь далеко не факт, что с пробуждением сущности сама собой придет и способность между мирами перемещаться.


Когда я вернулась в спальню, на столике у кровати красовался внушительный букет красных роз. Вот только я такому сюрпризу совсем не обрадовалась. Это что же получается, в мое отсутствие кто угодно может в моей комнате хозяйничать? Я напрямую спросила об этом у служанки, когда она вскоре принесла мне ужин.

Но девушка искренне изумилась:

- Госпожа, ключ от комнаты только у вас, больше ни у кого нет.

Ну и что, что ключ один, тут наверняка и магией двери открывать можно. А вдруг кто-нибудь заявится среди ночи, пока я сплю? Я кое-как подавила приступ паранойи, хотя все равно стало жутковато.

Едва служанка унесла посуду после ужина, я заперла дверь и принялась за библиотечную книгу. Открыла ее и чуть не взвыла! Оглавления не было! Текст вообще никак не делился: ни главами, ни частями - просто шел монолитом. Я, конечно, попыталась полистать, выискивая взглядом нужные строчки. Но учитывая внушительное количество страниц фолианта, это мало помогло.

Благо, читала я всегда быстро. И сейчас рассчитывала, что до утра эту книгу осилю. Но не успела прочесть и двадцати страниц, как глаза начали слипаться сами собой. Казалось, вот-вот и уткнусь лицом в книгу. Уже на грани сна и яви, я все-таки чудом почувствовала, что именно не так. Аромат цветов. Тех самых роз от неведомого дарителя. Букет стоял в вазе на столике и выглядел вполне безобидно. Но я отчетливо ощущала, как источаемый им запах с каждым мгновением вызывает все большую сонливость.

С громадным трудом преодолевая сон, с чуть ли не закрытыми глазами я доплелась до букета, взяла его, едва не упала по пути к окну и кое-как таки открыла створки. Цветы вместе с вазой полетели в темноту опустившейся ночи. Свежий прохладный воздух постепенно прогонял навязанную сонливость, возвращая способность трезво мыслить. Вот только мысли мельтешили не особо радужные.

Зачем меня хотели усыпить? И кто? Этот архимаг Нрадей в неких таинственных целях? Или местная «звезда» Райна как-то отомстить собиралась? И получается, неведомый некто собирался пробраться ко мне комнату, рассчитывая, что я буду спать как убитая? То есть вот-вот явится?..

К счастью, разозлилась я больше, чем испугалась. Не теряя зря времени, выложила на кровати несколько продолговатых подушек, укрыла их одеялом, создавая видимость спящего человека там. Схватила самый тяжелый подсвечник, погасила все свечи в спальне и, затаившись у двери, принялась ждать.

ЖДать пришлось не так уж и долго. Примерно с полчаса. За это время я успела прокрутить в мыслях уйму вариантов. Конечно, куда разумнее было, кому-нибудь нажаловаться, что на меня тут, возможно, покушаются. Но кому жаловаться? Ректор будет только завтра. А так, я тут даже охраны пока не видела. Просто сбежать из комнаты и бродить всю ночь по коридорам? Велика вероятность, что неведомый усыпитель меня отыщет раньше, чем я найду кого-нибудь из преподавателей или тех, кто вообще следит тут за порядком. Так что лучше попытаюсь разобраться с тайным злыднем здесь и сейчас. Ну а если не получится, начну орать так, что весь университет сбежится.

Наконец, в коридоре за дверью послышались шаги. И не громкие, но и не слишком тихие - неизвестный шел уверенно, не крадучись, хоть и старался не шуметь. У меня даже мелькнула мысль, что это Андар меня нашел. Но я тут же отмела такой вариант. Принц точно бы не стал разводить неведомые интриги со всякими усыпляющими цветами. Он просто бы с пинка открыл дверь, закинул бы меня на плечо и утащил бы отсюда.

Неизвестный остановился возле моей двери. Сквозь замочную скважину просочилось голубоватое мерцание, ручка начала медленно поворачиваться. Ну а я посильнее сжала подсвечник, готовясь встретить незваного ночного гостя со всем своим природным дружелюбием и гостеприимством.

Дверь бесшумно отворилась. Затаившаяся за ней я, пока не шевелилась. Некто, видимо, сначала осмотрел комнату, клюнул на мою обманку на кровати и только после этого переступил порог. В полумраке мужской силуэт вырисовывался замечательно, ну а я медлить не стала, тут же со всей дури огрела подсвечником по затылку. И в момент удара с моих пальцев вдруг проскользнуло легкое мерцание - и тоже незнакомцу по голове.

Не знаю, что помогло: подсвечник или это невнятный самовольный проблеск магии, но мужчина упал лицом вниз, явно потерял сознание. Я тут же поставила подсвечник, закрыла дверь и зажгла все свечи огнивом. Теперь оставалось неведомого типа связать на всякий случай. Странно, меня даже кольнуло невнятное сожаление, что это не Андар, так как пришибленный тип был темноволосым.

В поисках веревки или вообще чего-нибудь, чем можно было бы связать, я заметалась по комнате, но вдруг замерла на месте. Ведомая смутной догадкой, подошла к пришибленному брюнету и кое-как перевернула его на спину. Да, это был Дейвон. Мужчина моей мечты. Получается, это он рассчитывал меня усыпить и заявился зачем-то среди ночи. Вот только это не вызвало у меня ни капли романтического умиления, несмотря на всю ненормальную внезапную влюбленность. Ну ничего, осталось связать его как следует, подождать пока очнется, а потом уже задать пару вопросов. Вот только надо придумать, как обезопаситься. Ведь он запросто может применить магию.


Веревки в комнате так и не нашлось. Наверное, приличным аристократкам она была и ни к чему, никого они по ночам не связывали. Пришлось мне обходиться подручными материалами. В ход пошла одна из ночных сорочек: достаточно тонкая, чтобы скрутить ее жгутом, и при этом из прочной ткани.

Вообще изначально я планировала в лучших традициях всех допросов посадить Дейвона на стул и к стулу же привязать. Но этот мой план провалился еще на попытке поднять «пленника». В итоге он так и остался на полу. Я старательно и как можно крепче за спиной примотала его руки за запястья друг к другу. Но этого уж точно было недостаточно! Что помешает Дейвону просто встать на ноги и уйти? Или вообще применить магию? Вдобавок я ему еще и глаза завязала одним из широких поясов от платьев. Оставалось надеяться, что у магов нет какого-нибудь особенного зрения. Ну а так, очнется он, руки связаны, не видит ничего - уже меньше вероятность, что сможет сразу прихлопнуть меня на месте.

Правда, я плохо представляла, что буду делать дальше. Ну спрошу у него, на кой он все это устроил. Ага, а Дейвон возьмет и чистосердечно во всем признается, ну-ну. Все-таки за девятнадцать лет жизни мне ни разу не приходилось вырубать магов, связывать их и потом еще допрашивать, так что я толком и не знала, как теперь поступить. Ко всему прочему вдобавок, с трудом оттащила Дейвона к кровати и привязала его ноги покрывалом к столбику. И только-только я успела закрепить узел, как мой пленник заворочался.

Я тут же отскочила в сторону и снова схватила подсвечник, вдруг придется опять по голове настучать. Дейвон на миг замер, словно осознавая, что вообще происходит-то. Дернул руками - не вырвался. Попытался встать - тут же снова бахнулся на ковер лицом вниз. Выругался так, что у меня даже уши наверняка покраснели.

-    Что происходит?! - процедил он сквозь зубы.

-    По-моему, это как раз я должна задавать этот вопрос, - ледяным тоном произнесла я. - Ты попытался меня усыпить, пробрался в комнату, рассчитывая, что я сплю. И зачем же?

На миг воцарилась тишина. И тут Дейвон будто бы даже искренне озадачился:

-    А ты кто вообще?

Хм. Неужели я настолько сильно его подсвечником по голове приложила?

-    А к кому ты среди ночи пробирался? - парировала я.

-    Слушай, тут явно вышло какое-то недоразумение, - Дейвон кое-как принял сидячее положение и активно пытался высвободить руки. - Я уж точно никого не усыплял и даже не собирался. По личным делам надо было кое-кого навестить, потом шел по коридору и почувствовал странный всплеск явно опасной магии. Естественно, я не мог не проверить. Ведь мало ли что, вдруг смертельная опасность для всех здесь.

Я пока все понять не могла, насколько он искренен. Вроде бы голос звучал кристально честно, но с другой стороны, что-то верилось с трудом.

-    Ага, а постучать в спальню было не судьба?

-    И как ты себе это представляешь? - мрачно возразил он. - Если бы тут и вправду затаился какой-нибудь злодей, он бы запросто мне открыл и тут же все свои злодейские замыслы подробно рассказал? А если бы злодея и не было, прийти среди ночи в спальню к девушке, это вообще-то крайне опрометчиво. Вплоть до вынужденной женитьбы, чтобы избежать позора. Вот я и решил тихонько заглянуть, чтобы, если что, так же тихонько и незаметно уйти, - он раздражался все сильнее. - Еще вопросы есть?

-    Есть. Как ты вот так врешь, что даже не краснеешь? Угу, просто заглянуть ты хотел. Заглянул же, увидел, что якобы сплю, и ведь дальше в комнату вошел, а не в коридор вернулся. Или у тебя настолько со зрением проблемы, надо исключительно вблизи разглядывать?

Он снова выругался. Правда, себе под нос. Я толком не разобрала слов, но, кажется, его достала и неведомая я, и вся эта ситуация. И вот ведь странно, почему он до сих пор не использовал магию? Неужели маги не способны банально от пут избавиться? Или...он нарочно этого не делает?

-    По-моему, если у кого-то и проблемы, то не у меня со зрением, а у тебя с паранойей, - раздраженно ответил Дейвон. Видимо, злость придала сил, все-таки распутал руки и тут же сдернул повязку с глаз. Увидел в паре шагов меня с подсвечником наперевес и даже обомлел.

-    А...эээ...ты?

-    А кого ты ожидал тут увидеть? - мрачно произнесла я, жутко раздосадованная, что он так быстро высвободился.

-    Я не думал, что настолько буйно и неадекватно будет себя вести такая милая на вид девушка, - он развязал последние путы и поднялся на ноги.

-    Я тоже не думал, что столь милый с виду молодой человек будет среди ночи посягать на милую девушку, - на всякий случай я подсвечник не выпускала из рук.

-    Разве я на тебя посягал? - Дейвон скептически приподнял брови. - Это ты вообще-то мне по голове треснула и связала вдобавок. Ну и кто из нас после этого во всем виноват?

У него еще и хватает наглости меня обвинять!

-    Хватит уже ходить вокруг-да-около. Зачем ты заявился? Поразвлечься захотелось?

Он демонстративно закатил глаза.

-    Я же уже объяснил.

-    В твоем «объяснил» явный прокол: не могло тут быть никакого магического всплеска, - возразила я. - Так что прежде, чем врать, придумал бы что-нибудь поубедительнее.

-    Слушай, - Дейвон устало вздохнул, - я сказал тебе правду. Верить или нет, твое дело. Но у меня уж точно не было ни единой мысли причинять тебе какой-либо вред. Ведь если бы я действительно хотел что-то такое сделать, то сделал бы, согласись? А не стоял бы тут и не выслушивал твои странные обвинения. Ладно, - он вдруг примирительно улыбнулся, - надеюсь, это у тебя временно, и ты быстро осознаешь свою неправоту.

Он направился к двери, я молча проводила его хмурым взглядом.

- Да, и еще, - уже на пороге комнаты оглянулся Дейвон, - если ты настолько боишься чьего-либо вторжения, то совершенно зря. В университете все приличные люди, отличная охрана: и стражники, и магическая. Тут совершенно нечего бояться. Ну кроме диких девушек, - усмехнувшись, он демонстративно потер свой ушибленный затылок. - Что ж, доброй ночи и до скорой встречи. Надеюсь, в следующий раз ты будешь добрее и разумнее.

-    В следующий раз тебе светит что-нибудь потяжелее и потравматичнее подсвечника, - мрачно пообещала я. - Так что очень советую больше подобного не устраивать.

Дейвон снова вздохнул, покачал головой, мол, он ко мне с открытым сердцем и безграничным терпением, а я не ценю этого. Он вышел, закрыл за собой дверь. А я так и осталась стоять на месте. Да сердце на волнах влюбленности продолжало умиляться мужчиной мечты и обвинять меня в пустых подозрениях, а разум твердил совсем другое. Я не поверила Дейвону. Пусть он вроде бы и говорил вполне искренне, но я уже привыкла, что никому тут не стоит верить.

Прежде, чем ложиться спать, я подперла ручку двери спинкой стула. Пусть это не помешает кому-либо войти, но зато стул бахнется, и я сразу проснусь. Все-таки идея всю ночь бодрствовать была бы не самой лучшей. На всякий случай переодеваться я не стала, лишь волосы расплела. Так в платье и легла на кровать поверх покрывала. Глаза почти тут же закрылись сами собой. И лишь напоследок в который раз мелькнула мрачная мысль, что если я в ближайшее время не научусь магии, то мне тут точно кранты.


Мне приснилось что-то жуткое. Настолько, что я проснулась среди ночи от собственного испуганного вскрика. Резко села на кровати, еще плохо соображая, что происходит. Пусть я совершенно не помнила сна, но панический ужас перехватывал дыхание, и тело пробирала дрожь. На всякий случай тут же огляделась, в спальне никого не было, стул по-прежнему подпирал дверь, а судя по темноте за окном, до рассвета еще было далеко.

Я снова откинулась на подушки. Пытаясь выровнять дыхание, растерянно смотрела на балдахин кровати над головой. Как же страшно... И ведь непонятно, почему страшно! Только сейчас я запоздало почувствовала, что у меня в правом кулаке что-то зажато. Холодное, явно металлическое. Я тут же разжала пальцы и обомлела. У меня на ладони покоились два дракона: золотой и черный. Точь-в-точь такие же, что делала Митрина. Хотя, видимо, это ее поделки и есть... Но как они вдруг у меня оказались? И, главное, зачем? Что-то в последнее время слишком много вопросов так и оставались без ответов...


В прятки с любовью. Глава одиннадцатая

Утром я едва не проспала занятия. Правда, я и не видела особого смысла на них идти. Но пропускать тоже не полагалось, а то второй день в университете и сразу такие наглые прогулы. Хотя, может, для местных безалаберных аристократок такое нормально. Но чтобы в этот раз время не прошло в пустую, я с собой прихватила библиотечный фолиант. Там и почитаю его.

Я бы на этот раз, может, снова немного заблудилась, но мне почти сразу Миламира составила компанию. Все-таки жили мы все на одном этаже. С одной стороны, плюс. Ну а с другой, тут же с нами соседствовала и местная «звезда» со своей стайкой подхалимок. Впрочем, их я вообще как проблему не воспринимала. Во-первых, планировала сегодня уж точно разобраться с сущностью. Во-вторых, поговорить с ректором. В-третьих, до конца выяснить про ночное происшествие, ну вот не поверила я Дейвону. В общем, планы у меня на сегодня были грандиозные и настроение очень даже боевое.

А вот Мила на занятия точно шла с опаской. Я на всякий случай ее постаралась приободрить:

- Да не обращай ты на них внимания. Таких вообще жалеть надо. Ну нет у людей в жизни другой радости, кроме как яд свой на окружающих изливать. Вот только вся суть в том, что этот самый яд постепенно и их самих отвравляет.

- Боюсь, тебе сложно меня понять, - Мила вздохнула. – Все-таки ты – аристократка, а я нет. Мы просто жили в совершенно разных условиях.

- Ну насчет совершенно разных условий предыдущей жизни я даже спорить не буду, - я усмехнулась и серьезно добавила: - Но тут все же не в условиях дело, а в самих людях.

Мила возражать не стала, да и мы уже добрались к нужной аудитории.

На этот раз мы пришли самыми последними, зал-гостиная уже был полон. Еще только переступив порог, я уловила на себе уничижительный взгляд Райны. Ага, наша «звезда» выбрала себе новую мишень. Ну-ну, пусть попробует, я тоже добротой и вежливостью не отличаюсь.

Свободным оказался только диван у самого входа. Но впрочем, я пустые разглагольствования преподавателя слушать и не планировала. Тем более сегодня госпожа Тринна выглядела еще более вялой, чем вчера. Совершенно апатично она принялась рассказывать историю создания Раззардского университета, перечислять имена магов-основателей, кто там кому кем приходился и тому подобное совершенно неинтересное. Я уловила лишь, что традиционно именно в этом университете обучаются большинство магов с драконьей сущностью. Можно даже сказать, специализация тут такая. Конечно, хватает и других студентов, но все же для «драконов» самые лучшие условия именно здесь. Даже было сказано, что как раз поэтому сам наследный принц Андар тут обучался. Вот только при звуке знакомого имени, как-то странно кольнуло тоской в душе. Нет, что за бред? Я…Я как будто соскучилась… Даже головой тряхнула, отгоняя столь абсурдные мысли.

Как и вчера царили болтовня и гвалт, но я постаралась отрешиться и сосредоточиться на чтении. Пролистав несколько страниц, наконец, нашла таки именно про пробуждение сущности. Начала вдумчиво читать, стараясь не упустить ни слова. Правда, тут на интересующую меня тему и было совсем немного:

«Время пробуждения магической сущности зависит от многих факторов. Как внешних, так и внутренних.

Большое значение имеет сам потенциал мага. Чем сильнее сущность, тем раньше она пробуждается. Но при этом немалую роль играет и окружение мага. Известны случаи, когда сущность долгое время находилась в спящем состоянии, если ее обладатель несколько лет жил среди тех, кто не владеет магией. И, соответственно, сущность пробуждается значительно раньше, если мага большую часть времени окружают именно маги.

Но в основном разница во времени колеблется двумя-тремя годами. В большинстве случаев сущность пробуждается до восемнадцати лет. Причем, это максимально известный возраст. Обычно пробуждение происходит раньше.

Как только магия обретет форму, маг может постепенно учиться ею управлять. Свойства зависят от разновидности, но в первое время главное – добиться контроля над сущностью. Магию нельзя назвать самой по себе разумной, ею руководит то, что называют скрытым внутренним разумом: подсознание, интуиция. Потому случается, что обладатель не всегда понимает реакцию своей магии. Но это не значит, что сущность своевольна. Сущность – это лишь та форма, которую принимает магия. А сама форма зависит от мощи и уникальных свойств.»

И все. Больше о пробуждении речи и не шло. Дальше уже рассказывалось конкретно про виды сущностей. И ни слова как быть тем, у кого эта самая сущность все еще спала. Я хоть и немного приуныла, но ненадолго. Книги книгами, но у меня в запасе еще местные магистры. Уж они-то наверняка должны знать, что делать. Даже если я – первая в этом мире с такой вот не желающей пробуждаться сущностью, но все равно с высоты своей мудрости университетские маги что-нибудь да подскажут.

Я настолько погрузилась в свои мысли, что не обращала внимания на происходящее вокруг. Уже после занятия, длившегося аж два часа, мне Мила сказала, что Райна в мой адрес ерничать пыталась, а я вот даже этого не заметила, чем еще больше накалила местную «звезду». Вот мне бы ее проблемы.

Еще перед выходом из аудитории я спросила у госпожи Тринны про ректора. Она ответила, что он только к вечеру приедет. Но если вопрос срочный и важный, вполне можно обратиться к архимагу Нрадею. Нет, спасибо, уж к этому типу мне обращаться точно не хочется. В довершение сегодняшнего везения выяснилось, что библиотека закрыта. Видимо, библиотекарь на всякий случай запер на то время, пока преподает, чтобы всякие левые забредшие девицы там не своевольничали.

 -   Может, сходим в парк? - предложила Миламира. Видимо, ей надоело смотреть, как раздосадованная я носком туфельки легонько попинываю дверь библиотеки.

-    А что там, в парке? - рассеянно спросила я.

-    Я не знаю, пока и сама не была. Но, говорят, там красиво, и ведь погода сегодня хорошая. Можно просто погулять до обеда. А после полудня и библиотекарь уже объявится.

Я не видела смысла тратить время на прогулки, когда этого самого времени и так в обрез. Но с другой стороны, что мне делать? Стоять тут гипнотизировать дверь библиотеки? Или ректорского кабинета? Или бродить по университету, рискуя нарваться на Нрадея? Хотя на него можно и в парке нарваться. Но все же вероятность меньше, этот подозрительный архимаг теоретически должен сейчас занятия вести. У парней-то по полдня и дольше обучение, не то, что у нас.

-    Ладно, пойдем в парк, - согласилась я. - Надо мне немного проветриться, а то и вправду мозг вот-вот закипит.

-    Ты настолько переживаешь из-за спящей сущности? - внимательно смотрела на меня Мила.

-    Скажем так, для меня это важно, - я не стала вдаваться в подробности того дурдома, что творился у меня в последнее время в жизни.

-    Мне все же кажется, нет повода для волнения. Ты ведь сейчас здесь, в университете, а тут наисильнейшее магическое окружение. Месяц-два, и твоя сущность уж точно сама пробудится.

Я не стала ничего отвечать. Как ни крути, но не было у меня в запасе этих двух месяцев.


Вообще я парк представляла себе иначе - просто небольшую рощицу с аккуратными дорожками, скамейками, ну и, возможно, чьей-либо статуей или фонтаном. А на деле это оказался чуть ли не целый лес, просто очень ухоженный. Мила, как и я, была тут первый раз, но знала все равно больше меня.

-    Окно моей комнаты как раз сюда выходит, - рассказывала она, пока мы брели по гравийной дорожке между аккуратно подстриженными деревьями. - По вечерам здесь царит оживление. Собираются компании, прогуливаются парочки. Отчасти потому многие девушки и приезжают якобы обучаться магии, но на самом деле суть в том, что именно здесь можно составить себе хорошую партию. Во-первых, парни тут все аристократы. А во-вторых, девушек здесь мало всегда, ведь лишь год длится обучение и, соответственно, группа одна. А парней много, они-то пять лет учатся, так что, как минимум, пять групп, - Мила явно любила все рассчитывать и раскладывать по полочкам. - При равном количестве человек, получается, на каждую аристократку пять ухажеров. За год вполне можно выбрать будущего мужа.

Оно и видно, что наши одногруппницы учиться и не рвутся. Наверное, и вправду совсем иные цели тут преследуют. Я бы, может, тоже была не прочь бродить прекрасными вечерами по парку под ручку с мужчиной моей мечты. Вот только Дейвон теперь прочно засел в числе крайне подозрительных. Это не мешало восторженно-умилительному «мимими» при любой мысли о нем, но разум, к счастью, всю эту неадекватность притормаживал.

-    Мила, слушай, ты ведь столько всего знаешь, - я задумчиво посмотрела на свою спутницу. - Может, тебе когда- нибудь попадалась информация о пробуждении сущности? Я сегодня читала ту библиотечную книгу, так там просто говорится, мол, все само пробудится. Вроде и случаев таких нет, как у меня.

-    Но у тебя и вправду уникальный случай, - она покачала головой. - Хотя, увы, я знаю далеко не все. Я втайне перечитала все книги в библиотеке в доме господ, и пусть там были и довольно редкие и даже драгоценные фолианты, но все равно это лишь малая толика знаний. Я бы очень хотела тебе помочь, но просто не представляю как. И... - она вдруг замялась, словно передумала говорить.

-    Что? - нахмурилась я.

Миламира вздохнула.

-    Ты только не обижайся, пожалуйста, но, быть может, так и должно быть? Магия руководствуется тайным разумом человека, на нее не влияют наши эмоции и какие-либо сиюминутные необдуманные порывы. Можно сказать, сущности мудрее нас, понимаешь? И если твоя по-прежнему не пробудилась, так, может, она и не должна пробуждаться? Драконы ведь мощнейшие магические воплощения. Вдруг у тебя какая-нибудь редкая и очень опасная разновидность?

-    А так бывает? - озадачилась я.

-    Я не знаю, - Мила развела руками. - Теоретически магия всегда подчиняется своему обладателю, какой бы она ни была. Но ведь по какой-то же причине твоя пробуждаться не желает.

Меня так и подмывало ответить, что причина исключительно в моей иномирности. А ведь вдруг моя сущность вообще не способна пробудиться по самой своей природе?.. Я не успела толком обдумать столь тоскливую мысль.

Наверное, это планировалось как смертельный прыжок сверху с попутным пришибанием меня магией. Но нападавший еще в полете зацепился ногой за ветку и в итоге повис вниз головой. Мила испуганно вскрикнула и шарахнулась в сторону. А я осталась стоять на месте, с легким ступором рассматривая болтающегося в паре шагов от меня все того же недониньзя. Несчастный барахтался, пытался высвободиться - выглядел донельзя нелепо. Явно человек не юный... И не спортивного телосложения... Ну не тянул он абсолютно на профессионального убийцу! Пусть лицо было замотано черной тканью, но глаза оставались открыты. Меня больше поразил даже не испуг во взгляде незнакомца, а какая-то прямо зашкаливающая честность и даже сожаление.


-    Быть может, вам помочь? - не удержалась я.

Он от изумления аж барахтаться перестал. И в этот же момент ветка сама собой обломилась, высвобождая застрявшую ногу недониньзя. Маг спешно вскочил, даже нечто вроде боевой стойки принял. И ничего. Он явно колебался. А я и даже тени страха не чувствовала. Хотя теоретически этот тип ведь запросто мог меня сейчас убить.

-    Слушайте, может, спокойно поговорим, и вы объясните толком, чем я вам не угодила? - я попыталась уладить все миром.

Но маг не стал отвечать. Видимо, собрался таки решимостью. В мгновение ока ко мне рванул прицельный поток убийственной магии, но своей цели не достиг, хотя я бы вот никак не смогла избежать удара. Встречный всплеск магии свел всю атаку на нет, нападающего даже назад отшвырнуло. Меня тут же схватили за руку и дернули в сторону.

-    Что стоишь? - рыкнул Дейвон. - Бегом отсюда! И подружку свою прихвати!

- Ты откуда тут взялся? - обомлела я.

Но вместо ответа он вполне неделикатно толкнул меня себе за спину, мол, дуй давай отсюда. Недониньзя успел удрать за заросли кустарника, Дейвон ломанулся за ним, а я кинулась искать Миламиру.

Она нашлась за деревом, перепуганная и при этом растерянная.

-    Ты в порядке? - спросили мы одновременно, и Мила тут же добавила:

-    А кто это был? Ну в черном.

-    Без понятия, - хмуро ответила я. - Но он уже второй раз убить меня пытается. Знать бы еще за что... - почему- то теперь мне упорно казалось, что этот неведомый тип вовсе неплохой. Видимо, есть некая крайне веская причина, чтобы он так поступал.

-    Но Дейвон наверняка сейчас его поймает, - обнадежила меня Мила.

-    И убьет? - напряглась я.

-    Очень вряд ли, если только обороняясь, но это невозможно. Насколько я знаю, у Дейвона очень сильная магическая сущность, а человек в черном явно слабый маг. Дейвон его схватит и к руководству университета поведет, чтобы те уже разбирались.

Я похолодела. Мне же нужно как можно меньше привлекать к себе внимания! Если сейчас начнутся разборки с возможным покушением на мою жизнь, так недолго докопаться до того, что я - самозванка! А за такое уж точно по голове не погладят. Наверняка местными законами это крайне наказуемо... Еще ведь и решить могут, что я Летту прибила, никто ведь не знает, где она сейчас.

Выход оставался один: не позволить Дейвону поднять шумиху из-за покушения.

-    Мила, ты возвращайся без меня, - спешно пробормотала я, - а я посмотрю, как там Дейвон, вдруг помощь нужна... - я устремилась в ту сторону, где скрылись оба мага.

Миламира что-то опасливо воскликнула мне вслед, но я толком и не расслышала. Продралась через кустарник, едва не порвав платье, и побежала вперед, к виднеющимся впереди между деревьями магическим вспышкам.

Я очень надеялась, что Дейвон пока не прибил своего противника. Почему-то и жалко этого недониньзя было, и при этом не покидала смутная уверенность: этот незнакомец явно знает нечто обо мне важное. Нечто такое, чего, видимо, я сама не знаю. И это, без сомнений, связано с моей магической сущностью.

Но в тот момент, когда я добралась до сражающихся магов, недонинзя как раз исчез, подернувшись фиолетовой дымкой, а Дейвон досадливо выругался.

-    Сбежал? - уныло уточнила я.

-    Кто это вообще был? - Дейвон посмотрел на меня столь сердито, словно на правах мужа вдруг застукал в моем шкафу отряд любовников.

Что-то меня его отношение ну очень напрягало. Мы же с ним вообще фактически друг друга не знаем! Парой- тройкой фраз перемолвились при первой встрече и все. Но уже сегодня ночью, когда он заявился, вел себя так, словно мы давно знакомы и довольно близко. И я очень сомневалась, что подобное нормально в среде аристократов. Или, быть может, у него тоже драконья сущность? Мне же говорили, что «драконы» все эмоции чувствуют обостреннее, чем другие. Я еще именно на эту особенность своей магии списывала то, как млела от Андара. И, вероятно, сейчас с Дейвоном то же самое. Мимолетная симпатия из-за «драконьего» обостренного восприятия мгновенно переросла в более основательные эмоции.

-    А у тебя какая магическая сущность? - задумчиво спросила я.

Дейвон аж обомлел.

-    Это-то тут причем? Я же у тебя про нападавшего спросил.

-    Да не знаю я про него ничего, - я вздохнула. - Второй раз вот так вот вдруг появляется, попрыгает вокруг, магией пошвыряется и исчезает.

-    Может, тайный поклонник? - с усмешкой смотрел на меня Дейвон.

-    Очень смешно, - буркнула я. - Так какая у тебя сущность?

-    Тигр, - все же снизошел до ответа он. - А у тебя?

- Дракон. Только не пробудившийся. Слушай, ты только никому об этом напавшем типе не рассказывай, ладно?

-    попросила я.

Дейвон наградил меня крайне скептическим взглядом. Без слов было понятно, что как раз собирался мчаться ябедничать.

-    Ну а вдруг и вправду тайный поклонник, - невозмутимо добавила я, - не хочу его спугнуть.

-    У тебя довольно странные вкусы, - естественно, он мне не поверил.

-    Кто бы говорил про странности, - фыркнула я, скрестив руки на груди. - В общем, давай так, ты никому про это покушение, а я никому, что ты ночью пробрался ко мне в спальню с явно злодейскими намерениями.

-    Я же тебе еще вчера объяснил! - Дейвон аж психанул.

-    А я тебе еще вчера не поверила, - невозмутимо парировала я. - К тому же после тебя так никто и не заявился. Странное совпадение, не находишь?

-    Может, это просто я своим появлением его спугнул. А ты вместо того, чтобы поблагодарить, подозреваешь. Да и сейчас я тебе вообще-то жизнь спас, а то прибил бы тебя твой тайный поклонник в порыве пылких эмоций. Хотя насколько я успел тебя узнать, - как бы между прочим добавил он, - с таким-то характером неудивительно, что даже ухажеры убить пытаются. Ладно, не смотри на меня так яростно, - все же примирительно улыбнулся. - Раз тебе так хочется, я никому не скажу про случившееся. Но на твоем месте я бы вел себя крайне осмотрительно, раз уж есть недоброжелатели.

-    Спасибо за заботу, как-нибудь справлюсь, - я сдержанно улыбнулась. Хотела уйти, но Дейвон вдруг придержал меня за руку. Нет, это вообще нормально? Разве аристократам положено так себя вести с аристократками?

-    Ночью просто произошло недоразумение, поверь, - очень серьезно смотрел на меня он. - Давай представим, что ничего этого не было. Я не хочу, чтобы ты относилась ко мне с подозрением.

Я хотела ответить, что это его проблемы, но он вдруг следом добавил:

-    Ты мне нравишься. Очень.

Не зашкаливай у меня сейчас скептицизм с подозрительностью, я бы точно расплылась в наиглупейшей счастливой улыбке. Ведь надо же, мужчина моей мечты такое мне сказал! Событие века! Национальный праздник!

-    Давай сегодня вечером прогуляемся здесь, - с улыбкой предложил Дейвон. - Не беспокойся, в это время в парке много народа, так что не стоит меня подозревать в очередных злодейских намерениях.

-    Думаю, твоей невесте наша прогулка уж точно не понравится, - я старательно не поддавалась умилительным эмоциям.

-    Кому? - озадачился он.

-    Ну Райне, дочери правителя Раззарда. Мне говорили, что она - твоя невеста.

Дейвон даже засмеялся.

-    Да? А почему же я о таком не знаю? Нет, с Райной я знаком, но мы просто общаемся, без каких-либо совместных планов на дальнейшую жизнь. Видимо, ты слышала просто сплетни. Ну так что, ты придешь сегодня?

-    Нет, - я покачала головой.

-    Почему? - он резко помрачнел.

-    Я всего лишь следую твоему совету. Ты же сам мне сказал, что нужно быть осмотрительной. Вот я осмотрительно и не пойду по темноте на прогулку с малознакомым мужчиной.

-    Так мы заодно и познакомимся получше, - не растерялся Дейвон.

-    Слушай, чего ты ко мне вообще привязался? - вздохнула я. - Ну вот не верю я тебе. Очень ты подозрительный. Даже сейчас в парке ты оказался как-то странно вовремя.

-    Если ты считаешь, что я тебя преследую, то ты ошибаешься, - чуть обиженно возразил он. - У нас лекция шла в аудитории, окна которой выходят на парк. Так я тебя и заметил. И как раз перерыв объявили. Вот я и решил перед следующим занятием с тобой успеть поговорить. Все-таки после ночной встречи нам уж точно надо было пообщаться спокойно. Я просто не хотел, чтобы у тебя сохранялось столь превратное мнение обо мне, только и всего.

-    Ладно-ладно, пусть так, - спешно согласилась я. Просто восторженное умиление сдерживать было все тяжелее, вот я и торопилась оказаться от Дейвона подальше.

- А теперь извини, но мне пора, - я быстро пошла прочь по тропинке в сторону университетского замка.

-    Но ты придешь сегодня? - послышалось мне вслед.

Я не стала ничего отвечать. Ну вот не могла я никак поверить. Ни самому Дейвону. Ни тем более моему странному отношению к нему. Ведь даже эмоции к Андару казались мне куда достовернее!

Интересно, где сейчас принц... Рыскает в Датддере, разыскивая меня, или уже забил на это дело, вернулся во дворец и уже вовсю невесту себе выбирает?...

И тут же следом мелькнула странная уверенность: очень скоро мы с Андаром снова встретимся.


Остаток дня прошел совершенно впустую. Я заседала в библиотеке, караулила ректора, доставала Миламиру расспросами о магии и скучала по Андару. Да, скучала. И очень. Несмотря на все неисчислимые недостатки принца, было в нем то, что в данный момент перекрывало все его несовершенство. А именно - Андара я понимала. С ним единственным не приходилось гадать на больную в последнее время тему «Чего от меня нужно?». И пусть его мотивы меня ни разу не устраивали, но, по крайней мере, я их знала. А вот с остальными такого и близко не было. Зачем меня разыскивает Нрадей? Чем обоснован такой ненормальный интерес Дейвона? И почему неизвестный недониньзя так жаждет меня убить? Вот на фоне всего этого мне даже захотелось к Андару. Правда, ненадолго, минут на десять. Как раз хватит, чтобы он успел взбеситься, а я в очередной раз в нем разочароваться.

С такими вот философскими мыслями я вечером собиралась ложиться спать. Угнетало вдобавок, что день прошел бестолково. Я даже решила завтра на занятия не идти, а с утра пораньше напрямую к ректору. Ведь драгоценное время тратилось впустую! Если и дальше так пойдет, то либо Андар отыщет, либо мое самозванство раскроется. И ни один из этих вариантов меня не устраивал.

Зато кое-что все-таки прояснилось. Когда служанка принесла мне ужин, она вдруг спросила:

-    Госпожа, быть может, вам тоже цветов хочется? Вы только скажите, я схожу в оранжерею за букетом. С цветами у вас в комнате сразу уютнее станет.

-    В каком смысле «тоже»? - я сразу насторожилась, вспомнив о вчерашнем «сонном» букете. Причем, сегодня мне ужин принесла не та служанка, что накануне.

Она охотно пояснила:

-    Вчера госпожа Райна приказала мне принести ей букет красных роз. Захотелось вот ей. Правда, сегодня я у нее в комнате этих цветов не видела. Наверное, уже надоели, - служанка явно рвалась посплетничать, но все же не стала.

Едва я поужинала, она забрала посуду и ушла, пожелав мне спокойной ночи. А я все размышляла, как Райна умудрилась пробраться ко мне в спальню. В том, что тот букет - именно от нее подлянка, я теперь не сомневалась. Но вот, интересно, каким был весь замысел? Она меня усыпляет и подговаривает своего дружка Дейвона этим воспользоваться? Ну тогда получалось совсем уж все гадко. Ужасно не хотелось разочаровываться в мужчине мечты, но что-то чем дальше, тем больше подозрений скапливалось в его адрес. Нет-нет, надо поскорее отсюда убираться!

Я снова на всякий случай подперла дверь стулом, чтобы успеть проснуться, если кто ночью в комнату войдет. Перед тем, как лечь спать, достала из тумбочки две металлические фигурки драконов. Небольшие, они запросто умещались у меня на ладони, и поражало, с какой изумительной искусностью они сделаны. Не знаю, какая из Митрины была богиня, но ювелир бы точно получился. Вот только зачем она мне драконов подбросила? Явно же не просто так. Что-то чем дальше, тем глупее я себя чувствовала. Как же плохо не понимать, что вокруг происходит! И самое страшное, что из-за этого непонимания я вполне могла невольно быть чужой марионеткой, даже не подозревая об этом.

Уснула я мгновенно. Вот только-только закрыла глаза, мгновения сонной темноты, и окружающий мир сменился. Я оказалась у знакомого озерца с водопадом, окруженного лесом. Снова теплая ночь, снова умиротворенная тишина в этом райском уголке... И снова меня здесь ждал Андар. Он тоже наверняка сейчас спал. По крайней мере, был босиком и в полурасстегнутой рубашке и брюках - видимо, в местной разновидности мужской пижамы.

Я не стала выдавать, что даже рада его видеть. Досадливо вздохнула:

-    Ай, ну опять ты здесь... Может, ты куда-нибудь денешься, а? А то мне так хотелось в этом озере искупаться.

-    Я могу составить тебе компанию, - принц улыбался, неспешно окидывая меня довольным взглядом. Видимо, оценил всю прелесть короткой кружевной сорочки.

-    Разве ты в прошлый раз не накупался? - с невинным видом парировала я. - А то ты так быстро выскочил из воды, я даже решила, что тебе не понравилось.

На удивление, Андар на мою провокацию не поддался и не стал высказывать по поводу того, что я тогда его в воду столкнула.

Он подошел совсем близко, ласково заправил мне за ухо прядь моих волос.

-    Я сейчас в Датдерре, Кристина. Городок небольшой, так что уже завтра-послезавтра я тебя найду.

- А если меня там нет? - голос вдруг сам собой сбился на шепот. Вот Андар просто стоял рядом, не прикасался сейчас ко мне вообще, а почему-то уже взволнованные мурашки по коже бегали. И словно бы все внутри замерло в радостном предвкушении... Я кое-как прогнала прочь навязчивые мысли о поцелуе.

-    Так а где ты тогда? - Андар хоть и улыбался, но его пристальный взгляд оставался очень серьезным. - С того момента, как ты там сошла на берег, ни один корабль из Датдерра не отчаливал. Так что уплыть ты никуда не могла. Уехать там тоже проблематично, дороги дождями размыло. Ты хоть как где-то здесь, в городе, моя беглянка, - ласково прошептал он, неспешно проводя пальцами по моей щеке, - и я вот-вот тебя найду...

-    И что тогда? - тихо спросила я. Отчаянно нуждалась в ответе на этот вопрос. При этом сама не понимала, что же хочу услышать. Ведь радужное «Я сразу верну тебя на Землю» уж точно не прозвучит.

Андар довольно улыбнулся.

-    Что тогда? Много чего. Обязательно выскажу все, что думаю о твоем побеге. Но сначала... - его пальцы словно бы изучающе обвели контур моих губ. - Сначала я хочу почувствовать тебя наяву. Все равно вот так, в общем сновидении, все ощущения и эмоции притуплены.

Притуплены? И это еще притуплены?! Меня штормит уже нещадно, только что ноги не подкашиваются от волнительной слабости - и это, оказывается, притупленное восприятие! Так а что же будет при встрече наяву? Сразу в блаженный обморок хлопнусь? Мне уже начало казаться, что я в этом мире уж точно рехнусь раньше, чем найду способ вернуться домой.

-    Андар, вот толку ты меня разыскиваешь? - я отошла от него, чтобы хоть немного эмоции унялись. - Ну вот даже если найдешь и утащишь во дворец, что дальше-то? На цепь посадишь? Ведь ты прекрасно понимаешь, что не устраивает меня роль твоей постельной игрушки. И я все равно найду способ от тебя сбежать. Или тебе, главное, хотя бы раз заполучить, а потом уже и плевать будет, да?

Андар ответил не сразу. Сел на траву у края берега и задумчиво смотрел на пробегающую по глади воды рябь.

-    Честно? Я бы и сам хотел знать ответ на этот вопрос. После того, как ты появилась в моей жизни, я перестал себя понимать.

Я подошла и осторожно присела рядом. Не совсем рядом, конечно, но все же довольно близко. Я совсем не боялась Андара, да и такой момент его внезапной откровенности все-таки был уникальным.

-    Я ведь за это время успел побывать в твоем мире. Просто хотел выяснить кое-что. Оказалось, что, да, обитатели других миров могут вызывать у меня эмоции. Все-таки схалтурили наши архимаги, создав запрет на чувства лишь здесь, - Андар мрачно усмехнулся. - Я даже успел в твоем мире пообщаться с несколькими девушками. Довольно привлекательными и явно не такими дикими как ты.

Меня аж покоробило.

-    Так что же ты тогда до сих пор за мной таскаешься? - холодно произнесла я. - Выбрал бы себе другую иномирянку, приволок сюда к обоюдной радости и все. И вообще, тебе местных любовниц мало?

Андар посмотрел на меня со странной усмешкой.

-    Что? - буркнула я.

-    Ты ревнуешь, - просто констатировал как факт.

-    Извини, но ты слишком хорошо о себе подумал, - как можно невозмутимей парировала я. - Я всего лишь в очередной раз поражаюсь, какой ты все-таки бабник и эгоист.

-    Кристина, не ворчи, - он даже засмеялся.

А я вдруг поймала себя на том, как же это приятно - просто слышать свое имя... А ведь, получается, теперь только Андар называет меня настоящим именем. И как же чудесно оно звучит в исполнении именно его голоса... Я даже головой тряхнула, чтобы отогнать этот внезапный блаженный ступор.

-    Почему ты на меня так действуешь? - вырвалось у меня само собой, даже перепугано получилось.

-    То же самое хотел бы и я спросить у тебя, - очень серьезно ответил Андар. - И я бы многое отдал, чтобы узнать причину. Причем, дело точно не в магии, такое бы я смог распознать. Я ведь именно об этом и рассказывал тебе.

-    Ты говорил вообще-то о своих похождениях с девицами-иномирянками.

Он демонстративно закатил глаза.

-    Кристина, вот знаешь, самая большая загадка для меня: как я вообще терплю твой несносный характер.

-    Так а ты не терпи, тебя никто вообще-то не заставляет, ты сам меня преследуешь с бессмысленным упорством, - напомнила я.

Но Андар все же не стал вступать со мной в словесную перепалку. Спокойно продолжил свой рассказ:

-    В твоем мире я лишь хотел проверить, что почувствую. Хотя эмоции проявлялись, но не те и не так. В итоге получается, что, да, с иномирянами я испытываю эмоции, но ты... словно бы особенная для меня. Пусть я, конечно, видел далеко не всех жителей других миров, но и так уже понимаю, что ни к кому больше не почувствую той смеси чувств, что вызываешь у меня ты. А ты еще спрашиваешь, почему я так упорно тебя разыскиваю.

-    Знаешь, не ожидала от тебя такой откровенности, - тихо произнесла я.

Андар тепло улыбнулся.

-    А мне и не хочется ничего от тебя скрывать. Но давай откровенность за откровенность, - он резко посерьезнел.

-    Почему ты бегаешь от меня Кристина? Неужели для тебя мало того, что я готов тебе дать?

-    Прости, но что именно ты собирался мне дать? - у меня снова испортилось настроение. - Место любовницы номер шесть? С перспективой родить ребенка, после чего быть выброшенной обратно в свой мир?

Андар нахмурился.

-    Кристина, я же сказал тебе в прошлый раз, что ты будешь обеспечена до конца жизни. И я не буду отбирать у тебя нашего сына, обещаю. Даже если он станет единственным наследником престола, я не поступлю как мой отец в свое время. Я не намерен лгать, выставляя будто бы настоящей матерью законную жену. Пойми, у меня больше и мысли нет, использовать тебя как эдакий запасной вариант с нужной магической сущностью. Да плевать на сущность, - он даже поморщился, - не в этом теперь дело. Я просто хочу, чтобы ты была со мной. Мне даже вот так банально сидеть рядом и разговаривать несравнимо приятнее именно с тобой. Кристина, - тихо подытожил он, не сводя с меня внимательно взгляда, - клянусь, я искренен.

Я шумно вздохнула.

-    Я тебе верю, Андар, правда. Но если уж искренность за искренность... - я обняла руками колени. - Вот тебе кажется мое поведение нелогичным и даже абсурдным. Ведь ты сулишь мне богатство, роскошную жизнь, и даже обещаешь не отбирать ребенка, если он у нас когда-нибудь будет. И, по-твоему, это очень много. Наверное, любая другая на моем месте была бы просто в восторге, ну а я...

Честно, я не собиралась настолько откровенничать. Тем более с Андаром. Ведь кто он мне? Никто. Даже врагом можно назвать. Но почему-то именно ему хотелось довериться, сказать то, что никогда никому не говорила. И я не стала обрывать этот порыв искренности.

-    Знаешь, два года назад, когда мои родители погибли, мне было очень страшно, - голос дрогнул. - Мне в то время и семнадцать еще не исполнилось. Конечно, мелькали дальние родственники с поддержкой из вежливости, но, по сути, их моя судьба не волновала. И получалось, что я совсем одна. Оглянись, и никого нет. Вот никого за мной нет. Не к кому мне прийти со своими радостями и бедами. Нет больше у меня той привычной нерушимой защиты, в которую верилось с раннего детства. Вот и все, я осталась один-на-один со всем миром. До этого радужный и полный светлых надежд, в один миг он превратился в чудовище. Равнодушное, как ты, - я мельком взглянула на Андара, он не сводил с меня пристального взгляда, явно слушая очень внимательно.

А я тихо продолжала:

-    И беда была даже не в равнодушии этого чудовища, а в страхе, что будет, если равнодушие сменится жестокостью. Пусть период этой паники был недолгим, я все же переборола свой страх и горечь потери, жила дальше, даже, можно сказать, вполне счастливо. Но еще в тот тяжелый для меня период, когда я чувствовала себя совершенно беззащитной и несчастной, я отчаянно мечтала о нем. О таком человеке, которого буду любить, и любить взаимно. И с ним рядом мне никогда больше не станет страшно. Я даже в мечтах представляла, - я не удержалась от улыбки, - как засыпаю в объятиях любимого, положив голову ему на плечо. Вот так вот в моем воображении рисовалось. Пусть со стороны подобное звучит наивно и глупо, но в тот тяжелый момент моей жизни мне очень помогла именно надежда, что однажды я непременно встречу такого человека, которому не побоюсь довериться... Конечно, я изменилась, повзрослела, можно сказать. Но все равно остался в глубине души тот идеальный образ. Вот ты многое мне можешь дать, по твоим словам, но не самого главного.

-    Любви? - в глазах Андара словно бы понимание читалось и ни тени возможной насмешки, он воспринял мое сумбурное признание совершенно серьезно.

-    Я не особо верю в любовь, - я покачала головой. - Все-таки это довольно эфемерное и даже философское понятие. Не о любви речь. Ты сам посуди, какие эмоции ты у меня вызываешь. Ты пытался принудить меня к интимной близости, ты преследуешь меня, заставляя скрываться, ты отрезал для меня любую возможность вернуться в родной мир. Но вот только почему-то на твой взгляд все это выглядит как чуть ли не облагодетельствование.

-    Я не думал, что ты так это все воспринимаешь, - Андар устало потер глаза. - С твоих слов, и вправду получается явно неприглядно... - он хотел добавить что-то еще, но тут вдруг окружающий мир дрогнул, словно рябь по пространству прошла.

-    Что происходит? - растерялась я.

-    Мы просыпаемся, - Андар резко нахмурился, встал на ноги и подал руку мне.

-    Уже утро? - я тоже встала.

-    Нет. Середина ночи, - он крепко держал меня за руку. - Но кто-то сейчас пытается разбудить нас обоих.

-    Это такое совпадение? - не поняла я. Интересно, кто может будить меня? А вдруг некто пробрался в комнату, подпирающий дверь стул упал, и именно поэтому я сейчас пытаюсь проснуться?

-    Происходит что-то явно странное, - хмурый Андар внимательно вглядывался в расплывающийся пейзаж. - Ни в коем случае от меня не отходи.

Мир вокруг дрогнул в последний раз хаотичными пятнами и тут же восстановился. Вот только больше не было того озерка, мы очутились в совсем другом месте. Теперь нас окружали величественные хвойные деревья, меж которыми клубился таинственный туман. По-прежнему царила ночь, но здесь еще и вдобавок - промозглая прохлада. И как-то все ощущалось иначе...

- Андар... - обомлела я. - Мы же... проснулись... Мы же сейчас бодрствуем, да?

-    Да, - отрывисто ответил он, оглядевшись по сторонам. - Сейчас все наяву. Кто-то нас пробудил и телепортировал сюда.

-    Зачем? - даже жутковато стало. - И кто? Андар, а это, - я тоже огляделась, - не Митринский лес, случайно?

-    Он самый, - Андар явно не приходил от этого факта в восторг. - Не знаю, кто и зачем это устроил, но нам нужно как можно скорее выбираться отсюда, - по-прежнему крепко держа меня за руку, он решительно направился вперед сквозь колдовской туман.

Честно говоря, тот факт, что мы очутились в Митринском лесу, меня не особо пугал. Куда больше напрягало, что все это наяву, Андар сейчас рядом вполне реальный и уж точно он меня теперь не отпустит. Так что все, отбегалась я. Хоть на том спасибо, что прямо сейчас не набрасывается. Видимо, на данный момент выбраться отсюда все же было важнее.

-    Ты знаешь, куда идти? - спросила я через пару минут. Окружающий пейзаж словно бы и не менялся. Будто бы одинаковые деревья и все тот же туман.

-    Надеюсь, что да, - Андар мрачно усмехнулся и вдруг тепло улыбнулся мне: - Но ты не бойся, хорошо? Я обязательно вытащу нас отсюда.

Почему-то даже смущенная радость накатила. Но я постаралась не показать вида.

-    Но кто нас мог сюда перенести? Это же очень сложно, как я понимаю, телепортировать кого-то, да?

-    Да, это из высшей магии и один из самых трудных приемов. Тем более нас еще вырвали из взаимосвязанного магического сна, что тоже, я тебе скажу, далеко не мелочи, - Андар хмурился. - У меня только один вариант. Это зачем-то понадобилось самой Митрине. Но ты, похоже, совсем не удивлена, - бросил на меня пристальный взгляд. - Неужели ты умудрилась уже побывать здесь?

Я не стала скрывать.

-    Ну да, я тут не в первый раз. Когда сбежала из дворца, как раз в Митринский лес и попала.

-    А как отсюда выбралась? - Андар нахмурился еще больше. Видимо, выбраться из этого леса и вправду было чуть ли не на грани фантастики.

-    Меня сама Митрина вывела.

Он даже остановился.

- Митрина? Вывела тебя из своего леса? - с явным сомнением уточнил он.

-    А что в этом такого? - в свою очередь не поняла я.

-    Кристина, она ничего не делает просто так. И если она тебе вдруг помогла, для нее это было крайне выгодно. Ты ей что-то пообещала? Заключила с ней какое-нибудь соглашение? - обеспокоенно смотрел на меня он.

-    Да ничего такого, честно, - растерянно пробормотала я. - Я просто отдала ей золотые украшения Зафини, которые с собой при побеге прихватила.

-    А зачем Митрине золото? - озадачился Андар.

-    Ну она из него дракончиков делает. Темных и светлых. Красивые такие фигурки. Очень искусные и детальные, даже каждую чешуйку видно... Андар, ты в порядке? - осеклась я, настолько резко принц вдруг изменился в лице. - Эти фигурки - это что-то очень нехорошее, что ли?

Он ответил не сразу. О чем-то напряженно размышлял.

-    Это символы, Кристин. Дракона Дня и Дракона Ночи. И не думаю, что мятежная проклятая богиня будет создавать их просто так. Скорее всего, она что-то задумала.

-    Но, Андар, у нее в хижине этих драконов тьма-тьмущая, она явно их давно уже делает. И если бы что-то эдакое планировала, то, наверное, уже осуществила бы, разве нет?

-    Понимаешь, по сути, Дракон Дня и Дракон Ночи - это две уравновешивающие друг друга магические силы. Настолько мощные, что на них держится вообще само существование нашего мира. Да, периодически эта магия воплощается в людях, но это лишь побочное ее проявление. И тот факт, что древняя богиня совершает некие манипуляции с Драконами, явно не просто совпадение. Кристин, если Митрина создает эти фигурки, это уж точно не увлечение от нечего делать.

-    Но ты же Дракон Ночи, - что-то я уже запуталась, - неужели ты не почувствуешь, если с твоей магией в мире будет происходить что-то не то? Или ты всю ее не ощущаешь?

-    Ощущаю. Но тут слишком много нюансов, я не могу учесть все. Ладно, разберемся. Как вернемся во дворец, озадачу этим придворных архимагов.

Я не стала ничего отвечать. Вовсю напряженно думала, как мне теперь выбираться из сложившейся ситуации. Крепко держа меня за руку, Андар решительно вел дальше через лес. И принц явно ни мгновения не сомневался, что я теперь никуда от него не денусь. Вот только меня это совсем не устраивало.

-    Мы ходим по кругу, - мрачно констатировала я, когда в третий раз мы прошли мимо примечательно изогнутого дерева.

-    Мы не можем ходить по кругу, потому что идем по прямой, - не менее мрачно возразил Андар. - Видимо, Митрина сбивает с пути.

-    Зачем? Смысл ей было вообще нас сюда переносить? Чтобы мы тупо ходили кругами, пока с голоду не умрем? И вообще, Андар, ты же маг. Неужели ничего не можешь сделать? Хотя бы банально взлететь над этим лесом, чтобы увидеть, куда идти-то.

-    Кристин, если бы я вообще мог использовать магию, мы бы сейчас не тут бродили, сразу бы выбрались. Но я сейчас совсем не ощущаю свою сущность. Словно ее и нет вовсе. Видимо, Митрина и это предусмотрела.

-    Может, ты ей чем-то насолил?

Андар наградил меня скептическим взглядом.

-    Ну а что? - я пожала плечами. - Вдруг ей не понравилось, что ты ее лес от города отодвигал.

-    Я это делал лишь потому, что хватает неразумных жителей, верящих в исполнение Митриной желаний. Они радостно топают в этот лес и пропадают навсегда. Только поэтому я стараюсь не подпускать его к людским поселениям, а не из-за какого-то там желания досадить Митрине.

-    Тогда я вообще не понимаю, что сейчас происходит, - я устало вздохнула. - Раз Митрина ничего не делает просто так, то и нас сюда не от нечего делать закинула. Вопрос лишь, зачем.

-    Думаю, скоро узнаем, - Андар внимательно вглядывался в окружающий на туман. - Но я почти уверен, что причина в тебе.

-    Во мне? - опешила я. - Но я-то тут причем в этих ваших магических разборках?

-    Видимо, все же причем, - взгляд Андара изучающе скользил по мне. - Все уж точно не случайно, Кристина. Не просто так ты попала в Митринский лес, хотя я до этого переместил его далеко от столицы. Не просто так сверженная богиня тебя отпустила. И уж точно не просто так теперь здесь оказались мы оба. Я даже начинаю подозревать, что не просто так именно ты попала в наш мир, а не какая-нибудь другая девушка. И твоя магическая сущность не зря до сих пор не пробудилась. Причем, ведь она почему-то скрыта ото всех. Даже я, без ложной скромности, сильнейший из магов, вижу твою сущность лишь очертаниями дракона сквозь туман. Либо кто-то неизмеримо могущественный ее скрывает. Либо... - он демонстративно замолчал.

-    Либо что? - тут же перепугано спросила я.

-    Либо твоя сущность сама скрывает себя. И если так, то в магической мощи ты слабее лишь меня.

-    А вдруг я тебя даже превосхожу? - я не удержалась от смешка.

-    Это невозможно, уж поверь. - снисходительно улыбнулся он и серьезно пояснил: - Мне равен лишь Дракон Дня. А никакой другой сравнимой магии просто не существует. По крайней мере, среди магов. Про мощь богов мы сейчас не говорим.

-    Ну да, Митрина-то явно тебя превосходит, раз и нас сюда притащила, и тебя без магии оставила, - напомнила я, чтобы сбить с него самодовольную спесь.

-    Она всесильна в своем лесу, - возразил Андар. - Но кое-что все-таки обнадеживает.

-    И что же? - лично меня бы обнадежило лишь то, что нас с минуты на минуту телепортируют обратно и исключительно по отдельности.

-    Если бы она хотела нашей смерти, мы уже были бы мертвы. У Митрины явно другая цель. И думаю, мы вот-вот ее выясним.


В прятки с любовью. Глава двенадцатая

Несколько минут прошли в молчании. Андар о чем-то крепко задумался, ну и мне тоже было над чем поразмыслить. Пусть в нашу встречу Митрина тогда про «неслучайность» ничего не намекала, если не считать таинственную благосклонность ко мне леса. Но ведь после я во сне как-то слышала ее голос. Было сказано что-то вроде «Неужели ты думаешь, что оказалась здесь случайно». В общем, я почти ничего уже не понимала в происходящем, и это меня очень напрягало.

Андар остановился так резко, что я чуть в него не врезалась. Но не успела даже спросить, что происходит, как он молниеносно толкнул меня в сторону. Я упала на землю, но все возмущение замерло на языке. Из тумана мелькнула размытая гигантская тень, пронеслась там, где за миг до этого была я…

В поднявшихся клубах тумана я ничего сейчас не видела. Воцарилась оглушающая тишина. Слишком жуткая в своей неестественности. Я спешно поднялась на ноги и позвала:

- Андар, – сначала шепотом, но не услышав ответа, уже во весь голос: - Андар!

И снова он не отозвался. А туман густел все сильнее, словно намереваясь задушить меня в своих клубах. Но черт с ним, с этим туманом, куда Андар исчез?!

Оставалось лишь передвигаться наощупь. Не буду врать, мне было очень страшно. Но все же больше не за себя. Мало ли, что там за тень была, вдруг чудовище какое. И Андар сейчас лежит на земле без сознания, тяжело раненый… Правда, я не представляла, как ему в этом случае помочь. Но пока задалась целью для начала хотя бы его найти. Передвигалась крохотными шагами, осторожно обшаривая туман перед собой, чтобы не натолкнуть на дерево.

Но я и пары метров не прошла, как вдруг послышались шаги. В первое мгновение я даже обрадовалось, но неведомое наитие подсказывало, что это все же не Андар. Туман как по команде расступился, ко мне неспешно направлялась Митрина, снова в образе жутковатой старухи. А вот Андара в обозримом пространстве точно не было.

- Где Андар? – я сжала руки в кулаках. Конечно, старость нужно уважать, но вот конкретно сейчас мне очень хотелось пристукнуть Митрину за то, что она все это устроила.

Старуха усмехнулась, остановившись в паре шагов от меня.

- Обернись, - ее скрипучий голос резанул по ушам.

Я тут же обернулась и изумленно ахнула. Позади пространство растрескалось, и сквозь очертания леса отчетливо просматривался знакомый интерьер квартиры. Легкий беспорядок, спящий на диване и явно довольный жизнью мой кот… Казалось, протяни руку, и я даже смогу коснуться…

Кое-как отведя взгляд, я посмотрела на Митрину.

- Что? – она фыркнула. – Непонятно? Проход в твой мир. Причем в день, когда ты его покинула. Так что все, иди, можешь меня не благодарить.

Я сделала один шаг к пролому в пространстве и замерла.

- И в чем подвох?

- Никакого подвоха, - старуха развела руками.

- Тогда почему вы меня сразу домой не вернули, еще во время прошлой нашей встречи?

- Раз я так поступила, значит мне было так надо, - она явно не собиралась вдаваться в подробные объяснения. – Ну? Долго еще стоять столбом будешь?

Я сделала еще шаг к проходу и снова резко остановилась.

- А Андар где? – я опять обернулась к Митрине.

- А какая тебе разница? – она хитро прищурилась.

Ну все, моя паранойя била все рекорды.

- Где он? – хмуро повторила я.

Старуха демонстративно вдохнула, мол, чего пристала с глупыми расспросами, но все же взмахнула рукой. Тут же перед моим мысленным взором нарисовались очертания темной пещеры, и Андар на земляном полу. Без сознания, в окровавленной рубашке… Дыхание перехватило от панического ужаса. Я силилась хоть что-то сказать, но не могла. Видение исчезло, а стоящая напротив меня Митрина невозмутимо улыбалась.

- Вы…Вы нарочно заманили его сюда! – мой голос дрожал.

- Да, – она даже не отрицала. – Ты была замечательной приманкой для него и проводником для моей магии. Да и он, охваченный чувствами, потерял бдительность. Так что особого труда перенести его сюда мне не стоило. А уж без магии он точно так же уязвим, как и любой смертный. Так, спокойно, - она хрипло рассмеялась на мой порыв кинуться к ней. Тут же передо мной возникла полупрозрачная стена, которая не пропускала вперед.

- Кристина, я тебя не понимаю, - хитро смотрела на меня старуха. – Я тебя домой отправляю, а ты вместо благодарности и бегства на Землю стоишь кулаки сжимаешь.

- Чего вы хотите? – резко спросила я.

Она понимающе усмехнулась. И без пояснений было ясно, что тут некая многоходовая партия.

По-прежнему ничего не говоря, старуха принялась водить в воздухе крючковатыми пальцами, словно формируя из воздуха невидимый шар. Пара мгновений и между ее ладоней материализовалась парящая фигурка из темного золота – искусно сделанный дракон. Но этот еще и мерцал крохотными огоньками.

- Знаешь, что это? – Митрина бросила на меня очередной хитрый взгляд. – Это сущность Дракона Ночи. Это магия Андара. Это то, без чего он неминуемо умрет. Но ты свободна. От тебя мне ничего не нужно. Так что возвращайся в свой мир.

- За что вы так с Андаром? - голос сам собой сбился на шепот.

-    Как так? - старуха с демонстративным непониманием округлила глаза. - Я его не убивала, он сам дал слабину. Его уничтожит проклятье их рода, именно оно, материализовавшись, ранило Андара. Ну а я, заранее зная о грядущем, просто хотела сберечь его магию. За пределами леса, она бы просто растворилась в окружающем пространстве. Потому я и перенесла вас сюда. Так что я к его грядущей смерти отношения не имею. Но и спасать его я не стану. Мне это совершенно незачем.

От ужаса и собственного бессилия хотелось разреветься. Позади, буквально в шаге от меня умиротворенно рисовался родной мир. Пусть со своими проблемами и заботами, но какими мелочными они казались мне теперь. А где-то здесь, в пещере посреди леса, сейчас медленно и неотвратимо умирал тот... Тот, чья жизнь все же имела для меня значение.

-    Отдайте мне дракона, - с тихой решимостью попросила я.

Митрина больше не усмехалась. Смотрела на меня с пониманием и будто бы даже с одобрением.

-    А ты готова заплатить за его жизнь такую цену? - пытливо спросила она. - Что, если это, - она указала на проход за моей спиной, - последний шанс для тебя вернуться? Да и что с тобой будет дальше, если ты останешься? Стоит ли жизнь Андара твоей свободы? Ведь не знай ты, что он вот-вот умрет, ты бы спокойно в свой мир вернулась, ты же так хотела обратно домой. Так почему теперь медлишь?

-    Вы ведь перенесли нас сюда именно для этого, верно? - я чувствовала себя непомерно уставшей. - Не для того, чтобы сберечь магию Дракона Ночи и присвоить ее себе. Вам зачем-то понадобилось, чтобы я сделала выбор, так?

Но Митрина проигнорировала мой вопрос, задумчиво, словно бы просто размышляла вслух:

-    Люди с драконьими сущностями во многом особенные. Они чувствуют не так, как остальные. То, на что у других уходят годы, «драконы» ощущают почти сразу и обостренно...

-    Я не люблю Андара, - перебила я. - Просто...

-    А я разве хоть слово сказала про любовь? - Митрина наградила меня лукавым взглядом.

-    Ну вы прямо не сказали, но намекнули, - попыталась оправдаться я. - Только нет у меня к Андару никаких подобных чувств, просто это чисто по-человечески гадко бросать кого-то умирать, когда вполне можешь его спасти, - меня едва не потряхивало уже от беспокойства. - Слушайте, мы зря теряем время. Раз вам наплевать на жизнь Андара, то хоть позвольте мне ему помочь.

-    Что ж, если это твое окончательное решение... - Митрина пожала плечами.

Тут же проход на Землю исчез, и полупрозрачная стена, отделяющая меня от лесной богини, растаяла в воздухе. Сердце на миг кольнуло тоской, но моя решительность не ослабла. Ну не могла я вернуться в родной мир, зная, что здесь Андар умер! Пусть я сама до конца не понимала причин, но поступить иначе казалось мне противоестественным.

-    А теперь слушай меня внимательно, Кристина, - Митрина едва не прожигала меня взглядом, будто в саму мою душу заглянуть пыталась. - Ты сейчас в самом центре паутины, и дергая за разные нити, будешь привлекать к себе все больше пауков. Справишься ли ты с тем, что тебя ждет, я не знаю. Да, даже я не знаю, - она невесело усмехнулась и серьезно, даже с сочувствием добавила: - Я потеряла уже почти всю былую силу, так что вряд ли смогу тебе чем-то помочь. Но ты все же знай, я буду по-прежнему следить за твоей судьбой, и в трудный момент постараюсь направить. И еще. Лишь одному человеку ты можешь безоговорочно верить. Узнаешь его по глазам. Пусть сейчас это звучит странно, но ты поймешь в свое время.

Митрина распахнула ладони, и мерцающий дракон из темного золота переместился ко мне. Я тут же бережно взяла теплую будто бы чуть пульсирующую фигурку.

-    И все же скажите, зачем? - я снова подняла взгляд на Митрину.

Она и без уточнений поняла, о чем я.

-    Ты должна была сделать выбор, Кристина, иначе бы твоя сущность просто растворилась в небытие. Хоть ты и рвалась домой, но чувства к Андару тебя удерживали здесь. И из-за этих полярных порывов твоя магия ослабевала с каждым мгновением. Но теперь ты определила свою судьбу. Твой дракон пробудится в нужный час.

Больше Митрина ничего не сказала. Она лишь взмахнула рукой, и на миг меня плотно окутал туман. А едва он развеялся, я увидела стены темной пещеры.

Здесь было совсем мало места, низкий свод даже не позволял выпрямиться во весь рост. Но зато и выход виднелся невдалеке. Правда, там сейчас вовсю клубился туман. Причем, в его недрах то и дело пробегали небольшие разряды, угрожающе потрескивая и явно намекая, что лучше пока не пытаться выбраться. Видимо, по замыслу Митрины нам еще какое-то время предстояло пробыть здесь.

За мгновение оценив всю эту обстановку, я тут же кинулась к Андару. Он по-прежнему был без сознания, дыхание угадывалось едва-едва. Сквозь разодранную с боку рубашку виднелись жуткие раны, словно следы от гигантских когтей. Но как так? Разве проклятья могут становиться осязаемыми?

Но сейчас все равно было не до этих раздумий. Пусть Митрина не давала мне никаких конкретных указаний, но я по наитию чувствовала, что нужно делать. Опустилась возле Андара на колени. Пол здесь устилал мягкий пушистый мох, но все равно ощутимо чувствовалась прохлада от каменной поверхности. Я осторожно разжала ладони, мерцающий темный дракон сам собой переместился и теперь парил над принцем. Постепенно его искорки опускались одна за другой, оседая на коже Андара и тут же растворяясь.

А я просто сидела рядом и смотрела на лежащего передо мной молодого мужчину. Вот по сути, я его знать не знала, он мне вообще никто. Как и я ему. Но почему-то сейчас он казался чуть ли не родным.

В воздухе кружились искорки, выглядело завораживающе, и явно каждая была как кроха жизни для Андара. Даже бледность потихоньку сходила, дыхание стало четче, а раны прямо на глазах постепенно затягивались. Магия исцеляла своего обладателя. И пусть он пока еще оставался без сознания, но уж точно не на грани жизни и смерти.

Если бы я могла, я бы, конечно, сразу ушла, но туман не выпускал отсюда. Видимо, Митрина решила не только сохранить моего дракона, но и отдать меня Андару. Ведь придет он в себя и все, не видать мне свободы.

Все эти мысли вяло, даже лениво перетекали у меня в голове. Я все по-прежнему сидела рядом с Андаром и не сводила с него внимательного взгляда. Вот даже в бессознательном состоянии в чертах его лица отчетливо угадывалось, какой он волевой и решительный человек. Даже в чем-то жесткий. По крайней мере, был, пока его равнодушие не разрушилось. Я и не пыталась гадать, каким Андар стал сейчас. Конечно, хотелось верить, что враз подобрел, стал милосердным и бескорыстно заботливым. Но я гнала от себя мечты об этой иллюзии.

Я смотрела на него и задавала себе один и тот же вопрос: а смогу ли я так жить? Ведь заранее было ясно, как все будет. Да, жизнь во дворце, в роскоши и достатке. И при этом вечное ожидание, когда же Андар выделит мне хоть немного своего внимания среди числа других любовниц и законной жены вдобавок... Но, проклятье, мне всего девятнадцать лет! Я не хочу провести всю жизнь в тоскливом ожидании! Я хочу любить и не просто быть любимой, но и единственной для своего избранника! А не так, чтобы заглянул в спальню раз в пару недель на полчаса просто для разнообразия, когда другие любовницы надоели...

Последняя искорка дракона упала на Андара, и фигурка из темного золота растаяла в воздухе. Принц тут же открыл глаза. Пока еще мутный взгляд замер на мне.

-    Кристина... Кристина, ты в порядке? - Андар резко приподнялся на локтях.

-    Да, в полном, - я кивнула. - Как ты?

- Я... Да, вроде нормально... - он озадаченно коснулся правого бока, сейчас ведь о ранении лишь разодранная рубашка напоминала, а так даже шрама не осталось. - А что произошло? Где мы вообще?

-    Все еще в Митринском лесу, - пробормотала я.

Он сел, внимательно вгляделся в туман у входа.

-    Магическая завеса. Ничего, через пару часов уже рассеется, и выберемся отсюда. Тем более я снова ощущаю магию каким-то чудом.

Я не стала объяснять, каким именно чудом. Вообще не хотелось об этом говорить.

-    Кристина? - сидящий рядом Андар за подбородок приподнял мое лицо, заставляя на себя посмотреть. - Что с тобой? Сейчас уж точно нечего бояться. Вот-вот туман спадет, и отправимся домой. Или, - он резко помрачнел, - именно поэтому ты так приуныла?

-    А чему мне радоваться? - парировала я. - Ты прекрасно знаешь мое мнение касательно твоих планов на меня.

-    В моих планах сделать тебя счастливой. Разве этого мало? - он наклонился к моему лицу, обжигая дыханием.

-    Боюсь, у нас с тобой слишком разные представления о моем счастье, - я отвернулась, чтобы избежать поцелуя.

Как ни удивительно, но Андар настаивать не стал. Вздохнул и притянул меня к себе. Я не оттолкнула его, хотя явно стоило. На меня вообще навалилась дикая усталость. Хотелось просто спокойно поспать и не думать ни о чем плохом.

-    И все же, - тихо произнес Андар, гладя меня по волосам, - не делай преждевременных выводов, хорошо? Я обещаю, что не стану силой тебя принуждать к близости со мной. Мы будем постепенно узнавать друг друга, учиться понимать и находить общий язык. Я не хочу, чтобы ты воспринимала меня, как деспота, лишившего тебя свободной жизни. Поверь, я приложу все силы, чтобы ты была счастлива со мной. Это странное и ужасно непривычное желание, - он на миг усмехнулся и серьезно добавил: - но почему-то ставшее таким важным...

-    Если ты и вправду желаешь мне счастья, - сонно пробормотала я, глаза уже слипались, - то верни меня в мой родной мир.

-    Прости, - Андар легонько коснулся губами моего виска, - но я не отпущу тебя, Кристина. Никогда не отпущу... Кажется, он сказал что-то еще, но я уже не расслышала. Так и уснула в его объятиях.

А во сне мне явился мой дракон. Но по-прежнему окутанный туманом.

-    Ты ведь теперь пробудишься, да? - с надеждой смотрела на него я.

Но он лишь покачал головой.

-    Почему нет? - обомлела я. - Митрина же сказала, что после сделанного выбора ты должен пробудиться! Но как же так? Ты мне очень нужен! Теперь только на тебя вся надежда! Лишь с твоей магией я смогу вернуться домой!

Дракон ничего не ответил. Резко взмахнул туманными крыльями, окутывая меня, и я сама будто бы растворилась в этом тумане. Парила высоко-высоко под звездным небом. И словно бы сама ночь переплеталась с моим туманом, расцвечивая его умиротворенным мерцанием и объединяясь в одно целое...

Резкий стук разрушил волшебный сон. Я тут же открыла глаза и обомлела. Я снова была в своей спальне в университете! Одна! Получается, нас с Андаром все-таки телепортировало назад по отдельности!

Но не успела я толком порадоваться, как настойчивый стук повторился. И следом голос служанки:

-    Госпожа, можно войти?

Я соскочила с кровати, подбежала к двери и отодвинула от нее стул. Вошедшая в комнату служанка была очень взбудоражена.

-    Госпожа, господин Прадис незамедлительно требует вас к себе.

Прадис... Что за Прадис?.. Ректор, что ли?

-    А зачем? - озадачилась я. Судя по освещению, еще стояло раннее утро.

-    Я не знаю, - служанка развела руками. - Но мне приказали срочно вас позвать.

Пока еще сонная и оттого плохо соображающая я спешно переоделась из ночной сорочки в платье, заплела волосы и отправила к ректору. Впрочем, и хорошо, что позвал. Заодно и выясню у него про обучение у местных магистров. Ведь пусть сегодня неким чудом мне удалось снова от Андара улизнуть, но он ведь и так уже очень близко.

Служанка проводила меня до нужного кабинета, чтобы я не заблудилась, и ушла. А я постучала, услышала позволение войти и толкнула дверь. Так и замерла на пороге. Кроме ректора, здесь толклась тетушка Летты Глаяна.

А еще тут была сама Летта.


Честно говоря, я теперь даже пожалела, что мы все-таки с Андаром оказались по отдельности. Несмотря на все свое несовершенство, принц хотя бы не истерил и не раздражал меня. Хотя, нет, зачастую раздражал, но все же даже близко не так, как некоторые неадекватные барышни.

-    Сейчас же зовите стражей! - визжала разъяренная Летта. - Пусть эту самозванку закуют в кандалы и казнят! Вот прямо здесь и сейчас! - казалось, вот-вот вцепится мне в волосы.

-    Ах, какой скандал! Какой обман! - ахала ее тетушка, обмахиваясь веером и всем своим видом демонстрируя чуть ли не предобморочное состояние. - Какое коварство! Какое вероломство! Какая несусветная наглость! Воспользоваться моей добротой и доверчивостью!

Ректор Прадис уже вовсю ей капал в бокал некое зелье - видимо, успокоительное. Только-только хотел мне что- то сказать, как дверь кабинета отворилась. У меня дыхание перехватило от страха, а Нрадей лишь на миг скользнул по мне довольно равнодушным взглядом и поинтересовался у Прадиса:

-    Что у вас тут происходит?

-    Кошмар! Обман! Самозванство! - хваталась за сердце Глаяна.

-    Понимаете, господин Нрадей, - растерянно пробормотал ректор, вручив своей возлюбленной бокал с успокоительным, - у нас довольно сложная ситуация...

-    Эта мерзавка, - орала Летта, указывая на меня, - посмела мною притворяться! Я Летта Варриент, а не она! Я вообще не знаю, кто она такая! Но сразу видно, что безграмотная плебейка! - она окинула меня презрительным взглядом. - Как вообще можно было нас спутать! Меня, истинную благовоспитанную леди из древнего аристократического рода, и эту отвратительную гадину, которой место в ближайшей сточной канаве в компании пьяных матросов!

-    Слушайте, а мне обязательно при этой истерике присутствовать? - мое терпение кончилось.

Но мой вопрос проигнорировали.

-    Пока что если кто-то из вас двоих и ведет себя как леди, то уж точно не вы, - ледяным тоном осадил Летту Нрадей. - И если вы и вправду Летта Варриент, то почему появились лишь сейчас?

-    Из-за вероломства служанки, которая наверняка была в сговоре с этой мерзавкой, я отстала от корабля в Датдерре и вот только сейчас добралась до университета! - врала та на ходу и вскипела еще сильнее: - Да вы посмотрите на нее! Она же в моем платье! А ну немедленно снимай! - и ринулась на меня.

Нрадей перехватил истеричную девицу.

-    Успокойтесь, - вот вроде бы тихо сказал, но таким тоном, что даже мне от ужаса захотелось в стену вжаться. -  Прадис, успокоительного этой, тройную дозу.

Ректор спешно кивнула и, не став мелочиться, всучил Летте всю бутылку.

-    Пейте, - приказал архимаг.

Перепугано хлопающая глазами Летта послушно принялась за зелье. Но зато активизировалась ее тетушка.

-    Что здесь вообще происходит?! - она гневно уперла руки в бока. - Такое впечатление, что вы защищаете эту проклятую самозванку! Где стража, в конце концов?! Почему эта мерзавка до сих пор не в кандалах?!

-    А вы вообще кто, простите? - вкрадчиво поинтересовался Нрадей.

-    Глаяна Варриент! Родная тетя Летты!

-    Так это, получается, именно вы и привезли сюда не ту девушку? - архимаг скептически приподнял брови. - А что же вы родную племянницу не узнали? По-моему, это мы сейчас должны с вас спрашивать, как вы посмели обмануть руководство университета, представив сюда самозванку.

Глаяна крякнула то ли с досады, то ли с перепугу, но больше ничего не сказала. Так они и молчали с Леттой на пару, лишь переглядываясь.

-    Вот такая вот сложная ситуация, - ректор с крайне беспомощным видом развел руками. - Звать стражу?

-    Никакой стражи, - отрезал Нрадей, - сначала во всем разберемся, - перевел взгляд на меня и спросил даже вежливо: - Как вас зовут?

-    Кристина, - ответила я. Но пока не представляла, как мне объяснить свое самозванство. Рассказать всю правду? Это же надо будет тогда и про Андара упомянуть.

Но никто меня почему-то и спрашивать не стал, как я вообще здесь оказалась и с какими целями.

-    Кристина, вы пока возвращайтесь в свою комнату, подождите там, - довольно мягко произнес Нрадей. - Мы позовем вас, как решим сложившуюся ситуацию.

Прадис явно был ошарашен таким отношением ко мне архимага, но и сам наезжать не стал. Лишь добавил:

-    Только учтите, вам сейчас территорию университета не покинуть, страже уже приказано вас не выпускать.

Я не стала ничего отвечать, вышла из кабинета и поспешила обратно в комнату. Мой план был как всегда гениален и прост. Сейчас просто-напросто надену кольцо с иллюзией и в таком виде уйду отсюда. Главное, Летте на глаза не попасться, а остальные тут меня в измененной внешности не видели.

Но, видимо, сегодня просто был не мой день. Еще по пути в комнату в коридоре мне вдруг попался Дейвон.

-    Какая замечательная встреча с утра пораньше! - тут же расплылся в довольной улыбке.

-    Извини, я спешу, - я хотела протиснуться мимо него, но он вдруг придержал меня за руку.

-    И куда же?

-    Тебе не кажется, что это не твое дело? - раздраженно парировала я.

-    Ну почему же не мое, - Дейвон невозмутимо улыбался. - Это очень даже мое дело, куда и зачем спешит безумно нравящаяся мне девушка. И почему мы не в настроении?

-    Потому что меня бесит, когда всякие левые типы хватают за руки и мешают пройти, - сейчас даже мужчина мечты вызывал лишь раздражение.

Но Дейвон и не подумал отпустить.

-    Что ты такая злюка сегодня? - засмеялся он. - А давай я подниму тебе настроение? Знаю проверенный способ, - хитро мне подмигнул.

Силы небесные, за что мне все это... Но я не успела послать Дейвона куда подальше.

-    Руки от нее убрал!

Во-первых, Андар был вполне материален, а во-вторых, крайне зол. Решительно направлялся к нам с другого конца коридора. В первый миг я даже глазам своим не поверила. Откуда он вообще тут взялся? Аж захотелось взвыть в полный голос. Нет, ну что сегодня за день...

Лицо Дейвона аж перекосило от злости. Похоже, он прекрасно понимал, кто именно перед ним, хоть Андар и был в простом дорожном костюме без отличительных знаков. Естественно, Дейвон не рискнул возражать наследному принцу. Делать было нечего, тут же меня отпустил и спешно скрылся за ближайшим поворотом на лестницу.

Мы с Андаром остались вдвоем в пустом коридоре.

-    Как ты меня нашел? - обреченно вздохнула я, старательно затаптывая всколыхнувшуюся в душе робкую радость.

-    Из леса меня телепортировало в Раззард, и я почти сразу почувствовал твою магию. Так что отыскать, где ты именно, проблем не составило, - он улыбался, ласково коснулся моей щеки. - Ну а теперь все, Кристина, ты точно никуда от меня не денешься.

Ага, как же, размечтался.

-    Вещи-то хоть мне собрать можно? Или прямо сейчас закинешь на плечо и утащишь?

-    Кристина, ну вот что ты опять начинаешь? - помрачнел он. - Я же не тиран какой-нибудь.

-    Нет, Андар, ты как раз таки тиран и неисправимый эгоист. Ну так что? Твое Высочество смилостивиться и позволит мне собрать вещи?

-    Хорошо, только быстро, - все же согласился он, хотя мой саркастичный тон Андару явно не понравился.

Ну и конечно, принц меня одну не отпустил, пошел со мной. Но это было вполне ожидаемо. Главное, чтобы я смогла незаметно прихватить заветное колечко. Все-таки оно мне непременно пригодится при очередном побеге. Уж что-что, а смиренно сидеть во дворце в роли любовницы номер шесть я точно не собиралась.

Едва мы пришли в мою спальню, Андар закрыл дверь и тут же притянул меня к себе. Я и сказать ничего не успела, его губы завладели моими, жаркий поцелуй в один миг пошатнул окружающий мир. Как-то вот раньше я вообще не понимала смысла выражения «потерять голову», думала, так говорят лишь для красного словца. Но вот поцелуи Андара действовали на меня именно так. Никаких мыслей, никаких других желаний - вся реальность сминалась и уходила на второй план. А на первом оставался он... Пусть не мужчина моей мечты, и вообще крайне далекий от совершенства человек, но почему-то такой особенный для меня... Я, конечно, не могла сравнить, но интуитивно чувствовала, что никогда и ни с кем другим я не испытаю такого головокружительного сладостного дурмана. А ведь это всего лишь просто поцелуй...

Когда нам обоим стало не хватать воздуха, Андар чуть отстранился, но из объятий меня не выпустил.

-    Как же я ждал этого момента... - отрывисто прошептал он, вдыхая запах моих волос.

-    М.. мы... ведь и сегодня ночью были вместе наяву, - мой голос почему-то дрожал, я все никак не могла успокоить эмоции, да и бегающие по телу мурашки никак не позволяли сосредоточиться.

-    Ночью было важнее сначала вытащить нас из леса. Неужели ты боялась, что я наброшусь на тебя прямо в той пещере? - Андар вроде бы и говорил с иронией, но в его карих глазах плескалась серьезность.

-    Ну-у... я бы этому не удивилась. Такое впечатление, что тебя лишь одно волнует.

-    Я и не скрываю, что хочу тобой обладать. Но ведь это все же не главное. Ладно, бери, что нужно и пойдем, - он разжал объятия. - Еще надо успеть на вечерний корабль, путь нам предстоит ведь неблизкий.

Как назло, я напрочь забыла, куда спрятала кольцо! Металась по комнате, создавая иллюзию сборов, но все никак не могла найти самое нужное! А Андар сел в кресло и вдруг предложил:

-    А хочешь уедем куда-нибудь? Нам ведь вовсе необязательно возвращаться сразу в столицу. Тем более никаких срочных дел у меня все равно нет, вполне можем и попутешествовать в свое удовольствие, - Андар вытянул ноги на стоящий рядом с креслом пуфик и расслабленно скрестил руки за головой. - Как насчет Паллении? Там чудесный климат, песчаные пляжи, теплое море... Поселимся в уютном домике на берегу и будем наслаждаться отдыхом и друг другом... Представляешь, никаких забот и тревог, только ты и я...

Я даже растерянно замерла посреди комнаты, не сводила глаз с Андара. Он ведь сейчас мечтал... Улыбался, смотрел в никуда, словно бы перед внутренним взором видел все то, о чем говорил... Ну мечтает человек, что тут такого. Вот только у Андара это, похоже, было впервые. Почему-то мне упорно так казалось. Не цели, не четкие планы, не продумывание стратегии дальнейших действий, а именно мечты - легкие, волнительные и такие радостные.

-    Ты ведь счастлив, да? - вырвалось у меня само собой.

Андар ответил не сразу. Просто смотрел на меня со странной теплотой во взгляде.

-    Я не знаю, Кристина, - наконец, произнес принц. - Не все, что я сейчас ощущаю, я могу назвать. С простыми эмоциями, вроде радости или злости, все понятно, но есть и очень сложные чувства. И я не уверен, что правильно понимаю, какие они именно. Может, есть и то, что люди называют счастьем. Но определенно мне очень хорошо сейчас.

-    Потому что добился своей цели? - помрачнела я.

-    Нет, потому что ты рядом, - тепло улыбнулся он.

В комнате потемнело в один миг. И одновременно полыхнул ярчайший свет там, где находился Андар. Словно ударная волна пробежала во все стороны, оконное стекло надсадно задребезжало, а меня неведомой силой отшвырнуло к стене. Все это заняло лишь несколько мгновений... Андар исчез.

Я сначала даже глазам своим не поверила. Ведь как так?! Только что был тут! И что вообще произошло? Что случи... Мысль оборвалась резкой вспышкой боли в сердце. Чуть не задохнувшись, я упала на колени. Вокруг заклубился плотный туман, меня потащило вперед. И боль почему-то тут же прошла, так же внезапно, как и возникла. Да только рано я обрадовалась. Теперь в пору было заорать от ужаса! Но я этого сделать не могла. Так и сидела на полу, полупрозрачная и нематериальная. А осязаемая я в нескольких шагах от меня сейчас была будто бы в глубоком обмороке. Получается, мое сознание просто отделилось от тела!

А туман все тащил меня дальше. В его клубах скрылись очертания комнаты, и теперь я вообще ничего не могла разглядеть. Но упорно казалось, что именно я - источник этого тумана! Неужели происходящее устроила именно моя магическая сущность? Но зачем? Да и что вообще происходит?

Долго гадать не пришлось. Туманный дракон за считанные секунды доставил меня туда, куда хотел. Он исчез, а я оказалась в просторном темном зале. Стены и пол здесь сплошь покрывали жутковатого вида сложные узоры, больше похожие на письменность. Причем, все они мерцали и даже пульсировали, словно жилы, по которым текла магия. Похоже, это было некое ритуальное место.

Эфемерную меня никто не видел. Зато я все прекрасно видела и слышала. Андар тоже был здесь, но вполне материальный. Получается, его именно сюда и телепортировали из моей комнаты. Да только принцу это очень не понравилось. А его собеседник прямо таки источал невозмутимость.

- Андар, ты сам не находишь это странным? - говорил его отец в ответ на гневные слова принца, которые я прослушала. - Ты исчез из дворца, разъезжаешь неизвестно где. А у тебя вот-вот свадьба. Но такое впечатление, что тебя это совершенно не касается. Да и сейчас, ты только посмотри на себя, ты зол, ты мне дерзишь... Ты испытываешь эмоции, Андар. Неужели не понимаешь, чем это чревато?

-    Прекрасно понимаю, отец, - зло перебил Андар. - Это чревато полноценной жизнью, а не жалким ее подобием. Зачем вы меня сюда телепортировали?! Что это за срочность такая, чтобы столько магии на мое возвращение тратить?! Свадьба эта, что ли? Меня сейчас супружество вот вообще не интересует. И уж точно не стоило из-за этого срывать мне все планы!

-    Раздражение, гнев, даже ярость... - констатировал король, внимательно за сыном наблюдая. - Эмоции... И сплошь неконтролируемые эмоции...

-    Сейчас же уберите магические оковы, - процедил Андар сквозь зубы.

Я только теперь озадачилась, почему он стоит недвижимо в самом центре зала. Видимо, его магия сдерживала. Может, потому именно сюда и телепортировали? Ведь теоретически Андар - сильнейший из магов, насколько я успела узнать. И сковать его магией явно не так-то просто.

-    Нет, - Его Величество и бровью не повел. - Ты - Дракон Ночи, Андар. Мы не можем так тобой рисковать из-за какой-то девчонки. Это для твоего же блага.

Он щелкнул пальцами, и магические «жилы» засверкали. Потоки магии по ним ринулись со стен по полу к самому центру зала, где сейчас стоял Андар. Мощнейшая вспышка... И оглушительная тишина...

Андар лежал на полу, бледный и без сознания. Я тут же кинулась к нему, но что я нематериальная могла сделать? Лишь задыхаться от бессильной злости и панического страха.

А больше похожий на ледяную глыбу король совершенно равнодушно смотрел на своего сына. В царящей тишине скрип отъезжающей части стены неприятно резанул по ушам. В зал вошел пожилой мужчина в серой мантии, остановился, поклонившись королю.

-    Надеюсь, все точно, никаких сбоев? - холодно смотрел на вошедшего отец Андара.

-    Да, Ваше Величество, магический откат осуществился именно так, как мы и планировали. Ваш сын теперь станет таким, как и прежде, он даже не вспомнит о своем наваждении, - пожилой мужчина снова поклонился.

В зал спешно вошли еще двое в серых мантиях и унесли все еще бессознательного Андара.

-    Что ж, прекрасно, - король по-прежнему источал невозмутимость. Направился к выходу, но вдруг остановился и обернулся:

-    И еще кое-что, Бейн. Разыщите эту девчонку. И убейте.

Обалдеть. Час от часу веселее...

-    Убить? - Бейн даже растерялся. - Но... Но, Ваше Величество, вероятность того, что принц Андар вдруг случайно встретит эту иномирянку совершенно ничтожна и...

-    Бейн, я не люблю, когда обсуждают мои приказы, - перебил король, но все же пояснил: - Мы не можем так рисковать. Андар не должен испытывать никаких эмоций, это слишком опасно с его уровнем магии. Поэтому мы должны уничтожить источник угрозы. Что уж поделаешь, просто этой девушке не повезло.

Угу. «Не повезло» - это еще явно очень мягко сказано.

-    А если просто вернуть ее в родной мир? - Бейн по-прежнему цеплялся за милосердие.

-    Как? - скептически возразил король. - Андар умудрился полностью запечатать наш мир от переходов. Не только на территории Ивеллана, но и вообще везде. Теперь ни один другой маг при всем желании не сможет открыть портал в другой мир. Так что иных вариантов у нас нет. Сохранять контроль над мощнейшей из существующих магий важнее, чем жизнь какой-то иномирянки.

Нет уж, извините, но вот для меня как раз таки важнее моя жизнь, чем что-либо иное! Да только мое мнение и не спрашивалось. Бейн поклонился своему правителю в знак согласия и вслед за королем вышел из зала. А меня снова окутал туман. Мгновения полета, и я очнулась в своей спальне в университете, вполне материальная.

Голова гудела как пчелиный улей. Андар теперь обо мне забудет, снова станет таким, как раньше... Но почему это не радовало? Ведь все, никакого больше преследования. Казалось бы, есть повод вздохнуть спокойно. Но спокойствия я и близко не ощущала. Тоска и непомерная злость... Пусть я пока не разбиралась во всех местных магических заморочках, но я ведь видела, как изменился Андар на фоне эмоций. Он словно бы оттаивал... Но толку-то теперь. Да и вдобавок король меня убить приказал... Обалдеть, как мне в этом мире нравится! С каждым днем все больше и больше!

В дверь постучали, напоминая еще и о местных проблемах. Вошедшая служанка доложила, что меня ждут в ректорском кабинете. Решилась уже, значит, моя судьба. И ведь не сбежать отсюда, иллюзорное кольцо-то я так и не нашла.

Пришлось идти выслушивать вынесенный мне приговор. Как ни странно, но я все же надеялась на Нрадея. Несмотря на все опасения на его счет, он все же казался более-менее адекватным человеком. Особенно на фоне истеричной Летты и Глаяны и нерешительного робкого ректора.

И каково же было мое изумление - в кабинете ректора меня ждал только Нрадей.

-    Проходите, присаживайтесь, - архимаг указал мне на кресло, когда я вошла.

Я послушно села и настороженно спросила:

-    А где все?

-    Ректор провожает госпожу Глаяну, а Летта обустраивается здесь в новой комнате. Что же насчет вас, Кристина... - он смерил меня внимательным взглядом. - У меня к вам очень серьезный разговор.

Он запер дверь и снова подошел к столу.

-    Но прежде, чем мы начнем, я должен взять с вас слово, что все рассказанное останется исключительно между нами.

-    Кхм... Ну хорошо, - озадачилась я, - обещаю, что никому не скажу.

Нрадей кивнул и пояснил:

-    Ну что ж, - он обошел стол и опустился в кресло ректора, - я не буду разводить долгих вступлений, скажу все прямо. Я знаю, кто вы, Кристина, и откуда. Один из моих служителей случайно засек вашу магию в Астене, и с того момента мы пытались вас найти. И здесь я именно из-за вас, хоть меня давно в университет приглашали. Вы нужны нам, Кристина, - едва не прожигал меня взглядом.

-    Кому «нам» и зачем нужна? - насторожилась я.

-    Вы разбираетесь в местной географии? Наверное, вряд ли. На всякий случай поясню, что сейчас мы на территории Ивеллана, королевства Дракона Ночи. Но я родом из Градарии.

-    Это королевство Дракона Дня? - я припомнила, что рассказывала здесь преподавательница на первом занятии.

-    Да, все верно. Наши страны не воют, сосуществуют вполне мирно, но все же я служу правителю Градарии, а не Ивеллана. И именно Градарии вы, Кристина, так нужны. Полагаю, вы до сих пор не в курсе, какой магической сущностью обладаете. По счастливой милости судьбы, ваша магия точь-в-точь совпадает с существующей здесь. Да, конечно, в других мирах все виды магии одни и те же, даже если в некоторых, как в вашем, магия вообще не проявляется. Но вот так совпало, что у вас сущность крайне редкая. Такая на ваш мир одна. Да и на наш одна. Была. До вашего появления здесь. Вы - Дракон Дня, Кристина. И именно поэтому вы очень нужны Градарскому королевству.

С ума сойти... Дракон Дня?.. Но я не успела уточнить, не послышалось ли мне, Нрадей продолжил:

-    Есть кое-что, что тщательно ото всех скрывается. Наследный принц Градарии Урамм... - он тяжко вздохнул. - Он с рождения слаб умом. Множественными иллюзиями это, конечно, сглаживается, но ведь от магии Дракона Дня зависит благоденствие всего королевства. А слабоумного человека магия покидает в первую очередь... Именно потому нам нужны вы. Вы научитесь магии, будете жить при дворе Градарского короля, и никто не догадается, что именно от вас происходят все проявления сущности Дракона Дня, а не от принца Урамма. Естественно, вам обеспечат воистину королевскую жизнь. А пока вы останетесь здесь, в университете. Я все уладил, вы будете обучаться с мужской группой, так как у девушек обучения толком и нет. Ваша сущность пробудится за это время, так что магия дастся вам легко. Ну а после, вас ждет роскошная жизнь в Градарии.

-    А если я откажусь? - осторожно спросила я.

-    Вас никто не удерживает, - Нрадей развел руками. - Вы можете уйти хоть вот прямо сейчас. Если, конечно, вам есть куда идти. Ваше недоверие, конечно, вполне понятно. Но тут ведь ситуация двоякая. Мы тоже не можем всецело доверять вам. Обретя магию, вы точно так же сможете в любой момент уйти, не выполняя наше соглашение. Так что для нас это риск еще больший, чем для вас. Ведь мы вам обеспечиваем обучение, жизнь в полном довольствии и полнейшую безопасность. Но при этом нет никакой гарантии, что в итоге вы будете служить престолу Градарии. Все-таки Дракона Дня никто не заставит. Так что скажете, Кристина?

Что мне нужно как минимум неделю на то, чтобы обдумать все произошедшее с сегодняшнего утра. Какой все- таки сумасшедший день... Домой мне никак не вернуться, Андар меня больше не будет преследовать, идти мне некуда, а Нрадей предлагает тут прямо таки шоколадные условия. Может, и имелся какой-то подвох, но я пока его не видела.

-    Значит, обучение в мужской группе? - уточнила я.

-    Да, - архимаг кивнул. - С ректором я все обговорил, для вас сделают исключение.

-    Тогда сделайте исключение для еще одной девушки, Миламиры. У нее тоже редкая и сильная магическая сущность, но среди девушек толком научиться магии ей не светит.

Нрадей поморщился, явно не пришел в восторг от этой идеи. Но все же согласился:

-    Что ж, хорошо. Если у нее и вправду сильная магическая сущность, сделаем исключение и для нее. Так что, я могу считать, что мы с вами договорились?

- Договорились, - как можно спокойней ответила я, чтобы лишних эмоций не показать.

Все-таки обучение магии - дело небыстрое, за это время я точно успею разведать обстановку получше, и тогда уже можно будет делать какие-либо выводы и принимать меры. А пока согласиться на условия Нрадея - самое лучшее. Да и нет у меня других перспектив.

-    Вот и замечательно, - архимаг довольно улыбнулся. - Я не сомневался, что вы примете верное решение.

И ведь теперь казалось, что все местные проблемы решены. Даже безопасность мне пообещали, а это уж точно пригодится в свете указа Ивелланского короля о моей смерти. И магии буду спокойно учиться, и жить в достатке и комфорте. Вот вроде бы все идеально, но что-то все равно на душе скребло. И точно не тоска из-за невозможности вернуться домой. Я думала об Андаре. Как он будет жить теперь? Хотя, наверное, замечательно... Ему ведь без сильных эмоций и чувств было очень даже комфортно. Это в каком-то смысле и своеобразным счастьем можно назвать...

Пусть жизнь и окончательно развела нас друг с другом, но все к лучшему: что для меня, что для него. По крайней мере, я на это очень надеялась.


В прятки со смертью. Глава первая

Никто и не обещал, что будет легко. Точнее, Нрадей обещал, но его слова, скорее, относились к тому периоду, когда я уже покину университет и уеду в Градарию. А вот время учебы мне предстояло уж точно не сахарное…

Да, как архимаг и говорил, меня перевели на обучение в мужскую группу. И Миламиру тоже. Причем, она была в тихом шоке от всего этого. Ведь с одной стороны, вроде как «ура-ура», а с другой… С другой был магистр Мадис, аристократы-одногруппники и Райна с Леттой, которые шустро стали лучшими подружками и явно мечтали нас с Милой уничтожить. И если на парочку стерв и противных парней-сокурсников мне было вот вообще параллельно, то вот магистр стал настоящей проблемой.

Он курировал вообще весь мужской факультет и вел отдельные занятия у разных курсов. Из-за высокого роста, широкоплечей фигуры и громогласного голоса Мадис походил на военного в отставке. Причем, такого военного, который сначала изничтожил до атомный пыли всех врагов, и только после этого ушел на покой, чобы обучать таких же будущих лютых магов. И лишь достойнейших из самых достойных. А мы с Милой к числу этой элиты, по его мнению, уж точно не причислялись.

И все бы ничего, но, естественно, архимаг Нрадей никому не рассказывал, в честь чего нам с Милой оказано такое снисхождение. Повод «сильные магические сущности» со стороны показался ни разу не убедительным, чтобы две простолюдинки обучались на мужском факультете. По местным меркам, это был феномен. Да чуть ли не святотатство и оскорбление чувств всех аристократов! И, конечно, поползли слуги… Очевидно, что не без помощи Летты и Райны, потому что только эти две больные на голову девицы могли до такого додуматься. Мол, я – бывшая любовница Нрадея, да и вообще в университет пришла из местного подобия публичного дома. И Миламира, кстати, тоже. Мне бы такой бред даже смешным показался, да вот только, похоже, восприняли его всерьез, судя по сальным взглядам и скользким шуточкам наших одногруппников.

Вот такая вот картина нарисовалась на старте моего нового обучения: пообещавший выпнуть из университета всеми способами злющий и властный магистр, долбанутые озабоченные аристократы-сокурсники и еще фоном пара стерв-интриганок. Красота, а не жизнь! Но я не унывала и сдаваться не собиралась. Мне бы вот только магию пробудить… Казалось, этот момент просто кардинально изменит всю жизнь. В то время я даже не подозревала, насколько…


Итак, с того разговора с Нрадеем в ректорском кабинете прошла неделя. Я жила в прежней комнате, но, естественно, все вещи Летты пришлось отдать. Хоть архимаг и добыл мне где-то пару платьев на первое время, но все равно на днях я собиралась выбраться в город за покупками. Спонсировал, конечно, Нрадей. Ну или Градарское королевство, если точнее. По словам, архимага с меня готовы были пылинки сдувать. И, само собой, обеспечили полнейшую безопасность. Теперь среди стражей университета тайно находились и мои личные стражи, которые охраняли территорию, чтобы ни один потенциальный убийца ко мне и близко не подобрался. Так что теоретически за свою жизнь я могла не опасаться.

Всю эту неделю я посещала лишь лекции. И Нрадей так распорядился, и магистр Мадис не допустил. Последний презрительно заявил, что пока моя сущность не пробудилась, мне на практических занятиях делать нечего. Так что пробуждение магии по-прежнему оставалось проблемой номер один.

Нрадей на это с откровенной досадой сказал:

- Похоже, дело сложнее, чем я думал. От лекций большого толку нет, они твою сущность не пробудят. А на практике ты без магии все равно ничего не сможешь. Да и это банально опасно для тебя.

- И что же делать? – помрачнела я. – Просто-напросто ждать пробуждения? А если этого никогда не случится?

- Я думаю, тут могла бы помочь сильная эмоциональная встряска, - архимаг задумчиво потер подбородок. – Во время тех нападений, что ты упоминала, ты не чувствовала каких-либо проявлений своей магии?

- Нет, - я покачала головой. – Единственное, я видела своего дракона несколько раз во снах. А больше особых проявлений и не было. Мне вообще кажется, что будто бы что-то ему то ли мешает пробудиться, то ли он выжидает по некой причине…

Нрадей нахмурился.

- Хм… У меня есть одна идея. В скором времени здесь, в Раззарде, будет с визитом принц Урамм. Я организую вам встречу. Не волнуйся, магией принц поддерживается в адекватном состоянии, так что вы сможете нормально пообщаться. Но тут суть в том, что, быть может, твоя сущность почувствует отголоски точно такой же и это потянет ее к пробуждению. Ну а если и это не сработает, тогда будем искать другие пути. Все-таки в наших интересах, чтобы Дракон Дня воплотился как можно скорее. Тебе ведь еще нужно развить свою магию до высшего уровня. Ну ничего, - он ободряюще улыбнулся, - я уверен, что мы найдем способ пробудить твою сущность в течение месяца, не больше. А пока основные надежды на встречу с Ураммом. Он прибудет через пару недель. В честь его визита правитель Раззарда устроит роскошный бал. Думаю, именно там вам и организуем встречу.

Я в ответ лишь кивнула. Да и почему-то мне самой казалось, что встреча с Ураммом очень важна. Хотя, может, это просто так проявлялось предчувствие моей магической сущности? Хотелось бы в это верить.


Но при всей необходимости пробудить магию, одновременно меня эта перспектива и немного пугала. Как раз после разговора с Нрадеем мне во сне снова явился окутанный туманом дракон, хотел опять куда-то отнести, но я первым делом подняла больную тему:

 -   Послушай, ты мне очень-очень нужен. Не факт, что мы с тобой будем служить в Градарии, прикрывая местного принца, но все равно без магии мне никак. Ну неужели тебе самому не хочется поскорее воплотиться? Ты же уже, как я понимаю, в не совсем спящем состоянии, раз во снах мне являешься.

Вообще я чувствовала себя престранно. Осознаю себя в сновидении, посреди кромешной темноты разговариваю с мерцающим сквозь туман драконом, который при этом часть моей личности. Расскажи мне кто такое пару месяцев назад, я бы только посмеялась над подобной абсурдностью.

Но если с разумной точки зрения все это и было странно, то по ощущениям как раз наоборот - казалось, я чувствую полную гармонию с самой собой. Точнее, с привычной собой и той частью, которая до этого была скрыта - моей магической сущностью.

Конечно, ответить прямым текстом дракон мне не мог. Он лишь чуть склонил голову, и прямо передо мной на несколько мгновений материализовались все те же две золотые фигурки, темная и светлая, покружились и исчезли.

-    И? - я не поняла намека. - Что это значит? Я уже знаю, что ты - Дракон Дня, но какая при этом взаимосвязь с Драконом Ночи? Ты из-за него не можешь воплотиться? Но ведь Андар теперь и знать обо мне не знает, он-то уж точно не может мешать. Пойми, мне очень-очень нужна магия. Без нее я тут никто, просто марионетка в чужих руках. И только с магией я смогу распоряжаться своей жизнью именно так, как захочу, а не так, как буду вынуждена. Неужели ты сам этого не понимаешь?

Дракон не меньше минуты просто смотрел на меня, словно в раздумьях. Наконец, небольшой клочок тумана ринулся ко мне. Я протянула руку. И пусть прикосновения не почувствовала, но перед глазами все враз затуманилось...

Я очутилась в длинном плохо освещенном коридоре. Кто-то грубо толкнул меня в спину, и следом мужской голос крайне невежливо скомандовал:

-    Шевелись давай!

В полной растерянности я шла вперед. Где я? Что вообще происходит? Взгляд постепенно привыкал к полумраку. Каменные стены с рядами факелов, никаких украшений... Темница? Вдобавок меня сопровождал целый отряд мужчин в доспехах. И явно не почетный караул, а конвой. А на моих руках тяжелым грузом крепились мерцающие путы - без сомнений, магические.

Но большего мне увидеть не удалось. Едва впереди забрезжил свет, как окружающий мир смазался, и я вновь очутилась в темноте с мерцающим драконом.

-    Что это было? - я не сводила перепуганного взгляда со своей магической сущности. - Ты же мне будущее показал, я правильно понимаю?

Дракон медленно кивнул.

-    И так может случиться, если у меня появится магия?

Он снова кивнул.

-    Но за что меня схватят? И куда поведут? На казнь? - я нервно вышагивала туда-сюда. - Или это в Градарии меня пленят, чтобы я не могла сбежать и свою роль там выполняла?

Враз почувствовала себя обессилевшей, тихо спросила:

-    Так ты потому и не спешишь пробуждаться? Потому что для меня самой это очень опасно?

И опять медленный кивок.

-    И как же быть? - в полнейшей растерянности я смотрела на дракона.

Но вместо ответа меня окутало туманом и куда-то понесло, как дракон изначально и намеревался. Видимо, опять моя сущность хотела мне что-то показать, и это «что-то» мы могли не успеть увидеть из-за долгих бесед.

Только я и не представляла, где могу оказаться теперь. Со стороны посмотрю, как меня разыскивают посланные Ивелланским королем убийцы? Или увижу, как у стен университета недониньзя ищет какую-нибудь лазейку? Ведь раз дракон меня куда-то понес, то и показать хочет что-то для меня важное, происходящее конкретно сейчас.

Едва туман рассеялся, я очутилась в роскошном зале. Сразу же закрались подозрения, что это королевский дворец. А уж выложенный мозаикой в огромном витраже черно-звездный дракон явственно намекал, что я именно в Ивеллане. Отчего-то даже дыхание враз перехватило, от непонятного волнения едва не потряхивало. Неужели мне настолько хочется увидеть Андара?..

Но принца здесь не было. Зато присутствовал король, по обе стороны от его трона стояли пожилые мужчины в мантиях - видимо, архимаги. Причем, одного из них я узнала. Именно ему тогда отец Андара отдавал приказ меня убить.

Других аристократов тут насчитывалось совсем немного. От силы человек двадцать. Причем, половина - юные девушки, а вторая половина - явно их матери.

Посреди зала глашатай объявлял имена и титулы, тут же одна из девушек выходила вперед, останавливалась в нескольких шагах от трона, приседала в реверансе под перекрестными взглядами архимагов и уходила в сторону по знаку короля.

Тут и без конкретных объяснений было ясно, что именно происходит. Выбирали новую невесту для принца. Странно, что сам Андар при этом не присутствовал. Хотя что странного? Ему сейчас явно параллельно, кто станет его женой и будущей королевой. Ну да, главное, нужная магическая сущность, а остальное мелочи. Хотя вот представленные девушки все были миловидные. Так и хотелось мрачно пошутить, что Андару хоть не придется кривиться каждый раз при встрече с супругой.

Мы с драконом стояли в стороне и наблюдали за происходящим. Нас, конечно, никто не видел.

- Ну и зачем мы здесь? - вздохнула я. - Честно говоря, не вижу я тут ничего для себя важного или хотя бы чуточку интересного.

Дракон и не попытался мне как-то объяснить. Но от него буквально незримыми волнами исходило понимание. Он будто бы чувствовал гораздо больше, чем я сама. Может, это я просто пока в недоумении, а потом вдруг осознаю, что увидела тут значимого?

И снова меня окутал туман. Как раз едва король объявил, что он с советом архимагов вынес решение, кто из претенденток станет будущей супругой принца. Даже жаль, что я не увидела, кого именно выбрали. И куда больше жаль, что сам Андар так и не появился. Но я не успела толком в собственных порывах разобраться. Несколько мгновений полета сквозь туман, и я проснулась в своей спальне в университете.

Честно говоря, меньше всего мне хотелось вставать и идти на занятия. После увиденного как-то враз стало тоскливо. И даже обидно. Но не за меня, а за Андара. При всем его несовершенстве он бы, может, со временем стал вполне нормальным парнем. Но ему даже такой возможности не дали...

Сев на кровати, я вздохнула. Взгляд сам собой замер на стоящем напротив кресле. Сразу вспомнилось, как там сидел Андар, как мечтательно улыбался... Я даже головой помотала, чтобы хоть немного отогнать эти тоскливые мысли. Что вообще со мной? У меня тут маячит перспектива в будущем загреметь в темницу кандалами бряцать, мне об этом нужно думать. А Андар и с прежним равнодушием вполне себе прекрасно существовал - так что и сейчас наверняка вполне доволен жизнью.

Приободрившись, я быстро привела себя в порядок и поспешила на занятия.


Магистра Мадиса и так-то нельзя было назвать душой компании, но сегодня он пребывал в еще худшем настроении, чем обычно. Когда все расселись по своим местам в аудитории, вперил лютый взгляд в меня - видимо, как в главную причину своего раздражения. Ну а я в ответ едва сдержалась, чтобы приветливо не помахать ему ручкой. Хоть этот злобный преподаватель изрядно и портил мне жизнь, я его старалась не принимать особо всерьез.

Сидящая рядом со мной Миламира как всегда была ни жива, ни мертва. Ссутулилась, чтобы казаться незаметнее. Но при всем ее страхе она все же держалась твердо и не отступала, хотя магистр Мадис не раз намекал, что мы в любой момент можем вернуться на женский факультет.

-    Итак, тема нашего сегодняшнего занятия «Магическая защита», - вышагивал возле трибуны чуть ли не армейским шагом магистр. - Мы с вами рассмотрим все основные приемы начального уровня. Как создать самому магическую защиту, как разрушить магическую защиту соперника. Конечно, есть много нюансов, зависящих от сущности мага. Сегодня я дам общие понятия, потом уже постепенно будем изучать особенности для каждой магической сущности. Но до этого, - он сделал драматичную паузу, обвел взглядом всех в аудитории, пока не добрался на меня, тут же на миг гаденько усмехнулся, - проверим на практике ваши врожденные способности к магической защите в условиях близких к реальным.

О да! Почему бы и нет? Это же так логично! А ничего, что не все студенты магией владеют? Хотя чего это я, тут можно с одного раза угадать, кому именно перепадет в этой практике непременно участвовать. Что ж, весьма умно. Раз выгнать магистр меня не может, то просто прибьет на практическом занятии и выставит это как несчастный случай. В воображении тут же нарисовалось, как стоит Мадис возле Нрадея и, утирая скупые слезы, бормочет:

-    Ах, бедная-бедная Кристина! Как мне ее будет не хватать!

Голос магистра отвлек меня от фантазий:

-    Потому сегодня все запоминайте очень внимательно. Практика предстоит уже завтра, - и он начал лекцию.

Я старалась не упустить ни слова, все записывала в специальную книжицу магическим пером. Но получалось на автоматизме, не вдумываясь, я никак не могла уловить нить логики, если она вообще имелась. И как назло, мысли постоянно ускользали в другие дали...

Кого именно из претенденток, интересно, выбрали невестой Андара? Может, ту красивую брюнетку? Или ту рыженькую, которая беспрестанно улыбалась? Или ту кудрявую со строгим взглядом? И понравится ли принцу его будущая жена? Пусть он сейчас и безэмоционален, но все равно не до такой степени, чтобы совсем уж наплевать было. Хотя учитывая, что он чуть не женился на Зафини...

-    Я смотрю, вы невнимательно меня слушаете, - раздался надо мной вкрадчивый голос магистра.

Нет, ну надо же было так крепко задуматься и не заметить, как этот злобный тип подкрался!

-    Я слушаю вас очень внимательно, - парировала я.

И, конечно, все сейчас за нами внимательно наблюдали. Это же было главное развлечение каждой лекции: как магистр докапывается до меня при первом же удобном предлоге.

Очень надеясь, что в задумчивости я пробыла недолго и прослушала не так уж много, я мельком глянула на последнюю у себя запись и добавила:

-    Вы рассказывали про магическую защиту разностороннего направления в форме купола и стандартных характеристиках удержания ее по времени.

Мадис только что зубами не клацнул. Видимо, я все-таки угадала.

-    Что ж, я рад, если вы слушаете внимательно, - сухо ответил он. - Ведь вам завтра предстоит среди первых проявить магическую защиту на практике.

-    Но ведь у Кристины пока не пробудилась магическая сущность, - робко заступилась за меня Миламира.

Магистр вперил в нее убийственный взгляд и произнес не без издевки:

-    Вопросы по поводу непробудившейся сущности стоит задать тому, кто определил столь неполноценного мага на факультет. А заодно и спросите, насколько вообще безопасно бездарю обучаться магии.

В аудитории уже слышались довольные презрительные смешки других студентов. Казалось, снобы- однокурсники вот-вот магистру зааплодируют.

-    Ведь что я? - продолжал Мадис с невиннейшим видом. - Я всего лишь преподаватель, я выполняю свою работу. Читаю лекции, провожу практики - все элементарно, ничего сверхъестественного... А если кто-то не способен проходить это простейшее обучение, то, может, этому кому-то здесь не место? - и снова выразительный взгляд на меня.

А я... Мне просто уже надоело каждый день выслушивать подобное.

-    Знаете, у меня встречный вопрос, - довольно апатично парировала я. - Если кто-то не способен обучить магии, то, может, проблема не в ученике, а в учителе?

Магистр аж побагровел от моей наглости, в аудитории повисла звенящая тишина. А я с невозмутимым видом добавила:

-    Вам ведь прекрасно известно, что у меня сильная магическая сущность.

-    И что? - процедил сквозь зубы магистр, сверля меня лютым взглядом. - Что это за сущность? Туманный дракон, как утверждает архимаг? Вот завтра вы нам эту свою сильную сущность и продемонстрируете на практике среди первых, - он направился обратно к трибуне, но через пару шагов бросил уничтожающий взгляд на Миламиру: - И вы в том числе.

Мадис как ни в чем не бывало продолжил лекцию, а я переглянулась с бледной Миламирой. Она попыталась ободряюще мне улыбнуться, но улыбка вышла жалкой. А я в очередной раз задумалась, что как-то все не очень справедливо. Ведь теоретически я обладала одной из сильнейших магических сущностей мира! Но при этом как маг оставалась полным нулем.


В прятки со смертью. Глава вторая

Миламира волновалась за меня больше, чем я сама.

- Но, Кристина, как же ты завтра будешь? – явно искренне переживала она, пока мы шли на жилой этаж после занятий. – Практика да еще и на применение магической защиты – это очень опасно! Знаешь, мне кажется, - она понизила голос до шепота и опасливо огляделась по сторонам, - что магистр Мадис очень хочет тебя напугать, чтобы ты ушла с факультета.

- Боюсь, он не прочь меня и прибить, - усмехнулась я и серьезно добавила: - Мила, поверь, при всем моем желании научиться магии, я все-таки еще жить хочу. А без магической сущности соваться на практику – чистой воды самоубийство. Так что я просто попрошу магистра Нрадея, чтобы меня от практических занятий освободил, пока моя сущность не пробудится.

- А с другой стороны, - продолжала рассуждать сама с собой Мила, - вдруг для пробуждения и нужны какие-нибудь сильные эмоции? Тот же смертельный ужас, к примеру? Может, стоит попытаться?

- Ага, и либо сработает, либо нет. Я, конечно, люблю, когда нескучно, но не до такой степени, чтобы жизнью рисковать, - я предпочла сменить тему: - В город-то поедем?

- Да-да, - Миламира кивнула, - как и договаривались.

Мне все-таки нужно было купить кое-что из вещей, а ближайшие торговые лавки были только в Раззарде. Но я там совсем не ориентировалась, вот Мила и предложила составить мне компанию. Правда, я пока не знала, как это вообще осуществить, учитывая моих вероятных недоброжелателей. Может, Нрадей со мной еще стражников отправит? Ну а что, буду чуть ли не как президент с толпой телохранителей.

С такими вот мыслями я поспешила в кабинет архимага, договорившись с Миламирой, что перед поездкой зайду за ней. Но, увы, мне не повезло, запертая дверь безмолвно свидетельствовала, что Нрадей отсутствует. Вдобавок встретившийся в коридоре ректор обрадовал, что архимаг уехал из университета на пару дней по неким срочным делам.

Я даже растерялась. И вот как теперь быть? Ехать в Раззард без охраны слишком рискованно. Можно вроде как и подождать пару дней, пока Нрадей не вернется. Но, как назло, протерлась подошва у единственных туфель, и срочно нужны были новые. Вот тоже, что за обувь, если так быстро приходит в негодность? Хотя ее просто и не положено носить постоянно, у местных аристократок ведь столько туфель, что часто надевать одну и ту же пару – дурной тон. А я вот одну единственную носила все это время.

Я так погрузилась во все эти тяжкие философско-туфельные думы, что Дейвона заметила только тогда, когда прямо у меня над ухом зазвучало вкрадчивое:

- И куда так спешим?

Вздрогнув, я замерла на месте. Мужчина моей мечты стоял буквально в полушаге от меня, улыбался. И больше никого в коридоре не было.

- Почему ты всегда так подкрадываешься? – спросила я первое, что пришло на ум, уже традиционно пытаясь подавить ненормальную восторженность.

- Я не подкрадываюсь, просто ты такая задумчивая, - парировал Дейвон, упершись рукой в стену и тем самым загораживая мне проход. – Надеюсь, обо мне думаешь?

- Конечно, - с архиважным видом я кивнула. – Думаю, чего это ты ко мне так прицепился.

Вообще он вел себя престранно. Нет, никаких таинственных или злодейских делишек за ним вроде как не замечалось, но и дня не проходило, чтобы мы с Дейвоном не встретились. На волне моего мимимишного к нему отношения я бы, может, и порадовалась, но здравый смысл весьма отрезвлял все эти порывы.

Странно, Дейвон довольно ровно отнесся к факту, что я ни разу не аристократка из почтенного рода, а самозванка с улицы. Мало того, что его обман не возмутил, так наоборот – будто бы даже обрадовал. Ну да, с простолюдинкой можно же и не заморачиваться с правилами этикета и приличия. Но если Дейвон рассчитывал быстренько охмурить и поразвлечься, то он явно выбрал не тот объект для легкой победы.

- Кристина, ну вот что ты опять начинаешь? – он вздохнул. – Почему «прицепился»? Я ведь говорил тебе и не раз, что ты мне нравишься. Очень, - и снова чарующая улыбка. – Неужели это преступление – искать встречи со столь интересующей меня девушкой? Может, хватит подозревать меня непонятно в чем?

- Я тебя не подозреваю, я тебе просто не доверяю – это разные вещи, - возразила я.

- Почему? – не унимался он.

- Потому что я тебя совсем не знаю.

Интересно, это нормально, что мужчина мечты начинает раздражать?

- Вот и будем знакомиться поближе. Предлагаю сегодня погулять вместе в парке. Что скажешь?

Я на миг задумалась, меня тут же осенило.

- Дейвон, у меня встречное предложение. Не составишь мне компанию в поездке в Раззард? Мы с подругой собрались в торговую лавку, а одним немного боязно.

- А подругу тебе брать с собой обязательно? – он досадливо поморщился.

- Обязательно.

После такого красноречивого выражения его лица - тем более.

Я тут же с деланным расстройством добавила:

- Но раз ты не хочешь, попрошу кого-нибудь другого составить нам компанию…

 - Так, никого другого нам точно не надо, - перебил Дейвон. - Конечно, я поеду с вами. С таким сильным магом как я уж точно ничего бояться не стоит.

Ну е-мое, он еще и хвастун... Как так, ведь по всем ощущениям мужчина всей моей жизни, но при этом каждая встреча добавляет капельку разочарования... Хотя, может, это и вполне нормально, не бывает же идеальных людей.


Дейвон по-джентельменски отправился за каретой, через полчаса должен был нас ждать у главного университетского входа. А я захватила из своей спальни мешочек с золотыми, которыми Нрадей расщедрился от имени Градарийского королевства. И поспешила к Миламире.

Она не пришла в восторг от известия, что Дейвон составит нам компанию. Пока мы спускались по главной лестнице в холл, Мила пыталась объяснить на мои дотошные расспросы:

-    Да я его и не знаю ведь. Но уже одно то, что он в хороших отношениях с Райной, настораживает. Даже ходили слухи, что Дейвон и Райна официально жених и невеста. В общем, я бы тебе советовала сильно ему не доверять.

-    Я и не доверяю, - удрученно пробормотала я и самой себе едва слышно добавила: - хотя вот почему-то очень хочется.

Но Мила явно мои слова расслышала, вдруг предложила:

-    Так, может, тебе с ним вдвоем в город съездить? Я же вам только мешать буду.

-    Слушай, мне Дейвон нужен исключительно для защиты, - я замотала головой. - Да, вот такая вот я бессовестная эгоистка, - и подхватив Милу под локоть, ускорила шаг.


Кареты тут предоставлялись либо самим университетом, либо у аристократов были свои. Но Дейвон ждал нас как раз у университетской. Может, личной не имелось, а, может, просто не стал лишний раз красоваться.

-    Дамы, прошу, - галантно открыл нам дверцу.

Но не успели мы с Милой разместиться, как послышался возглас:

-    Постойте! Я тоже с вами! - по ступенькам от главного входа сбежал щуплый юноша, едва не споткнувшись. - Вы же в Раззард, да?

-    Да, - мрачно подтвердил Дейвон.

Правда, это его «Да» прозвучало как «Да чтоб вас всех, я вообще-то на тет-а-тет рассчитывал». Я едва удержалась от смешка. А вот Мила на появление нового попутчика отреагировала довольно странно. Враз потупила взгляд и еще больше ссутулилась, словно стремясь стать совсем незаметной. Но я, конечно, при всех с расспросами приставать не стала.

Да и парень на Миламиру совсем никак не отреагировал. Усевшись в карету, тут же принялся читать прихваченную с собой книгу и нас не замечал. Этот щуплый взлохмаченный незнакомец мне с первого взгляда навеял ассоциации с земными заядлыми компьютерщиками, которые за всю жизнь ничего тяжелее мышки не поднимали и чуть ли не жили в интернете. В общем, он выглядел явно оторванным от действительности, да и не особо-то ею интересующимся. Хотя при этом, само собой, был из числа аристократов.

Вот так вот не особо веселой компанией мы и поехали в Раззард. Уткнувшийся в книги и ничего вокруг не замечающий незнакомец. То ли перепуганная, то ли смущенная Миламира, словно бы мечтающая вообще раствориться в воздухе. Мрачный-премрачный Дейвон, сверлящий меня пристальным взглядом. Ну и воспрянувшая духом я.

Нет, правда, у меня резко улучшилось настроение. Просто вспомнилось, как мы с Андаром тоже ехали в карете. И пусть я тогда была в облике Зафини, но почему-то даже забавными те дни теперь казались. Как я бедному принцу нервы трепала, а он все понять не мог, что с ним за невидаль такая творится, не привык, бедняга, к эмоциям. И в довершение воспоминаний в мыслях мелькнуло, как я пыталась в легкой панике и попытке заговорить зубы вытребовать экипаж с раскрашенными в цвета радуги единорогами. У Андара в этот момент было такое выражение лица... Я даже тихо засмеялась, не удержавшись. И тут же натолкнулась взглядом на внимательно наблюдающего за мной Дейвона. Казалось, маг пытается чуть ли не мысли мои прочесть. Зачем только? И ведь он ни разу за последние дни не спросил о моем знакомстве с Ивелланским принцем, хотя ведь сей факт явно должен был вызвать любопытство.

Я снова отвернулась к окну. В который раз себе признала, что несмотря на мою странную восторженную влюбленность, Дейвон безмерно подозрительный. Да и мне сейчас не о личной жизни надо думать, а о том, чтобы спасти свою жизнь вообще. Перспектива оказаться в кандалах не особо привлекала. Хорошо, хоть магическая сущность разбиралась в происходящем куда лучше меня и предупреждала об опасности.


В Раззарде жизнь била ключом. По крайней мере, в торговой части города. Незнакомый попутчик почти сразу затерялся в толпе, мы с Милой бродили между торговыми лавками. Дейвон не отходил от меня ни на шаг. Вот только в его присутствии я чувствовала не безопасность, а неприятную назойливость. Будто он не оберегал меня, а чуть ли не конвоировал.

Примерно за час я купила себе пару платьев, новые туфли и еще нужных вещей по мелочи. Мальчишки- посыльные относили покупки в карету, так что самим нам ничего нести не пришлось. И вот вроде бы уже пора была возвращаться в университет, но мне ужасно не хотелось. В который раз заскреблась досада, что вокруг меня удивительный неизведанный магический мир, а я все сижу в четырех стенах и ничего не вижу.

Но Дейвон поторопил возвращаться:

-    Дамы, если с покупками все, то пора в обратный путь. А то ведь еще к завтрашним занятиям подготовиться нужно.

Я чуть зубами не заскрипела. Завтра же практика по магической защите! И Нрадей как назло уехал... Ну ничего, просто не пойду на эту практику и все.

С такими мыслями я шла в толпе вслед за Дейвоном, за мной не отставала Миламира. У нее, кстати, улучшилось настроение. То ли потому, что тот наш попутчик исчез, то ли просто так. А я все рассеянно смотрела по сторонам, и совершенно случайно взгляд зацепился за знакомый предмет. Резко затормозив, я тут же свернула к открытой торговой лавочке.

Здесь на прилавке красовались всевозможные безделушки: фигурки, статуэтки, необычные подсвечники и прочие поделки. Но, кстати, выполненные с чуть ли не ювелирной искусностью. Их было очень много, глаза бы разбежались, но мое внимание зацепили два дракона, черный и золотой. Точь-в-точь как те, взявшиеся вдруг из ниоткуда, что хранились теперь у меня в комнате.

Продавец, упитанный и явно довольный жизнью мужчина средних лет, тут же начал мне предлагать:

-    Чудеснейшие товары для прекрасной юной дамы! Что пожелаете? Быть может, одну из этих великолепных статуэток? О, любая из них украсит даже самую невзрачную комнату!

-    Кристин, ты что? - из толпы ко мне вынырнула Миламира. - Так исчезла вдруг.

А вот Дейвона пока видно не было. Но меня это сейчас как раз и устраивало. Не хотелось, чтобы он увидел заинтересовавшее меня.

-    Скажите, пожалуйста, - тихо спросила я, - а вот эти фигурки драконов, они что значат?

-    О-о, - протянул продавец, в демонстративном восхищении закатив глаза, и чуть ли не заговорщически продолжил: - Это символы Дракона Дня и Дракона Ночи, они созданы самой Митриной. Да-да, вы не ослышались, - он чуть ли не пыхтел от гордости, - именно Митриной. Существуют в единственном экземпляре и их больше нигде, кроме как в моей торговой лавке, не найти.

-    Но это просто безделушки, так? - Миламира явно не поняла, чем именно тут восторгаться.

-    Это не просто безделушки, - оскорбился мужчина и высокопарно пояснил: - это олицетворения сильнейших магий. И, конечно, раз они созданы великой владычицей Митринского леса, они таят в себе некую непознаваемую силу.

-    То есть вы сами не знаете, что в них такого, - подытожила Миламира. Вот если с аристократами она терялась и отмалчивалась, то с простыми людьми общалась запросто.

Но продавец пропустил ее слова мимо ушей, продолжил:

-    Только вот, к сожалению, эти два дракона уже проданы, покупатель вот-вот за ними придет. Но зато я могу вам предложить чудесные статуэтки лебедей, покрытых драгоценной эмалью!

-    Нет, спасибо, - я вздохнула. Ну да, наивно было ждать, что продавец торговой лавки вдруг враз мне объяснит все тайны местного мироздания.

Мы с Милой уже отошли на несколько шагов, как вдруг на меня волной накатило странное наитие. На миг замерев на месте, я обернулась. К прилавку с безделушками спешно подошел мужчина. Средних лет, одетый просто: и не аристократ, но и явно не бедняк. Он вообще во всем выглядел «средне»: не высокий и не низкий, не худощавый и не плотный, не красавец и не урод - в общем совершенно обычный мужчина лет сорока пяти или даже за пятьдесят.

-    О, добрый день! - с улыбкой приветствовал его торговец. - Вот, как и договаривались, для вас берег, никому не продал, - аккуратно завернул пару металлических драконов в небольшой отрез черного бархата и перевязал золотистой бечевкой.

-    Премного вам благодарен, - мужчина в ответ протянул внушительный мешочек, похоже, с золотыми.

Взял свою покупку крайне бережно, как величайшее сокровище. И только в этот момент внезапно заметил стоящую в стороне и пристально наблюдающую меня.

Мужчина оторопел. Точно так же замер без движения, только бархатный сверток чуть подрагивал в его пальцах. Нервная дрожь?

А мы ведь встретились взглядами лишь на несколько мгновений. Но даже за это время и на расстоянии в несколько шагов меня как оглушило. В усталых блекло-голубых глазах незнакомца плескалось будто бы безграничное понимание. А еще искренность. Сожаление, сочувствие и чистейшая доброта...

А в следующий миг он спешно рванул прочь, смешавшись с толпой. Чуть неуклюже и даже дергано... Проклятье! Да это же он! Тот ненормальный недониньзя, который пытался меня убить! Но его глаза... Я могла поклясться, что Митрина говорила именно о нем! Только ему я могу доверять!

И не раздумывая ни секунды, я рванула следом за сбежавшим.


В прятки со смертью. Глава третья

Вот где логика? Этот тип пытался меня убить и вполне вероятно еще не раз нападет. И стоит ли доверять ему только из-за слов Митрины, у которой явно свои какие-то хитросплетения на уме? Нет, естественно. Но вот сейчас я упорно преследовала этого незнакомца в толпе, а он все старался скрыться. Пусть вопреки всякой логике, но я чувствовала, что мне обязательно нужно с ним поговорить. Словно бы этот мужчина был эдаким ключом к разгадке всего происходящего.

И хотя недонинзя явно знал город лучше меня, но его неуклюжесть постоянно подводила. Пару раз в спешке он едва не врезался в прилавки у торговых лавок, ну и с прохожими сталкивался стабильно. При этом оглядывался с таким перепуганным видом, словно за ним гонится стадо маньяков, а не безобидная девушка.

Наконец, он свернул в узкий переулок, я тут же следом. И на этом погоня закончилась. Мужчина споткнулся о нагромождение корзин и растянулся на мостовой. Я подоспела к нему как раз в тот момент, когда он пытался встать.

- Послушайте, я просто хочу с вами поговорить, - спешно начала я. – Пожалуйста, не убегайте. Я ведь понимаю, что на самом деле вы не хотите меня убивать, но вам зачем-то это очень надо. Вы что-то знаете про меня или связанное со мною, так?

Кряхтя и держась за спину, он встал на ноги. Шумно вздохнул и все-таки встретился со мной глазами. И снова меня поразило, насколько искренний и сочувствующий у него взгляд.

- Ты даже не представляешь, во что ввязалась, девочка, - тихо произнес он и словно бы тут же пожалел о своих словах.

- Так вы объясните, и я буду представлять, - с улыбкой попросила я.

Он хотел что-то ответить, но вдруг прислушался.

- Уходи скорее, - порывисто бросил мужчина и спешно скрылся за следующим поворотом переулка.

А я и шагу сделать не успела. Передо мной вдруг мелькнула чья-то тень и от брошенного мне в лицо фиолетового порошка сразу перед глазами поплыло. Закашлявшись, я едва удержалась на ногах – настолько резко накатила слабость. Но меня почти тут же кто-то подхватил на руки, причем даже весьма аккуратно, и куда-то понес. Я толком ничего не видела, лишь очертания. Не могла ничего сказать, да и пошевелиться тоже. Вот же засада!

А неведомый мой похититель донес меня до экипажа, насколько я поняла по очертаниям, и дальнейший путь мы уже ехали. Во времени я сейчас совсем не ориентировалась, так что, может, и пять минут прошло, а, может, и часа два, но, наконец, движение прекратилось. Неведомый сопровождающий снова взял меня на руки. Перед моим взглядом туманно мелькнула непримечательная уличная дверь, потом полутемный коридор и лестница. И снова дверь.

Меня занесли в небольшую комнату. Тут уже кто-то ждал, но я пока разглядеть не могла. Похититель опустил меня на стул, и спешно ретировался. Едва послышался звук закрывшейся за ним двери, как передо мной полыхнуло несколько искр, и в один миг я пришла в себя. Вскочив на ноги с намерением тут же бежать, я так и замерла на месте. Напротив меня стояла королева Иввена. И пусть ее роскошное платье скрывал серый дорожный плащ, да и обстановка вокруг больше соответствовала комнате для постояльцев в бедной таверне, но мачеха Андара даже здесь смотрелась истинно по-царски.

- Беги, если хочешь, - довольно равнодушно она указала на выход из комнаты. – Но думаю, тебе все же стоит остаться.

Нет уж, спасибо. Я хоть сегодня явно не дружу с головой и логикой, но не до такой же степени.

Я уже схватилась за ручку двери, как Иввена задумчиво произнесла, будто просто подумала вслух:

- Самое забавное, что ты, похоже, действительно любишь его.

Подавив так и напрашивающее «Кого?», я нажала на ручку двери, но мачеха Андара продолжала:

- И ведь несмотря на это, ты все равно готова уйти в свой мир при первой же возможности… А что, если я тебе эту возможность предоставлю?

Вздохнув, я все-таки обернулась:

- Ну вот что вы мне лжете? Я же прекрасно знаю, что нет больше для меня возможности покинуть этот мир.

- И кто такое сказал? – королева наградила меня весьма скептическим взглядом.

- Один очень уважаемый архимаг. И уж извините, но ему я доверяю куда больше, чем вам.

Точнее, вам не доверяю еще больше, чем не доверяю Нрадею.

- Твое право, - Иввена сдержанно улыбнулась. – Но, полагаю, этот уважаемый архимаг все же не в состоянии вернуть тебя в твой мир.

- А вы, значит, в состоянии? – не без сарказма парировала я.

- Да, - вот так просто подтвердила королева.

Брезгливо окинув взглядом стоящий рядом с ней стул, она все же аккуратно присела. Указала мне на стул по другую сторону стола:

- Может, все-таки поговорим? Даю тебе слово, что никто тебя тут удерживать не станет. То, что так сюда привели, было вынужденной мерой. Вряд ли бы ты пришла добровольно. А ведь этот разговор куда выгоднее тебе, чем мне.

Мой здравый смысл посопротивлялся-посопротивлялся, но все же сдался под натиском сегодняшней импульсивной нелогичности. Я присела на стул, скрестив руки на груди, и хмуро спросила:

- Что за игру вы ведете? То вы устраиваете заговор против Андара, намереваясь попутно меня убить. То вдруг решили со мной вежливые беседы разводить. Неужели вы думаете, что после всего этого я вам поверю?

 -   Я думаю, что ты все же умная девушка. По крайней мере, на это надеюсь, - Иввена снова сдержанно улыбнулась. - У тебя нет причин мне верить, но что, если я эти причины назову?

-    И какие же, например? - мне даже любопытно стало.

-    Например... - королева демонстративно задумалась. - Вот хотя бы то, что ты оказалась в этом мире неслучайно. Расен выполнял мой приказ, и служит он исключительно мне, хотя это и строжайшая тайна.

Расен... Расен... А, это тот маг, который перенес меня сюда!

-    Так а в чем тайна? - не поняла я. - И так известно, что вам служат и Расен, и Датритти со своей премилой розовой дочерью. И еще некий подставной претендент в новые короли, чтобы сменить ненавистную вам правящую сейчас династию.

Королева выслушала меня с искренним любопытством, даже будто бы повеселела.

-    А про это тебе тоже некий уважаемый архимаг сказал?

-    Это мне много кто говорил.

-    Но как-то нелогично получается, согласись, - чуть наклонив голову на бок, она смотрела на меня с полуулыбкой. - Я ведь все же лучше знаю, что я делала и по каким причинам. И уж тем более, кто кому служит.

-    То есть? - что-то я запуталась.

-    Ты думала, что я - главный, так сказать, зачинщик, верно? Боюсь, мне придется тебя разочаровать. Да, ты верно сказала, я веду свою игру, но лишь для того, чтобы не быть пешкой в руках другого игрока.

-    Какого еще другого игрока? - я начала раздражаться.

-    Как раз того, кому и вправду необходима смерть Андара, - очень серьезно произнесла королева. - Твоя версия, что я якобы устроила все это из ненависти к правящей династии, не выдерживает критики. С моей стороны строить заговоры на основе лишь неприязни было бы, мягко говоря, довольно глупо. Здесь все намного сложнее, чем тебе кажется.

-    Слушайте, хватит говорить загадками! - вспылила я. - Вы нормально объяснить не можете? Кому необходима смерть Андара?

Иввена смотрела на меня с чуть ироничным пониманием, но все же не стала ходить вокруг-да-около.

-    У Андара только один равный ему враг. Дракон Дня.

-    Принц Урамм? - нахмурилась я. - Но он же вроде как слабоумный.

-    Это тебе тоже кто-то сказал? - королева даже тихо рассмеялась. - Кристина, нельзя же верить всему, что говорят.

-    И что говорите вы в том числе, - зло парировала я. - Да и зачем вы мне все это рассказываете? Если уж и вправду не пылаете неприязнью к Андару, то предупредите об опасности его и как можно скорее.

- А кто мне поверит? Но, впрочем, ты права, тебе и вправду все это незачем. Я лишь пыталась объяснить, что не желаю зла и вправду могу помочь. Пусть магия Дракона Ночи изолировала наш мир от перемещений, но все же есть одна лазейка. Если ты согласна вернуться домой, то я все осуществлю.

-    Но с чего вдруг? - что-то я не спешила ей верить. - Раз, по вашим словам, Расен служит вам, то именно по вашему повелению меня притащили сюда. А теперь вот вы так навязчиво хотите меня выпроводить.

-    Все объяснимо, Кристина. Просто теперь я понимаю, что вся эта затея слишком опасна, мне не переиграть Дракона Дня. И тут единственный вариант - лишить его главного козыря.

-    И этот козырь - вроде как я?

-    Именно. Вот и подумай обо всем этом, - королева встала. - И о том, что с твоей помощью уничтожат Андара. И о том, что тебя саму потом вряд ли оставят в живых. А пока есть шанс исчезнуть из этого мира, было бы глупо им не воспользоваться. Я надеюсь, ты примешь правильное решение. Ну а пока мне пора. Тебя уже кто-то рвется спасать, - она чуть иронично мне улыбнулась. - До встречи.

Иввена хоть и спешно, но со все тем же царственным достоинством скрылась за неприметной дверью напротив той, через которую внесли меня. Очертания смазались, стена стала ровной, словно там никогда и не было еще одного прохода. И тут же где-то рядом раздался глухой удар, даже пол тряхнуло. Я ринулась к выходу, но меня опередили.

Едва не получив по лбу распахнувшейся дверью, я шарахнулась назад, но меня почти тут же кто-то перехватил за талию. Клубы дыма из коридора в один миг наполнили маленькую комнату, сведя всю видимость на нет.

-    Ты как?! Ты в порядке?! - по обеспокоенному голосу я сразу узнала Дейвона. Но я даже не ответила, настолько меня изумило с какой зашкаливающей тревогой он говорил. Словно я была главным сокровищем нации, которое он поклялся защищать до последней капли крови.

Дейвон, видимо, расценил мое молчание по-своему. Тут же подхватил меня на руки и быстро понес прочь. Я только сейчас обратила внимание, что обволакивающий нас дым вовсе не от какого-либо пожара, явно магический, как маскировочная завеса.

-    Да, я сама могу идти, честное слово, - пробормотала я, хотя и хотелось немного поизображать смиренную красавицу, спасенную отважным возлюбленным.

-    Нет уж, - сердито парировал Дейвон, как-то здесь ориентируясь и неся меня сквозь дым,- сама ты уже находилась. Куда ты вообще сбежала?! Что за глупая выходка?! Города не знаешь, магией не владеешь, беззащитная слабая девушка, так куда тебя понесло?! Да я чуть с ума не сошел, когда ты пропала!

И хотя моя восторженная влюбленность сейчас вовсю умилялась, но здравый смысл жаждал ответов.

-    Дейвон, спасибо, конечно, за заботу, - осторожно произнесла я, - но ты как-то странно себя ведешь. Как-то чересчур...

-    Что странного в том, что я о тебе беспокоюсь? - он будто бы даже разозлился. Судить я могла только по интонации, из-за дыма не видела выражение лица Дейвона.

-    Так ты меня от силы пару недель знаешь, - напомнила я.

-    И что? Я еще при первой нашей встрече все решил.

-    Что решил? - я мигом насторожилась.

Но в этот момент дым вокруг нас рассеялся. Мы оказались в ведущем на торговую площадь безлюдном переулке. Только сейчас Дейвон опустил меня на ноги и, честно говоря, я едва подавила порыв сбежать, настолько люто смотрел на меня маг.

-    Кристина, давай договоримся прямо сейчас, - не сводил с меня убийственного взгляда, словно желая пригвоздить к месту, - больше такого не повторится. За территорией университета ты не отходишь от меня ни на шаг.

-    Дейвон, а тебе не кажется, что ты немного перегибаешь палку? - я очень старалась говорить вежливо, хотя меня и взбесил его командирский тон.

-    Я просто не хочу, чтобы с тобой что-нибудь случилось, - Дейвон вздохнул. - Ну вот что ты на меня так смотришь?

-    Жду конкретных пояснений, - я скрестила руки на груди, не сводила с него пытливого взгляда.

Дейвон снова мученически вздохнул и сдался:

-    Ладно, хорошо. Господин Нрадей на днях попросил, чтобы я обеспечил тебе безопасность.

Мдя. Вот только размечтаешься, что мужчина мечты готов ради тебя горы снести, как выясняются его истинные мотивы.

-    Но дело ведь совсем не в этом, - Дейвон вдруг взял меня за руки. - Да, я согласился на просьбу архимага. Но только потому, что ты... Ты важна для меня, понимаешь?

-    Не понимаю, - я хотела отстраниться, но он не только не отпустил, но вдруг притянул в свои объятия.

-    Сейчас объясню понятнее, - Дейвон чуть лукаво улыбнулся.

Он наклонился к моему лицу, я даже на миг восторженно затаила дыхание в ожидании поцелуя... И тут же меня словно ледяной водой окатило осознание - я не хочу этого. Совсем. Вообще. Никак. Даже при всей зашкаливающей влюбленности. Аж холодок ужаса вдруг по спине пробежал. И за секунду до того, как губы Дейвона коснулись моих, я отпрянула назад.

-    Нам пора, - старательно избегала его взгляда. - Там Миламира наверняка волнуется, куда я пропала.

-    Единственное, что тебя в данный момент интересует - это волнение твоей подружки? - в голосе Дейвона раздражение перемешивалось с откровенной осадой.

-    Меня вообще-то много всего волнует, но я не вижу смысла все озвучивать, - я мило ему улыбнулась, даже рискнула встретиться взглядом. - Так что, идем? Я обязательно передам господину Нрадею спасибо за такого замечательного ответственного охранника.

-    Это сейчас был сарказм? - мрачно смотрел на меня он.

-    Почему же? Просто планы на будущее.

-    Ладно, идем, - внаглую взяв меня за руку, Дейвон пошел вперед.

Мы миновали торговую площадь, нашли нашу университетскую карету. Здесь уже ждала взволнованная Миламира, да и тот попутчик почти сразу нарисовался со стопкой книг в руках. Так же вчетвером мы поехали обратно. Всю дорогу я смотрела в окно и хотя почти постоянно чувствовала на себе взгляд Дейвона, делала вид, что не замечаю. Уж слишком все это было странно... Красивый молодой мужчина проявляет ко мне явный интерес, я так вообще от него чуть ли не млею в приступе влюбленности, но при этом словно какой-то стоп-кран срабатывает... Впрочем, оно и к лучшему. Что-то чем дальше, тем запутаннее все вокруг меня становилось. А в таких обстоятельствах трезвый рассудок необходим как никогда.


Я не рассказывала Миламире о себе. И надо отдать ей должное, она и не расспрашивала, даже когда на весь университет прогремело о моем самозванстве. Вот и сейчас я пространственно ответила, мол, заблудилась немного в толпе, и Дейвон меня нашел. Прозвучало весьма фальшиво, но Мила не стала на этом акцентировать внимание. И уже за одно то, что она деликатно не лезет в мою жизнь, хотелось все-все ей рассказать.

После этой вылазки в город мы с Милой сидели в моей комнате. Нам сюда и ужин на двоих принесли. И хотя я рассеянно думала о своих заморочках, краем уха старательно слушала подругу:

-    Тот парень, что сегодня с нами ездил, - он то краснела, то сбивалась, - это Брион, единственный сын правителя Раззарда и, соответственно, родной брат Райны.

-    То есть, получается, вы с ним в одном доме жили? - уточнила я.

-    Ну как... да... он-то жил, а я служанкой работала. Но Брион меня и не замечал никогда, наверное. Только и он сам по себе такой, тихий, незаметный, рассеянный даже, - на лице Милы вдруг расцвела мечтательная улыбка, - никогда слова грубого не скажет...

-    Какой странный контраст, стерва-сестрица и тихоня-брат... - задумчиво констатировала я. - Так, Мила, здесь же вы на равных положениях. Может, тебе, ну не знаю, попытаться с ним хотя бы заговорить?

-    Ты что? - ахнув, она так всплеснула руками, что едва не опрокинула стоящие рядом на столике чашки с чаем. - Да я в его сторону даже смотреть лишний раз не решаюсь. И вовсе мы здесь не равны, - Мила сокрушенно вздохнула. - Он - сын правителя, а я... Я никто.

-    И вовсе ты не никто, - нахмурилась я. - Я, конечно, не особо в ваших сословных неравенствах разбираюсь, но неужели это имеет настолько большое значение?

Спросила и сама тут же себе мысленно напомнила, что наверняка имеет. И сын правителя никогда не отнесется с серьезными намерениями к служанке. Как и принц к девушке из другого мира.

-    Ты очень издалека, да? - деликатно уточнила Миламира.

-    Очень, - я устало потерла лоб. - Ты даже не представляешь, насколько издалека. И там, откуда я, все-таки намного проще. Есть, конечно, всякие предрассудки, но все равно влюбленные могут быть вместе, несмотря на разное положение в обществе.

-    Ну мы с Брионом не влюбленные. Он вряд ли даже о моем существовании знает, - Мила печально улыбнулась.

-    Знаешь, Кристина, я даже тебе завидую. Ты такая бойкая и красивая, у тебя точно никогда не будет проблем в личной жизни.

Я даже не сдержала нервный смех. И тут же следом кольнуло неприятное чувство. Просто вдруг вспомнились слова королевы Иввены «Самое забавное, что ты, похоже, действительно любишь его». Теоретически она могла иметь в виду только Андара. Но с чего такие выводы? Впрочем, она вполне могла сказать это лишь для привлечения моего внимания, чтобы я сразу не сбежала. Знать бы еще, что у нее на уме... И не только у нее, а у всех, кому я так или иначе позарез нужна. А то что-то я так однозначно догадывалась, меня ждало много сюрпризов. И не факт, что приятных.


В прятки со смертью. Глава четвертая

Я пол ночи не спала, обдумывая сложившуюся ситуацию. Вот со своей стороны каждый выглядел белым и пушистым и желал мне исключительно добра: что архимаг Нрадей, что королева Иввена. Но ведь оба, несомненно, преследовали свои корыстные цели, в которых я была некой важной деталью. Так кому верить? Только недонинзе со взглядом олененка Бэмби? Для начала этого «неуловимого мстителя» еще как-то поймать нужно. Да и тоже, верить ему лишь на основании слов Митрины? Но можно ли верить самой Митрине? Уж она-то точно из всех самая мутная.

В общем, никаких озарений меня не посетило, я только окончательно запуталась. Заснула уже под утро, но встала по привычке рано. Даже сначала сонно на занятия начала собираться. И только уже полностью готовая замерла у двери из комнаты, запоздало спохватившись, что я вообще-то сегодня злостная прогульщица. Ведь предстояла смертоубийственная практика, на которой мне уж точно не стоило появляться.

Но едва я отошла от двери, как вдруг окутавший меня туман мягко поволок обратно к выходу.

- Эй-эй, погоди, - обомлела я.

Туман послушно замер, но не исчез. Я озадаченно огляделась, но источника его так и не нашла. Да и я сама словно бы внутренним наитием этот туман ощущала. А ведь именно таким всегда в видениях был окутан мой дракон.

- Так, ты, получается, моя магия? – озадаченно уточнила я. Дожили. Уже с туманом разговариваю.

Он на миг окрасился в светлые тона и тут же снова потемнел. Я расценила это как знак.

- И ты, значит, намекаешь, чтобы я все-таки пошла на практику? – догадалась я.

Туман снова мягко поволок меня вперед.

Я мученически вздохнула.

- Ладно, ладно, пойду я на это занятие. Ты в этом разбираешься все-таки лучше, чем я. Но учти, если меня прибьют, хана нам обоим, - я решительно повернула ручку двери, и туман тут же пропал, оставив после себя лишь смутную уверенность на душе.

Кто знает, вдруг и вправду из-за необходимости защитить моя сущность сегодня враз пробудится? В воображении сразу нарисовалось, как уронит челюсть магистр и замрут с открытыми ртами снобы-однокурсники, когда Дракон Дня явит себя. У меня даже настроение резко поднялось.

Сначала я первым делом зашла за Миламирой, но ее не застала. Ну да, я же вчера сказала, что на практику не пойду, вот подруга и не стала меня ждать, одна ушла. Ну а так коридор как всегда пустовал, высокорожденные аристократки еще и не собирались вставать и куда-либо идти. Оно и к лучшему, мне не хотелось портить настроение с утра встречей со сладкой парочкой Райна-Летта. Особенно после вчерашнего, когда они попались мне в общем холле. Там как раз было полно народа, чем, конечно, и решили воспользоваться эти две добрые девушки, чтобы унизить меня при всех. Ну а я вот ни разу не была настроена на очередное соревнование в колкостях. Так что в ответ просто вежливо посоветовала им сходить сдать свой яд целителям, наверняка те оценят по достоинству, ведь где еще найдут столь редких гадин. И хоть какая-то польза будет, а то нечего ведь больше с бедных Райны и Летты взять, кроме яда на анализы. Ответить мне ничего внятного они не смогли, да я и не стала дожидаться, когда их пыхтение в праведном гневе примет членораздельные формы. Так и ушла сопровождаемая взглядами двух оскорбленных аристократок и наблюдавших за нами студентов.

Но все равно сегодняшнее утро не обошлось без встреч. Среди сновавших в коридоре студентов меня вдруг выцепил Дейвон. Наверное, он хотел сказать «Доброе утро», но я опередила его, не удержавшись:

- Ты меня преследуешь?

Он демонстративно закатил глаза.

- Ну вот почему ты такая? Я всего лишь иду на занятия, увидел тебя, решил поздороваться, а ты сразу с подозрениями, - и безмерно укоряющий взгляд.

- Так ведь занятия у старшекурсников в другом крыле университета проходят вроде как. Или ты всегда идешь в обход?

- Ладно, - сдался Дейвон, - да, я нарочно тебя искал. Вчера ведь ты сразу сбежала, так толком не поговорили. Давай сегодня после занятий встретимся в парке? Погуляем, пообщаемся.

- Извини, но, вполне вероятно, что я не приду, - я покачала головой.

- Почему? – помрачнел он.

- Потому что у меня сейчас практика по магической защите, и добрый-предобрый магистр Мадис гарантировал, что я обязательно буду участвовать. А с непробудившейся сущностью сам понимаешь, - я развела руками, - шансы на то, что будет потом кому идти с тобой в парк, мизерны.

Видимо, Дейвон такого понятия как «черный юмор» не знал.

- Что? – обомлел он, и тут же глаза блеснули возмущенной злостью. – Да это же смертельно опасно для тебя! Ты почему господину Нрадею ничего не сказала?

- А где бы я его взяла, чтобы сказать? Слушай, Дейвон, нормально все будет,- я прямо таки излучала оптимизм. – Просто магистру Мадису хочется меня попугать. Естественно, убивать меня никто там не будет. Ну а насчет прогулки в парке я, так и быть, подумаю. Ладно, пора уже идти, а то так на занятия опоздаем.

Но только я сделала шаг в сторону, как Дейвон решительно произнес:

- Я с тобой пойду.

- Слушай, спасибо за заботу, но не вмешивайся, пожалуйста, - попросила я. – Для меня это шанс пробудить сущность.

 -   Или случайно погибнуть, - мрачно возразил он. - И вообще, возвращайся давай в свою комнату и на занятия ни ногой, пока господин Нрадей не вернулся.

-    Ну хорошо, - я старательно изображала смирение, решив не тратить время на препирательства, - пошла я обратно, - и побрела в другую сторону коридора.

Благо, Дейвон следить за мной не стал, так что поднявшись по лестнице, я сделала небольшой крюк по коридору этажом выше и таки добралась в итоге до нужной аудитории. И даже не опоздала.

Магистр Мадис встретил мое появление довольной усмешкой, а Мила аж запаниковала, когда я села рядом:

-    Кристина, ты что, - испуганно прошептала она, - тебе же нельзя было здесь показываться.

-    Так надо, - так же шепотом ответила я.

И ведь с каждым мгновением крепла странная уверенность, что эта разнесчастная практика и вправду станет судьбоносной. Главное, чтобы не в летальном смысле.

-    Итак, - начал магистр, - первым занятием сегодня повторим теоретические основы магической защиты. А затем Вас ждет непосредственно практика, - и мельком взгляд на меня.

Ручкой ему в ответ помахать, что ли? Настроение у меня улучшалось с каждой минутой.


Практические занятия всегда проходили в специальном зале, насколько я успела узнать. Огромный, величиной с футбольное поле, он выглядел настолько роскошным, что больше бы подошел для балов, а не для выплесков разрушительной магии. По периметру высились колонны, стены опоясывала череда балконов. Мебели здесь не имелось, так что всем пришлось стоять.

И почему я не удивилась, заметив на одном из ближайших балконов Летту с Райной, а на другом Дейвона? Причем, парочка девиц лучилась злорадством, им явно не терпелось посмотреть, как меня прибьют. А Дейвон же выглядел настолько мрачным и злым, словно собирался сам меня прихлопнуть за то, что сюда пришла. Но я постаралась не обращать на этих зрителей внимания, сосредоточилась на занятии.

- А каких-нибудь специальных костюмов нам не полагается? - не поняла я. - Не в платье же заниматься, что-то поудобнее нужно.

Магистр презрительно хмыкнул:

-    Неужели вы думаете, что какой-нибудь напавший на вас маг будет стоять в стороночке и ждать, пока вы переоденетесь во что-нибудь более удобное? Учитесь обороняться в любых условиях.

-    Но ведь вообще маловероятно, что на нас будет кто-либо нападать, - робко пробормотала Миламира.

-    Это на вас маловероятно, а у некоторых явно талант наживать врагов, портя людям жизнь, - парировал он.

Хоть я и прекрасно поняла, что снова я имелась в виду, но отвечать ничего не стала. Слишком у меня было хорошее настроение, чтобы портить его спорами.

Но магистр Мадис все же удивил, первым делом не меня вызвал, а парней по очереди отправил демонстрировать навыки магической защиты. Происходило это вполне однообразно: пока остальные стояли на безопасном расстоянии, к студенту в центре устремлялась со всех сторон атакующая магия. Создавал ее сам зал, насколько я поняла. Видимо, он был, так сказать, запрограммирован на любые магические проявления, преподаватель просто активировал нужное.

Да и сама атака была довольно слабой. Пусть я знала о ее разновидностях лишь из лекций того же магистра, но визуально по степени свечения потоков вполне получалось распознать. В основном мои однокурсники создавали куполообразную защиту, несколько все же повыпендривались приемами посложнее - явно красовались перед внимательно наблюдающими Райной и Леттой.

Милу магистр вызвал раньше меня. И хотя девушка явно робела и очень в себе сомневалась, но все же справилась, Мадис даже на миг одобрительно улыбнулся. Но потом его колючий взгляд злобно вперился в меня. Я только сейчас поняла, почему я осталась последней. Магистр, без сомнений, рассчитывал, что, наглядевшись на остальных, я трусливо сбегу, ведь повторить такое с отсутствием сущности просто невозможно. Наверное, Мадис все-таки был не таким уж законченным злыднем. Ведь даже сейчас смотрел на меня с явным намеком, мол, откажись.

Но я не собиралась идти на попятную. Я верила своему дракону. И если для него это настолько важно, я уж точно трусить не буду.

-    Моя очередь? - полуутвердительно спросила я.

-    Ваша, - чуть ли не процедил сквозь зубы магистр.

И в воцарившейся полнейшей тишине я вышла в центр зала. Пока никаких проявлений своей магии не чувствовала, но все же не волновалась.

С самого первого мгновения стало ясно, что что-то пошло не так. У всех до меня атака зала проявлялась одинаково, но сейчас по стенам побежали багровые световые трещины, и рванувшая ко мне магия, как минимум, десятикратно превосходила предыдущие атаки. А моя сущность по-прежнему не подавала признаков жизни...

Получается, жить мне оставалось лишь несколько мгновений. Сбежать в безопасную зону я бы все равно не успела. Перепуганный магистр Мадис явно пытался атаку остановить, но бесполезно. С балкона в зал спрыгнул Дейвон, но он был пока далеко. А для меня все происходило как в замедленной съемке. О чем я думала в эти последние секунды? О смысле прожитых девятнадцати лет жизни? Увы, нет. Мрачно размышляла, что это наверняка сладкая парочка подгадила. Райна придумала - как умная, а Летта осуществила - как обладающая драконьей сущностью и потому более-менее сильная в магии. Видимо, не могли уже эти двое терпеть, что я есть на белом свете. Интересно, а им что-нибудь за мою гибель будет? Надеюсь, хотя бы Нрадей им веселую жизнь устроит.


(ОТСУТСТВУЕТ ЧАСТЬ ТЕКСТА)

До удара оставались лишь доли секунды, как вдруг меня накрыла умиротворенная тишина. Из крошечной вспышки вокруг начало разрастаться ночное небо. Может, я просто уже умерла и мне кажется? Откуда могло в зале взяться небо?

Несколько мгновений, и уже можно было разглядеть очертания дракона. Полупрозрачного, нематериального, словно сотканного из расцвеченной звездами ночи. Очень бережно его крылья окутали меня, словно стремясь закрыть от всего мира. А я даже дышать на миг перестала. Как прохладный свежий ветерок в удушающий знойный день... Насколько странно и приятно прикосновения чужой сущности... Да, именно чужой. В сознании тут же вспыхнуло воспоминание:

-    Слушай, Андар, тебе заняться больше нечем, кроме как за мной гоняться? - я старательно сохраняла хмурый вид. - У тебя, как у наследного принца, других забот нет?

-    Ну почему же, - он смотрел на меня с демонстративной серьезностью, - как раз твоими поисками я выполняю свой долг перед страной. Необходимо найти тебя как можно скорее, пока ты мне половину жителей королевства сковородками не пришибла.

-    Ну-ну, - во мне снова всколыхнулась обида, - меня, значит, какой-то тип чуть магией не убил, я еле спаслась, а тебя это только веселит.

-    Кристина, ну кто, как не я, в курсе, насколько ты воинственна и коварна? - Андар даже засмеялся и уже серьезно добавил: - Тебе совершенно нечего бояться, связь между нашими сущностями сейчас сохраняется, так что моя магия в случае серьезной опасности непременно тебя защитит.

Окутывающая ночь рассеялась. Атакующей магии больше не было - видимо, дракон Андара просто принял весь удар на себя и свел его на нет. Да и сама сущность тоже исчезла. А я так и осталась стоять посреди зала. Честно, даже бы засмеялась, ведь сбылись мои фантазии об ошарашенных физиономиях окружающих.

В полнейшей тишине все просто смотрели на меня. Магистр даже держался за сердце, бледная до полусмерти Миламира аж дрожала, однокурсники синхронно походили на изумленные статуи. А уж Райна и Летта и вправду замерли с открытыми ртами. Не удержавшись, я этим гадинам даже приветливо помахала.

И только у Дейвона, стоящего в нескольких шагах от меня, кроме изумления, сейчас отражались на лице множество эмоций. И самое странное, даже глаза сверкнули. Откровенной ревностью и злостью. Он явно понял, что это проявилась именно магия Андара, и магу это не понравилось.

А вот даже магистр Мадис, похоже, не опознал, хотя, может, просто потому, что стоял дальше. Ведь за искристой пеленой атакующей магии четко разглядеть, может, не получилось бы.

-    Кхм... - прокашлялся магистр. - Вы в порядке?

-    В полном, - я кивнула. Не стала язвить, мол, ну и кто тут безмагическое ничтожество. Уж слишком у Мадиса вид был пришибленный и так. Интересно, что же его все-таки впечатлило? Проявившаяся неведомая магия или тот факт, что у него на занятии сейчас чуть студентка не погибла?

-    Занятие окончено, все свободны, - комкано пробормотал магистр и первым вышел из зала.

Подхватив Миламиру под локоть, я поспешила следом, провожаемая взглядами оставшихся. И во всем произошедшем меня очень волновал один вопрос: зачем? Зачем это понадобилось моей магической сущности? Неужели, чтобы Андар почувствовал этот всплеск своей магии? Даже мурашки по коже побежали от невнятного предвкушения. Но здравый смысл напомнил, что принцу сейчас все параллельно, да и свадьба вот-вот. Даже если Андар и почувствует, что его сущность где-то на расстоянии внезапно проявилась, он может не придать этому особого значения. Или все же?..


В прятки со смертью. Глава пятая

Я наивно надеялась, что всем хватило впечатлений от увиденного, и меня пока оставят в покое. По крайне мере, Миламира деликатно с расспросами не лезла, просто поглядывала на меня немного диким взглядом. Я пошла к себе в комнату, а моя подруга поспешила в библиотеку.

- Понимаешь, срочно надо кое-что уточнить, - комкано пробормотала Мила.

Наверное, что-то вроде «Что делать, когда у единственной подруги проявляется крайне странная магия». Я приставать с распросами, конечно, не стала, у меня вообще враз испортилось настроение.

В своей комнате, я закрыла дверь и прислонилась к ней спиной. Почему-то после бойкого веселья даже с элементами злорадства теперь вдруг наступила растерянная опустошенность. Я словно бы до сих пор кожей ощущала прикосновение магии Андара. Причем, моя сущность по-прежнему не давала о себе знать. И получается, такая пришибленная реакция была у меня самой, а не у моей магии. И догадка вертелась прямо на поверхности… Но мне пока не хватало решимости самой себе признаться, слишком многое это ставило под удар.

Зря я, конечно, надеялась, что меня пока не побеспокоят. Входную дверь толкнули так сильно, что я едва в сторону не отлетела. Так яростно жаждущим меня лицезреть оказался Дейвон. Внаглую вошел в комнату и даже дверь запер. Сверкал настолько разъяренным взглядом, что любой Отелло бы обзавидовался.

- Тебя стучаться не учили? – возмутилась я. – Или среди аристократов так и принято тупо вламываться?

- Кристина, я требую объяснений, - тихо, но очень грозно произнес Дейвон.

- Объяснений, как стучаться в дверь? Написать тебе подробную инструкцию?

- Кристина! - чуть ли не зарычал Дейвон, подходя ко мне. – Ты же прекрасно понимаешь, о чем я! Откуда взялась магия Дракона Ночи?! Что у тебя с ним?!

Я бы даже засмеялась над абсурдностью ситуации, но уж очень он выглядел пугающе.

- Дейвон, что вообще за претензии? – осторожно напомнила я. – Мы с тобой даже хорошими знакомыми друг другу не приходимся, а ты мне тут предъявляешь.

Он глубоко вздохнул, явно пытаясь успокоиться.

- Кристина, пойми, моя магическая сущность неумолимо накладывает свой отпечаток. Тигры чувствуют не так как другие, в этом дело. И пусть ты нас с тобой даже хорошими знакомыми не считаешь, но для меня уже все решено.

Хм, интересно. Драконы, значит, чувствуют все обостреннее. Тигры тоже чувствуют не так как другие. Я не удивлюсь, если тут у всех сущностей поголовно «не так». Мне резко захотелось к нормальным людям.

- Потому я и хочу знать, что тебя связывает с принцем Андаром, - пояснял дальше Дейвон, к счастью, все больше успокаиваясь. – Да, не буду скрывать, меня очень разозлило это вмешательство его магии.

- Ну да, тебе было бы приятнее, если бы меня там на месте прибило? – парировала я.

- Кристина, что за глупости? – Дейвон нахмурился. – Я ведь был уже совсем рядом, я успел бы тебя защитить.

- Ага, а раз не защитил, то Нрадей не даст тебе конфетку, - что-то мое раздражение уже зашкаливало. – Тебе что, кстати, архимаг пообещал в обмен на мою защиту? Только не надо, пожалуйста, обманывать, что ты взялся на чистом энтузиазме и природном благородстве.

Он мученически вздохнул и явно нехотя все же ответил:

- Нрадей гарантировал мне место в Градарийской гильдии архимагов, когда я закончу обучение.

Ну вот, как всегда. Вот и верь после этого в бескорыстных рыцарей без страха и упрека.

- Что ж, - я мило улыбнулась, - в свою очередь я постараюсь как-нибудь до конца твоего обучения дожить, чтобы своей гибелью не испортить тебе светлое будущее. А пока будь добр, покинь мою комнату.

- Кристина, ты мне главное так и не объяснила, - хмуро напомнил Дейвон.

- А, ну да, конечно, - демонстративно спохватилась я. – Слушай внимательно. Когда подходишь к двери в чужую комнату, сначала руку в кулак и аккуратно так постучи. И только когда тебе откроют или прозвучит разрешение войти, тогда и заходи в комнату, - я открыла свою дверь и красноречиво показала на выход.

- Я про Андара спрашивал! – Дейвон снова начал раздражаться.

- Извини, но тема меня и Андара тебя не касается. А вот тема «не ломиться без спроса в мою спальню» – очень даже.

Напоследок едва не просверля меня гневным взглядом, Дейвон все-таки вышел в коридор. Я тут же дверь закрыла и даже засов задвинула. Мда. Как все-таки быстро мужчина моей мечты начал превращаться в фактор раздражения. Хотя, может, я к нему слишком придирчива и даже не пытаюсь понять. Но вся беда в том, что мне этого теперь и не хочется…


Больше меня никто не беспокоил. Только служанка пару раз появилась, принесла обед и ужин. Я убивала время за чтением книг по магии, чтобы хоть как-то заглушить странную тоску. И вроде бы даже получилось, засыпала я уже без каких-либо гнетущих мыслей.

Но стоило мне погрузиться в сон, как я тут же оказалась посреди клубов тумана. На этот раз моя странная предприимчивая сущность не стала меня никуда тащить, я наблюдала на расстоянии. Туман передо мной расступился, открывая видимость.

 Роскошные покои... Сразу подумалось, что это королевский дворец в Ивеллане. И вправду, изображение чуть сместилось - в кресле сидел Андар. Задумчивый, даже мрачный, он смотрел в пространство перед собой, и хотя поза была расслабленная, мне казалось, что принц сейчас внутренне напряжен. Снова накатила щемящая тоска со страшной силой. Хотелось подойти к Андару, коснуться его лица... Ласково-ласково, чтобы взгляд потеплел, а мрачность сменилась улыбкой...

Но не долго я в мечтательной тоске любовалась Андаром, на туманном «экране» появилось еще одно действующее лицо - та шикарная блондинка, Ирия.

-    Андар, милый, - склонившись из-за кресла, она скользнула руками по его плечам, - я уже так по тебе соскучилась, - капризно надула пухлые губы, - ты в последнее время мне совсем не уделяешь внимания, - но тут же тон сменился на томный: - Может, мы сейчас...

Но Андар чуть раздраженно ее перебил:

-    Ирия, извини, мне сейчас совсем не до тебя.

Блондинка аж в лице изменилась. Казалось, она готова вот-вот закатить любовнику скандал, но ей все же хватило ума сдержаться. Все так же томно проворковала:

-    Да, конечно, милый, я понимаю, ты занят. Но я буду с нетерпением ждать, когда ты позовешь к себе.

И плавно покачивая бедрами, она ушла. Вот только Андар так на нее и не взглянул. О чем же, интересно, он так напряженно размышлял? Но долго гадать и не пришлось.

Он встал и куда-то направился. Сначала мимо проплывали дворцовые коридоры, потом была длинная винтовая лестница. Андар поднялся под самую крышу некой башни и толкнул здесь одну-единственную дверь, мимолетно по ходу постучав.

Комната, в которую он вошел, походила на смесь библиотеки с лабораторией. Наряду с разномастными книгами на стеллажах мерцали неведомыми зельями стеклянные сосуды причудливой формы. За большим столом в центре пожилой мужчина в серой мантии тщательно взвешивал некий светящийся порошок на золотых чашечных весах. А в углу комнаты за столиком поменьше худощавый паренек скрупулезно что-то выписывал в свиток из старой растрепанной книги. И если этого паренька я видела впервые, то пожилой маг был мне знаком. Именно ему король приказывал меня убить. Да и на той церемонии выбора невесты принца он тоже присутствовал.

При появлении Андара худощавый паренек подскочил и поклонился так резко, что чуть не опрокинул стул, на котором до этого сидел. Куда менее расторопный пожилой маг тоже поднялся, но не так быстро. Причем, явственно мелькнувшее на его лице беспокойство вперемешку с легкой паникой, красноречиво намекало, что принца он боится. Или боится, что Андар узнает правду?

-    Ваше Высочество, - чуть нервно произнес маг, - рады приветствовать вас.

-    Мне нужна ваша помощь, Бейн, - Андар не стал ходить вокруг-да-около. - Дело в моей магии.

-    Что-то не так? - Бейн даже удивился. Видимо, с Драконом Ночи вообще не могло быть что-то не так.

-    Сам понять не могу, - принц говорил без каких-либо эмоций. - Сегодня я почувствовал всплеск моей магии. Но мало того, что я его не провоцировал, так он еще и проявился где-то на расстоянии. Как подобное вообще возможно? Я целиком и полностью контролирую свою сущность, и этот всплеск магии произошел так, как обычно происходят и управляемые мною. Но я ведь точно знаю, что не вызывал его. Вы все же архимаг по высшим сущностям, должны знать, что же это такое.

На лице пожилого мага мелькнуло множество эмоций. От растерянной озадаченности до перепуганного понимания. Видимо, до него дошло, в чем дело. Вот только рассказывать принцу он, естественно, не стал.

-    Ваше Высочество, ни разу с подобным не сталкивался, - он отвел взгляд, старательно изображая глубокую задумчивость. - Но я обязательно постараюсь выяснить.

-    Хорошо, Бейн, я на вас рассчитываю, - хоть и произнес Андар совершенно спокойно, но я не сомневалась, он уловил перепад эмоций архимага и уж точно заподозрил подвох.

Он вышел из комнаты, но изображение за ним не последовало. Почему-то осталось здесь. Да и стало потихоньку затуманиваться. Видимо, показало мне все, что надо. И уже последние мгновения я видела сквозь туман.

Пожилой маг грузно опустился в кресло и, прикрыв глаза рукой, устало пробормотал:

-    Вот в этом главная сложность, Сион. В итоге вполне можно оказаться как между молотом и наковальней - между королем и наследным принцем. И если первый правит сейчас, то второй ведь скоро займет его место на престоле.

-    И как же быть, наставник? - тихо спросил паренек.

-    Тут главное, вовремя принять нужную сторону... - архимаг Бейн вздохнул и подытожил: - Ничего, до свадьбы принца Андара осталось всего три дня. А там уж ясно будет.

Большего я не увидела, все вокруг заволокло туманом.


Меня разбудил громкий стук в дверь. Пришлось вставать и сонно топать отпирать засов.

-    Госпожа, прошу прощения, но вас требует к себе господин архимаг, - пролепетала стоящая за дверью служанка.

-    Какой? - спросонья тормозила я.

Девушка даже растерялась.

- Так ведь он один здесь. Господин Нрадей.

Ага, значит, вернулся. И, видимо, уже в курсе вчерашних событий, раз жаждет пообщаться с утра пораньше. Делать нечего, я быстро переоделась, привела себя в порядок и поспешила в кабинет к Нрадею.


Архимаг ждал меня не один. В качестве сюрприза в кабинете был и Дейвон. Вот только как-то этот сюрприз не показался мне приятным. Видимо, мой «телохранитель» караулил Нрадея и спозаранку ему все рассказал, едва тот вернулся. Судя по дорожному костюму, архимаг пока даже переодеться после поездки не успел.

-    Кристина, я уже знаю о вчерашнем происшествии, - обеспокоенно и даже чуть нервно начал он, опустив приветствие. - И это весьма меня тревожит.

Ага, тревожит. У него даже левый глаз будто бы подергивается. Но я слушала и не лезла со встречными репликами. Банально потому, что в данный момент спать мне все-таки хотелось куда больше, чем говорить. А мрачный Дейвон сидел в одном из кресел и не сводил с меня пристального взгляда.

-    Мы уже выяснили, кто был виновен в произошедшем, - Нрадей расхаживал по кабинету. - Только что я провел беседу с магистром Мадисом, он искренне раскаивается и уверяет, что подобного не повторится. Но, как оказалось, атака на тебя была усилена магией извне. Мы знаем, кто именно это спровоцировал, - и тут он замялся, - но, к сожалению, применить резких мер не можем.

Ну да, Райна ведь дочка местного правителя. Кто ей слово против скажет.

Но Нрадей меня удивил:

-    Ведь иначе придется косвенно выдать, насколько мы заинтересованы в твоей магической сущности.

Ага, а будь я простым человеком, то пусть бы прибили, ладно.

-    Но тебе волноваться не о чем, - продолжал архимаг, - больше подобного не повторится. Я попросил Девона, и он любезно согласился за тобой присматривать и защищать от любой опасности. Так что в дальнейшем он будет тебя практически всегда сопровождать.

-    А без этого никак? - ну вот не впечатляла меня подобная перспектива.

-    Никак. Если жить хочешь, - мрачно ответил Дейвон.

Но Нрадей прервал зарождающуюся перепалку уже другим вопросом:

-    Только есть еще кое-что, Кристина, - смотрел на меня с нешуточным беспокойством. - Во время атаки на тебя в зале проявилась магия Дракона Ночи.

Я напряглась, опасаясь, что сейчас начнутся расспросы о моих взаимоотношениях с Андаром. Но все же не угадала.

-    Это очень плохо, Кристина, - Нрадей помрачнел еще больше. - Именно магия Дракона Ночи может мешать пробуждению твоей сущности Дракона Дня. Ведь это две исконно противоборствующие силы. И если мы не примем меры, то твоя сущность может просто замереть на грани без возможности когда-либо пробудиться.

-    А о каких конкретно мерах речь? - насторожилась я.

-    Ничего страшного, не волнуйся, - заверил Нрадей. - Речь всего лишь о том, чтобы избавить тебя от чужой магии. Но этот вопрос будем решать уже после разговора с Его Высочеством Ураммом. До бала в Раззарде и вашей встречи с градарийским принцем осталось совсем немного. А пока постарайся без сопровождения Дейвона не оставаться. В своей комнате, само собой, можно, но в остальном он всегда будет тебя сопровождать. Даже на твои занятия. Конечно, это временная мера до пробуждения твоей сущности. Не волнуйся, Дейвон тебя от всего защитит.

Я безрадостно покосился на «телохранителя».

-    А когда будет этот бал? - вздохнув, спросила я.

-    Принц Урамм прибывает через неделю. Тогда же состоится и бал, на котором решится твоя судьба, - чуть ли не как приговор подытожил Нрадей.

Но я и сама не сомневалась, что этот день будет для меня судьбоносным.


Последовавшие два дня настроение у меня было отличнейшим. Нет, Дейвон не вернул себе в моих глазах статус мужчины мечты. Да, как и накаркал Нрадей, мой защитничек таскался везде за мной. Но все же это оказалось довольно забавно и даже познавательно. Забавно потому, что теперь ко мне все относились иначе. Магистр Мадис даже лишний раз на меня не смотрел, одногруппники больше насмешливо не вякали и пошлостей не говорили - ну да, присутствие Дейвона сводило на нет всю их смелость.

И, конечно, поползли слухи. Но тут опять не обошлось без сладкой парочки Райна-Летта, без сомнений. Я без смеха не могла выслушивать, что подлая я Дейвона как-то прям убойно приворожила, так как Нрадея сочла для себя слишком старым. Да, и с магистром Мадисом я тоже явно что-то такое совратительное наколдовала, раз он перестал меня гнобить. Я чувствовала теперь себя чуть ли не звездой университета. Ага, местным гением злодейства. И если меня это смешило, то Дейвон моей веселости не разделял.

-    Господин Нрадей говорил, что ты должна быть как можно более незаметной, - выговаривал мне он.

-    Ну я вообще-то и не стремилась стать Мисс Сомнительная Популярность, - парировала я, но он все равно бухтел, что я привлекаю к себе слишком много внимания.

А познавательность этих дней с Дейвоном заключалась вовсе не в том, что он меня просветил на какие-нибудь крайне важные темы. Хоть он и считался лучшим студентом в университете, знаниями со мной делиться не спешил. Зато я хорошо изучила самого Дейвона.

У него было плохо с чувством юмора. Редкие проблески сарказма были, скорее, исключением, чем правилом. Мне даже стало не хватать перепалок с Андаром. С принцем хоть интересно получалось, а тут периодически приходилось объяснять, что именно я имела в виду. Нет, Дейвон не был тугодумом, он просто меня плохо понимал. Мою манеру общения, мой характер... Хотя ведь явно тоже пытался меня изучить и узнать поближе, но, боюсь, у него это получалось не особо результативно.

С Милой я теперь могла нормально пообщаться лишь в своей комнате, ведь на посиделках в библиотеке Дейвон непременно присутствовал. Да и Миламира стала вести себя как-то странно с того момента, когда меня чуть в тренировочном зале магией не прибило. Казалось, подруга что-то не договаривает. Не потому, что скрывает, а просто потому, что в своих неких выводах не уверена.

Ну и, конечно, я не стала ждать с моря погоды, прямо об этом у Милы спросила. А она замялась и вздохнула:

-    Кристина, мне сейчас сложно ответить. Я не уверена, что мне не почудилось. Но если я права... Это очень важно и еще больше странно. Я сама пока не понимаю, как такое возможно... В общем, давай я все получше уточню? Я обязательно тебе расскажу, как буду точно знать. Просто озвученная ошибка может потом привести к крайне пагубным последствиям.

Я ничего толком не поняла, но торопить Милу не стала. С ее вдумчивостью и тщательностью она непременно выяснит, что хотела.

И так время докатилось ко дню «икс». Правда, я сначала и не сообразила, что же мне так тошно с самого утра. И лишь мельком услышанное в пересудах среди студентов, прояснило ситуацию. Андар женится. Да, именно сегодня. И именно поэтому мне хотелось аж волком взвыть.

Зато Дейвон прямо таки лучился жизнерадостным настроением.

-    Ты помнишь, что скоро бал и твое знакомство с принцем Ураммом? - доставал он меня, пока мы шли на занятия.

-    Ну, - я общаться не жаждала.

-    И ты считаешь, что к этому готова? - продолжал докапываться он.

-    А как я должна быть к этому готова? - я мельком бросила на него мрачный взгляд. - Выучить наизусть государственный гимн Градарии?

Но Дейвон мой сарказм проигнорировал:

-    Завтра поедем с тобой в город, тебе нужно бальное платье купить, ну и что там еще девушкам надо: обувь, украшения.

-    Ты не только мой телохранитель, но и мой костюмер, - подытожила я самой себе под нос, уж очень я сегодня была не в настроении. - Нянька широкого профиля.

А Дейвон аж психанул.

-    Кристина, хватит уже трепать мне нервы! - пусть приглушенно, но все-таки рыкнул он.

Честно говоря, я даже растерялась. Посмотрела на Дейвона озадаченно, но ничего говорить не стала. Лишь в очередной раз в голове мелькнуло не особо радостное, что у него явно на меня определенные планы. Как-то не впечатляло это его высказывание «я все уже решил». Может, тут вообще все мужчины такие? Но с Андаром, по крайней мере, было весело, хоть он меня и бесил. И снова сердце кольнуло тоской. Все, принц сегодня женится. Я бы даже пожелала ему счастья, но какое уж тут счастье с его безэмоциональностью...


Перед началом занятий в аудиторию заглянул ректор и обрадовал, что с завтрашнего дня кроме общей магической теории под руководством Мадиса, у нас вводятся, как и положено, дополнительные предметы. И, о счастье, с другими преподавателями. Даже Нрадей что-то будет вести.

Больше ничего интересного на занятиях сегодня не было. Я стоически просидела все время, выдерживая монотонное бурчание магистра Мадиса и сверлящий меня взгляд Дейвона. И когда, наконец, время доползло к полудню, тут же ушла к себе в комнату.

Дейвон, правда, порывался составить мне компанию. Но меня его пылкое «Кристина, давай уже поговорим о нас» не вдохновляло совсем. Так что я закрыла дверь перед его носом и с облегчением вздохнула.

Я вообще теперь не понимала, почему относилась раньше к Дейвону с восторженной влюбленностью. Сейчас этого и в помине не было. Чувства постепенно сдулись как прохудившийся воздушный шарик, оставив после себя лишь недоумение. И что-то я все больше склонялась к тому, что просто какая-то приворотная магия надо мной довлела раньше. А теперь, с постепенной активностью моей сущности, эти чары сошли на нет сами собой.

Добредя до кровати, я достала из рядом стоящей тумбочки кружевной платок, развернула его. Две металлические фигурки драконов тускло мерцали гранями.

-    Ну что, Дракон Ночи, - я повертел в пальцах поделку из темного золота, - женишься сегодня, да? Или, может, уже женился... Надеюсь, твоя супруга получше Зефирки, хорошая достойная девушка. И пусть счастливым ты никак не станешь, но все же... - я вздохнула, взяла светлого дракона. - А вот ты, принц Урамм, почему-то мне кажется, что с тобой все не совсем так, как Нрадей расписывает. Хотя, кто знает. Доживем до бала в Раззарде, а там посмотрим... Кошмар какой, - я устало потерла глаза,- уже с железяками разговариваю.

Я откинулась на кровать и бездумно смотрела на балдахин. И когда вдруг вокруг начал разрастаться знакомый туман, вмиг помрачнела.

-    Нет уж, дружище, даже не думай. Знаю я, куда ты намылился меня потащить, но спасибо, не горю желанием. И так тошно сейчас, а видение свадьбы Андара совсем настроение испортит.

Но мое мнение и не спрашивалось. Туман окутал меня, и через несколько мгновений я очутилась в тронном зале Ивелланского дворца.


Как и в предыдущие мои «туманные визиты» никто тут меня не замечал. Я стояла в стороне, скрестив руки на груди и мрачно поглядывая на сидящего рядом окутанного туманом моего дракона. Благо, размеры зала позволяли ему тут разместиться.

Церемония пока не началась. Возле громадного гобелена с изображением летящего Дракона Ночи топтался знакомый священник. Придворных не было. Лишь король и тот архимаг Бейн. Похоже, собирались устраивать свадьбу в столь узком кругу. Даже оркестр в этот раз не присутствовал.

-    Ну и на кой ты меня сюда притащил? - ворчала я. - Чтобы я напоследок полюбовалась на Андара? Я думала, ты со мной заодно, а ты еще и издеваешься!

Дракон, само собой, ничего не ответил, повернул голову в сторону дверей. Они как раз распахнулись, и в зал вошел Андар. У меня даже дыхание перехватило. Все-таки в прошлый раз я видела его как на экране, а сейчас фактически была рядом, хоть и нематериальная.

Принц с совершенно апатичным и даже скучающим видом подошел к священнику. Казалось, для Андара свадьба - какая-то обыденная и совершенно неважная мелочь. И уж точно не судьбоносное событие.

Вскоре появилась и невеста. Красивая брюнетка в роскошном платье прошествовала к жениху. Причем, вот она- то как раз явно едва не пищала от восторга. Ну да, выйти замуж за принца - мечта любой девушки. Нормальной местной девушки. А не иномирянки с таким количеством тараканов в голове, что теперь только и остается стоять в стороне, наблюдая, как женится тот, который теперь казался единственным и самым важным.

-    Ты меня для этого сюда принес, да? - тихо спросила я у дракона. - Чтобы я поняла? Да только запоздалое озарение, понимаешь... И бессмысленное. Окажись мы сейчас в реальности рядом, мне все равно бы лишь участь любовницы светила. Точнее даже, одной из любовниц. Да и то, пока не надоем.

Священник уже подытожил напыщенную речь, пришла пара клятв, насколько я помнила. С полнейшим пофигизмом Андар произнес:

-    Отныне и вовек я позволяю тебе стать частью рода моего, дабы не прервался он никогда. Дарую тебе повеление и милость свою.

А невеста его радостно ответила:

-    Отныне и вовек я стану частью рода твоего. Покорна твоему повелению, благодарна твоей милости.

-    Да будет благословлен этот союз! - торжественно подытожил священник, воздев руки к потолку.

Наверное, магически сейчас что-то происходило, но я как и в прошлый раз ничего не видела.

-    Хватит с меня, давай обратно, - даже в глазах вдруг защипало. Вот и все Андар женился....

Но мой дракон и с места не сдвинулся. А я уже просто не могла здесь находиться, спешно направилась к дверям из зала, но на полпути резко затормозила от услышанного. Обернулась.

-    А...эммм... - ошарашенно пролепетал священник, глянув на принца, потом на короля.

-    Что? - недовольно спросил король.

-    Я... я сожалею, но свадьба не может состояться... - чуть ли не заикался пожилой мужчина, перевел взгляд на Андара. - Ваше Высочество, оказывается, вы уже женаты...

Андар лишь скептически изогнул бровь. Даже его отец сейчас являл больше эмоций, чем он.

-    Бейн, - король требовательно обернулся к архимагу.

Тот аж побледнел и пробормотал:

-    Ваше Величество, я сам не представляю, как такое возможно. Свадьба же была отменена в последствии самим принцем. Если только потом он сам... - Бейн резко осекся, запоздало поняв, что чуть не проболтался.

-    Что происходит? - перепугано спросила невеста.

-    Сожалею, госпожа, - тут же ответил ей священник, - но, как выяснилось, Его Высочество уже женат, поэтому ваша свадьба не может состояться.

Андар внимательно смотрел на бледнеющего архимага Бейна, перевел взгляд на своего отца и холодно произнес:

-    Никто случайно ничего не хочет мне объяснить?

Как назло, меня тут же окутал туман и понес прочь.

-    Стой! Погоди! Мне нужно узнать, что будет дальше!

Но дракон был неумолим. Несколько мгновений, и я вновь оказалась в своей университетской комнате. За многие дни пути от Андара. Или, вернее, от собственного мужа?


В прятки со смертью. Глава шестая

Я нервно выхаживала по комнате из угла в угол, пытаясь размышлять трезво. Получалось не очень. Мысли скакали хаотично, на лице ни с того, ни с сего вдруг сама собой возникала робкая улыбка. Но чаще хотелось просто спросить у самой себя: в какой именно момент я рехнулась и чему вообще тут радоваться.

Кое-как успокоила эмоции, постаралась разложить все по полочкам.

Ведь еще когда я в ивелланском дворце была, Андар говорил, что разрушил созданные свадебной церемонией узы. А теперь вот вдруг выясняется, что мы очень даже женаты. Но как так? Ответ приходил только один. Андар солгал тогда, он лишь ослабил узы, но не разорвал из-за каких-то собственных соображений. А, может, просто на волне эмоций, которыми в то время он еще толком не мог управлять.

И если с этим все было понятно, то возникал другой вопрос: когда? Когда он восстановил свадебные узы полностью? Ведь это несомненно сделал он сам и по собственной воле, как бы абсурдно и нелогично это ни звучало. Я старательно перебирала в памяти мгновения нашей последней встречи. Митринский лес… Возможность вернуться домой… Разговор с Митриной… Пещера с магической завесой…

Я резко замерла посреди спальни. В один миг вспыхнувшее озарение враз расставило все на свои места. Я не ошиблась, Андар и вправду восстановил свадебные узы. Неудивительно, что я раньше этого не заметила, да и не догадывалась вообще. Ведь в тот момент я просто-напросто спала! Пусть Андар почему-то скрыл свои намерения от меня, но тогда, в пещере, во сне я видела, как туман моего дракона переплетается с темнотой Дракона Ночи. Наверное, так и происходит на церемониях, и во дворце так же было, просто я заметить не могла. А во сне вот все отразилось.

Сущности не могли соединиться сами по себе, это подсознательная магия, у нее нет чувств и пристрастий. Андар сам так поступил. Он почему-то решил, чтобы именно я стала его женой. И вот это казалось самым странным…

Андару же было абсолютно все равно, на ком жениться. Главное, нужная магическая сущность, а в остальном, жена – типа мебели, наследник появится, да и ладно. Принца так воспитывали, для него такое в порядке вещей. И потому необъяснимо, что он пошел наперекор всем своим прежним представлениям, да и банальной монаршей логике, что нельзя связывать жизнь с простолюдинками.

И что же теперь? При всей его безэмоциональности Андар все равно не оставит просто так, что его явно обманывают. И ведь только он сам сейчас может разрушить наш союз. Но станет ли делать это заочно? Я не сомневалась, что нет. Банально из желания выяснить правду. Андар наедет на короля, мол, что вообще происходит. Король наедет на архимага Бейна, мол, почему это иномирянка до сих пор жива. И мне точно каюк. Сейчас для короля будет задачей номер один меня прибить, пока Андар не разыскал свою неведомую супругу.

Наверное, стоило испугаться, но у меня даже невольно нервный смех вырвался. Я замужем за Андаром. Его отец хочет меня убить. Его мачеха плетет некие интриги, в которых пытается использовать меня. Его враги пытаются переманить меня на свою сторону. В том, что именно враги, я теперь не сомневалась. Не раз говорилось, что Дракон Ночи и Дракон Дня – противоборствующие силы. И где гарантия, что принц Урамм вполне себе адекватный, просто если будет два Дракона Дня, то Дракону Ночи точно хана.

Неудивительно, что моя сущность не торопится пробуждаться. Пока она не проявилась, Нрадей будет пылинки с меня сдувать, чтобы не спугнуть. А как проявится, меня в кандалы, и будут использовать мою магию против Андара. Потому меня тут особо и не учат, чтобы незнание не позволило мне воспротивиться. Ведь толку от мощной магии, если не уметь ею управлять?

Стук в дверь раздался так внезапно, что я даже испуганно вздрогнула. В воспаленном всеми этими мыслями воображении тут же нарисовалось, что это либо пришли меня убивать по велению ивелланского короля, либо пленить по велению градарийского. Ага, и те, и другие сначала вот так вежливо постучали в дверь.

Все оказалось куда банальнее. Это просто служанка принесла мне обед.

- Госпожа, с вами все в порядке? – настороженно глянула на меня она, поставив поднос на столик. Видимо, уж очень у меня в данный момент был дикий взгляд.

- Да, в полном, - спешно кивнула я. Не говорить же, что именно сейчас меня посетила мрачная мысль, что, похоже, снова придется бежать. И теперь уже от собственной смерти.


В прошлый раз сбегать было все же сложнее. Я совсем не знала этого мира, сбегала фактически в никуда. Только, что у меня с собой были драгоценности, да и то быстренько меня покинули. А теперь? По-прежнему без магии и вдобавок без средств к существованию. Того, что есть сейчас, хватит лишь на билет на корабль куда-нибудь из Раззарда. Возвращаться к Андару? Велика вероятность, что меня убьют раньше, чем я до принца доберусь. Да и нужна ли я ему теперь? Он ведь меня знать не знает… И среди всех этих вопросов я четко понимала одно: исчезнуть необходимо до бала. До появления Дракона Дня. Осталось только придумать, как это сделать. Дейвон ведь ходит за мной по пятам. Может, привлечь его на мою сторону? Он ведь явно ко мне неравнодушен. Но что-то такой вариант казался малопривлекательным…

И снова в дверь постучали. До ужина еще было далеко, так что это уж точно не служанка снова заглянула. Я осторожно открыла, на пороге стояла чуть бледная и будто бы даже перепуганная Миламира.

 -   Что-то случилось? - опасливо спросила я, пропуская подругу в комнату.

-    Да! - выпалила она и тут же сбилась на шепот: - То есть еще нет... Но может быть...

Я на всякий случай закрыла дверь на засов и тихо попросила Милу:

-    Давай все по порядку.

-    Понимаешь, еще тогда... Мне показалось странным... - она от нервов перебирала пальцами, словно бы мяла невидимый платок. - Но я думала, показалось... Начала узнавать, и не показалось...

-    Мила, да что случилось? - совсем уже насторожилась я.

Она судорожно вздохнула и прошептала:

-    Кристина, ни в коем случае нельзя допустить, чтобы твоя магическая сущность пробудилась.

-    Почему? - у меня даже дыхание перехватило.

А Миламира смотрела на меня с перепуганной беспомощностью.

-    Если я не ошиблась, и у тебя и вправду Дракон Дня, то это очень и очень плохо. Понимаешь, не зря заведено, что всегда по одному двух Драконов. Да и то раз в несколько поколений они воплощаются. Это две величайшие магии, противоборствующие и одновременно уравновешивающие друг друга. А если чьей-то магии станет больше... В общем, это очень и очень плохо. Понимаешь, я сомневалась, - Мила едва не заикалась от волнения, - у меня ведь и у самой странная сущность... И тогда, в тренировочном зале, я видела твоего дракона, понимаешь? Он окутанный туманом, он спрятан, он скрывается! Я не могла понять почему, а сейчас вот...

Она на миг замолчала и совсем уж приглушенным шепотом выпалила:

-    Понимаешь, я занимаюсь запрещенной магией. Скрытно, чтобы никто не узнал. Та книга у меня, она не простая, она из прежних, такой больше нет. Я развиваю свою сущность именно так, как должна развиваться именно она. И сегодня я пробовала выпустить ее, став ее сознанием, как будто раствориться... Мой туманный ворон был невидим, я летела сквозь стены, - в глазах Милы мелькнули искорки восторга, но лишь на долю секунды. - И я случайно застала один разговор. Архимаг Нрадей говорил с каким-то незнакомым мужчиной в плаще. О тебе...

-    И что именно? - мне даже страшно стало услышать ответ.

-    Тебя отдадут Дракону Дня, - прошептала Миламира растерянно. - Потому что ты тоже Дракон Дня....

- И? - хотя я и так уже догадывалась.

-    Подробностей я не услышала, но дальше по логике так получается. Если ты родишь сына, он точно будет Драконом Дня, хотя следующий должен появиться лишь через несколько поколений. А Дракона Ночи уже просто не будет... Равновесия магии не будет! Кристина, я сама не понимаю, - она беспомощно присела на край моей кровати. - Это все странно и необъяснимо, но, видимо, есть какая-то тайная логика кому-то этого добиваться! Ты знаешь, правда? - Миламира смотрела на меня с такой надеждой, словно ждала, что я вот-вот ей все объясню и успокою.

-    Нет, - мрачно вздохнула я. - Я вообще без понятия, что за дурдом творится вокруг меня, и как бы мне самой в нем не рехнуться. То, что у меня сущность Дракона Дня, я уже в курсе. Но как именно это собирались использовать некоторые заинтересованные, я не знала. Теперь ситуация хоть и прорисовывается, но не совсем ясно... Значит, говоришь, нарушится магическое равновесие? И что тогда?

-    Магов вообще не будет, - обреченно выдохнула Мила. - Без равновесия магии сущности не смогут воплощаться. Останутся только люди.

-    Знаешь, там, откуда я, тоже только одни люди, и ничего, живут, - я пока особой катастрофичности не углядела, да и куда больше волновало меня другое. - Значит, на мой счет у некоторых свои планы? - сама поразилась собственному спокойствию. - Ну мы посмотрим еще, кто кого.

-    Кристина, прости, - совсем уныло возразила Мила, - но что ты можешь?

А у меня уже во взбудораженных ошалевших мыслях вовсю звучала песенка из Колобка, только вместо «от бабушки» и «от дедушки» были «от Дракона Ночи» и «от Дракона Дня». Я даже засмеялась, чем заслужила крайне странный и перепуганный взгляд Милы.

-    Не обращай внимания, это нервное, - спешно пояснила я. - Что я могу? Ну... что-нибудь да могу.

Чувства уже вовсю гнули свою наивно-утопичную линию: я пойду к Андару, он надает по шее гадкому Дракону Дня, спасет меня от всех злодеев, и мы с любимым будем жить долго и счастливо. Ага, как же. Разум подсказывал совсем другое. Нельзя надеяться на Андара, учитывая, что он сейчас пофигистичная глыба льда. Да и меня прибьют раньше, чем я к нему приближусь. А, значит, надо искать другой вариант. И ведь времени у меня всего несколько дней до бала...

-    Мила, погоди, а какую запрещенную магию ты имела в виду? - спохватилась я, перевела взгляд на подругу.

Она замялась. И с одной стороны, настаивать не хотелось, у каждого ведь свои тайны. Но с другой, мало ли, вдруг это та самая соломинка, за которую я, как утопающий, смогу ухватиться.

-    Ты извини, что лезу не в свое дело, - спешно пояснила я, - просто не разбираюсь я особо в вашей магии, вот и хочу узнать, на всякий случай. Вдруг это что-то очень важное в сложившейся сейчас ситуации.

Миламира смотрела на меня очень внимательно и даже пристально. В какой-то миг в моих мыслях вдруг проскользнуло странное осознание: Мила на кого-то похожа... Вот то ли в чертах лица, то ли в общем выражении таилось что-то такое... Причем, раньше будто бы этого невнятно сходства не было! Я даже растерялась.

-    Кристина, откуда ты? - вдруг тихо спросила она. - Ты, конечно, говорила, что издалека, но порой складывается впечатление, что ты... ты чуть ли не с неба свалилась, - Мила чуть виновато улыбнулась, словно ей было стыдно за свои слова, и очень серьезно добавила: - да и то, что у тебя сущность Дракона Дня, это совершенно необъяснимо. Сущности повторяются, конечно, но лишь в общих чертах. Детально совпадающих, абсолютно одинаковых не существует. И уж тем более не могли повториться Драконы.

Я решила ничего не утаивать.

-    Я из другого мира. Потому и сущность у меня идентичная с существующей здесь. Случайно или целенаправленно, но так совпало. Тут я недолго, и почти все время в бегах, потому о вашем мире мало что знаю. И я очень хочу вернуться домой, но возможности нет. Да и из-за этой моей сущности вокруг меня столько интриг плетется, что уже взвыть хочется. И если я срочно не придумываю, как выбираться из сложившейся ситуации, то... В общем бежать мне отсюда нужно. Только как-то от постоянного надзора Дейвона для начала избавиться.

-    А если помеху использовать как преимущество? - задумчиво предположила Мила. - Может, мне кажется, но Дейвону ты очень симпатична. Он бы вполне помог тебе с побегом.

Я наградила подругу крайне скептическим взглядом. Симпатия симпатией, но выбирая между мной и карьерой градарийского архимага, Дейвон стопроцентно выберет карьеру. По крайней мере, именно так мне подсказывал здравый смысл.

-    Боюсь, на Дейвона рассчитывать не стоит, - мне надоело вышагивать по комнате, я присела на край кровати Последовавшая моему примеру Миламира опустилась в кресло.

-    А насчет запрещенной магии... - вдруг спохватилась она. - Только пообещай, что это останется между нами.

-    Само собой, - я с готовностью кивнула.

Мне вообще казалось, что Мила далеко не так проста, и вполне возможно, что у нее целый арсенал скелетов в шкафах. Причем, не по ее воле.

Вздохнув, будто собираясь решимостью, Миламира тихо начала:

-    Тебе, наверное, и самой казалось странным, что я - маг и при этом не из знатного рода, - она смотрела в пол, так что моего кивка не заметила, продолжала так. - На самом деле, тут все просто и очень сложно одновременно. Мои предки были великими магами, даже архимагами зачастую становились. И, конечно, это даровало роду богатство, знатность, уважение... - Мила совсем приуныла, эта тема явно давалась ей непросто.

-    Вся эта идиллия закончилась тогда, когда подменили знания.

-    Погоди, - перебила я, - это как?

-    Все книги по магической истории изменили, - Мила понизила голос до шепота. - Я не знаю, по чьему приказу или злому умыслу, но знания подменили. Не все и не полностью, но наверняка было скрыто что-то важное, иначе зачем такое затевать, верно? Я не представляю, как изменили это в мыслях всех магов, что они несоответствия не заметили. Это кажется вообще невероятным! Потому никто бы и не поверил, если бы правда просочилась... Это было как раз во времена моего прадеда, и он как-то избежал всеобщей участи. Он пытался открыть глаза остальным, но это привело к тому, что наш род лишился всего имущества и титулов. Мы враз стали никем, - обреченно подытожила Мила. - А мой прадед исчез без вести... Но он успел спрятать одну из уцелевших в истинном виде книг. Мой дед уже защитил ее маскировочными чарами, так что никто не обнаружит ее особенность. А мой отец отдал мне книгу, когда в университет меня приняли.

-    Это та, которую ты часто с собой носишь? - я вспомнила тот потрепанный, постоянно рассыпающийся страницами фолиант.

-    Да, - Мила кивнула. - В последние дни я сверяла написанное в нем с книгами в библиотеке, но пока отличия не нашла. Может, просто не добралась. Из-за маскировочных чар очень тяжело читать, да и страницы теперь все перепутанны, я далеко не продвинулась. Но зато нашла там про редкие сущности и свою вот потихоньку развиваю.

Я устало помассировала виски. Уже просто голова шла кругом от всего этого. Зачем кому-то надо было изменять книги по магии? Что такого скрыли? И как это может быть связано с происходящим сейчас?

-    Хм... Во времена твоего прадеда, говоришь? - пробормотала я. - Это, получается, в то время предыдущие Дракон Ночи и Дракон Дня были? Они же примерно с такой периодичностью и воплощаются?

-    Думаешь, что-то скрыто именно касательно этих двух величайших сущностей? - озадачилась Миламира.

-    Вполне может быть. Мне уже кажется, что у вас тут все на этих двух разнесчастных драконах завязано.

-    Я пока до этой части книги не дошла... Но, может, именно там расхождение с современными знаниями. За пару недель я вполне могла бы прочесть, - она уже воодушевилась.

-    К сожалению, нет у меня столько времени, - я покачала головой.

-    Так а что ты будешь делать? - с искренним сочувствием смотрела на меня Миламира. - Попытаешься сбежать отсюда? Но ведь ночью тут усиленная охрана, а днем Дейвон постоянно рядом с тобой.

И все-таки какая ирония судьбы. Я радовалась, что университет по приказу Нрадея стал чуть ли не неприступной крепостью, так что по мою душу ни один убийца не пробрался. А в итоге теперь отсюда не могу выбраться и я сама. Хотя... Дейвон же говорил, что мы с ним завтра в город поедем! Вот это как раз замечательная возможность сбежать. И вполне вероятно, что единственная.

-    Завтра у меня появится шанс исчезнуть отсюда, - задумчиво пробормотала я. - После занятий Дейвон будет сопровождать меня в Раззард, там я и скроюсь.

Миламира тоскливо вздохнула. Видимо, с одной стороны ей было очень жаль со мной расставаться, но с другой, она прекрасно понимала, что выбора у меня нет.

-    Но куда ты пойдешь?

-    Без понятия, - я мрачно усмехнулась. - Но мне к такому в вашем мире и не привыкать.


С вещами вышла проблема. С одной стороны, нужно было взять с собой все необходимое. Но с другой, как объяснить Дейвону, зачем у меня целый багаж. Так что с тяжким вздохом пришлось ограничиться лишь кольцом с магической иллюзией и весьма скромным финансовым запасом. И даже придумала, куда именно направлюсь. Разузнаю, где сейчас бродит Митринский лес и поеду туда. И пусть старушка-интриганка мне больше лапшу на уши не вешает, что не может меня на Землю вернуть. Я же сама прекрасно видела, как она создала проход в мой мир, вынуждая сделать выбор.

С такими вот боевыми мыслями я легла вечером спать. Думала, долго не усну, все дотошно размышляя, как завтра поудачнее провернуть свое исчезновение. Но почти сразу провалилась в сновидение. Хотя точнее, это опять меня мой дракон уволок так спешно.

-    Вот ты прямо любитель не давать мне нормально поспать, - все-таки чуточку поворчала я в окружающий меня туман.

Силуэта дракона видно не было, но я и так прекрасно ощущала, что моя магическая сущность здесь. И уж, конечно, любопытство уже вовсю разыгралось: что же сейчас я увижу? Как Андару старательно лгут, только бы правда не всплыла?

Долго гадать не пришлось. Окружающий меня туман расступился, открывая вид. И как на экране передо мной в один миг нарисовались очертания полутемного коридора. Но даже в полумраке угадывалось, что коридор этот явно в королевском дворце, именно там я раньше видела такие примечательные резные панели на стенах.

Мимо решительно прошел Андар. Но изображение не сместилось вслед за ним, словно ждало еще кого-то. И действительно, через пару мгновений показался король. Хоть и спокойный с виду, но чуть ли не побагровевший. Видимо, ситуация была из ряда вон, раз даже Его Величество проблеснул эмоциями.

-    Андар, я запрещаю! - судя по ноткам раздражения в интонации, говорил он эту фразу уже раз в пятый, как минимум.

Король спешил за сыном, а за королем спешил архимаг Бейн. Точнее, как спешил - не особо охотно. И с таким выражением лица, словно только и мечтал, чтобы где-нибудь якобы случайно по дороге потеряться.

Окутанное туманом изображение, не отставая, скользило за ними по коридору.

Андар ударил магическим сполохом в явно запечатанную дверь, та тут же распахнулась.

-    Андар! - король едва не бегом кинулся за сыном. - Остановись сейчас же! Я приказываю тебе! Как король я запрещаю!

-    А я, как наследный принц, себе разрешаю, - невозмутимо парировал Андар и закрыл дверь как раз перед носом у отца.

Я опасалась, что теперь мне лицезреть, как король пытается пробить дверь, попутно вытряхивая душу из архимага. Но изображение последовало за Андаром. Миг темноты, и обрисовался зал по другую сторону запертой двери.

У меня даже легкий озноб ужаса по спине пробежал. Нет, тут не было орудий пыток, алтарей жертвоприношений или еще какой-либо жути. Вот вроде бы просто пустой круглой формы зал, без окон, с горящими факелами на стенах - ничего зловещего, но инстинктивно пробирал страх. Это явно было магическое место. Причем, явно мощное.

Андар прошел в самый центр зала. Факелы вмиг потухли, и воцарилась кромешная темнота, я вот вообще ничего не видела. Но вдруг то тут, то там, мрак расцветили крохотные сполохи - словно далекие звезды засветились. Теперь это была уже не просто тьма. Зал заполнила магия Дракона Ночи. И Андара я видела прекрасно, словно рядом стояла. Даже малейшие проблески эмоций в глазах смогла бы разглядеть. Если бы эти эмоции вообще появились... Интересно, что это за место? И почему король запрещал сюда идти?

-    Покажи, - между тем приказал Андар неведомо к