Мария Дмитриевна Миронова - Новая надежда [СИ]

Новая надежда [СИ] 690K, 138 с.   (скачать) - Мария Дмитриевна Миронова


Пролог

Астрал – место, где нет ни света, ни тьмы и тянутся нити, связывающие бесчисленное количество миров…

Темноволосая девушка лет четырнадцати раздражённо захлопнула книгу и задумалась.

Иррэн один из многих миллиардов миров был её домом. Этот мир особенно ничем не отличался от остальных. Единственным отличием было то, что здесь жили те, кто был изгнан из своих миров. На севере располагались королевство полузмей Листия и малые княжества оборотней. На востоке эльфийское государство Ниска. На юге среди бесконечных песков лежало вампирское княжество Антар. А на западе среди великих озёр укрылись столица демонов Льин и Великий храм Богинь.

Людям, жившим в Иррэне испокон веков, и чьё королевство раскинулось, подобно огромной звезде превосходя по размерам все остальные, не очень нравилось большое количество других расс в их мире, но они уже давно привыкли.

Сама девушка уже не была изгнанницей. Даже в её семье не сохранилось воспоминаний о тех временах, когда они ещё жили в родном мире. Дёвушку звали Никонэ и она принадлежала к рассе Никке1


Первая глава

Всадница в чёрном плаще подъехала к воротам трактира. Дождь в эту ночь лил как из ведра, белая лошадь в очередной раз фыркнула, и, встряхнувшись, едва не сбросила всадницу.

– Нет уж в следующей деревне куплю нормального Каррена2. – Пробормотала девушка, прекрасно зная, что этого не сделает. За те пять лет, что они путешествовали вместе, лошадь успела стать ей настоящим другом.

Стоило ей открыть дверь, и к ней сразу же подбежал трактирщик.– Что желает леди?

– Леди желает комнату. И ещё я бы хотела бы пообщаться со здешними наёмниками.

– Конечно-конечно закивал трактирщик. Спустя секунду он уже раздавал команды слугам.

Поглядев на энергично жестикулирующего трактирщика, девушка улыбнулась. Лет пять назад она помогла селянам отбиться от разбойников и вот теперь она всегда желанная гостья в селе.

Комната оказалась небольшой, но уютной девушка положила вещи и стала ждать. Трактирщик постучался в дверь её комнаты через полчаса.

– Леди в селении нет наёмников магов только воины.

– Пусть заходят. – Кивнула девушка.

Трактирщик посторонился, пропуская в комнату четверых эйри3.

– Давайте знакомится господа. – Предложила девушка после того как трактирщик покинул комнату.

– Меня зовут Шер, и я полузмея. – Представилась невысокая светловолосая девушка.

– Я Мак. Человек. – Сказал парень атлетического сложения.

– Зара. Я тоже человек. – Коротко представилась молодая и удивительно красивая каштанововолосая девушка.

– А я Альф. – Улыбнулся чем-то напоминающий волка наёмник. – Раньше был волком оборотнем, а теперь не мёртвый4.

– Никонэ. Моя раса никке.

– А зачем тогда ты просила представиться? – Поинтересовалась Шер.

– Ну, во-первых, нужно же мне как-то к вам обращаться, удобнее всего по именам. А во вторых я выполняла один из древнейших ритуалов нашего мира.

– Ого! Так ты героиня5?!

– Да я из бывшей команды. После их смерти прошло ровно десять лет, и я как единственная выжившая собираю новый отряд.

– Я правильно понял, что ты хочешь пригласить нас? – Спросил Альф.

– Да абсолютно верно.

– Но ведь ты нас даже не знаешь.

– А зачем. Корыстный или злой никогда не вступит в отряд. Ведь на этом невозможно заработать, а риск погибнуть многократно превышает всю славу, которую можно получить. Поэтому если вы согласитесь, то значит подходите, к тому же никто вас насильно держать не будет, захотите, уйдёте в любой момент.

– Я согласна. – Подала голос Шер.

– Я тоже. – Согласилась Зара.

– Всегда чувствовал, что моё призвание в чём-то больше возможности быть простым наёмником. – Вздохнул Мак. – Я согласен.

– Поддерживаю коллег. – Улыбнулся Альф.

– Хорошо. – Кивнула Никонэ. – Тогда попрошу каждого заявить виды оружия, которым он владеет.

– Лук и парные сабли. – Ответила Шер.

– Двуручный меч. – Улыбнулся Мак.

– Меч и малый щит, ещё немного владею навыками алхимии и могу сварить какое-нибудь противное зелье. – Впервые за время разговора оживилась Зара.

– Парные мечи и метательные кинжалы. – Отрапортовал Альф. – Перекидываться в волка как понимаете, не могу6.

– Сочувствую. – Кивнула Никонэ. – Так из оружия у меня двуручный меч и метательные звёздочки.… Да и, кстати, моё мужское имя Ник. А можно ещё ради личного интереса спросить, сколько вам лет?

– Двадцать пять.

– Двадцать.

– Девятнадцать.

– Сорок четыре.

– Ясно. Мне Сто двадцать. Ну, что надеюсь, никто не возражает, если командовать буду я.

Все дружно помотали головами.

– Замечательно. Очень надеюсь, что мы станем сплочённой командой и не закончим, так как те, кто были перед нами. И да помогут нам светлые боги.

– Да помогут нам светлые боги. – Хором произнесли все.

Где-то далеко сверкнула молния, и прогрохотал гром, принимая и подтверждая слова, сказанные в маленькой комнатке трактира, создавая новый отряд.

– По воле Светлых богов. – Шепнул ветер.



Вторая глава

Отряд ехал по залитой солнечным светом дороге. Настроение у всех было приподнятое, шло активное обсуждение последнего путешествия в пустыню скорпионов. Но неожиданно Шер резко подняла руку вверх. Привыкшие доверять безупречному чутью змеи герои мгновенно насторожились и взялись за оружие. Шер направила свою лошадь в сторону кустов остролиста, в изобилии росших вокруг дороги.

– Интересно, что она там учуяла? – Тихо поинтересовалась Зара у Мака. – Надеюсь, не придется опять с каким-нибудь монстром драться, надоело уже.

Однако, несмотря на опасения Зары Шер вернулась буквально спустя полминуты.

Змея была не одна с ней шла девушка лет четырнадцати.

– Лера. – Представилась, девушка чуть смущаясь.

– Очень приятно. – Улыбнулась Никонэ. – А, что ты делаешь одна так далеко от деревни?

– Я ягоды собирала.

– А врать нехорошо. – Тут же среагировал Альф.

– Ух, ты. Вы умеете распознавать ложь? – Чисто по-детски восхитилась Лера. – Вы, наверное, маги?

– Нет, мы не маги. – Тихонько смеясь, сказала Зара. – Мы герои. Но наш вопрос ты так и не ответила….

– Да я от мачехи пряталась. – Улыбаясь, ответила девочка. – Ой, темнеет уже. А не могли бы вы проводить меня до дома, а то одной как-то страшно.

– Значит, весь день бегала, страшно не было? – Ехидно щурясь, спросил Мак. – А тут нас встретила и вдруг неожиданно испугалась.

– Да нет, просто днём дракон спит, а с наступлением темноты вылетает на охоту.

– Какой дракон? – Удивилась Никонэ.

– А вы не знаете? Недавно в серых горах дракон завёлся. Особого вреда нашей деревне он не причиняет, но вот у соседей вроде дом поджёг. Ещё говорят, он людей ворует. Не знаю насколько это правда, но бережёного светлые боги берегут.

– Ладно, давайте проводим ребёнка до деревни. – Вздохнула Никонэ. – Как раз про дракона побольше узнаем, да и ночевать в чистом поле, если честно надоело.

– Мачеха вас впустит. – Уверенно заявила Лера.

– Ну и ладно. – Улыбнулся Мак. – Поехали что ли, а то уже час болтаем.

Шер закинула девочку на собственную лошадь и усадила спереди. Отряд тронул лошадей.

– Знаешь. – Альф подъехал к Никоне. – Я за всю жизнь ни разу не встречал дракона.

– Я тоже. Поэтому и хочу выяснить побольше.

Деревня, где жила Лера показалась только когда уже совсем стемнело. На границе освещаемой деревенскими фонарями территории стояла женщина. Увидев отряд, она громко закричала. – Ну же быстрей я сейчас замкну круг.

– Тьма. – Выдохнула Никонэ. – Некромант.

– А человек хоть? – Насторожилась Шер.

– Человек, человек.

– Ладно, ничего уже не изменишь. – Покачал головой Альф. – Девочку надо завезти, да и некромант насторожится, если мы вдруг повернём и рванём прочь от деревни.

– Это Кира моя мачеха. – Неожиданно вставила Лера. – Вы не бойтесь она вредная, но добрая и справедливая. Кира знает, что герои защищают мирных жителей Иррэна и она никогда не использует дар во вред вам.

– Лера правду говорит. – Произнесла Кира так неожиданно, что герои вздрогнули. – К тому же я не отношусь к числу фанатиков, которые тропятся упокаивать не разобравшись, нежить перед ними или нет.

– Ну и слава богам. – Улыбнулась Шер. – Не подскажете где здесь можно на ночь остановиться.

– У меня. – Улыбнулась Кира. – Думаю, Лера будет рада познакомить вас со своей сестрой. Сейчас только круг замкну и пойдём.

Дом Киры оказался не очень большим, но уютным. Из передней навстречу героям выбежала девочка, которая была точной копией Леры.

– Кира я, у меня получилось сегодня, ночью будет дождь, я видела.

– Это Лена умница, труженица…. Не то, что сестра бездельница. – Сказала Кира, выразительно глядя на Леру.

– Ой, Лерка, а кто это? – Заинтересованно спросила Лена. – Я их ни разу не видела.

– Это герои.

– Ой, что, правда, настоящие? А я слышала одна из них принцесса полу-змей.

– Да ладно?

Голоса девочек убежавших в свою комнату стихли, а вся команда дружно посмотрела на Шер.

– Ладно, я всё расскажу. Но потом свои истории расскажут остальные.


Глава третья: Принцесса полу-змей. (Рассказано Шелирианн ди Рине.)

Я родилась в королевстве полу-змей. При рождении мене дали имя Шелирианн ди Рине, но с самого детства все звали меня просто Шер. Мои отец и мать были королём и королевой полу-змей, а я сама младшей не наследной принцессой. Помимо меня в семье был ещё один ребёнок, моя старшая сестра. У нас была дружная и счастливая семья, но в один день всё изменилось.

Я, мама и папа направлялись в летнюю резиденцию. Сестры с нами не было, она заболела и должна была приехать попозже, как раз к моему пятому дню рождения. Мы ехали в карете по горной тропке, и вдруг одна из лошадей испугалась чего-то, кинулась вперед и карета упала с обрыва….

Мои родители погибли в том страшном происшествии, а я выжила. Меня подобрали среди обломков кареты люди, дворяне, семья Клиан. Единственное, что я могла вспомнить, когда меня нашли это собственное имя. Поняв, что я не помню ничего из своего прошлого семья забрала меня к себе и стала растить как собственного ребёнка. Я получила необычное для девушек людей образование. Помимо чтения и письма меня учили ещё и основам боя на парных саблях, а стрелять из лука я научилась сама. Когда мои приемные родители впервые увидели, как легко мне десятилетней девочке даётся стрельба из лука, который с трудом натягивали взрослые мужчины, они были не просто удивлены, а шокированы. Но, даже поняв, что я не могу быть человеком, они ничего не сказали.

Так я жила в усадьбе до шестнадцати лет. Однако в мой шестнадцатый день рождения к моим приёмным родителям приехала делегация полу-змей. Там были регент и его советники. Когда я взглянула на регента, меня будто током ударило, я поняла, что знаю его. Это был мой родной дядя. Это воспоминание потянуло за собой другие мама, папа, сестра и страшная катастрофа в которой погибли мои родители. Всё сразу встало на свои места и мои не человеческие сила и ловкость, и иногда проскальзывающие аристократические манеры, и даже боязнь лошадей и любых повозок. В ту ночь я подобралась к комнате, в которой поселили моего дядю, я хотела увидеть его и сказать, что я жива и не умерла в той катастрофе. Но когда я подошла к комнате дяди, он с кем-то разговаривал, и я решила подождать. Видят светлые боги, я не хотела подслушивать, но у меня слишком хороший слух, а сидевшие в комнате даже не пытались приглушить голоса.

– Почему ты до сих пор не завершил это дело?

– Есть ещё одна вещь, которая меня беспокоит. – Ответил дядя своему собеседнику.

– Младшая принцесса? Да брось ты девчонку уже одиннадцать лет никто не видел, она умерла вместе с родителями.

– Но её тело так и не нашли.

– Мало ли что могло случиться.

– Вот именно.

– Ну ладно. Но даже если она выжила, то никак не сможет помешать тебе она же всего лишь девчонка и к тому же она ничего не знает.

– Уверен?

– Абсолютно. Слушай, а что ты с теми лошадьми сделал?

– Ничего сложного. Маленький шип в копыте и когда лошади пошли по каменистой тропе, то почувствовали жуткую боль и рванули вперёд.

– Да уж точно всё гениальное просто.

– А совсем скоро старшая принцесса умрёт от внезапно обострившегося заболевания, и я останусь единственным законным претендентом на престол.

– И ты уверен, что никто из твоих будущих подданных ничего не заподозрит?

– Они?! Заподозрят?!! Не смеши меня! Они считают трон тяжким бременем, а не привилегией и поэтому думают, что за него невозможно бороться….

Продолжения разговора я уже не слышала. Я неслась по коридорам, и гнев захлёстывал меня. Как?!! Как это возможно?!!! Он убил родителей, собирался убить меня и хочет убить сестру только ради того что бы иметь возможность править нашим народом. Я должна помешать ему стать королём.

Я выскочила в сад и только тут поняла, что давно не слышу стука своих каблучков. Осторожно опустила голову и увидела, что от пояса теперь тянется длинный хвост. Несколько секунд тишины, а потом ночь разорвал мой ликующий вопль.

На следующее утро я вызвала дядю на поединок, объявив причиной месть за убитых родителей. Сначала увидев, кто его вызывает на поединок, дядя смеялся, но когда он увидел мой второй облик, смех застрял у него в горле.

Бой продолжался недолго. Я победила, занося меч для последнего удара, я произнесла. – Добытый кровью трон никогда не будет твоим.

Потом мне как законной наследнице предлагали стать королевой или регентшей, но я отказалась, попросив передать сестре письмо. В нём я перечислила тех, кто должен был быть казнён за предательство. Представляю, как они удивились, узнав, что было в письме.

Потом я попрощалась с семьёй Клиан и в семнадцать лет ушла в наёмники.


Глава четвёртая

– Красивая история. – Вздохнула Кира, когда Шер замолчала.

–Да красивая. – Кивнула Шер, ещё пребывая в задумчивости. – А теперь выполняйте ваше обещание, рассказывайте свои истории.

Мак уже было открыл рот, что бы начать, но Никонэ остановила его, подняв руку.

– Шер клянусь тебе светом, мы обязательно расскажем свои истории, но попозже, а сейчас у нас осталось ещё одно незавершённое дело. – И она повернулась к Кире. – Лера сказала, в серых горах дракон завёлся. Вы можете нам о нём рассказать?

– Конечно. Что конкретно вам рассказать?

– Научную литературу можно опустить. Меня интересует конкретный дракон.

– Ну, ему около трёхсот лет, откуда прилетел неизвестно, вторым обликом не обладает, магией не владеет, но огнём дышать может. Днём спит в своей пещере, а ночью охотится. Живёт в серых горах и является особью мужского пола.

– Это хорошо. Значит можно не ждать лет через шесть кучу драконов подростков с чрезмерным самомнением и завышенными амбициями. – Заметила Зара.

– Ты что-то знаешь про драконов? – Обратилась Никонэ к самому тихому члену их отряда.

– Когда я маленькой была рядом с нашей деревней жила драконица с потомством. Мы бегали играть с маленькими дракончиками.

– И какие они, драконы?

– Они разные…. Молодые заносчивые и амбициозные, взрослые деятельные и энергичные, а старики неторопливые и мудрые.

– И к каким же относится наш дракон?

– Я думаю к взрослым. Но это не самый плохой вариант с подростком было бы намного сложнее.

– Подростка было бы легче убить. – Неожиданно вставила Шер.

– Ты хочешь его убить? – Изумилась Зара.

– Нет, но боюсь данный дракон, как и все они, окажется жутко упёртым и не захочет добровольно покидать обжитое место. Мы ведь хотим его прогнать, Верно?

– Шер ты имеешь что-то против драконов? – Удивлённо спросил Мак.

– Она, как и все сумеречные терпеть не может драконов оборотней, а в силу молодости путает их с обычными. – Объяснил Альф.

– А вы его прогоните? – Спросила Кира.

– Конечно. – Вежливо улыбнулась Никонэ.

– Что ж я очень рада этому факту. А позвольте спросить, куда вы направитесь после Серых гор?

– Да куда судьба направит, а вообще, наверное, в сторону столицы.

– Тогда не могли бы вы взять с собой близняшек. Они очень умные девочки и в будущем возможно великие некромантки…. А максимум чего они смогут добиться здесь, это как я следить за состоянием урожая да иногда чертить защитные круги.

Никонэ задумалась на пару минут, а потом кивнула. – Хорошо мы возьмём близняшек с собой. В коне концов мы ведь должны помогать людям.

– Великолепно. Я очень вам благодарна. – Вежливо поблагодарила Кира. – А теперь я, пожалуй, пойду спать. Ваши комнаты на втором этаже. Кира вышла из комнаты, а герои просидели до полуночи, собирая воедино всё, что им было известно о драконах и уже глубокой ночью разошлись спать.

***

Следующее утро началось для героев с громких криков. – Мы поедем в столицу?! Вместе с героями?!! Ленка ты слышала, мы станем настоящими некромантами.

– Шер будь так добра крикни Лерочке, что еще только шесть утра. – Лениво попросила Никонэ.

– А почему это я? – Искреннее возмущение не заставило себя ждать.

– Ну, ты же принцесса, авторитет. – Отозвалась Зара.

– Ох, чувствую, я ёще пожалею о том, что мы заехали в этот дом. – Вздохнула Шер, вставая и закрывая окно.

– В этот момент в дверь застучали. – Девушки подъём! – Раздался голос Альфа. – Всю жизнь проспите!!

– Альф я тебя убью! – Зашипела, Зара, с трудом открывая глаза.

– Зара ты опоздала на семь лет. – Отозвался волк. – А если ты не хочешь ещё и на завтрак опоздать вставай.

– А чего так рано завтракать?

– В деревнях встают рано. Ааа, что я с вами разговариваю, если через десять секунд не выйдете, попрошу девочек вас разбудить.

– Ах ты…

– Начинаю отсчёт: раз, два, три, четыре, пять, шесть, семь, восемь, девять…

– Десять. – Выкрикнула Шер, так резко распахивая дверь, что Альф еле успел увернуться.

Судя по взгляду волка, он решил-таки высказать полузмее всё, что он о ней думает. Но зарождающийся конфликт прервал голос с кухни. – Дорогие товарищи если вы прям сейчас не спуститесь съем всё без вас.

– Мак может. – Усмехнулась Никонэ, выходя из комнаты. – И даже совесть мучить не будет. Так, что советую поторопиться. – Добавила она уже с лестницы.

Позавтракали быстро и стали собираться.

За утро Кира где-то раздобыла лошадей для близняшек и теперь девочки красовались на шикарных эльфийских скакунах.

– Да уж Кира, вы явно богаче, чем хотите казаться. – Вздохнула Никонэ. – За одну ночь добыть двух таких лошадей, пожалуй, не смогла бы даже я. Несмотря на мои весьма обширные связи в этой области.

– Ну, что поделаешь, для девочек я готова сделать весьма и весьма многое. – Кира улыбнулась. – Надо же Лерочке и Леночке выглядеть соответственно столице.

– Не рискну с вами не согласиться. – Усмехнулась Никоне в ответ. – Правда, рядом с вашими девочками мы теперь будем смотреться этакими серыми мышками.

– Никоне мы едем или ты решила всё таки остаться на обед? – Ехидным тоном поинтересовался Альф.

Никке огляделась. Все кроме неё уже сидели на лошадях, а нетерпеливый Мак так и вовсе демонстрировал явное желание двинуться в путь, предоставив столь медлительному командиру возможность догонять самостоятельно. Никоне мысленно усмехнулась. В предыдущем отряде нельзя было о таком даже подумать не то что начать действовать, но она извлекла урок из того что случилось с предыдущим отрядом и в этой команде все отношения были дружескими…. Так что если бы не Альф намекнувший на то что её уже заждались, и не Зара внимательно следящая за Маком, то того уже бы и след простыл.

– Едем, едем. – Фыркнула Никке. – Я чувствую, мы войдём в историю этого мира как самый нетерпеливый отряд. Только завтракать закончили и уже куда-то торопимся, бежим. Куда торопитесь, молодёжь боитесь опоздать жить? Не волнуйтесь, подождут вас.

– Мы боимся, что без нас всех монстров перебьют. – Натянуто улыбнулся Альф.

– Никоне ну вот зачем ты так? – Печально спросила Шер.

– Прости Альф. – Смутилась Никоне. – Я не хотела. Просто ты так не похож на тех, немёртвых которых, я раньше видела, что порой просто забываю подумать о том, как ты воспримешь мои слова.

– Ничего я не обижаюсь. Просто очень обидно думать, что живым мне уже не быть.

– Как это не быть. – Возмутилась Кира. – А ритуал? Ни за что не поверю, что вы о нем не знаете.

В ответ на эти слова Альф только вздохнул и махнул рукой.

– Ну всё. – Кажется, Заре надоели такие разговоры. – Я поехала, а вы как хотите.

– До свидания Кира. – Кивнула Никоне. – Я надеюсь, судьба ещё сведёт нас.

– До свидания, берегите себя девочки, и… если узнаю, что не учитесь, найду и буду ругаться.

Так под прощальные напутствия Киры увеличившийся отряд двинулся в путь. Где-то через полчаса езды Мак вдруг задал вопрос. – Слушайте. Объясните мне глупому, что это за ритуал такой, который может Альфу помочь?

После этой фразы Зара и девочки повернули головы к Никоне, присоединяясь к вопросу.

– Ну, ритуал это…. – Задумалась Никке.

– Ритуал это особая передача энергии убийцы к бывшей жертве. Поглотив эту энергию, тело как будто вспоминает прошлое и оживает. Природу ритуала никто так понять и не смог. Говорят, он был дан нам самими светлыми богинями. – После этой фразы все резко повернулись к Шер, сказавшей её.

– Откуда ты столько знаешь о ритуале? – Альф был удивлён до состояния лёгкого шока.

– Я много читала. – Скупо улыбнулась Шер и отвернулась, показывая, что хочет закрыть эту тему.

Однако дотошный Мак продолжил расспросы. – Ну, хорошо про ритуал я понял, но почему, если он может помочь Альф отмахнулся?

– У ритуала есть минусы. – Спокойно пояснил Альф. – Во-первых он может быть произведён только с согласия того кто был убийцей. И если с этим правда обычно проблем не возникает (когда предлагают выбрать между ритуалом и собственной жизнью, чаше всего выбирают ритуал и надеются, что бывшая жертва, получив обратно свою жизнь, забудет о них), то второй минус куда как серьёзней.

– А в чём он заключается? – Поинтересовалась Зара.

– Большинство немёртвых при появлении в зоне видимости бывшего убийцы перестают себя контролировать и убивают его ещё не успев понять, что делают. – Ответив на вопрос, Шер помолчала и добавила, обращаясь уже лично к Альфу. – Альф ты не такой совсем, ты живой, у тебя нет цели убить ты ведь знаешь где этот палач живёт и вполне мог к нему наведаться.

– Наверное, я слишком боялся смерти, что бы так поступить. – Пожал плечами Альф. – Боялся, что не справлюсь с собой и вынужден буду умереть. К тому же, знаешь лично к тому палачу я не испытываю никакой неприязни, он просто выполнял свою работу, если уж кого и стоит убить так того кто отдал приказ, но до него я пока добраться не сумел. – И волк несколько вымученно улыбнулся.

Никоне нахмурилась. – Так ребята закрыли тему. Предлагаю лучше подумать о том, кто будет сегодня свою историю рассказывать.

– А что тут думать? – Наигранно удивился Альф. – Раз речь зашла обо мне, то мне и рассказывать.

– Как хочешь. – Мак, кажется, был слегка расстроен.

– Не расстраивайся Мак. – Усмехнулся волк. – Успеешь ещё свою историю рассказать.

– Это точно. – Наконец раскрыла рот Зара. – А я вот с вашего позволения пока ничего рассказывать не буду.

– Твоя история твоё право. – Пожала плечами Шер.

Больше в течение дня герои не разговаривали. Каждый думал о чём-то известном лишь ему, и только близняшки тихонько перешёптывались.

– На ночь расположились в небольшой долине. После ужина все расселись у умело разведённого Маком костра.

– Ну. – Никоне чуть наклонила голову. – Альф ты вроде нам что-то обещал или я ошибаюсь?

– Да конечно.


Глава пятая: Двойная жизнь. (Рассказано князем оборотней.)

Я родился в одном из малых княжеств оборотней. Единственный ребёнок в семье я был изначально обречён на княжеский престол. В большинстве моих будущих подданных моё положение вызывало жуткую зависть, но я оказался не похож на других волков. Княжеский титул не прельщал меня, но чувство ответственности победило и после внезапной смерти отца в одной из пограничных стычек, я принял венец и стал князем. Разобщённость малых княжеств всегда злила меня. Ведь будь мы едины, нам бы не приходилось терпеть унижения со стороны других расс7. К тому же из-за постоянной вражды княжеств возникали проблемы у молодежи, идущей к Антраканскому камню8.

Сам камень и прилегающие к нему земли не принадлежали не одному княжеству, но вот соседние со священными землями кланы считали своим долгом обобрать до нитки всех проходящих через их земли. Многие из молодых волков просто не добирались до священного места. Княжества теряли защитников и воинов.

Став князем я решил, что княжествам жизненно важно объединиться.

Создать единое государство оказалось не так уж и сложно: некоторые князья добровольно согласились присоединиться к более сильному соседу в обмен на защиту, других соблазнили деньги, кто-то, как и я понимал важность объединения, а остальные княжества не составило труда завоевать. Сделать так чтобы государство жило по общим для всех законам, оказалась намного сложнее…. Мне это удалось.

Резко усилившиеся княжества оказались костью в горле практически для всех. Нейтралитет сохранили только демоны (впрочем, как и всегда). Не знаю, кому в голову пришла гениальная идея, что моя смерть решит все проблемы, и единое государство вновь распадётся на множество мелких княжеств, грызущимся между собой, но факт остаётся фактом, на меня начали охоту.

Как не странно, но в этот раз пальма первенства оказалась на стороне людей. Подготовленная ими засада была безупречна (хотя не исключаю возможности того что меня предал кто-то из своих). Но людям показалась мало и они решили, что им, во что бы то ни стало надо узнать о место положении Антраканского камня. Естественно раскрывать местоположение нашего священного места я не собирался и люди решили, что для получения информации все способы хороши….

Я догадываюсь, кто отдал этот приказ, но сразу после воскрешения мстить не стал. Не было сил, да и догадки следовало проверить, в княжество я тоже не вернулся. Там и без меня дела шли нормально (еще, будучи князем, я создал совет старейшин, который должен был в случае моей смерти взять ответственность по управлению государством на себя), а снова возвращаться туда, где всё напоминало о прошлой жизни, было тяжело. Я прекрасно владел оружием и именно это, а также то, что не надо будет сидеть на одном месте, определило мой выбор. Я стал наёмником.


Глава шестая.

Утро занималось ярким рассветом. Шер, вставшая первой, сидела у небольшого озерца, которое она нашла неподалёку, и, опустив хвост в воду, рисовала им различные фигуры.

– С добрым утром. – Альф бесшумно выскользнул из-за спины девушки и сел рядом.

– Ой. – От неожиданности змея вздрогнула и чуть не свалилась в пруд. – Ты меня напугал.

– Уже заметил. – Волк поддержал девушку, помогая ей усидеть на влажной земле. – Не думаю, чтоб у тебя столь резко возникло желание искупаться… или я ошибаюсь.

– Нууу. Хотя это идея. Только….

– Что?

– Я плавать не умею. Может научишь?

Альф нахмурился. – Прости, но нет. А насчет научить… попроси Зару.

– Я подумаю. – Шер явно расстроилась.

– Никаких “подумаю”, а вдруг возникнет необходимость реку переплыть, что делать будешь.

– Превращусь в змею и переплыву. – Вопрос не вызвал у девушки никаких затруднений.

– Хорошо. А когда полюбишь кого-нибудь, и тебя купаться пригласят, ты тоже в змею превращаться будешь?

Шер ничего не ответила, только обиженно посмотрела на волка и, вытащив хвост из озера, уползла.

Из-за дерева мягко вышагнула Зара. – А я не знала что ты слепой. – Проговорила она.

– Зара. – Альф поднял голову. – Я не слепой. Я в отличие от вас с Маком взрослый и разумный.

– Да? И в чем же это заключается?

– Она совсем юная девочка. Принцесса, а в будущем возможно и королева полузмей. А я? Бывший князь оборотней, намного старше её и к тому же уже давно мёртвый. Ну и подумай.

– Наверное, ты прав. – Грустно согласилась Зара. – Только это всё равно как-то неправильно.

– Может. – Волк не стал спорить. – А плавать ты её все-таки научи, пусть порадуется.

– Хорошо. Пойдём обратно к нашим! А то если мы не придём через пять минут после того как Мак позавтракает, то догонять нам придется самим, а завтрак вообще перенесётся на ужин.

– Согласен с тобой. Пошли.

К завтраку они успели. К огромному удивлению обоих Мак не спешил никуда уезжать. Он сидел и с задумчивым видом изучал деревья. Увидев подошедших Зару и Альфа, человек, только кивнул и вновь перевёл взгляд на объект своего пристального внимания.

– Что это с Маком? – Шёпотом спросил Альф.

– Он думает. – Также тихо ответила Никоне. – Твоя история произвела на всех очень сильное впечатление. Даже близняшки за утро перекинулись всего парой слов.

– Я не хотел этого.

– Понимаю, но такая история не может оставить равнодушным. Мне на её фоне даже своя собственная показалась не такой уж трагичной.

Альф кивнул с задумчивым выражением лица, но потом тряхнул головой и улыбнулся. – Ладно пойду позавтракаю, а то если впечатление от моей истории пройдёт, придется доедать на ходу.

Опасения Альфа не оправдались за время их с Зарой завтрака ничего в общем настроении отряда не изменилось. Даже Шер не появилась. Она догнала героев через полчаса после того как они оставили место ночной стоянки. Облик змея поменять так и не удосужилась, а замедляться для того чтоб двигаться в одном темпе с остальными не захотела. И Никоне отослала девушку вперёд, узнать, что там происходит.

Темп движения был не очень большой и все занялись своими делами: Никоне вытащила складную карту-книгу и принялась в сто пятый раз обдумывать маршрут движения, близняшки начали экспериментировать с заклинаниями, Зара достала метательные ножи и принялась ими жонглировать, благодаря чему заработала задумчивый взгляд Никке, а Мак так просто запрокинул голову и наслаждался последними теплыми лучами осеннего солнца.

Неожиданно человек боковым зрением заметил какое-то движение в небольшом лесочке слева от дороги. Мак резко опустил голову и посмотрел в то место где только что видел движение, однако там всё было тихо. Но беспокойство не желало уходить, ведь было же какое-то движение, точно было. Наконец Мак не выдержал и решил, что лучше выглядеть идиотом и параноиком, но быть живым, чем смотреться умным и погибнуть от внезапного нападения.

– Никоне! – Окликнул он, едущую впереди девушку.

– Что? – Никке оторвала взгляд от карты и посмотрела на человека.

– Там в лесу, какое-то движение было. – Пояснил Мак, указывая на оный лес.

Видимо Никоне придерживалась точки зрения Мака так как от неё тут же поступила команда. – Приготовиться к обороне.

Впрочем,… изменить эта команда ничего не сумела. Прятавшееся в лесу существо поняло, что его обнаружили и пошло в атаку. Гибкая чёрная тень выскочила из укрытия и прыгнула на Альфа. Сверкнули кинжалы Зары, но ни один не нашел своей цели, тварь оказалась слишком быстра. Положение во второй раз спас Мак. Человек успел выхватить свой двуручник, и каким-то непостижимым образом изогнувшись, разрубил существо на две половинки, и тут же ловко передвинул меч, подставив его под кинутое Леной заклинание развоплощения.

Несколько секунд стояло ошеломлённое молчание. Первым тишину нарушил Альф. – Спасибо Мак. За несколько секунд ты успел дважды спасти мне жизнь.9

– Да ладно. – Человек слегка смутился. – Ты мне лучше скажи, что это за тварь такая.

– Нежить это. – Отозвалась Никоне, уже осматривающая существо. – Только очень странная.

– Это не просто нежить. – Подала голос Лера. – Это существо умерло от воздействия злой магии.

– Злой? – Слегка удивилась Зара. – Разве не тёмной? Я думала, что по отношению к магии применяют именно это слово.

– Бывает тёмная и чёрная магия (Которую Лера назвала злой.). Темная – это всего лишь направленность. А вот чёрная это действительно зло. Она доступна чернокнижникам. Слабым магам, мстительным и жестоким, не способным использовать свой дар ни для чего, кроме разрушения.

– И зачем же чернокнижнику потребовалась воздействовать на это существо?

– Без понятия.

– Это очень древняя магия. – Внезапно сказала Лена. – Это существо мертво уже почти сотню лет.

– Таак. – В разговор включилась Никоне. – Все едем осторожно и смотрим по сторонам. Где было одно, могут быть и другие, а я не хочу, что бы кто-то пострадал от внезапного нападения нежити.

– Никоне. – Альф нахмурился. – Такая древняя тварь означает, что поблизости есть большой могильник.

– Да. – Никке кивнула. – Здесь неподалёку есть деревня. Вероятнее всего там.

– Значит, готовиться к бою. – Зара серьёзно посмотрела на командира.

– Да.

– А как же Шер? – Вспомнил о полузмее Мак. – Она ведь не знает про нежить.

– Сейчас сообщу. – Нахмурилась Никоне и достала амулет-переговорник, который был у каждого в отряде. – Возвращайся немедленно. – Проговорила никке уже в переговорник. – На нас напали.

– Возвращаюсь. – Ответил амулет голосом змеи.

В поле зрения отряда Шер появилась через пятнадцать минут. Быстро трансформировалась в человека и вспрыгнула на лошадь, которая до этого следовала за Никоне. – В получасе езды отсюда есть небольшая деревня. Там можно остановиться на ночь.

– Хорошая мысль. – Согласно кивнула Никоне. – Нечего дразнить демонов10 и разгуливать ночью неподалеку от древних могильников.

– Древних могильников?

– Угу. – Согласно кивнула Зара. – Ты давай веди, а я пока расскажу, что случилось…

Когда отряд въехал в небольшое поселение, на границе обжитых людьми земель, солнце уже село за горизонт, и первые, пока ещё робкие тени начали расползаться по улицам.

– Вот трактир. – Шер показала на крупное двух этажное здание. – На первом этаже зал, а на втором комнаты.

– Странно. – Задумчиво сказал Мак. – Я думал в приграничье, люди живут гораздо хуже.

– Зря. – Усмехнулся Альф. – В приграничье крайне редко заезжают сборщики налогов и прочие чиновники, так что люди здесь очень небедно живут.

– Я уж вижу. – Вздохнул человек.

Внутри зал трактира оказался большим и уютным. Выбеленные столики, аккуратные занавески на окнах, чистые полы и стены. Всё-то чего трактиры во многих и более зажиточных городах бывали частенько лишены.

– Симпатичненько у них тут. – Фыркнула Никоне. – Редко мне доводилось видеть столь аккуратные залы.

– Согласен. – Кивнул Альф. – А вот и хозяин сего милого заведения.

Из-за стойки калачиком выкатился аккуратный мужичок и засеменил к героям. – Здравствуйте уважаемые господа. Чего желаете?

– Комнаты свободные есть? – Чуть нахмурилась Никоне. (Никке никогда не любила попыток ей угодить и дядечка это кажется, понял.)

– Есть. Желаете заказать ужин?

– Да пожалуй.

– Чего будете?

– Мясное что-нибудь, пожалуйста. – Вздохнула девушка, оглядев отряд. – На ваш выбор.

– Замечательно. Что-нибудь ещё? Для молодых леди, – Трактирщик отвесил поклон в сторону Лены и Леры. – Могу предложить клубничное варенье.

Никоне вздохнула, посмотрела на девочек глаза, которых зажглись искренним восторгом, вздохнула ещё раз и согласилась. – Ну, давайте ещё варенье.… Сколько нам всё это будет стоить?

– Что вы, что вы! Как можно?! Я с уважаемых защитников Иррэна ни медяшки не возьму.

– Вот как. – Усмехнулась Никке. – Я не знала, что мы столь популярны. Впрочем. – Тут командир отряда ехидно улыбнулась. – Мне кажется, что вы о чем-то хотите нас попросить.

– Нуу… – Протянул трактирщик.

– Не нукайте. Любые дела лучше всего делать перед едой.

– Есть у нас в деревне кладбище. – Перешёл к делу трактирщик. – И вот пару месяцев назад с кладбища полезла нежить. Причём странная очень нежить. Умирает только если на куски посечь или огнём спалить. Мы уж кладбище серебром отгородили, но всё равно неприятно с таким соседями под боком жить. – Плавно закруглил свою речь трактирщик. – Помогите нам господа герои, а уж мы в долгу не останемся.

–Хорошо. – Никоне нахмурилась. – Мы, пожалуй, тогда сначала поднимемся в комнату и всё обсудим.

Комнат оказалось две на четверых человек каждая. – Класс. – Фыркнула Зара. – Как мы спать то будем.

– Зара, Зара. – Усмехнулась Никоне. – Как будто после боя с нежитью тебя будут комнаты волновать.

– Не будут. – С неохотой согласилась девушка. – Но всё-таки.

– Хватит. – Резко оборвала её Шер. – Предлагаю поговорить о деле.

– Правильно. – Согласилась Никоне. – Итак, сейчас готовим серебро, амулеты и идём сражаться с тварями. Альф и близняшки остаются здесь.

– Эй. А мы-то, почему остаёмся. – Тут же завозмущалась Лена.

– Потому что вы будете под ногами путаться и мешать. – Объяснил Мак. – Мы вместе уже много лет сражаемся и привыкли понимать друг-друга без слов, а вот вы этим полезным навыком не владеете.

В ответ на эту тираду девочки гордо вскинули носики и с видом несправедливо обиженных удалились в угол комнаты.

– Альф будь так добр, проследи, чтоб эти красавицы за нами не увязались. – Попросила Никоне, а то, как я Кире их смерть объясню.

– Разумеется. – Улыбнулся волк. – Ты могла бы и не просить.

– Лучше перестраховаться разок, чем потом разбирать огромную кучу проблем. – Улыбнулась никке в ответ. – Ну, что взяли вещи и вперёд на кладбище. Успокаивать разошедшихся мертвецов.

Когда команда проходила через холл, Мак чуть отстал ото всех и что-то спросил у трактирщика, тот отрицательно помотал головой и махнул рукой примерно в направлении Серых гор.

– Интересно о чём Мак спрашивал трактирщика. – Задумчиво поинтересовалась Зара.

– Сейчас он нас догонит и узнаем. – Хмыкнула Никоне.

– Да я уже тут. – Отозвался Мак. – Что хотели узнать?

– О чем ты у трактирщика спрашивал.

– А это. Я узнавал, не является ли кладбище древним могильником. Трактирщик ответил, что нет и, что могильник отсюда в трёх днях пути на восток. Нежить и нечисть оттуда иногда вылезает, но людей не трогает, да и вообще к живым не лезет.

– А почему тогда та тварь напала на Альфа? – Нахмурилась Шер.

– Я… – Мак задумался. – Я думаю, что это связано с тем, что… как бы это сказать.

– С тем, что Альф не совсем живой. – Понятливо кивнула Зара.

– Да именно так. – Облегчённо вздохнул Мак. – А почему тварь на него напала, я думаю, Альф объяснит лучше.

– Вот именно. – Прервала разговор Никоне. – Поэтому предлагаю оставить этот увлекательный разговор до лучших времён и сосредоточится на деле.

Кладбище было небольшим и когда-то, наверное, даже вполне уютным, но сейчас тут и там виднелись разрытые могилы, а лунный свет придавал это месту жутковатый облик.

– Ну и? – Задумчиво сказала Зара. – Я думала, тут будет полно нежити, а тут тишина и спокойствие. Если бы не могилы то можно было бы подумать, что тут всё нормально.

– Вот именно, что могилы. – Вздохнула Никоне. – Неуютно мне как-то. Неприятно думать, что враг может быть где угодно, а ты его не видишь и не слышишь.

– Мне кажется, что именно это самое странное. – Качнул головой Мак. – Смотрите, луна всё кладбище освещает, а мы никого не видим. Почему?

– Просто смотрим не туда. – Тряхнула головой Шер и кивком указала в сторону противоположную той, куда смотрели остальные.

Там разворачивалась удивительная сцена. Десяток тварей, похожих на ту, что напала на них днём, дрались с полусотней мертвецов. Твари двигались очень быстро, их когти оставляли страшные следы, но оказавшаяся невероятно живучей нежить не обращала на отметины никакого внимания и продолжала наседать на чёрных существ. Благодаря этому, а также значительному численному преимуществу нежить явно побеждала. Прямо на глазах героев две твари упали на землю и рассыпались серым пеплом. Одну из них нежить просто задавила массой, а вот второй отсёк голову крайне странный скелет. То есть в самом скелете ничего странного не было. Самый обычный человеческий скелет. Странным было то, что твари будто бы не видели его. На остальную нежить они бросались, рвали когтями, зубами, а вот на этот конкретный образчик не живой природы внимания не обращали.

– Странно. – Задумчиво пробормотала Зара. – Чего они этого удальца то не прибьют.

– Может дело в амулете, который на его костлявой шейке болтается. – Предположил Мак.

И, правда, на шее (если это можно так назвать) нежити болтался темно-зелёный камень в золотой оправе.

– Кто бы ни делал вещицу, он предположил, что носить будет нежить. – Фыркнула Никоне. – Смотрите, использовали то золото, а не серебро11.

– Да уж. – Согласилась Зара. – Может девочки смогут объяснить что это?

– Может и смогут. – Раздражённо откликнулась Шер. – А пока я думаю, самым разумным будет вступить в бой. Тех существ уже почти перебили (действительно, из десяти тварей осталось всего пять, правда, и число нежити сократилось с полусотни до сорока), а с их помощью нам будет куда как легче уничтожить нежить.

– Согласна. – Кивнула Никоне. – Вытаскиваем оружие, не забудьте активировать огненные амулеты, а то замучаетесь, нежить на куски рубить, все, что движется на этом кладбище (за исключением друг-друга) уничтожить и не упустите молодчика с амулетом, вещица занятная может пригодиться. – Никке вытянула из-за спины свой двуручник, сломала над ним огненный амулет, позволив волшебному пламени окутать клинок, и улыбнувшись соратникам, направилась к месту схватки.

– Ну и чего мы встали? – Посмотрев на эту картину, поинтересовался Мак. – Предлагаю присоединиться к Никоне.

– Поддерживаю. – Усмехнулась Зара, вытягивая клинок.

– Полностью. – Прошипела Шер, натягивая тетиву лука. – Посмотрим, как эта нежить дерётся.

Дралась нежить здорово… через полчаса размахивания мечами луками и кинжалами герои прямо таки ползком выбирались с кладбища.

– У меня два вопроса. – Страдальчески пробормотала Шер. – Как мы доползём до трактира и насколько опасны коготки нежити?

– Думаю я смогу ответить на оба этих вопроса. – Мягкий голос прозвучал настолько неожиданно, что герои подпрыгнули метра на два в воздух и схватились за оружие.

– Ребят, ребят, спокойнее, не надо в меня всякими острыми штуками тыкать. – Альф выступил на свет, успокаивающее, приподняв руки. – Я как вы ушли, пошёл трактирщика порасспросить и с его слов понял, что вам точно помощь потребуется, не во время боя так после него.

– Это ты правильно понял. – Возмущённо фыркнула Никоне. – А пугать то так зачем надо было?

– Я не думал, что вы так отреагируете.

– А как, по-твоему, мы должны были отреагировать. – Возмутилась Шер. – Мы только что полуживые вышли с кладбища кишащего нежитью и тут к нам кто-то из темноты обращается….

– Простите меня, пожалуйста. – В голосе Альфа не было ни капли раскаяния. – Вы как до деревни то добираться планируете? Ползком?

– Я вроде могу идти. – Слегка смущённо заметил Мак и, кряхтя, поднялся на ноги.

– Я за свою жизнь и не в такие ситуации попадала. – Фыркнула Никоне и тоже (пусть и с некоторым трудом) поднялась на ноги.

Оставшиеся сидеть Шер и Зара дружно переглянулись и попытались повторить фокус с отрыванием собственных тел от земли, но кончилось всё тем, что Зара не смогла даже приподняться, а Шер рухнула на землю приподнявшись всего на пару сантиметров.

Кошмар. – Вздохнул волк. – Как добираться собирались, а еще возмущаются. – Альф фыркнул и легко подхватив Зару на руки, скрылся в темноте, вызвав тем самым изумление у двоих из оставшихся.

– Ничего себе. – Ошарашено выдохнул Мак. – И что это значит?

– Не забивайте себе головы ребят. – Хмыкнула Никоне. – Я потом объясню. Единственное, что я скажу сейчас так это то, что между ними нет и не будет никаких отношений кроме дружеских.

– Но почему тогда? – Голос Шер звучал грустно.

– Почему? – Никке улыбнулась. – Всё это весьма сложно. Давайте я всё-таки, потом объясню. А пока давайте попробуем дойти до деревни.

– Ну и как ты себе это представляешь. – Фыркнула Шер если я не то, что идти, подняться не могу.

– Как, как? – Пожала плечами никке. – Мы с Маком идти можем, поэтому мы тебе будем помогать, а ты постараешься не свалиться и не утянуть нас за собой. Иначе если упадем, то уже не встанем. Придется тогда на дороге ночевать. Ну, или ждать когда Альф во второй раз придет. Чего я думаю, не случится.

– Почему? – Удивился Мак.

– Я же сказала всё сложно. – Ответила Никоне, задумчиво посмотрев на Шер. – Ну, что пробуем идти или здесь переночуем?

– Конечно, пробуем. – Возмутился Мак.

– Это был риторический вопрос. – Вдохнула Шер. – Ладно, давайте встану я все-таки сама. В этот раз должно получиться....

На то чтобы дойти до деревни, у группы инвалидов ушло минут пятнадцать (это если учесть что туда они, не торопясь за семь дошли). Когда Никоне, Шер и Мак всё таки добрались до трактира Зара сидела в главном зале и пила молоко, услужливо предоставленное трактирщиком, а близняшки раскладывали какие то свитки на соседнем столе.

– На звук открывающейся двери обернулась Лена и радостно захлопала в ладоши (не забыв при этом ткнуть сестру в бок). – Ой, наконец-то вы пришли. – Хором воскликнули девочки. А то мы уже волноваться начали. Альф минут двадцать назад пришёл, оставил Зару, велел лечебки готовить и ушёл наверх, даже не сказал ничего. – Пожаловалась Лера.

– Это у него нервное. – Усмехнулась Зара. – Вы если вас задели, скажите. Девчонки где-то свитки достали и теперь у них есть набор готовых лечебных свитков. Вылечат в момент.

– Шер, Мак вас задели? – Спросила Никоне серьёзно глядя на товарищей.

– Не вроде нет. – Задумчиво сказал Мак. – Но я сейчас проверю. – Поспешил добавить человек и стал стягивать с себя свой чешуйчатый доспех.

– А тебя? – Никоне бросила взгляд на Шер и по примеру Мака стала снимать броню.

– Пару раз точно. – Ответила змея и сбросила кольчугу.

– Так чего ждёшь? – Поинтересовалась Зара. – А вдруг от когтей этих тварей можно заразиться. Хочешь с какой-нибудь лихорадкой слечь. И не смотри на меня так. – Добавила девушка в ответ на сердитый взгляд Шер. – Меня ваши с Альфом отношения не касаются. Сами разбирайтесь, а меня не впутывайте.

– Ты главное ему об этом сказать не забудь. – Заметил резко повеселевший Мак. Человек уже стянул чешую (учитывая громоздкость этого доспеха, скорость, с которой Мак его снимал, была просто феноменальной12).


– Уже сказала. – Усмехнулась Зара. – И в куда как менее вежливых выражениях.

Все герои, включая саму Зару, рассмеялись.

– Ладно.– Всё еще смеясь, сказала Никоне. – Надо привести себя в порядок, поесть и поспать. А то хорошие из нас герои: лохматые, голодные и уставшие. А некоторые ещё и раненные. – Добавила никке, взглянув на Шер.

Мы сейчас быстро тебя вылечим. – Дружно заявили девочки и направились к змее, но их остановил голос Зары. – В каждой комнате есть бадья для купания. Воду можно из колодца набрать, он на заднем дворе, но сейчас вода чистая.

– Прекрасно. – Восхитилась Никоне. – Шер иди ты, первая купайся, а я следующая.

– Нет, нет, нет. Так дело не пойдёт. – Запротестовал Мак. – Сперва купаетесь вы, а потом я. Дамам нужно уступать.

– Спасибо. – Улыбнулась Никоне. – Это так по-джентельменски. Как же мне все-таки с отрядом повезло в этот раз.

– А что было в прошлый раз? – Полюбопытствовала Зара.

– Было намного хуже. – Никоне искоса взглянула на девушку. – Сам отряд может, был не так и плох, но вот с командиром нам не повезло.

– То есть ты хочешь сказать, что нам с тобой очень повело? – Усмехнулся Мак.

– Не знаю. Это вам решать. – С улыбкой ответила Никоне и отправилась наверх.

– Шер. – Окликнула Зара задумавшуюся полузмею. – Иди наверх. А то закопаешься, и к ужину все будут ждать тебя.

– Я что-то задумалась. – Смутилась полузмея. – Уже иду.

Спустя полчаса герои всей компанией сидели за столом и доедали ужин.

– Ребят. – Никоне подняла голову и посмотрела на отряд. – Давайте договоримся, что ваши личные отношения впредь никак не будут сказываться на успехе совместной работы.

– Хорошо. – Шер склонила златовласую голову. – Обещаю.

– Ни в коем случае. – Дружно ответили Мак и Зара. Люди выглядели самыми довольными в отряде.

– Альф. – Окликнула Никоне, упорно молчащего волка. – Я дождусь от тебя ответа или нет?

– Да. – С явным трудом проговорил Альф. – Прошу прощения, я сегодня ужасно поступил.

– Да ладно. – Зара отмахнулась. – Главное, что бы такого больше никогда не было.

– Конечно. – Волк явно повеселел. – Обещаю больше не поступать как глупый мальчишка.

– Ну и отлично. – Никоне улыбалась. – Очень хорошо, что все друг друга поняли. А сейчас предлагаю разойтись по комнатам и лечь спать.

– А как спать-то будем? – Вновь подняла вопрос Зара. – Комнаты-то всего две.

Альф поднял взгляд от тарелки и вопросительно посмотрел на Никоне, слегка приподняв бровь.

– Не надо на меня так смотреть. – Вздохнула никке. – Я и сама хотела этот вариант предложить.

– Вы научились мысленному общению? – Изумился Мак.

– Нет Мак. – Рассмеялась Шер. – Просто эти двое куда как более догадливы чем мы, вот и поняли друг-друга без слов. Ну, что рассказывайте, о чём вы оба подумали. – Обратилась змея уже к Никоне и Альфу.

– Всё просто Шер. – Альф слегка приподнял уголки губ. – Ты надеюсь, помнишь какая у Никоне раса.

– Никке. – Шер нахмурилась.

– А какие у никке расовые особенности? – Альф явно развлекался. Никоне покачала головой, но вмешиваться не стала.

– Их много.

– Ну, самые известные? Могу дать подсказку их две.

– Никке могут видеть истинную сущность существа и… – Шер замялась.

– И менять пол. – Подхватила Зара. – Да уж ребят о таком решение проблемы я и не думала.

– А вот интересно спросить, почему? – Никоне тихонько фыркнула. – Ты же знаешь, второй облик большинство никке используют только для маскировки. Это не боевая маска. Тогда почему нельзя решить с его помощью такую вот идиотскую проблему.

– Можно. – Поспешил оборвать новый виток дискуссии Мак. – Можно всё, что не запрещено законом, кодексом и правилами чести, а сейчас давайте всё-таки пойдём спать.

– Давайте. – Согласилась Зара и, покосившись на уснувших за столом близняшек, попросила. – Мальчики, а помогите их в комнату перенести.

Через десять минут все герои уже спокойно спали.


Глава седьмая.

Никоне проснулась первой. Встала, посмотрела на ребят, ещё мирно спящих, вернулась в женский облик, оделась и спустилась в главный зал. Трактирщик не торопясь протирал стойку, доводя её до блеска. Заметив никке, человек улыбнулся и нырнул, куда-то под стойку. Заинтригованная Никоне (она ещё не видела, что бы так встречали постояльцев, проведших на постоялом дворе целую ночь) подошла поближе и заглянула за стойку. – А, что вы там ищете? – Вопрос прозвучал немного наивно, но никке не заметила этого.

– Вот. – Трактирщик вынырнул из-под стойки и с улыбкой протянул девушке увесистую книгу. – Том по основам некромантии. – С гордостью провозгласил дядечка. – Девушкам магам. В благодарность за работу.

– Спасибо. – Пробормотала Никоне, задумчиво крутя в руках толстый фолиант. – А откуда он у вас, позвольте поинтересоваться.

– Не знаю. – Трактирщик беспечно отмахнулся. – От деда в наследство достался.

– Ага. – Никоне раскрыла книгу, пролистала пару страниц, ничего не поняла, но убедилась, что книга похоже по общей магии13, хотя основы некромантии там тоже присутствовали.

В этот момент на лестнице послышался топот, и вниз сбежали Лена и Лера, за ними по ступеням прогрохотал Мак, а последней появилась Зара, изящно съехавшая по перилам.

Близняшки с весёлым визгом кинулись за спину Никоне. В отличие от девочек Мак и Зара остановились в двух метрах от командира, и девушка поманила сестёр пальцем.– А ну вылезайте, прятаться за спину начальства запрещено правилами.

– Кому начальство, а кому нет. Расхохоталась Лера. – Не вылезем.

– А ну прекратить дурдом!! – Рявкнула Никоне и, дождавшись пока вся четвёрка вытянется по стойке смирно, спросила уже спокойнее. – Во, что хоть играете?

– В салочки. – Зара улыбнулась. – Мы поспорили с этими малолетними магичками, что сможем их поймать.

– Дети. – Вздохнула Никоне. – Ладно, идите, играйтесь, только во дворе, а то разнесёте весь трактир, а платить мне.

Молодёжь закивала головами и дружно направилась к выходу. – Мак. – Внезапно окликнула человека никке. – А где Шер и Альф?

– Сейчас спустятся. – Парень пожал плечами. – Они о чём-то своём говорили. Мы решили не мешать.

– Ну и правильно решили. – Никоне кивнула, показывая, что человек может идти. Тот не дожидаясь дополнительного приглашения, тут же выскочил на улицу. Сама же никке присела за стол и, положив рядом книгу, стала дожидаться Шер и Альфа. Те спустились через пять минут серьёзные и задумчивые.

– Обсудили всё, что хотели. – Окликнула их Никоне. Шер и Альф синхронно кивнули. – Отлично. Никке кивнула. Тогда завтракаем и в путь.

На завтрак трактирщик приготовил варёные яйца и молоко и вновь отказался от денег. – Нет, нет, ни в коем случае. – Трактирщик так махал руками, что Никоне показалось, что сейчас в трактире начнётся небольшой ураган. – Вы защитники нашего мира. Сами светлые боги14 даровали нам вас. Да кто мы такие, что бы с посланников богов деньги брать.

При этих словах трактирщика Никоне поморщилась, но деньги убрала и поспешила покинуть здание.

– Вы не расстраивайтесь. – Поспешила успокоить огорчённого трактирщика Шер. – Она не злится. Просто Никоне очень ранимая натура. – Змея подмигнула немного повеселевшему трактирщику и поспешила за остальными.

Все уже расселись по лошадям, когда Шер выскочила на улицу и поспешно запрыгнула на свою лошадь.

– Ну, что все готовы. – Никоне хмурилась. Дождавшись утвердительного кивка, никке пожала плечами. – Тогда вперёд и с песнями. – Покосилась на Зару и добавила. – Можно без песен.

Почти полчаса все ехали, молча, но потом любопытный Мак решил всё же прервать затянувшееся молчание. Никоне, может ты расскажешь нам, почему ты так не любишь когда героев называют посланниками богов. – Все остальные тут же повернули головы к никке, присоединяясь к вопросу.

– Потому, что мы не посланники богов. – Хмуро откликнулась Никоне.

– И всё же? – Мак был категорически не доволен таким ответом. – Должна быть ещё какая-то причина.

– А даже если она есть, то что? – Вопросы человека здорово раздражали Никоне.

– То мы хотели бы её услышать. – Внезапно вмешался в диалог Альф. – Она ведь как-то связана с нашими предшественниками?

– Да. – Никке как-то сразу перестала хмуриться и загрустила. Точно отзываясь на её не весёлые мысли на небе стали сгущаться облака. – Ну, вот только дождя нам и не хватало. – Девушка перевела взгляд на внимательно смотрящего на неё волка и добавила. – Хорошо я всё расскажу вечером.

– Вот и отлично. – Альф перевёл взгляд на дорогу и тут же потянул из ножен меч. На дороге уютно разлеглась чёрная тварь, точно такая же, как та, что напала на Альфа и как те, что сражались с нежитью на старом кладбище.

– Шер. Если она нападёт, то не зевай. – Скомандовала Никоне. Змея уже державшая в руках натянутый лук, кивнула, но тварь и не подумала нападать. Она встала, сошла с дороги, прошла несколько шагов и посмотрела на героев, словно предлагая им следовать за ней.

– Ну и, что это значит? – Мак удивлённо посмотрел на остальных.

– Зверушка предлагает нам последовать за ней. – Альф убрал клинок в ножны. – Поедем?

– Проголосуем. – Усмехнулась Никоне. – Кто за то, что бы поехать за “зверушкой”?

Первым руку поднял как не странно Альф. В ответ на удивлённые взгляды, волк философски пожал плечами. – Если она не напала сейчас, то вряд ли нападёт позже, а посмотреть на то, что она показать хочет очень интересно.

– Ладно, я тоже, за. – Следом за Альфом руку подняла Шер.

– Любопытство моя слабость. – Зара с усмешкой подняла изящную ладошку.

– Мы за. – Ответила за себя и за сестру Лера. – Ужасно интересно посмотреть вблизи на магических тварей.

– Куда компания, туда и я. – Беззаботно ответил Мак.

– Ник, ты осталась в явном меньшинстве. – Весло заключил Альф.

– Я уже поняла. – Никоне не выглядела особенно расстроенной. – Вы же все как дети малые. Вечно надо сунуть свой нос, куда не просят.

– В данном конкретном случае, очень даже просят. – Шер кивнула на тварь всё ещё поджидающую их. – А раз всё решено, то поехали.

Ехали всего минут пять. По истечении этого времени глазам героев предстали длинные ряды древних могильных курганов.

– Сколько же им лет? – Тихонько прошептала Зара. Громко говорить в этом месте казалось кощунством.

– Много. – Никоне осмотрела курганы. – Думаю, они не намного младше нашего мира. – Никке перевела взгляд на тварь. Та внимательно смотрела на героев и периодически дёргала головой, зовя их за собой. – Пойдёмте дальше.

Чёрное существо привело героев к небольшому кургану и тихонько заскулило, глядя на него.

– Оно просит нас спуститься. – Альф спрыгнул с лошади и шагнул к входу в курган.

– Альф. – Окликнула волка Шер. – А может не надо. – Остальные герои ещё сидели на лошадях, и спускаться не торопились.

– Надо. – Волк качнул головой. – Вы оставайтесь, я быстро. – С этими словами Альф спрыгнул в склеп. Под землёй было темно, но глаза немёртвого прекрасно видели в темноте. Альф прошёл по узкому коридору и оказался в погребальной камере. Здесь уже давно всё превратилось в прах, не сохранились даже кости. Альф огляделся и заметил на полу лист пергамента, а поверх него брошку капельку. Волк подобрал пергамент, про себя отметив, что должно быть здесь поработала магия, без неё вещь не пролежала бы столько времени. Внутри пергамента было всего три слова. – Брошь надо уничтожить.– Прочитав их Альф, удивлённо пожал плечами. Странно, что тот кто написал пергамент не сделал сам того о чём просил. Волк попытался поднять брошь с пола, но та рассыпалась прахом в его руке, сразу за ней истаял и пергамент. Альф ещё раз пожал плечами и поспешил к выходу. Когда он выбрался на поверхность вся команда удивлённо крутила головами.

– Альф, что ты сделал, а? – Никоне внимательно посмотрела на него.

– А, что случилось? – Спросил в ответ Альф.

– Та тварь, которая нас провожала, вдруг замяукала как котёнок и рассыпалась пеплом, а близняшки сказали, что то же самое произошло и с остальными существами. – Охотно пояснила Шер.

– Да уж. – Альф был слегка озадачен. – Ничего я не делал. Зашёл, посмотрел, вышел.

Никоне скептически приподняла бровь и в этот момент голос подала Лена. – Альф, а не было ли там чего-нибудь необычного?

– Пергамент древний и брошь.

– А на пергаменте, что-нибудь было? – Лена задавала вопросы осторожно, но уверенно. Девушка явно, что-то подозревала и хотела оправдать или развеять свои подозрения.

– Там было написано, что брошь надо уничтожить.

– И?

– Я хотел поднять брошь, но она рассыпалась от прикосновения, а потом рассыпался и пергамент.

– Точно! – От восторга Лена аж подпрыгнула в седле. – Так я и думала! Это заклинание жизненной дуги. – Заметив, что кроме её сестры, у которой от удивления округлились глаза, никто ничего не понял, девушка поспешила добавить. – Когда создаются стражи15 в большом количестве, заклинание завязывается на некий предмет, если на этот предмет повесить заклинание ‘дуги жизни’ то создатель после смерти переселяется в тело одного из стражей. Такие предметы считаются неразрушимыми. Но… – Лера тихонько хихикнула. – У любого правила есть свои исключения. В данном случае уничтожить предмет, можно только не зная, что это такое. После уничтожения предмета все стражи автоматически растворяются. – Девочка внимательно посмотрела на героев.

– Вот значит как. – Никоне явно задумалась. – Интересно, зачем надо было создавать стражей?

– Думаю для защиты от некромантов. – Предположил Мак, и все остальные удивлённо повернули головы к человеку. – Ну, я слышал, их раньше намного больше было, вот и создал кто-то этих существ для охраны могил, а сейчас и некромантов меньше стало, и охранять в могилах уже нечего. Вот создатель стражей и решил привлечь нас в качестве бесплатной помощи. – Всё это Мак произнёс, будто оправдываясь, и только на последней фразе его голос стал возмущённым.

– Не оправдывайся Мак. – Покачал головой Альф. – Ты абсолютно прав.

– Мак. – Окликнула человека Зара. В глазах девушки плясали бесенята. – А чего ты так возмутился отсутствием оплаты? Мы же не берём деньги за помощь.

– Не, не берём, а не назначаем плату за помощь. – Поправила девушку Никоне. – Добровольно подаренные деньги, насколько я знаю, в последние несколько сотен лет уже не отвергают. А то иногда бывает, заедешь куда, а люди делают вид, что не узнают тебя. – Никке пожала плечами и присоединилась к вопросу Зары. – А и в правду Мак, откуда столько возмущения?

– Одно дело помогать людям и совсем другое всякой разной нежити. – Недовольно надулся человек.

– Мак. – Альф усмехнулся. – Где ты тут нежить видишь. Все кто здесь похоронены, мертвы уже много тысячелетий, так, что единственная на ближайшие несколько километров нежить – это я.

– Альф. – Резко оборвала волка Никоне. – Ты же знаешь, как я не люблю подобных разговоров. – И отвернувшись от разозливших её человека и волка, никке повернулась к близняшкам. – Вот. – С этими словами девушка протянула сёстрам книгу и амулет, найденный на кладбище. – Это амулет мы нашли на одном из оживших скелетов, надеюсь, вы сможете объяснить принцип его работы, а книгу по общей магии нам в благодарность за помощь выдал трактирщик. Только не читайте на ходу. – С улыбкой добавила Никоне, заметив как загорелись глаза девочек.

– Ник. – Шер позвала подругу негромко, но так, что бы она услышала. – Поехали. Хотелось бы преодолеть как можно большее расстояние до темноты.

Никоне кивнула и герои, склонив головы и отдав последнюю память тем, кто лежал в курганах, вернулись на тракт.

День выдался очень жарким. Полуденное солнце старательно припекало, и все герои поспешили избавиться от максимально возможного количества одежды. Снимали куртки, закатывали рукава рубашек и расстёгивали воротнички на максимально возможную длину, но дальше всех пошла Шер, стянувшая сапожки и теперь едущая на лошади боком.

– Как думаешь, ей удобно так сидеть? – Задумчиво поинтересовался Альф у едущего рядом с ним Мака.

– А? Что? – Успевший задремать человек удивлённо встрепенулся.

– Я спрашиваю, как думаешь, удобно ли Шер так сидеть. – Альфу было скучно, и он не поленился повторить вопрос, что бы всё же завязать разговор.

– Ну не знаю. – Мак задумчиво посмотрел на змею. – Она же дама из высшего света. Наверное, её учили так ездить.

– Наверное. – Согласился Альф. – Разговор не клеился, и волк решил отстать от человека и дать тому поспать, но неожиданно Мак сам заговорил.

– Альф ты извини, если мой вопрос будет не очень тактичным, но в чём отличие не мёртвых от нежити?

– А в чём здесь бестактность? – Альф удивлённо повёл плечами. – Тебе объяснить разницу в физических различиях, или скажем так в духовных.

– И в том и в том, если можно.

– Можно. – Альф задумался. – Если говорить про физически различия, то их практически нет. А вот в плане духовном различия огромны. Нежить, как правило, не обладает даже зачатками разума, не говоря уж про эмоции, не мёртвые же остаются после смерти такими же, как и при жизни. У нас остаётся возможность мыслить, радоваться, грустить и даже любить. – Альф слегка приподнял уголки губ. – Хотя многие жрецы почему-то утверждают, что подобное чувство доступно лишь живым.

– Вот как. – Мак выглядел немного удивлённым. – А почему же тогда не мёртвые не живут анклавами, как скажем никке?

– Многие из нас после перерождения отдаются лишь одному чувству из всех доступных им, жажде мести. Они ищут своих убийц, убивают их и сами уходят из мира живых. – Альф с горечью посмотрел на человека. – И есть ещё одно. Я не уверен, как объяснить это тебе. Ну, скажем, представь, что ты вдруг перестал ощущать все запахи. Всё остальное тело в порядке и нет никаких неудобств, но вот запахи ты ощущать, не способен, совсем.

– Даже и не знаю. – Человек задумался. – Наверно, это было бы неприятно.

– Ну, пусть так. – Альф вздохнул. – Я действительно не знаю, как правильно объяснить. Понимаешь, я родился волком и всю свою жизнь ощущал себя именно им, я привык, что могу в любой момент стать зверем и так же в любой момент вновь стать человеком. А потом этого вдруг не стало. И вроде ничего особенного не случилось, и я вполне способен ‘жить’ и без этого, но на том месте, где в душе был волк сейчас пустота, которую никак и ничем не заполнить. – Альф задумчиво погладил свою лошадь. – Я научился ‘жить’ с этим, а многие не могут и предпочитают уйти в мир безвременья16.

– Прости. – Мак выглядел очень расстроенным. – Я не понимал, что эта тема для тебя значит. Ты мне всегда казался таким жизнерадостным.

– Ну почему же казался. – Альф выдал довольно весёлый оскал. – Я всегда придерживался позиции, что когда выбор уже сделан, не имеет смысла мучить себя мыслями насчёт того, что и как могло бы быть. Я решил, что мне ещё рано покидать этот мир и теперь стараюсь наслаждаться своей ‘жизнью’. – Альф весело фыркнул и тут же насторожился. – Так давай-ка аккуратненько разъедемся, а то Никоне уже подозрительно косится на нас, ты же знаешь, как она к подобным разговорам относится, чувствую я, что после дракона нам предстоит посещение моего “любимого” городка.

– Альф, а можно последний вопрос? – Осторожно спросил Мак, покосившись на недовольную Никоне.

– Ладно, уж задавай. Только быстро.

– Для тебя опасны ранения нанесённые серебром?

– Да. Они для меня смертельны. – Ответ прозвучал довольно сухо, но Альф тут же исправился и перешёл на более шутливый тон. – А зачем тебе это? Неужели подумываешь, как от меня избавиться.

– Нет. – Мак усмехнулся в ответ. – А если бы подумывал, то никогда бы не задал тебе этого вопроса. Я всё-таки не дурак. А спросил я для того, чтобы быть уверенным, что тебя надо прикрывать от метательного и любого другого серебряного оружия. – С этими словами Мак отъехал, оставив бывшего князя оборотней в замешательстве. За всю его долгую жизнь его никто и никогда не пытался защищать. Альф бы воспринял такую попытку как оскорбление, но сейчас Мак был прав. Любая более-менее серьезная рана, нанесённая нежити серебром приводила к моментальной гибели. Так, что Альф решил слегка поразмыслить над словами человека и решить обидел тот его или всё же нет.

К трактиру Герои подъехали уже в сумерках.

– Итак, господа. Знакомьтесь. – Никоне вытянула руку в сторону одиноко стоящего трактира. – Одна из достопримечательностей нашего мира…

– Трактир на холме. – Закончил за неё Альф.

– И чего же в нём такого необычного? – Поинтересовалась Зара, разглядывая приземистое здание трактира.

– Судя по рассказам его хозяина, когда его далёкий предок выбирал место для постройки трактира, ему во сне явилась Амирадэль17 и велела выбрать именно это место. – Никоне усмехнулась.

– Что прям сама Амирадэль? – Зара откровенно развлекалась. – Взяла и явилась во сне?

– Ну, в исполнении самого хозяина эта история выглядит куда красочней. – Фыркнула Никоне. – Но в целом, если верить его рассказу, то всё было именно так.

– А как думаешь, так могло быть на самом деле? – Поинтересовался Мак, спрыгивая с лошади и передавая поводья мальчику конюху.

– Навряд ли. – Вместо Никоне ответил Альф. – У светлых богов полным-полно иных дел кроме как выбирать места для установки трактиров. – На этих словах волк спрыгнул с лошади и, передав поводья, помог спуститься Шер, чем вызвал довольную улыбку у уже спешившейся Никоне.

– Но такой возможности ты всё же не исключаешь? – Мак с лёгкостью снял с седла Зару и, поставив её на землю, тем же методом спустил близняшек.

– Не исключаю. – Альф открыл дверь и до героев донёсся великолепный аромат жареного мяса. – Возможно, в тот день богине просто было скучно, и она выбрала такой оригинальный способ поразвлечься. Но если серьёзно, то я думаю, что эта легенда придумана ради денег. Ведь хозяин заведения, осенённого божественной силой, имеет право требовать с клиентов большую плату.

Герои заняли дальний столик и принялись дожидаться, когда к ним подойдут за заказом.

– Что заказывать будем? – Никоне задумчиво сверлила взглядом стену.

– Судя по запаху у них тут очень вкусное мясо. – Ответила Зара.

– У них тут всё вкусное. – Никоне пожала плечами. – Тут как-никак гномий клан руководит, а как гномы относятся ко всем делам вы, наверное, знаете.

– Гномий клан. – Удивился Мак. – Я не знал, что гномы занимаются содержанием трактиров.

– Гномы занимаются всем, что способно приносить деньги. – Альф ответил, не отрываясь от выстукивания мелодии на столешнице.

– А разве гномы поклоняются Амирадэль? – В свою очередь поинтересовалась Зара. – Я думала у них свой собственный бог.

– Мы чтим светлейшую18 как создательницу мира. – Раздался рядом звонкий голосок, и у стола материализовалась гномиха разносчица. – Но вы абсолютно правы, поклоняемся мы великому Гхорсу19.

– Вот как. – Зара кивнула. – Всё ясно.

– Что будете заказывать? – Девушка даже не подумала отреагировать на странную реплику Зары.

– Мне как обычно. – Никоне обвела взглядом, задумавшуюся компанию.

– Мне тоже. – Альф, наконец, перестал выстукивать боевой марш на столе и посмотрел на гномиху.

– Мясо, овощной салат и мороженное. – Заказала Лера.

– То же самое. – Подтвердила заказ сестры Лена.

– Рыбка есть? – Поинтересовалась Шер.

– Есть, как же не быть. – Серьёзно кивнула разносчица. – Вам какую?

– Зубатку. – Шер довольно прищурилась. – И латакку20 на гарнир.

– Баранинки. – Мак мечтательно закатил глаза.

– А мне свиную отбивную. – Зара обошлась без мечтательного закатывания глаз.

– Пить, что будете? – Гномиха закончила записывать и подняла внимательные глаза.

– Ник, что мы будем пить? – Альф с лёгкой усмешкой посмотрел на командира.

– Вино. – Никоне внимательно окинула взглядом зал трактира. – Только не крепкое. А для этих двух барышень. – Никке указала на Лену и Леру. – Сок.

– Мне тоже сок. – Вмешалась Шер и пояснила в ответ на удивлённый взгляд гномихи. – Змеи не переносят алкоголь. Он плохо сочетается с холодной кровью21.

– Всё? – Гномиха записала заказ в небольшой блокнот.

– Да. – Дождавшись пока разносчица отойдёт, Никоне посмотрела на Альфа. – Когда ты успел посетить сие чудесное заведение, хотела бы я знать?

– Последний раз лет пять назад. – Волк внимательно взглянул на никке. – Да как раз перед нашей встречей.

– А до этого?

– Один раз, когда ещё жив был, а второй сразу после смерти.

– Понятно. – Никоне прекратила расспросы, поняв, что Альф не слишком хочет отвечать.

Но сидеть с тишине им пришлось немного, разносчица подошла буквально через пятнадцать минут.

– Ваш заказ, пожалуйста. – Гномиха быстро сгрузила на стол принесённые тарелки и стаканы, за ними последовала бутылка вина.

– Ничего себе. – Мак был очень удивлён. – Каким образом всё так быстро приготовилось?

– Магический огонь. – Никоне крутила в руках бутылку с вином. – Иссинское. Чувствую, за этот ужин нам выставят приличный счёт.

– Ник, а ты можешь одновременно есть и говорить. – Немного не к месту спросила Зара.

– Да, а что? – Вопрос явно немного смутил Никоне.

– Так ты обещала рассказать нам, почему ты так не любишь, когда героев называют посланниками богов.

– Вот как. – Никоне призадумалась. – Это, пожалуй, будет проще мою историю целиком рассказать, а там вы всё сами поймёте. Слушайте.


Глава восьмая: Герои (рассказано леди Никоне).

Я родилась в Пограничном. Городе Никке на границе человеческих и вампирских земель. С детства меня воспитывали мама и бабушка. Дедушка давно погиб в одной из войн, а об отце в семье говорить было не принято. С детства я увлекалась фехтованием. Благодаря огромной силе моего народа я с лёгкостью освоила фехтование двуручным мечём. Я много читала и конечно как и многим молодым девочкам мне хотелось того о чём писали в книгах. Романтики, приключений, верных друзей, большой любви. Правда, несмотря на эти мечты, мысль о том, что бы одной уйти из дома, никогда не приходила мне в голову. Я была удивительно здравомыслящей девочкой и понимала, что в жизни, к сожалению всё далеко не всегда, так как в книгах. Я прожила в городе двадцать лет. На следующий год после моего двадцатого дня рождения, когда я сидела на ступеньках дома и отчаянно пыталась вспомнить, что же было вчера (кстати говоря, так и не вспомнила до сих пор), в наш город приехали герои. Их предводительницу звали Лисса-ас-сари. Она была низшим вампиром. Помимо неё в команде было ещё пятеро. Гном, эльф, двое людей и маг. Он никому никогда не говорил про свою расу, а внешне не сильно отличался от людей. Наверное, остальные так и считали, что он человек, но я видела, что его аура не похожа на ауру людей, она была значительно толще и плотнее. Впрочем, Этэрин (так звали мага), несмотря на свою скрытность, оказался, пожалуй, лучшим из нас.

В тот день меня заметил именно он. Этэрин указал на меня Лиссе. Вампир согласилась поговорить со мной и выяснить подхожу ли я им. После разговора выяснилось, что подхожу. Мне легко удалось уговорить маму и бабушку отпустить меня. Быть героиней, защитницей мира, посланницей богов – это ведь так почётно.

Следующие девяносто лет я путешествовала по миру вместе с героями. Очарование прошло на следующий же год, и я обнаружила для себя, что Лисса ужасный командир и совершенно не годиться на звание героини. В отряде стояла жесточайшая диктатура, практически на любое действие нужно было позволение Лиссы. Несмотря на это дисциплина практически отсутствовала. Все они, кроме Этэрина и меня (маг взял меня под свою опеку в первый же день и возможно именно поэтому я стала такой, какой стала), совершенно бесстыдно пользовались правом героев на бесплатные кров и пищу. Одновременно Лисса везде, где могла, скупала дорогие украшения (потом, уже после её смерти я сплавила их в слитки и раздала в разных деревнях, говоря, что это сокровище я нашла, признаться, что всё это принадлежало героине у меня просто не хватило духу), я тогда не понимала, откуда она берёт деньги, но не особенно задумывалась над этим. Я замечала, что она старается уклониться от заданий, а когда это не получается, старается исполнить их побыстрее, не заботясь о качестве работы. Меня всё происходящее очень раздражало, но я терпела. Пожалуй, во всём отряде по настоящему заинтересованы в помощи людям были только я и Этэрин. Возможно, что благодаря тому, что мы, что-то делали, героев всё ещё называют посланниками богов, а не мошенниками и шарлатанами. Когда спустя девяносто лет произошло последнее в жизни того отряда событие, мы уже окончательно были расколоты на две части. С одной стороны я и Этэрин, а с другой Лисса, гном, эльф и слегка постаревшие, но ещё вполне крепкие люди22. В тот день мы остановились в совсем небольшом посёлке, Лисса и её подпевалы опять веселились в зале трактира, а мы с Этэрином пошли спать. Разбудили нас громкие крики, когда мы поспешно спустились в зал, оказалось, что на наших наседает группа людей в чёрном. Видимо при нападении герои (хоть мне и стыдно так их называть, но всё же они были героями) протрезвели и бой шёл почти на равных. Видимо их противники ждали, когда спустимся мы с Этэрином, потому, что в следующий момент на отряд опустилась теневая сеть. Повезло только мне. Этэрин каким-то образом почувствовал то, что собираются сделать колдуны противника и магией выбросил меня из здания, сам уйти он не успел. Я не знаю, что произошло дальше, но вдруг в здании вспыхнул огонь, он горел всего несколько секунд, а потом потух, но на месте трактира осталось выжженное место. Я точно знаю, что никто из тех, кто был в трактире, не выжил. Я видела, как погасли их ауры. Одна за другой. Я осталась одна. Почти год потребовался мне, что б отойти от того кошмара и вспомнить кто я такая. Ещё девять лет я путешествовала по миру одна, как простая наёмница, старалась помогать людям и наконец, выдержав траурный срок23, пять лет назад приехала в крупный посёлок с намерением набрать новую команду.


Глава девятая.

После того как Никоне закончила рассказ, за столом воцарилось молчание. Все предпочли уткнуться в свои тарелки и бокалы.

Первым молчание нарушил Альф. – Ты любила его? – Волк отстранённо смотрел в стену и вращал между пальцами метательный нож.

– Кого? – Никоне вздрогнула. Вопрос вырвал её из остатков воспоминаний.

– Того мага.

Никоне чуть прищурилась, явно думая как потактичнее намекнуть Альфу, что это не его дело, но внезапно складки на её лбу разгладились и она кивнула. – Да. – После этого никке откинулась на спинку стула и полностью сосредоточила взгляд на своём бокале. Альф промолчал. Все понимали, что слова сочувствия будут звучать очень лицемерно, и молчание затягивалось.

– Так ты не любишь, когда нас называют посланниками богов из-за того, что видела, что герои могут быть совсем иными? – Вопрос Мака разрядил обстановку, и все посмотрели на него с благодарностью.

– Да. – Никоне усмехнулась. – Когда столько лет видишь то, что видела я, то поневоле задумываешься, что может мы и боги абсолютно не причём.

– Конечно не причём. – Все удивлённо повернулись к Альфу, который это сказал. – Первый отряд действительно был создан богами, ещё до катаклизма, в то время когда в мире появилось множество изгнанников, и среди людей возникла секта, убивавшая всех не людей или тех, кто был, как то с ними связан. Задачей первого отряда было спасти мир от фанатиков, с чем они успешно и справились, правда, после окончания войны из изначальных десяти осталось только четверо. Они были истинными посланниками богов, а мы всего лишь их последователи, но если людям приятно считать, что мы связанны с богами, то зачем их разубеждать. – Альф слегка пожал плечами.

– А ты много знаешь Альф. – Никоне удивлённо покачала головой. – Я не знала того, что часть первых героев выжила. У нас принято считать, что погибли все.

– Княжеский титул предполагает хорошее образование, если хочешь, я могу даже перечислить имена и расы выживших.

Никоне кивнула.

– Риона Сильвани – человек, Элен Сильвани – человек, Фианора – демон, Литиссия-эль-Клесс – высший вампир.

– Вот как. – Никоне кивнула. – Значит двое людей, демон и высший вампир. Почему же тогда считается, что они погибли?

– Не знаю. – Альф пожал плечами. – Скорее всего, среди тех, кто пришли после были честолюбивые личности решившие приписать всю славу себе, вот и позаботились так поработать с информацией, что бы первый отряд остался в нашей памяти как мёртвые герои.

– Прошу прощения, что прерываю вашу увлекательнейшую беседу, но было бы неплохо всё же немного поспать сегодня ночью. – Вмешалась Зара. – Все кроме вас и Мака, который судя по всему, очень любит историю. – Тут девушка иронично посмотрела на покрасневшего человека. – Уже засыпают. Так, что мы пойдём, а вы трое как хотите.

– Ты права. – Усмехнулась Никоне. – Нам всем уже пора спать. Никто не знает, какие нам комнаты выделили?

– Двуспальные. – Тяжело вздохнул Альф. – Кто-то, кажется, считает, что если приехала компания из мужчин и женщин, то они обязательно захотят ночевать попарно.

– Кровати надеюсь хоть раздельные? – Прищурилась Никоне.

– А где ты на постоялых дворах видела не раздельные? – Вопросом на вопрос ответил Альф.

– Ну, тогда всё не так плохо. – Никоне улыбнулась. – Пошлите спать. – Предложение было поддержано единогласно.

***

Утро для героев началось рано. Очень рано. Не выспавшиеся эйри собрались в главной зале, тихонько ругая, Альфа, кажется, единственного довольного из всех.

– Что вы такие не довольные? – Волк сидел на столе и не спеша допивал чай. Альф встал намного раньше остальных и уже успел позавтракать. – Чем быстрей мы разберёмся с драконом, тем лучше. И ещё для некоторых напомню, что лето уже на исходе и если они хотят попасть на вступительные экзамены в академию магии, то стоит поторопиться24.

После этих слов Альфа Лена и Лера быстро проснулись и выразили желание ехать как можно скорее. Мак тоже довольно энергично поддержал Альфа, мотивируя это тем, что если долго сидеть на одном месте, можно мхом обрасти. Заявление вызвало у Никоне саркастическую усмешку, но ехать прямо сейчас она не отказалась. Зара, оставшаяся вместе с Шер в явном меньшинстве, высказала особо торопливым личностям всё, что она о них думает, и, изобразив сильную обиду, согласилась ехать. Хуже всех было Шер, змея не жаловалась, но спотыкалась почти на каждом шагу, явно засыпая на ходу. Наконец Альф не выдержал вида абсолютно несчастной, засыпающей змейки, и посадил её на лошадь перед собой. В ответ на слегка удивлённый взгляд Никоне, волк пожал плечами. – Она ведь уснёт на лошади, может упасть, а виноват в столь раннем подъёме именно я.

Никоне кивнула и отвернулась, пряча улыбку, Альф, заметивший это, чуть нахмурился, но ничего не сказал и запрыгнул на лошадь. Шер уже спала.

Проснулась змея ближе к середине дня, когда солнце, наконец, выглянуло из-за облаков, и воздух нагрелся до весьма приличной температуры. Несколько секунд она сидела тихо, а потом промурлыкала, обращаясь к Альфу. – Ты тёплый.

– А каким же мне ещё быть? – В голосе волка не проскользнуло, ни капли удивления. – Ты мне лучше скажи, с чего ты вдруг уснула? В зимнюю спячку впадаешь?

– Нет. – Шер повернула головку и посмотрела на Альфа. – Я просто сегодня всю ночь не спала, только под утро задремала.

– Что случилось? – Альф чуть нахмурился.

– Не знаю. – Шер выглядела удивительно безмятежной. – Плохое предчувствие.

– О чём?

– Не знаю. Ни о чём конкретном, какое-то общее.

– Ну и ладно. – Альф заметно успокоился, к предчувствиям Шер в отряде привыкли относиться серьёзно. – Я остановлюсь, а ты пересаживайся на свою лошадь.

Альф потянулся к поводьям, но Шер остановила его. – Подожди. Я хочу поговорить.

– О чём? – Волк нахмурился.

– О родителях. – Шер наоборот оставалась абсолютно спокойна. – Они поступили не правильно. Мы с сестрой не хотим войны с княжествами.

– Знаю. – Альф внезапно улыбнулся. – Твоя сестрёнка три года назад разогнала совет и подписала договор о мире с княжеством. Шер если ты считаешь, что я злюсь на тебя из-за твоего происхождения, то сильно ошибаешься. Ты не твоя мать, а я считаю, что дети не должны нести ответственность за поступки родителей.

– Хорошо. – Шер улыбнулась.

– Вот только не надо на меня такими глазами смотреть. – Альф усмехнулся. – Не забывай, пожалуйста, о том, что я давно уже мёртв.

– Ты не дашь. – Весело фыркнула змейка. – И поверь мне действительно всё равно. – С этими словами Шер на ходу спрыгнула с лошади, так же на ходу запрыгнула на свою и, помахав Альфу рукой, ускакала вперёд.

– Ну, что разрешили все свои разногласия? – К Альфу подъехал Мак.

– Да не было никаких разногласий. – Волк пожал плечами. Это Шер решила, что они есть.

– Нет, есть. – С чисто человеческим упрямством повторил Мак. – Причём именно с твоей стороны. Ну, вот чем тебе бедная змея не нравиться.

Альф с интересом повернулся к человеку. – Это Никоне тебя подговорила или сей разговор можно классифицировать как заговор против меня?

– Как заговор. – Мак усмехнулся. – Против вас с Шер. А организатором действительно является Никоне. Наша мудрая никке сказала, что потерять самое любимое очень легко и уговорила меня, Зару и близняшек поговорить с вами. С Шер сейчас беседует весь женский коллектив, а я взял на себя смелость поговорить с тобой.

– Ужас. – Притворно возмутился Альф. – Мак, а тебе не кажется, что ты всё-таки намного моложе меня.

– Не кажется. – Мак упрямо нахмурился. – Я не маленький мальчик и тоже люблю девушку, так почему я не могу поговорить с тобой?

– Потому, что вы с Зарой оба живые. – Неожиданно разозлился Альф. – Ты не понимаешь, что я уже много лет не живое существо. Я нежить и мне всё равно, что об этом думает Шер. Мне нравится эта змейка, и именно поэтому я предпочту поддерживать с ней исключительно дружеские отношения. – Альф хлестнул лошадь и, обогнав отряд, вырвался вперёд.

– Разозлился? – Спросила Никоне, когда Мак догнал отряд.

– Да. – Мак выглядел расстроенным. – Я даже не понял из-за чего.

– Мы знаем. – Голос подала Лера. – Для практически любой нежити взаимоотношения с живыми невозможны.

– Очень велик шанс, случайно выпить жизненную силу. – Подхватила Лена.

– К сожалению немёртвые тоже попадают в ту самую, большую часть. – Закончила Лера.

– Понятно. – Никоне склонила черноволосую голову. – Спасибо девочки, я не знала. – Затем никке оглядела отряд. – Надеюсь, никто не против если от серых гор к столице мы поедем через Арьикан.

– Нет. – Оскалилась Шер.

– Нет. – Мак довольно улыбнулась.

– Всегда буду рада помочь другу. – Зара тряхнула волосами.

– А мы не опоздаем? – Осторожно осведомились близняшки.

– Не бойтесь. – Никоне махнула рукой. – Уложимся в оставшиеся две недели.

– Ну, тогда мы полностью за. – Хором ответили девочки.

– Отлично. – Никоне кивнула. – Тогда предлагаю ускориться, до Серых Гор ещё ехать и ехать, а убежище желательно найти до темноты.

На ночлег герои остановились, когда уже стемнело. Сильно обогнавший всех Альф, нашёл в горах удобную пещерку, куда могли поместиться все лошади. Пещерка находилась в нижнем ярусе скал, что избавляло от необходимости тащить лошадей на себе, вверх по склону, также вход в пещеру был заслонён большим камнем и свисавшим с потолка вьюном. Это делало её очень удобным наблюдательным пунктом. Изнутри было видно всё, что происходит снаружи, зато, снаружи заметить эту пещерку, если не знать о ней, было не возможно. Внутри она была достаточно просторна, чтобы в ней могли разместиться и лошади и эйри, и при этом ни те ни другие не чувствовали себя не удобно.

– Великолепная пещера, Альф. – Похвалил Мак после того как герои уселись перед небольшим костерком и приступили к ужину.

– Считайте это извинением за то, что сорвался утром. – Волк улыбнулся.

– Тебе не за, что извиняться. – Никоне покачала головой. – Это я виновата.

– Забыли. – Альф отмахнулся. – Не будем вспоминать всякие глупости. Лучше сейчас доедайте, проверим оружие, и ложитесь спать. Я подежурю

Никоне склонила голову в знак согласия. Альф как немёртвый мог совсем не спать и не есть и то, что он это делал, было его прихотью, которая была уместна в обычное время, но отступала в такие моменты, когда в этом возникала необходимость.

Поели быстро и занялись разбором оружия. Мак вытащил чешую, небольшой молоточек и принялся осторожно простукивать доспех, ища повреждения. Шер вытянула любимый лук и принялась проверять тетиву и стрелы. На короткий прямой меч она не обратила ни капли внимания. Никоне, как самая опытная проверяла сразу всё снаряжение. На меч и броню она разломила два амулета вытащенных из неизвестных тайников сумки. После чего занялась заточкой оружия. Близняшки сели в углу и принялись тихонько шептать заклинания. Альф достал мечи, но не стал их проверять, а положил рядом с собой и повернулся к остальным, явно собираясь задать какой-то вопрос, но тут Зара всё время копавшаяся в своей алхимической сумке, вынырнула оттуда с крайне довольным лицом и двумя небольшими пузырьками. – Вот, нашла. – Зара протянула пузырьки Маку и Шер. – Это особое зелье. При контакте с огнём оно очень резко охлаждается и охлаждает все, на чём находится. Моя разработка. – Гордо добавила девушка.

– Ты умница Зара. – Мак держал бутылочку очень осторожно. – И что же с ним делать?

– Нанесите на доспехи, да и вообще на всю одежду, в которой завтра пойдёте. Зелье вполне может спасти вам жизнь.

– А нам хватит? – Шер осмотрела пузырёк. – Они же такие маленькие.

– Это алхимические флаконы25. – Зара надулась от гордости. – Я год деньги копила, что бы их купить. Так, что не бойтесь, зелья на всех хватит.

– Мне не надо. – Никоне покачала головой. – Я повесила ледяные чары на доспех и оружие.

– Так я думал. – Усмехнулся Альф, глядя, как Шер пытается нанести зелье на доспехи. – Ты так мне ничего не оставишь. – Наконец возмутился волк. – Дай я сам. – Отобрав зелье у Шер, Альф аккуратно нанёс его на доспехи змеи, и её оружие, и на свою собственную броню. На оружие он, однако, зелье не стал наносить и спрятал бутылочку в сумку.

– Зачем тебе? – Удивилась Зара.

– На всякий случай. – Альф пожал плечами.

– Что-то ты не договариваешь. – Покачала головой Никоне.

– Я просто совершенно не уверен, что это сработает, и не хочу, что бы моя задумка была хоть как-то включена в план.

– Как всегда перестраховываешься. – Никке улыбнулась.

– Лучше быть живым перестраховщиком, чем мёртвым смельчаком. – Волк криво усмехнулся. – Один раз я уже проигнорировал это правило и знаю, что оно было, не просто так придумано. Теперь впредь предпочту перестраховываться.

– Твоё дело. – Никке безразлично пожала плечами. – А плана как такового у нас нет. Мы проберёмся в пещеру и постараемся убить дракона спящим, а вот если этот план провалится, то придется действовать по обстоятельствам.

– Это очень опасно. – Альф нахмурился. – Предположим, один раз зелье Зары и твои амулеты нас защитят, а, что дальше? Дракон не ограничен в количестве выдыхаемого пламени.

– Ограничен. – Вмешалась Зара. – Три, четыре выдоха и ему нужно будет минут десять, что бы восстановить огненные железы.

– Ну, нам и второго выдоха вполне хватит. – Альф покачал головой. – Защиты-то не будет.

– Есть ещё мы. – Откликнулась из угла Лера. – Мы вполне сможем поставить щит, который выдержит драконье пламя.

– И у меня есть ещё один ледяной амулет. – Добавила Никоне.

– В общем три выдоха мы переживем. – Резюмировала Зара. – А дальше всё будет зависеть от нашего везения. Если дракон молодой то его потенциал на этом и закончится, если взрослый, то будет ещё один выдох. Хуже всего, если – старик. Они очень хитрые. Боюсь, что со старым драконом нам не справиться. Хотя я по-прежнему надеюсь, что нам удастся договориться. – Добавила Зара. – Я не хочу убивать дракона.

– Никто не хочет лишней крови. – Успокоил девушку Альф. – Мы будем только рады, если удастся договориться, просто планируем действия исходя из худшего варианта развития событий.

– Это хорошо. – Девушка повеселела и тут же зевнула. – Ох, как спать хочется.

– Да уже пора. – Никоне кивнула. – Альф, ты караулишь, а остальные – спать. Силы нам завтра понадобятся.


Глава десятая.

Ночью ничего не случилось, и проснулись герои сами. Солнце уже поднялось над горизонтом. Было часов десять. Альф сидел у входа в пещеру, разглядывая проплывающие по небу облака.

– Альф. – Окликнула Никоне волка. – Как дежурство прошло?

– Дракон вылетел из логова через час после полуночи, покружил над горами и улетел, вернулся за полчаса до рассвета, сделал ещё круг над горами и уполз в логово.

– Где логово находится, заметил?

– Заметил. – Альф кивнул. – И уже даже приметил, как туда можно подняться.

– Прекрасно. Значит, не придется тратить время на разведку. – Никоне окинула взглядом остальных. Шер, Зара и Мак уже собрались и теперь люди помогали близняшкам, а змея задувала костёр и убирала следы стоянки.

– Пойдёмте. – Альф легко поднялся с пола и подхватил оружие.

– А как же лошадки и наши сумки? – Поинтересовалась Лера.

– Лошадей и вещи оставим здесь. – Качнула головой Зара. – Если выживем, то здесь их и найдём. Разумные редко появляются в этой части гор, а неразумные не подойдут к нашим боевым лошадкам. – Зара погладила свою лошадь по морде.

– А если погибнем, то ничто из этого нам уже не понадобится. – Дополнил Мак. – А тащить сумки и лошадей по горам, глупо. Риск сорваться и бесславно погибнуть, не добравшись до цели, возрастает стократно. Нет стой! Не привязывай! – Поспешил остановить Лену, уже собравшуюся привязать лошадь к крупному валуну, человек. – Если мы погибнем, то привязанные лошади умрут от голода.

– Но ведь они могут убежать. – Девочка удивлённо посмотрела на героев.

– Не убегут. – Успокоил Лену Альф. – Они подождут нас до заката следующего дня, и если никто не вернется, то тогда уже могут убежать.

– Как здорово. – У Леры вырвался восхищённый вздох. – Как вы смогли их обучить?

– Заплатили кучу денег одному магу, который их зачаровал. – Усмехнулась Никоне и, заметив разочарование на лицах сестёр, добавила. – Привыкайте девочки. Жизнь частенько куда как более прозаична, чем нам кажется. – Никке смотрела на горы. – Я хочу вам всем сказать, что то дело, на которое мы сейчас идём, очень опасно. Если кто-то захочет остаться внизу и не рисковать своей жизнью, то я пойму.

– Да ладно тебе Никоне. – Фыркнул Мак. – Мы вместе ходили в Пустыню Скорпионов, доходили до самых Песков Времени и бродили по Чёрным Болотам. Неужели ты считаешь, что после этого мы испугаемся какого-то дракона?

– Поддерживаю Мака. – Зара недовольно покосилась на командира.

– Ну, рассве можшшно пропустить такое приключение. – Шер уже частично трансформировалась, и звуки получались шипящими.

– Мне всегда было интересно на, каком моменте закончится моё везение. – Задумчиво сказал Альф. – Разве я могу упустить такой случай?

– Что вы скажете, девочки? – Никоне посмотрела на близняшек.

– Мы идём. – Весело заявила Лена. – Очень интересно на живого дракона посмотреть.

– И вам тяжело будет без магов, пусть даже и таких недоученных как мы. – Куда как более рассудительно добавила Лера. – Мы идём, Никоне. Мы не для того с вами пошли, чтобы быть мёртвым грузом.

– Вы пошли с нами потому, что Кира попросила отвезти вас в столицу. – Нахмурилась никке.

– Ой, да ладно. – Лена рассмеялась. – Неужели вы и вправду в это верите? Нет в столицу нам конечно тоже надо, но если бы дело было только в этом, то Кира отвезла бы нас сама или отправила одних. В любом случае ехать одним безопаснее, чем с героями, постоянно встревающими в неприятности.

– Нас отправили набираться опыта. – Добавила Лера. – Кира считает, что настоящий боевой опыт ничто не заменит, нам ведь по окончании академии ещё практику сдавать.

– Ну и … – Альф, как и все остальные, пребывал в состояние лёгкого шока. – Не зря говорят, что людям нельзя доверять.

– Альф! – Возглас возмущения вырвался у Зары и Мака одновременно.

– Кроме вас. – Примирительно добавил Альф.

– Закрыли тему. – Выдохнула Никоне. – Вы. – Она довольно мрачно посмотрела на близняшек. – Идёте с нами, но если вернемся, то обоим надеру уши.

– За, что? – Хором воскликнули девочки.

– За то, что скрытничали. – Резко ответила никке и повернулась к Альфу. – Веди.

Альф кивнул. Хрупкое равновесие было восстановлено, и отряд двинулся вперёд. Первые полчаса их путь ещё напоминал тропу, пусть и узкую, пусть засыпанную мелкими камушками и булыжниками покрупней, но всё же тропу, однако через полчаса эта тропа уперлась в приличных размеров валун, дальше шли лишь нагромождения камней. Уже через десять минут скалолазания вся команда ругала Альфа аж на пяти языках одновременно, особенно преуспела Зара. Она так и не призналась когда успела выучить полный словарь ругательств горных троллей. Но сейчас она выдавала их с перерывами в десять секунд, пока ещё ни разу не повторившись.

– Альф, а ты не мог выбрать дорогу поприличней? – Выдохнула Никоне, с трудом вскарабкавшись на очередной валун.

– Какая была, такую и выбрал. – Ответил волк, уставший ничуть не меньше26. – Тут хоть первое время была нормальная дорога, другие подходы замеченные мной, этим не отличаются.

– Ясно. – Устало кивнула никке. – Долго нам ещё лезть?

– До вон того уступа. – Альф показал означенный уступ находившийся метрах в пятистах над ними.

– И, что там пещера? – Никке посмотрела на волка довольно язвительно.

– Нет. – Альф сохранял абсолютное спокойствие. – Там площадка, на которой можно будет передохнуть, дальше карниз, по которому придется пройти, ну и собственно логово.

– Хорошо. – Никке с явным облегчением перевела дух. – Если бы мы в таком состоянии явились бы к дракону, то это был бы самый простой в добывании обед за всю его жизнь.

– Ещё и с доставкой на дом. – Усмехнулся Альф. – Ладно, двигаемся дальше. – Кивнул он, глядя, как идущие последними близняшки забираются на тот же камень. – Я вперёд, а вы догоняйте.

До карниза героям удалось добраться только к полудню. К этому времени запас ругательств исчерпался даже у Зары и герои стали напоминать кучку рассерженных ёжиков, также топали и сопели. Но на пути к карнизу оказалась ещё одна преграда, он находился почти в четырёх метрах от ближайшего валуна.

– Ну и, что делать будем? – Никоне задумчиво разглядывала недосягаемый карниз. – Я на такую высоту и в обычном состоянии не подпрыгну, а уж сейчас и подавно.

– Есть у меня одна идея. – Шер задумчиво оглядела камень, на котором они стояли. – Вроде должно хватить места. Разойдитесь, пожалуйста.

– Все послушно выполнили её просьбу, и змею окутал лёгкий туман изменения. В следующую секунду Шер уже была в своём истинном облике. Змея осторожно распрямилась, встав на самый кончик хвоста. Длинны её хвоста, хватило как раз на то, что бы змея смогла дотянуться до площадки и уложить на неё человеческую часть туловища.

– И, что теперь? – Никоне с интересом наблюдала за подругой.

– У нас есть верёвка? – В ответ поинтересовалась Шер.

– Есть. – Мак вытянул моток крепкой верёвки из котомки. – Эльфийская27. – Похвастался он.

– Ну, ты даёшь Мак. – Поразилась Шер. – Откуда такая редкость?

– Не всё же Заре нас удивлять. – Человек выглядел очень довольным. – Что с ней делать-то? – Мак помахал в воздухе мотком верёвки.

– Кидай сюда. – Распорядилась змея.

Человек пожал плечами и кинул Шер аккуратно связанный моток верёвки. Сил Мака и ловкости Шер вполне хватило, змея поймала моток и уже через пять минут верёвка была крепко привязана к камню.

– Подстрахуйте меня. – Крикнула Шер, и, дождавшись пока Альф подойдет к ней, взялась за верёвку и начала обратную трансформацию. Это было очень опасно, но Шер хватило сил удержаться на верёвке и залезть на площадку. – Давайте по одному. – Раздался её голос уже сверху.

Первым за верёвку ухватился волк. Для Альфа, с его лёгким доспехом и не человеческой силой, преодоление верёвки не составило труда. Через полминуты волк был уже наверху. Следующей была Зара. Девушка закрепила за спиной щит и направилась на штурм верёвки. Единственной проблемой Зары стало то, что из-за маленького роста ей, оказалось, тяжело ухватиться за край выступа, одновременно держась за верёвку. Неизвестно сколько бы провисела Зара на высоте четырёх, метров от земли, но Шер и Альф протянули девушке руки и вытянули её. Близняшки, как оказалось, совершенно не умели лазать по верёвкам, и их наверх поднимали, крепко обвязав верёвкой вокруг талии. Для Никоне подъём трудностей не составил, за свою долгую жизнь никке много где успела полазать и верёвкой её было не удивить. Последним залезал Мак, до этого человек страховал остальных, чтобы успеть подхватить, в случае если они сорвутся. Поднимался человек дольше всех, его тяжёлая броня, двуручник и объёмистая котомка, которую предусмотрительный Мак захватил на всякий случай, здорово замедляли движение. Но спустя две минуты и он перевалился на площадку, тяжело сопя и отдуваясь.

Площадка оказалась достаточно большой, чтобы все герои смогли поместиться на ней. Все расселись на отдых, герои достали прихваченные фляжки с водой напились, запасливый Мак ещё и поделился с близняшками, так и не успевшими обзавестись флягами. Было принято решение отдохнуть час и двигаться дальше. Никоне в сто пятый раз начала проводить ревизию своих амулетов. Мак, Зара и близняшки уселись вместе, и старшие люди принялись объяснять сёстрам тонкости походной жизни (люди вообще очень хорошо находили общий язык, в этом им очень помогала их молодость ну и, конечно, общая раса). Шер же присела на солнышке, опершись спиной о скалу.

– Спасибо тебе. – Альф мягко опустился на землю рядом со змеёй.

– За, что? – Девушка открыла глаза и удивлённо посмотрела на друга.

– За твою гениальную идею. – Волк улыбнулся. – Даже не знаю, что бы мы делали, если бы не ты.

– Старательно лезли по скалам. – Шер тихонько рассмеялась.

– Этот уступ мой просчёт. – Покачал головой Альф. – Захотел вывести вас к карнизу побыстрее, а получилось то, что получилось. Ошибка моя, а исправила её ты, вот я и говорю спасибо. – Волк снова улыбнулся девушке.

– Да я же говорю не за что. – Девушка тоже улыбалась. – Всё же хорошо закончилось, так чего вспоминать то, что уже прошло. Ты лучше расскажи, что нас дальше ждёт.

– Что ждёт нас дальше? – Альф задумался. – Честно сказать я не знаю, ни разу не встречался с драконами.

– Да я не про то. – Змея отмахнулась от друга. – Какой там дальше путь.

– Ах, путь! – Волк усмехнулся. – Дальше идёт десяти метровый карниз. Идёт он над пропастью, в которую если сорваться, то не выжить уже никому.

– Даже мне? – Перебила Шер.

– Даже тебе. Там глубина около двух километров.

– И откуда ты знаешь такие подробности. – Задумалась змея. – Ведь точно ни разу тут не бывал.

– Не бывал. – Легко согласился Альф. – У каждой расы свои хитрости. Думаешь, волки смогли бы столько лет жить в Скалистых горах, не зная их до последней чёрточки. Нам с самого детства объясняют, как по чертам, незаметным глазам других определить, какой будет рельеф. Какая глубина у пропасти, и на какой камень лучше не вставать. А так как я был княжеским наследником, то в меня знания вбивали с удвоенным усердием.

– Что-то часто ты в последнее время про свой княжеский титул вспоминаешь. – Змея улыбнулась. – За последние дни ты его вспомнил больше, раз, чем за предшествующие пять лет.

– Ну, тогда вы и не знали, что я был князем. – Альф фыркнул. – Мы же все в скрытность играли.

Шер покраснела. – Я не скрытничала. Просто никто не спрашивал, и я не рассказывала.

– Ну, так я тоже. – Альф снова улыбнулся змейке.

– О чём разговариваем? – Мак и Зара подошли и сели рядом с Альфом и Шер.

– О разном. – Волк пожал плечами. – Где близняшек оставили?

– Они пошли отрабатывать заклятие щита. – Ответила Зара. – Хотят исключить любую возможность сбоя.

– И правильно делают. От этого их щита наши жизни зависят. – Заметила Шер.

– Да кто же спорит. Просто вы спросили, где девочки, я и ответила.

– Ребят подъём. – Рядом возникла Никоне. – Идём дальше.

– Разве уже прошёл час? – Зара удивлённо взглянула на солнце.

– Ещё нет, но у меня такое предчувствие, что чем раньше мы пойдем, тем лучше. – Никоне поёжилась. – Но если вы ещё не отдохнули, то можем ещё посидеть.

– Да в чём вопрос Ник. – Мак легко поднялся. – Мы вполне готовы на бой с драконом. – Раньше начнём, раньше закончим. Правильно я говорю? – Обратился к остальным человек.

– Абсолютно. – Ответил за всех Альф. – Бери близняшек, и идём.

Через пять минут герои уже стояли у карниза, его ширина составляла сантиметров пятьдесят, так что преодоление этой естественной преграды легким не было. Первой на карниз ступила Никоне. Никке шла очень осторожно, прижавшись спиной к стене. Преодоление десяти метрового карниза заняло у неё около пяти минут. Следующей была Зара, она прошла чуть быстрее. Лена и Лера шли минут по десять каждая, Мак управился за семь. Последними должны были идти Шер и Альф, змея шла очень медленно, держась за стену и не глядя вниз. Один раз Шер всё же оступилась, и вниз покатилось множество камушков различного размера, сама змея, однако удержалась и перешла на другую сторону карниза, потратив на это почти пятнадцать минут. Альф перешёл карниз меньше чем за минуту, вызвав у остальных завистливые взгляды, волк двигался очень легко и совершенно не боялся высоты.

– Ну, давайте пойдём. – Предложил Мак, когда все перебрались через карниз. Герои стояли на небольшом пятачке закрытом скалой от входа в логово, для встречи с драконом требовалось только обогнуть скалу. Что герои и сделали и тут же очень порадовались, что у них есть защита от огня. Неизвестно, то ли дракон уже не спал, то ли они сами разбудили его, но встретила героев струя драконьего пламени. Доспехи обдало холодом и они отразили огонь.

– Рассыпаться!! – Закричала Никоне, как только струя пламени иссякла.

Герои кинулись в рассыпную. Дракон раздосадовано заревел и ударил струёй огня по близняшкам, сочтя их самыми слабыми. Ошибся. На пути драконьего пламени встал светящийся щит, успешно отразивший огонь.

Шер выстрелила дракону по глазам, но тот догадался о намерениях змеи и моргнул. Стрелы отскочили от бронированных век, не причинив дракону никакого вреда. В ответ ящер ударил по змее когтистой лапой. Девушка откатилась в сторону и выстрелила ещё раз, в это раз одна из стрел достигла цели и ослепший на левый глаз дракон, огласил пещеру яростным рёвом. Следующий удар был по Маку. Человек показал потрясающее бесстрашие и восхитительную реакцию, он поднял меч над головой и, дождавшись, когда драконья лапа наткнётся на клинок, отскочил в сторону. Меч пробил лапу дракона насквозь, заставив того снова зарычать, но Мак остался практически без оружия, если не считать таковым кинжал. Впрочем Зара тут же доказала, что кинжал вполне можно считать оружием и весьма опасным. Девушка, рискуя жизнью, запрыгнула, на пронёсшийся мимо неё драконий хвост и быстро взбежал на спину ящера. Разбушевавшийся дракон не замечал Зару до тех пор, пока она не оказалась у него на голове и не всадила кинжал в ещё здоровый драконий глаз по самую рукоять. Теперь уже окончательно ослепший дракон взревел так, что затряслись, казалось, даже горы и рванулся, вперёд размахивая когтями и хвостом в попытке всё же дотянуться до кого-нибудь. Какое-то время героям удавалось уворачиваться от ударов и даже наносить свои собственные, но удача не бывает вечной. В этот раз не повезло Альфу. Хвост дракона лишь слегка задел волка, но того всё равно силой удара отшвырнуло к стене. Дракон радостно взревел, поняв, что задел кого-то, и, повернувшись к Альфу, выдохнул на того струю пламени.

– Нееет!!!! – Закричала, кажется, Лера, и перед волком возник светлый энергетический щит, слишком слабый, он не продержался более чётырёх секунд. Но Альфу хватило этого времени. Никто не успел понять, откуда он выдернул пузырёк с остатками Зариного эликсира и как ухитрился попасть точно в пасть дракону, но результат оказался впечатляющим. Слияние пламени с магическим эликсиром дало чистый холод, который тут же ринулся в кровь дракона, мгновенно убивая его, посреди пещеры замерла статуя дракона с льдинками вместо крови.

– Альф!!! – Как только стало понятно, что дракон больше не опасен Шер кинулась к волку. – С тобой всё в порядке?

– Кажется да. – Альф молчал несколько секунд, явно анализируя состояние организма. – Да всё в порядке, я даже ничего не сломал. – Волк покачал головой, кажется немного удивлённо. – Я оказывается очень везучий.

– Это точно. – Подошли Зара и Мак. – Я как увидела, что ты под хвост этого ящера попал, то решила, что тебя можно хоронить. – Поделилась Зара.

– Ну, если бы не щит, то можно было бы. – Альф поднялся на ноги и принялся отряхивать одежду. – Только не меня, а мой пепел, а удар хвостом это ерунда, нежить так просто не убьёшь.

– Ну да, ну да. – Мак усмехнулся. – То есть хочешь сказать, что если бы тебя размазали тонким слоем по стене пещеры, ты бы выжил.

– Нет, не выжил бы. – Волк вернул усмешку. – Но ведь не случилось же так чего об этом говорить.

– Вот и правильно. – К компании подошла Никоне. – Особенно если учесть, что девочки нашли вход в драконью сокровищницу.

Слова никке возымели эффект. Глаза Шер и Зары тут же засветились огоньком азарта, да и мужчины не остались равнодушны, Никоне усмехнулась и, жестом показав идти за ней, зашла за крупный выступ в стене. Там обнаружился вход в ещё одну огромную пещеру, в которой было не меньше дюжины сундуков различного размера, пол устилал ковёр из монет, преимущественно серебряных.

– Сколько всего. – Восторженно прошептала Зара и тут же кинулась к сундуку с украшениями. Шер и Мак наперегонки кинулись к углу, где было свалено оружие.

– Странно это. – Альф наклонился и поднял одну из монеток. – Дракон, судя по всему, был молод. Откуда у него столько сокровищ?

– Не знаю. – Никоне пожала плечами. – И я думаю, что мы никогда этого не узнаем. Может он купеческий караван ограбил. Какая разница. – Никке ещё раз пожала плечами и присоединилась к Заре, все ещё рывшейся в украшениях.

Альф тоже пожал плечами и переместился к сундукам. В конце концов, Никоне права, кого бы ни ограбил дракон, помочь они уже не смогут.

Почти весь следующий час герои рылись в сокровищах. Каждый нашел себе что-то по душе. Шер отыскала великолепный серебряный лук и колчан серебряных же стрел, Мак нашёл прекрасный двуручник, ничуть не хуже того, что погиб в бою с драконом, Зара с искренним восторгом наткнулась на полную сумку алхимических флаконов и других алхимических приспособлений, Никоне обновила свой запас амулетов, а Альф подобрал себе метательные ножи, ещё волк нашёл удивительно красивую корону, но её он спрятал в сумку никому, не показав. Близняшки в очередной раз отличились, найдя книгу по магии света. Помимо этого все набили кошельки серебром и золотом, а девушки набрали украшений. Все уже немного охладели к сокровищам и начали демонстрировать другим свои трофеи, когда их окликнул Альф. Волк держал в руке свиток пергамента, у его ног лежал золотой футляр, видимо послуживший причиной того, что пергамент оказался в сокровищнице.

– Вот вам и объяснение, откуда у дракона столько сокровищ. – Альф показал, что печать, скреплявшая свиток, принадлежит церкви28. – Видимо он ограбил обоз церковников, перевозивших сокровища одного из храмов.

– Грабь воров. – Зара усмехнулась.

– Точно подмечено. – Альф фыркнул и сломал печать. – Ну, что ж посмотрим, что пишет церковь.

– Читай вслух, всем интересно. – Сказала Никоне.

Альф кивнул и начал чтение. – Я верховный инквизитор Флавиус, приказываю тебе Октавий явиться в столицу для проведения уже ранее обсуждавшегося ритуала. Письмо будет передано тебе с надёжным человеком. Прибыть тебе необходимо за неделю до назначенного срока. Необходимо торопиться, скоро начинается отбор у магов и это может сорвать наши планы, так же в последнее время её юное величество совсем перестала помогать в осуществлении наших планов. Надо спешить.

Добавлю так же о необходимости крайней секретности, кажется, демоны, что-то заподозрили. Если их жрецы вмешаются, то на плане можно ставить жирный крест. – Письмо закончилось, и Альф посмотрел на героев. В пещере установилась тяжёлая тишина.



Глава одиннадцатая.

По сонным улицам города зацокали лошадиные копыта. В Арьикан, второй по величине город королевства людей, въехали семеро. Узнав о таинственном ритуале, который должен был состояться в столице, герои постарались максимально увеличить скорость передвижения. На дорогу от Серых Гор до Арьикана они потратили всего четыре дня, большинство путешественников проделывали его лишь за неделю. Однако заехать в город было необходимо, уже несколько раз герои замечали группы священников следовавших в одном направлении с ними. Нужна была маскировка, и общим решением постановили замаскироваться под торговцев тканями. Единственной проблемой было отсутствие тканей, в связи, с чем и решено было остановиться в городе и закупить необходимые товары.

– Какой тихий город. – Зара задумчиво оглядывалась по сторонам. – И достаточно милый. Я представляла его себе иначе.

– Иначе это как? – Альф повернулся к девушке и приподнял бровь.

– Ну не знаю. – Зара стушевалась. – Просто иначе.

– Арьикан один из самых спокойных городов королевства. – Волк усмехнулся. – То, что здесь живёт личный палач королевского двора, ни о чём не говорит.

– Тебе нравится этот город? – В голосе Никоне послышалась искреннее удивление.

– Нравится. – Не стал спорить Альф. – Точнее нравился когда-то.

– Когда-то. – Никоне сказала это больше для себя. – Где в городе можно остановиться, не привлекая особого внимания? – Этот вопрос Никоне задала уже громко.

– Купцы останавливаются на Сером Подворье. – Альф задумчиво разглядывал здания по сторонам дороги. Волк изначально был против того, чтобы ехать через Арьикан и, несмотря на то, что подчинился решению большинства, злиться не перестал.

– И где это подворье? – Никоне не собиралась оставлять Альфа в покое.

– Да зачем вам это подворье? – Наконец не выдержал Мак. – У меня здесь раньше тётя жила, после неё домик на окраине города остался. Немного запущенный, конечно, но уж точно лучше людного места, где все у всех на виду.

– Что ж ты сразу не сказал?! – Возмутилась Зара.

– А кто меня спрашивал? – Пожал плечами Мак.

– Хватит. – Шер, наконец, надоело настроение героев. – Что вы все друг на друга переобижались. Мы, в конце концов, один отряд или нет?

– Ты права, Шер. – Никоне вздохнула немного устало. – Наверное, мы просто устали.

– Вот именно. – Змея тряхнула волосами. – Поэтому сейчас мы едем в домик Мака, приводим его в относительный порядок, завтракаем и идём гулять по городу.

– Домик не мой, а тётин. – Совсем уже не обиженно возразил Мак. – Едем, я покажу короткую дорогу.

Уже через пять минут герои стояли перед обещанным домиком. Крепкое трёхэтажное строение совсем не выглядело запущенным. Внутри оно тоже было в весьма приличном состоянии, только повсюду скопилась пыль.

– Ну, что, как будем убирать пыль? – Никоне с интересом оглядывала дом. – Её только с первого этажа два дня выметать.

– Не с первого этажа, а из этого зала. – Возразил Альф. – Мак, сколько лет домик стоит пустой?

– Лет пять, наверное. – Человек всерьёз задумался. – Да точно пять. Помню, мне как раз пришло уведомление о наследстве в день нашей первой встречи.

– А тут точно безопасно жить? – Зара опасливо огляделась. – За пять лет всё могло сгнить.

– Ну что ты. – Мак выглядел слегка уязвлённым. – Тут все защищено заклинаниями. Так, что единственная проблема это пыль.

– Интересная у тебя тётя была. – Альф усмехнулся. – Огромный дом во втором по значимости городе. Дорогостоящие заклинания на мебели. – Волк обежал комнату внимательным взглядом. – Вот тебе и простая семья из центральных областей. Мак, а в тебе случайно нет королевской крови.

– Случайно нет. – Фыркнул человек. – Тётя была боевым магом. Вполне очевидно, что денег у неё было много.

– Жаль. – По лицу Альфа было сложно понять, всерьёз ли он говорит. – Я уж подумал, что среди нас трое особ с королевской кровью.

– Как видишь двое. – Ответила Шер. – И возвращаемся к первоначальному вопросу, что делать с пылью?

– Есть одно интересное бытовое заклинание. – Вмешалась в беседу Лера. – Мы можем попытаться его повторить.

– Ну, пытайтесь. – Никоне тяжело вздохнула. – Всё равно хуже не будет.

Близняшки сосредоточенно кивнули и в два голоса зашептали заклинание.

– Ты замечала, что они всегда колдуют вместе? – Шёпотом спросил Альф у Никоне.

– Да. – Никке ответила так же тихо. – А если действуют по отдельности, то заклинания получаются очень слабыми.

– Это называется слияние дара. – Вмешалась Шер. – Мне о таком рассказывали. Оно бывает только у очень близких родственников. Дар становиться как бы один на двоих. Что бы разорвать эту связь, нужен сильный и опытный маг.

– Но это не опасно? – Слегка заволновался Мак.

– Ни сколечко. – Шер улыбнулась.

– Тогда и думать об этом нечего. Девочки пойдут в магическую школу, и им помогут разделить дар. – Подытожил Альф.

– Мы закончили. – Громко произнесла Лена. Действительно, под действием заклинания вся пыль, находившаяся в доме, слиплась в несколько больших серых шаров, лениво висящих в воздухе.

– Ну и, что теперь с ними делать? – Поинтересовалась Зара, разглядывая сферы.

– Ну, их можно просто выбросить на улицу и пыль разлетится сама. – Ответила Лера.

– И куда же она разлетится? – В голосе Альфа скользнула усмешка. – В окна других домов? Их жители будут очень рады такому подарку.

– Мы об этом не подумали. – Близняшки смущённо опустили головы.

– Ничего, со всеми бывает. – Мак поспешил прервать, собиравшегося продолжить поучения Альфа. – Я знаю, куда можно всю эту пыль засунуть. У тёти была оранжерея, сейчас там уже ничего не растёт, зато места полно, вся пыль поместится и ещё останется. – Человек двинулся вглубь дома, где, судя по всему, была калитка, выводящая в сад. – За мной, и шары свои прихватите. – С этими словами Мак исчез в следующей комнате, сёстры поспешили за ним.

– Что ж. – Никоне окинула взглядом теперь уже абсолютно чистую кухню. – Думаю, нам стоит разделить обязанности. Шер приготовит нам завтрак, я осмотрю дом, а Альф как знающий город лучше всех отведёт лошадей на общественные конюшни.

– Может я, лучше пойду с Альфом. – Не согласилась Шер. – Осматривать дом совершенно не обязательно. Я уверена Мак его отлично знает и с удовольствием расскажет, что к чему.

– Ладно. – Никоне отвернулась к сумкам и принялась доставать из них съестное. – Только поспешите, а не то опоздаете на завтрак.

Шер и Альф серьёзно кивнули и покинули дом.

Вернулись волк, и змея как раз когда все садились завтракать. Мак уже успел показать оставшимся дом, в котором оказалось четыре спальни (три гостевые и одна хозяйская), кухня, зал, библиотека и даже две купальни, оборудованные магическими механизмами.

– Вы едва не опоздали. – Поприветствовал Мак Шер и Альфа.

– Ну не опоздали же. – Альф выглядел очень довольным, что в последние дни случалось с волком крайне редко.

– Вот именно. – Шер тоже сияла как новенькая серебряная монетка. – Справились с пылью?

– Справились. – Никоне фыркнула, разглядывая довольных друзей. – За стол садитесь.

Завтракали не торопясь, с аппетитом (герои нормально не ели с того момента как выбежали из пещеры дракона, торопясь добраться до столицы). Когда, наконец, спустя полчаса все наелись, Никоне задумчиво посмотрела на друзей. – Ну, что какая у нас на сегодня культурная программа?

– Мы что-то устали. – Пожаловалась Лена.

– Пойдем, поспим. Если вы конечно не против. – Добавила Лера.

– Конечно, идите. – Никоне пожала плечами. Обвинять близняшек никто и не думал. Взрослые вообще были очень удивлены стойкостью сестёр. За всё время сумасшедшей гонки они ни разу не пожаловались на усталость. Не всякий взрослый был способен на такое.

– Я, пожалуй, на рынок. – Предложил Мак, провожая девочек взглядом. – Я неплохо разбираюсь в тканях. Выберу самые лучшие.

– Принято. – Никоне кивнула.

– Храмы в городе есть? – Поинтересовалась Шер.

– Раньше был храм светлых богов. – Ответил Альф. – Но сейчас не знаю. Возможно, его закрыли или разрушили.

– Не может быть. – Зара покачала головой. – Посягательство на храмы величайшее кощунство. Никто не пойдёт на такое.

– Я просто предполагаю. Храм расположен на западной окраине города. Как и все храмы располагается на возвышенности29 так, что ты легко найдёшь его.

– Мы. – Никоне принялась заплетать волосы в косу. – Я схожу вместе с Шер.

– Я тут неподалёку от города видела озеро. – Зара тоже занялась причёской. – Пойду, искупаюсь.

– А я посижу с девочками. – Альф пожал плечами. – Мак, в доме твоей тёти есть библиотека?

– Есть, как же не быть. – Человек уже изучал сумки и подсчитывал, какое количество денег нужно на покупку ткани и двух лошадей для передвижения повозки. – Весь третий этаж – одна большая библиотека. – Мак вытащил очередной мешочек и взвесил его на руке. – Альф, а где в городе рынок?

– А ты, что ни разу тут не был? – Вопросом на вопрос ответил волк.

– Был. Но давно. Кто знает, что тут могло перемениться.

– Я тоже тут давно не был. Но в больших городах редко что-то меняется.

– Ну ладно, пойду на базарную площадь. – Мак подхватил мешочки с деньгами, убрал их в сумку и потопал в сторону базара.

В воспоминаниях Мака базар остался местом ярким, наполненным множеством красок, но теперь он будто потускнел. Инквизиция, фактически правящая городом, не одобряла ярких красок и шумных весёлых скоплений народа. Торговцы боялись инквизиторов. Всегда весёлая ярмарка затихла. Маку пришлось долго бродить среди торговых рядов, прежде чем он нашёл то, что искал. Торговый дом, специализирующийся на тканях.

– Ну, уж тут-то должны найтись хорошие образцы. – Человек довольно потёр руки и открыл заветную дверь.

– Полчаса спустя Мак выбрался из магазина невероятно довольным. Его заказ должны были погрузить на телегу и подогнать к купеческому двору. Оттуда человек планировал забрать его сам. В руках Мак нес пять крупных свитков материи. Он рассчитывал отнести их портнихе и получить платья для девушек, Мак не сомневался, что они все порадуются. Всё-таки они девушки, а какая девушка не любит платья.

На входе в лавку портнихи Мак столкнулся с человеком, выходившим из неё. Свёртки выскользнули из рук человека и попадали на мостовою.

– Прошу прощения. – Извинился толкнувший Мака мужчина и поспешил помочь собирать ткань.

– Да ничего. – Выдохнул человек, когда непослушная материя была собрана. – Я Мак. Прошу прощения руку подать не могу.

– Понимаю. – Мужчина весело рассмеялся. – Я Орвен. Могу помочь, если хотите.

– Главный палач? – Мак изумлённо оглядел стоящего перед ним.

– Ну да. – Орвен нахмурился. – Не знал, что моё имя столь известно.

– Мне друг про вас рассказывал. – Произнёс Мак как можно безразлично.

– Интересно, интересно. – Палач уже снова улыбался. – При каких же это обстоятельствах можно было познакомиться с главным палачом?

Вопрос был задан полушутливо и Мак не посчитал необходимым отвечать на него. Вместо этого он попытался открыть дверь, по-прежнему держа в руках свёртки, получилось плохо. Мак уже подумывал открыть дверь ногой (невежливо конечно, но что делать), когда Орвен, заметивший его мучения распахнул двери.

– Спасибо. – Мак, наконец, смог зайти в лавку и теперь выискивал глазами портниху.

– Да не за что. – Орвен ухмыльнулся. – Слушай, а приходи сегодня вечерком. Поболтаем, пропустим по паре кружечек. – Палач назвал свой адрес.

– Интересный ты палач. – Хмыкнул Мак. – Так сразу в гости приглашаешь.

– Просто первый раз встречаю человека, который бы не испугался палача. – Довольная улыбка вдруг померкла на лице Орвена. – Хотя нет второй.

– Приду. – Мак сделал вид, что не заметил последней фразы палача, хотя на самом деле обратил на неё самое пристальное внимание. – Ну, до вечера.

– До вечера. – Палач закрыл дверь и ушёл, а Мак направился к портнихе. Ей оказалась немолодая уже женщина в аккуратном платье и чепчике бежевого цвета.

– Здравствуй, здравствуй, милок. – Заулыбалась старушка, когда человек подошёл. – Чем может тебе помочь старая женщина?

– Мне, бабушка, нужны платья. – Мак сгрузил ткань на прилавок.

– Пять штук. – Старушка покачала головой. – Неужто жене?

– Подругам. – Человек слегка покраснел. – Хотя надеюсь, что одна из них станет моей женой.

– Хорошее дело, милок, хорошее. – Закивала бабушка, перебирая ткани. – И ткань, хорошая какая. Ты должно быть богатый человек.

– Дракона ограбил. – Шутливо ответил Мак. – Платья как можно скорее изготовить надо.

– Хорошее дело. – Снова повторила портниха. – Какие тебе хоть платья милок?

– Даже и не знаю. – Человек задумался. – А нет ли у вас эскизов, каких, а то фасон я примерно представляю, а описать не могу.

– Есть, как же без них. – Бабушка положила на прилавок толстую пергаментную книгу. – Выбирай.

Мак наклонился над книгой. Рисунков было множество, но человек знал, что ищет. Для Шер он выбрал приталенное платье с разлетающимися рукавами, оно должно было быть голубым с серебристыми вставками. Платье Зары должно было быть бардовым с узкими прямыми рукавами и широкой нижней юбкой. Для Никоне он выбрал чёрный с золотом и платье абсолютно свободного покроя. Сложнее всего оказалось с сёстрами. Им на платья Мак выбрал белую и чёрную ткани, покрой на котором он в итоге остановился, был чем-то средним между дорожным и бальным платьем. Его можно было, не стесняясь надевать на бал, и в нём же можно было путешествовать по миру, надев под свободную юбку брюки. В рукавах были специальные кармашки для метательных ножей, а юбку в случае необходимости можно было отстегнуть одним движением руки.

С перечислением мерок у Мака проблем не возникло. Человек никогда не говорил этого друзьям, но ему достаточно было, раз взглянуть на человека и мерки определялись, будто сами по себе. Если бы Мак не стал воином, он мог бы стать очень хорошим торговцем.

Домой Мак шёл в приподнятом настроении. Когда он вошёл, в гостиной сидел Альф, волк читал книгу.

– Привет, Альф. – Поздоровался человек.

– Давно не виделись. – Волк усмехнулся.

– У меня к тебе важное дело. – Мак сделался серьёзным.

– Вот как. – Альф тут же подметил перемену в настроении друга. – Говори раз важное.

– Я сегодня на рынке встретил главного палача.

– Орвена? – Альф приподнял брови. – Ну и как он, совесть ещё не скушала?

– А она у него есть? – Мак удивлённо посмотрел на друга.

– Ты даже не представляешь, в каких количествах. – Альф загрустил. – Жаль, что она не мешает ему выполнять работу.

– Жаль. – Согласился Мак. – Но разговор не о том, он пригласил меня к себе в гости. Так, что я теперь знаю его место обитания.

– Я его всегда знал. – Альф никак не отреагировал на слова человека.

– И какой же?

– Серая улица, третий дом.

– А вот и нет. – Мак был доволен. – Улица цветов, дом шестнадцать.

– Переехал, значит. – На лице Альфа появилась странная улыбка. – Ну, ну.

– Так, что?

– Ждём девушек. – Категорично ответил Альф. – Посоветуемся с ними и решим.

В этот момент дверь распахнулась.

– А вот и мы. – В комнату вбежала Зара, следом за ней вошли Шер и Никоне.

– Встретились по дороге. – Прокомментировала змея.

– Зачем вы нас ждали? – Никоне как всегда вела себя серьёзнее подруг.

– Дело одно есть. – Заговорщицким тоном сказал Мак и пересказал девушкам всё, что до этого рассказывал Альфу.

– Вот как. – Своим замечанием Никоне перебила, уже собиравшуюся что-то сказать Зару. – Что ты сам-то думаешь, Альф?

– Не знаю. – Волк выглядел удивительно безразличным. – Можно и сходить. Хуже, я думаю, не будет.

– Значит сходим. – Никоне оглянулась на девушек. – Втроём. Я ты и Мак.

– Почему? – Шер выглядела оскорблённой в лучших чувствах.

– Вы ещё молодые очень. – Никоне пожала плечами. – Не всегда думаете, перед тем как сделать, что-то.

– Мак тоже молодой. – Обвиняющим тоном заметила Зара.

– Мак сегодня выполняет роль тактического прикрытия. – Усмехнулся Альф. – Я ведь прав? – Волк обратился уже к Никоне.

– Прав. – Никке выглядела недовольной. – Дождёмся вечера и пойдём.

– Ну и хорошо. – Альф откинулся на спинку кресла и вновь углубился в чтение книги.

– Пойду, переоденусь. – Всё ещё недовольная Шер поспешила наверх.

– Я тоже. – Зара вздёрнула носик и проследовала за подругой с видом оскорблённой невинности.

– Они обиделись что ли? – Мак явно огорчился.

– Да нет, это они так. – Никоне усмехнулась. – Надо же было нам своё недовольство продемонстрировать.

– Хорошо. – С явным облегчением сказал Мак.

– Ну ладно, я тоже наверх. – Никоне поправила волосы. – Надо сменить одежду, да и оружие взять не помешает. – С этими словами Никке удалилась, оставив Альфа и Мака вдвоём.

– Ну, что купил ткань? – Волк снова оторвался от книги и посмотрел на человека.

– Да. – При упоминании любимой темы Мак сразу оживился. – Самую лучшую. И ещё зашёл к портнихе, заказал девушкам платья.

– Нам выезжать надо не позже чем через два дня. – Альф нахмурился. – Ты об этом помнишь?

– Ну конечно помню. – Человек даже обиделся. – Я знаю эту женщину. У неё собственный швейный цех с магическими станками. Все платья будут готовы к завтрашнему утру.

– Ну, хорошо. – Смилостивился волк и снова уткнулся в свою книгу. Мак пару минут смотрел на друга, потом тяжело вздохнул и тоже достал книгу. За чтением, оставшиеся до заката три часа должны были пролететь незаметно.

Спустившаяся вниз после захода солнца Никоне нашла обоих парней читающими. – Подъём, солнце уже село. – Пропела девушка и с интересом стала наблюдать за реакцией. Альф как всегда остался невозмутим. Поднял глаза на окно, проверяя, серьёзно ли говорит никке, отложил книгу и направился наверх, за мечами. Мак же повёл себя абсолютно иначе. Подпрыгнул, почти бросил книгу на стол, и кинулся вверх по лестнице, перепрыгивая через ступеньки. Естественно, первым вернулся Альф, впрочем, Мак, как не странно, не намного от него отстал, и уже через пятнадцать минут после появления Никоне в гостиной троица вышла на улицу.

– Далеко здесь идти? – Поинтересовалась Никоне у спутников.

– Пройти улицу, повернуть направо и найти нужный дом. – Ответил Альф.

– Ну, тогда пошлите. Мак, веди.

Дошли меньше чем за три минуты. Дом палача оказался симпатичным особняком, с большим садом в котором повсюду цвели розы.

– Красиво. – Никоне с задумчивым видом обозрела сад. – Ну, что, Мак, стучи.

Человек так и сделал, благо никаких трудностей с тем, чтобы попасть в сад не было. Маленькая калитка была не заперта. Спустя несколько секунд в доме послышались шаги, и дверь открылась, на пороге стоял палач собственной персоной.

– А это ты. – Поприветствовал он Мака. – Ну, заходи. – И палач отошел от двери, пропуская Мака в дом. Человек, однако, не вошёл, а лишь отошёл в сторону, позволяя свету, идущему из дверного проёма, попасть на друзей.

На несколько секунд установилась оглушающая тишина, молчание прервал Альф. – Ну, здравствуйте, Орвен. Давно мы с вами не виделись. Лет десять, если мне память не изменяет.

– Здравствуйте, князь. – Палач удивительно быстро пришёл в себя. – Простите, не знаю вашего имени.

– Альф. – Волк безразлично пожал плечами. – И я уже давно не князь.

– Я этого не знал. – Палач был невероятно спокоен для человека, встретившегося с тем, кого он, когда то убил. – Зачем вы пришли? Убить меня?

– Ну, уж нет. – Впервые за этот разговор на лице волка появилось подобие улыбки. – Мне и в этом мире вполне комфортно, не собираюсь пока умирать.

– Тогда зачем? – Кажется, палач растерялся.

– Вы слышали о ритуале, Орвен? – Вмешалась в диалог Никоне.

– О ритуале? Конечно, слышал, но почему… – Человек слегка побледнел, поняв, к чему был этот вопрос. – Вы всё-таки умерли князь. Я был почти уверен, что Вы выживете, слышал, что у оборотней очень хорошая регенерация.

– Какая там регенерация. – Отмахнулся Альф. – Я всё-таки волк, а не высший оборотень, который способен новое сердце вырастить.

– Я не знал. – Снова повторил палач. – И сделал ещё один шаг от входа. – Ну, заходите что ли. Смыл разговаривать на пороге?

– Никакого. – Согласилась Никоне и первой вошла в дом, за ней последовал Мак, а последним вошёл Альф, закрыв за собой дверь.

– Проходите на кухню. – Пригласил палач. – Угощать у меня особо нечем, но зато есть бутылка Сандорского вина. Да и говорить там будет удобнее.

Гости последовали совету хозяина и вскоре все четверо расположились в просторной и светлой кухне. Разговор начал сам палач. – Значит ритуал. – Человек открыл бутылку вина и налил его в бокал Никоне.

– Да, ритуал. – Никке вежливо улыбнулась. – Если, конечно Альф не имеет ничего против.

– Против? – Волк усмехнулся. – Разумеется я не против. Кто же откажется воскреснуть.

– Никто. – Согласился Орвен. – Но лучше бы подождать до завтра. Ритуал надо проводить днём, когда особенно велика сила светлых богов.

– А вы верите в светлых богов, Орвен? – Удивился Мак.

– Разумеется. – Палач очень удивился. – А как же иначе.

– Ну, вы же служите церковникам, а они, как известно, Светлых Богов не почитают.

Ответом на фразу Мака послужил смех Альфа. Волк смеялся абсолютно искренне, таким друзья видели его всего пару раз. – Ты меня насмешил, Мак. – Сказал волк отсмеявшись. – Орвен никогда не служил церкви, только королю и юной королеве, а то, что на документе, из-за, которого я погиб на самом деле стояла подпись великого магистра30, он не знал.

– Чья подпись? – Палач чуть не упал со стула. – Это была подпись короля.

– Искусная подделка. – Альф легко пожал плечами.

– Но почему же вы тогда не сказали. – Человек выглядел ужасно огорчённым. – Я бы не стал исполнять приказ.

– Я узнал об этом только после смерти. – Несколько туманно ответил Альф и перевёл взгляд на окно, показывая, что больше не хочет говорить на данную тему.

– Ну ладно, закрыли тему. – Проявила тактичность Никоне. – Орвен, нам надо договориться, где и когда мы встретимся для проведения ритуала.

– Где и когда. – Плач задумался. – А приходите прямо сюда, только не раньше полудня, а лучше позже.

– А, что такое?

– Завтра суд. Судят девушку. Официально за воровство, но я думаю, что основная её вина в том, что она вампир.

– Вампир? – Удивилась Никоне. – Высший?

– Нет. – Палач чуть улыбнулся. – Думаете высшая бы попалась святошам31?

– Нет, не думаю….

– Что ей грозит? – Вдруг перебил девушку Альф.

– Не знаю. – Орвен задумался. – Человеку бы за мелкую кражу присудили бы максимум двенадцать плетей, но вампира, скорее всего, сожгут на костре, “дабы очистить мир от скверны”. – Последними словами палач явно процитировал кого то, очень уж величественно он их произнёс.

На несколько секунд установилось молчание. Никоне и Мак внимательно смотрели на Альфа, палач на всех сразу. Наконец волк медленно кивнул, будто решив, что-то для себя и повернулся к друзьям. – Девушку надо спасти. Воровка не заслужила сожжения.

– Поддерживаю. – Согласился Мак. – По закону положено двенадцать плетей вот пусть и получит свои двенадцать плетей и уходит.

– Согласна. – Никоне медленно кивнула. – Сжигают только самых опасных преступников, но никак не воров32. Девочку надо спасти.

Все взгляды скрестились на Орвене и палач поспешно поднял руки. – Я во всём с вами согласен, только будьте осторожнее, там будет минимум пять священников, да и рядовых солдат будет немало.

– Ничего справимся. Не в первый раз. – Усмехнулся Мак.

– Справимся. – Согласилась никке и повернулась к палачу. – Орвен, мы пойдём. Во сколько говоришь, суд будет?

– Подходите в здание суда ближе к полудню. – Тогда уже точно будет известен приговор. Его огласят сперва снаружи, а потом уже внутри здания, так что вы будете заранее знать, имеет ли смысл, что-то делать или нет.

– Хорошо. – Никоне вежливо кивнула. – До завтра.

– До завтра. – Орвен проводил гостей до двери, проследил, как они дошли до поворота, запер дверь и лишь, потом позволил себе выдохнуть с облегчением. Он ужасно испугался пришедшей к нему троицы, как и любой человек, палач боялся и не хотел умирать, так что в том, что он испугался, увидев того, кого много лет назад пришлось пытать, не было ничего удивительного. Князь, в отличие от друзей, это, несомненно, заметил, у него всегда был редкий дар видеть истинные чувства людей, поэтому Орвен всё же надеялся, что воскреснув, князь не станет мстить за свою смерть. Есть ещё, конечно, его друзья, но их он, скорее всего, уговорит, так что палачу оставалось лишь надеяться, что оборотень окажется не очень мстительным. Человек ещё постоял в холле некоторое время, а потом пошёл спать. Что бы там ни было, завтра он всё узнает, а сейчас надо хорошо выспаться. Ритуал проводить всё равно придется и лучше сделать это хорошо.


Глава двенадцатая.

Время близилось к полудню. В главном зале суда было душно. Главный судья ушёл десять минут назад и вынесенный им приговор вероятно уже огласили на улице, вскоре судья должен был появиться. Орвен посмотрел на хрупкую девочку вампира, чья судьба решалась здесь. Она сидела, крепко сжав кулачки и уставившись в одну точку на стене, ожидая приговора. Орвен тоже ждал его, но совсем по другой причине, если судья приговорит вампирку к сожжению, то схватки не избежать, а палач не представлял, как втроём можно справиться с двумя десятками человек, даже если воинов и священников из них всего пятнадцать человек. В этот момент дверь в судейскою комнату отворилась, и воплощение закона и порядка вплыло в зал.

– За воровство вампир Лайана приговаривается к сожжению. – Писклявый голос судьи никак не вязался с его телосложением и важностью, с которой был произнесён приговор. – Суд вынес своё решение. – Произнеся речь, судья уставился на главного инквизитора города, и по довольной улыбке того Орвен понял, что судья отлично справился со своей задачей. Но ни судья, ни инквизитор не могли учесть того, что произошло в следующий момент. Створки основной двери разошлись и с хрустом впечатались в стены, а потом рухнули на пол, сопроводив сие действо оглушающим грохотом, но этого уже никто не видел. Всеобщее внимание сосредоточилось на человеке стоящем в дверном проёме. Он был одет в полный доспех, в руках у него посверкивал двуручник, всем своим видом он напоминал великого воина прошлого. Зрелище было величественным, но долго любоваться людям не дали. Из-за спины воина выскользнули две стрелы и четыре метательных ножа, каждый из которых нашёл свою цель. И в следующую секунду всё пришло в движение. Герои влетели в зал и вступили в схватку с удивительно быстро опомнившимися стражниками и священниками. Орвен кинулся к вампирше и, оттащив её к входу, рыкнул. – Беги, но что б на глаза мне больше не попадалась. – Воровка не замедлила воспользоваться советом и исчезла, а палач выхватил меч, ещё не решив кому, будет помогать, но как оказалось, это было уже почти и не нужно. Стражники и инквизиторы не смогли противостоять опытным воинам и сейчас последние пятеро стражников защищали верховного инквизитора города, прижавшись к стене. Недалеко от Орвена Альф с лёгкостью добил ещё одного священника и обернулся к находившейся неподалёку девушке, желая, что-то спросить, но не успел. Судья, про которого все забыли в суматохе, вытащил, откуда-то кинжал и метнул его в волка. Удар был сильнейшим, оружие пробило спину волка насквозь, но это было не самым страшным. Кинжал оказался серебряным33. Глядя на происходящее, Орвен немного отстранённо подумал, что ритуал похоже не понадобиться, бывший князь оборотней должен быть уже мёртв, теперь уже навсегда. Что смутило палача так это то, что после окончательной смерти тело нежити должно было рассыпаться пеплом, а с волком ничего не происходило. Решив прояснить для себя ситуацию, палач подошел и тут же услышал шёпот. – Ритуал. Быстрее. – Говорила девушка с каштановыми волосами, которую человек никогда раньше не видел. – Я удержу его на грани… постараюсь. – Последняя фраза была еле слышна. Ну что ж ритуала он не избежал, но это уже не важно. Важно всё провести правильно и быстро, иначе его прям в этом зале и закопают.

Зара упала на колени рядом с Альфом и, положив руки ему на грудь, принялась передавать энергию. Любой алхимик немного маг и крохотных способностей девушке хватало на то, что бы удерживать волка, но также и на понимание, что это надолго, совсем скоро душа начнёт ускользать и удержать её станет намного сложнее, а удержать надо хотя бы на время ритуала. О том, что с такими ранами не живут, даже если всё удастся и Альф воскреснет, девушка старалась не думать. Для неё всё слилось в один момент, она не могла понять, сколько времени прошло, но в какой-то момент почувствовала, что если прямо сейчас, что-то не сделать, то друга она потеряет. Наверное, её следующие действия были продиктованы отчаянием. Зара открыла неприкосновенный запас ауры и пустила всю её энергию по каналу, установившемуся между ней и Альфом. Сила хлынула рекой, помогая Альфу и одновременно убивая Зару, её практически не осталось, когда в девушке будто, что-то взорвалось, и она потеряла сознание. В этот момент закончился, и ритуал и палач устало опустился на пол.

– Что с Зарой и Альфом? Они живы? – Никоне озвучила вопрос, написанный на лицах всех героев.

– Не знаю. – Орвен устало покачал головой. – Могу только сказать, что ритуал прошёл успешно, а вот выжил ли князь, не знаю. С такими ранами как у него не живут.

Никке кивнула и, опустившись на колени, приложила руку к жилке на шее Зары, несколько секунд ничего не происходило, только Мак бледнел всё больше и больше, а потом Никоне убрала руку и чуть улыбнулась. – Жива. У неё просто глубокий обморок.

На лице Мака тут же нарисовалось искреннее счастье, мгновенно сменившееся озабоченностью. – Никоне, а Альф?

Никоне грустно покачала головой, но всё же приложила руку к груди Альфа. Время казалась застыло, а потом Никоне подняла глаза, расширившиеся от удивления, и Шер ждавшая ответа больше всех всё поняла.

– Жив? – Шёпотом спросила она и, дождавшись утвердительного кивка, закричала. – Жив!!! Жив!!! – Герои дружно бросились обнимать Никоне и на несколько секунд образовалась куча-мала. Выбравшись, наконец, из-под друзей Никоне повернулась к палачу.

– Благодарю Вас, Орвен. Вы очень многое сделали для нас, можете просить, что хотите. – И никке склонила голову, остальные последовали её примеру, повергнув палача в полный шок. Он мечтал только остаться в живых после ритуала, а тут его благодарят и предлагают награду.

– Не надо ничего. Я немного отдохну и пойду домой. – Палач подумал. – Предайте только князю мои извинения и предложение встретиться и пообщаться ещё раз в более дружелюбной обстановке.

– Передам. – Никоне вновь склонила голову и повернулась к своим. – Так ребята быстренько собираем всё оружие и прячем его, потом я и Мак берём Зару и Альфа и идём домой. Девочки делают так, чтобы нас никто не увидел.

– Есть, командир. – Ответили герои хором и разбежались за оружием. Сбор оказался богатым. Одних кинжалов набрали двадцать штук. Из всего собранного отобрали, что поприличней (по большей части оружие инквизиторов) и забрали себе, остальное свалили в кучу и засунули в судейскую комнату, после чего следуя плану Никоне покинули здание вместе с Альфом и Зарой. Для создания невидимости близняшкам пришлось почти две минуты, что-то шептать, но даже так получилось не очень хорошо, контуры героев были видны довольно хорошо, а сами волшебницы так и вовсе остались видимыми, но как говориться, лучше мало чем ничего. К тому же, в этот день героям просто удивительно повезло. У них на дороге не встретился ни один человек. Добравшись, Лена и Лера тут же сняли заклинание и, извинившись, ушли к себе в комнату, должно быть спать. Остальные герои потратили ещё некоторое время на Зару и Альфа, а потом тоже разошлись по своим комнатам. Несмотря на то, что с того момента как они вышли из дома прошёл всего час, все просто с ног валились от усталости. Ещё около получаса в доме можно было слышать звуки снимаемой брони и затачиваемых клинков (несмотря на усталость, герои помнили, что необходимо сначала вычисть оружие и броню иначе она слишком быстро придет в негодность), а потом всё стихло. Уже засыпая, каждый из героев подумал о чём-то своём. Шер о том, что хорошо бы Альф пришёл в себя поскорее. Никоне о том, как она рада за Шер и Альфа. Близняшки решили, что нужно больше тренироваться в магии. А Мак вспомнил, что вечером надо зайти и забрать платья.


Глава тринадцатая.

Солнечный лучик коснулся лица и мягко отскочил, будто испугавшись, что он потревожил, чей-то сон. Альф осторожно приоткрыл веки, пытаясь сообразить, что произошло и где он находится. Последнее что он помнил, это обжигающая боль от серебряного кинжала, пробившего сердце. Для нежити опасна даже маленькая ранка серебром, а тут пробитое сердце. Значит, он уже умер? Волк, наконец, смог открыть глаза по-настоящему и понял, что место, где он находится, не очень похоже на мир безвременья, скорее уж на комнату в доме Мака. Альф огляделся и утвердился в мысли, что это она. Сам он лежал на кровати, а все его вещи были развешаны по прежним местам. Может, тогда всё что произошло в судейском зале просто сон? Мысль была заманчивой, но Альф с сожалением отверг её как невозможную. Сны снятся только живым. Это закон мира. Сон нежити это глубокая чёрная яма, которая не приносит ни отдыха, ни удовольствия. Для него сон был лишь возможностью зацепиться за прошлое, помечтать о том времени, когда он был жив. Волк сел на кровати и ещё раз окинул комнату взглядом и тут же заметил указание на то, что все-таки что-то произошло. Ну вот, кто так вешает оружие, оно же упадёт. Впрочем, ясно кто. Помимо близняшек, которых бы просто не подпустили к чужому оружию, с таким непочтением к мечам относилась только Шер. Змея предпочитала лук и в самом крайнем случае длинный кинжал. Альф тяжело вздохнул, встал и пошёл к мечам поправить. Когда он, наконец, закончил располагать оружие, так как положено дверь в комнату распахнулась. Волк стоял к ней спиной, но понял, что вошёл Мак.

– Привет, Мак. – Усмехнулся Альф поворачиваясь.

– Привет. – В голосе человека была растерянность. – А как ты узнал, что это я?

А и вправду, как? Поняв, что простого ответа на этот вопрос нет, волк быстро проанализировал все свои последние мысли и, поняв, сполз на пол по стеночке.

– Альф. – Мак явно перепугался, даже свёрток, который держал в руках, отбросил, что для домовитого человека было весьма не характерным поступком. – Что с тобой?

– Все в порядке. – Выдавил оборотень. – Я просто понял, откуда я узнал, кто ты.

– Откуда?

– Запах. – Всё так же тихо ответил Альф. – Запах мужчины человека. А такой среди нас только один.

– Здорово. – Человек искренне восхищался. – А почему ты на это так отреагировал?

– Я не чувствовал запахи в таких тонах уже десять лет. После смерти волк во мне умер и мне остались только человеческие чувства. – Альф внимательно посмотрел на друга. – Будь так добр, объясни, почему волк вернулся.

Мак уже открыл рот, что бы ответить, но тут дверь снова открылась, и из коридора прозвучал голос Никоне. – Мак иди сюда, ты нам нужен.

– Нет, Ник, это ты иди сюда. – Заговорщицким тоном предложил человек, встал сам и протянул руку Альфу, помогая подняться.

– Ну вот, что тебе от меня надо? – Устало спросила никке, но всё же вошла.

Альф даже вздрогнул, когда увидел подругу. Она казалась постаревшей лет на двадцать, усталой и взволнованной. Но стоило ей увидеть волка, как десять лишних лет соскользнули с лица. Никке пискнула нечто неопределённое и крепко обняла волка.

– Никоне, что с тобой? – Альф тоже обнял подругу.

– Я очень переживала за вас с Зарой. – Просто ответила девушка, отстраняясь. – Не хочу вас терять, никого.

– И правильно. – Согласился волк. – Ник, а, что всё же произошло?

– После того как тебя ранили кинжалом, Зара уговорила палача провести ритуал, и пока он это делал, каким-то образом удерживала тебя на грани между жизнью и смертью, а потом потеряла сознание.

– Значит я теперь живой? – Последнее слово Альф произнёс медленно, точно пробуя на вкус.

– Да. – Никоне улыбнулась. – Ты теперь снова оборотень.

Волк просто улыбнулся, не зная, что сказать. Молчание нарушил Мак. – Альф, после боя твой костюм можно было использовать только в качестве половой тряпки в трактире, да и то не самого высокого уровня. Я тебе новый закал. – И человек поднял тот самый свёрток, что до этого швырнул на пол.

Альф забрал у друга свёрток, развернул, осмотрел лежащий там костюм и улыбнулся. – Действительно в точности такой же, как старый.

– Нравится. – Обрадовался Мак.

– Да. Спасибо.

– Альф надевай костюм и спускайся вниз. – Никоне вернулась к роли командира. – Мы как раз завтракать собирались. – С этими словами никке схватила Мака за руку и вывела из комнаты, оставив Альфа одного. Волк пожал плечами и поспешил одеться и спуститься ко всем. Но стоило ему спуститься по лестнице, как на него с визгом кинулись близняшки. Волк легко подхватил обеих девочек и выслушал восторженный визг на тему того как они рады. Когда сёстры всё же отстали от оборотня, к нему подошла Шер. Змея вела себя очень спокойно, и только в глазах сверкала радость. Альф осторожно обнял змею, а она склонила светловолосую головку ему на плечо. – Ты повзрослела. – Прошептал оборотень, гладя змейку по голове.

– Я знаю. – Так же тихо ответила Шер. – Слишком волновалась за тебя.

Разговор прервали тихие шаги. Альф и Шер подняли головы и увидели, как по лестнице осторожно спускается Зара. Через секунду её уже подхватил вихрь. Мак и близняшки, побежавшие к Заре, едва не столкнулись, но всё же разминулись и теперь втроём обнимали девушку.

– Альф ты ведь можешь по запахам представителей разных рас отличать? – Никоне с некоторой опаской смотрела на Зару.

– Могу. А зачем тебе? – Удивился волк.

– Скажи, пожалуйста, Зара человек?

– А кем она ещё может быть? – Изумилась Шер.

– Я не уверенна? – Никоне покачала головой. – Так, что там с расой, Альф?

Волк пожал плечами, послушно принюхался и сразу ощутил то, о чём говорила Никоне. К запахам людей примешивался ещё один, так пахла кошачья шерсть, и Альф прекрасно знал, что это может означать.

– Оборотень. – Сказал он, повернувшись к никке. – Какая-то из кошачьих.

– Высшая значит. – Никоне задумчиво смотрела на Зару. – Интересно, почему раньше я видела только человека?

– Вы о чём? – Поинтересовался, подходя, Мак. Человек сумел отбить Зару у Лены и Леры и теперь нёс её на руках.

– Да вот о Заре. – Никоне внимательно смотрела на девушку. – Мне вот интересно, почему мы уже пять лет путешествуем вместе, а о том, что ты оборотень, я узнала только сейчас.

– Кто?!! – От изумления Мак чуть не выпустил Зару из рук, но всё же удержал.

– Я? – Голос Зары дрогнул, она очень сильно побледнела. – С чего ты решила, что я оборотень?

– Я всё-таки никке. – С лёгкой насмешкой ответила Никоне. – Так почему?

– Потому что я была человеком. – Прошептала Зара, откидываясь на руках у Мака. – Это долгая история. Я её попозже расскажу.

– Да не нервничай ты так. – Шер улыбнулась подруге. – В кого хоть перекидываешься?

– Не знаю. – Жалобно ответила девушка.

– Так надо узнать. – Абсолютно серьёзно заметила Шер. – Альф, как там трансформироваться?

– А ты будто сама не знаешь. – Волк улыбнулся.

– Я рептилия. – Серьёзно ответила Шер. – Может у вас механизм превращения отличается.

– Это вряд ли. – Фыркнул Альф, но принялся рассказывать. – Зара, спускайся на пол, не стоит трансформироваться на руках у Мака. Когда человек поставил девушку на пол, оборотень продолжил. – Теперь надо расслабиться и почувствовать свое второе я, увидеть его. Когда сделаешь это надо потянуться туда душой, постараться слиться. Чем лучше у тебя это получится, тем менее болезненным будет превращение. Не торопись, можешь закрыть глаза.

Зара старательно кивнула и принялась выполнять поручения Альфа.

– Не надо на неё смотреть. – Заметил волк. – Чужие взгляды сбивают концентрацию.

– Не надо так не надо. – Согласилась Никоне. – Предлагаю завтракать, а Зару покормим, когда она разберётся с трансформацией.

Предложение было поддержано единогласно и герои уселись за стол, накрытый Шер.

– Альф, тебе Орвен передавал свои извинения и предложение встретиться и поговорить в более спокойной обстановке. – Первой нарушила молчание Никоне.

– Извиняться ему не за что. – Альф чуть приподнял уголок губ. – Разве извиняются за хорошо сделанную работу? А поговорить я с ним обязательно поговорю, напишу письмо. – Волк тихонько фыркнул. – Спасибо за то, что передала.

– Не за что. – Никоне отпила глоточек из чашки с чаем. – Сейчас позавтракаем и идём собираться. – Сказала она всем героям. – И так уже четыре дня потеряли. Больше ждать нельзя.

– Прошло четыре дня с того момента как мы вошли в здание суда? – Альф приподнял бровь.

– Да. – Никке кивнула и обратилась к Маку. – Мак, у тебя всё готово.

– Почти. – Человек кивнул. – Осталась только подогнать возы к дому и погрузить в них наши вещи.

– Тогда поешь и за возами, вещи твои мы соберём.

– Так точно, командир. – Шутливо отозвался Мак.

– Альф, а покажи свой волчий облик. – Вдруг прозвучал тихий голос Лены.

– Облик? – Альф несколько удивлённо взглянул на девочку и увидел два абсолютно умоляющих взгляда. Глаза сестёр тут же напомнили всем, что Лена и Лера, несмотря на сильные характеры и магические способности ещё дети, которых положено иногда баловать. – Хорошо. – Оборотень встал и повторил мысленно все те действия, про которые он говорил Заре. На самом деле Альф боялся, что не сможет трансформироваться, но страхи оказались напрасными. Его окутала лёгкая дымка изменения, и в следующую секунду перед героями стоял огромный белый волк с яркими зелёными глазами.

– Какой огромный. – Восхищенно выдохнула Лена.

– И красивый. – Добавила Лера.

Волк оскалил белоснежные острые зубы, что должно было означать дружелюбную улыбку, и лизнул ладошку Шер.

– Ой! – Вскрикнула от неожиданности змея, а потом обхватила волка за шею. – И я тебя тоже люблю. – В ответ послышалось довольное ворчание.

– Я побежал. – Шепнул Мак Никоне. – Минут через десять буду. – И человек скрылся за дверью.

– Шер. Альф. Я, конечно, дико извиняюсь, но нам надо собираться. – Окликнула никке волка и змею.

Волк осторожно освободил шею и через пару секунд снова стал Альфом. – Зачем ты всё время извиняешься? Надо так надо.

Тут дверь в столовою скрипнула и в щель просунулась морда чёрной пантеры, а следом за мордой последовали и остальные части красавицы-кошки.

– Зара? – Изумлённо спросила Шер.

– Да. – Голос кошки звучал мурлыкающе, но всё же был похож на привычный Зарин голос.

– Ты можешь разговаривать? – Ещё более изумлённо спросила змея.

– Может. – Ответил вместо Зары Альф. – И совершенно без труда. Это особенность всех высших оборотней, являющаяся причиной жуткой зависти волков.

– А змеи совсем не могут говорить. – Грустно заметила Шер. – Только шипеть.

– Зато у вас три облика. – Прервала жалобы Шер Никоне. – Зара, мы уезжаем, трансформируйся обратно, собирай вещи и спускайся.

– Хорошо. – Кошка кивнула и прыжками взобралась по лестнице.

– Вещи Мака ещё собери. – Донеслось ей вслед.

Через десять минут герои уже грузили вещи в два небольших воза с тканью, которые подогнал Мак, а сам человек и близняшки суетились вокруг дома, придумывая как бы получше защитить его, в том числе и от вездесущей пыли. Судя по взглядам Мака, на дом у него были какие-то планы.

– Вы долго ещё там? – Окликнула Никоне троицу, когда вещи были загружены.

– Последнее заклинаньице. – Отозвалась Лера. – Вот и всё. – Девочки подбежали к остальным.

– Прекрасно. – Фыркнула Никке. – Залезаем на телеги господа. Нас ждёт самое спокойное путешествие, и это учитывая то, что нам никак нельзя терять время. Не правда ли весело. – С этими словами Никоне запрыгнула на вторую телегу и взяла вожжи, оставив первую Маку.

Ещё около минуты герои разбирались по телегам, в результате чего Шер и Альф оказались с Никоне, а Зара и близняшки с Маком. После чего герои всё же двинулись к столице, пусть и с четырёхдневным опозданием.


Глава четырнадцатая.

Уже второй день два купеческих воза ехали к столице по тёплой, пыльной и очень спокойной дороге. На таком расстоянии от столицы разбойники не водились, опасаясь королевских гвардейцев. Разумеется, всем героям путешествие надоело уже к концу первого дня, но они честно терпели. От Арьикана до столицы было шесть часов быстрой скачки или три дня вот такого вот неторопливого передвижения. Единственным плюсом подобного передвижения была маскировка, по дороге ехало немало обозов и опознать героев среди множества мелких торговцев не смог бы, пожалуй, никто.

– Сегодня к вечеру уже появятся первые озёра. – Задумчиво сказала Никоне. – А завтра уже увидим столицу. – В тот же момент никке оказалась вынуждена резко натянуть поводья, так как ехавшая перед ними телега Мака остановилась.

– Что случилось? – Никоне спрыгнула на землю и пошла к передней повозке. Следом за ней на ней на землю спрыгнули Шер и Альф.

– Да колесо отвалилось. – Недовольно вздохнул Мак. – Теперь разгружать повозку, вешать колесо, загружать всё обратно, часа три потратим.

– Не потратим. – В разговор вмешался Альф. – Мак, у нас в команде три оборотня, одна из которых высшая34. Неужели мы, какую-то повозку не поднимем?

– Поднимем, конечно. – Согласилась Шер.

– А может я одна. – Предложила Зара. – Так удобней будет, да и мне интересно попробовать поднять, что то, что раньше было для меня слишком тяжёлым.

– Ну, попробуй. – Альф пожал плечами.

Кошка кивнула и, подложив ладони под донышко повозки, приподняла её над землёй.

– Давай Мак, крепи колесо. – Распорядилась Никоне. – Не стоит терять время.

Мак кивнул и принялся осторожно прикручивать колесо.

Ремонт уже подошёл к концу, когда из-за поворота дороги выехала телега. Ехавшие на ней заметили остановившиеся повозки и тоже остановились.

– Помощь нужна? – Окликнул героев один из сидящих на повозке.

– Нет спасибо, уже справились. – Никоне взглянула на незнакомцев и толкнула Альфа в бок локтём. – Твои сородичи.

Волк повернулся, посмотрел на подъехавших и замер, они тоже. – Князь, Вы? – Наконец прервал немую сцену один из оборотней, сидевших на телеге.

– Я. – Грустно отозвался Альф.

– И как это понимать? – С изрядной долей ехидства спросил уже другой волк. – Мы значит, десять лет живём без князя, будучи уверены, что он умер, а его всё это время непонятно где тёмные носят.

– Но я действительно умер. – Герои имели возможность наблюдать крайне редкую картину, называвшуюся “Альф оправдывается”.

– То есть сейчас передо мной твой призрак стоит? – Продолжал издеваться всё тот же волк.

– Альф десять лет был немёртвым. – Прервала оправдания друга Шер. – И только недавно воскрес. – Ветер растрепал светлые волосы змеи, открыв взглядам две голубые прядки, которые она отпустила после того как рассказала о своём прошлом35.

У волков случился очередной ступор, а потом самый разговорчивый волк осторожно спросил. – Альф, поправь меня, если я ошибаюсь это ведь принцесса полу-змей, Шелериан ди Рине, если не ошибаюсь.

– Да. – Спокойно согласился Альф. – И что?

– Но змея… – Собеседник Альфа был полностью растерян.

– Эрн. – Теперь насмехался уже Альф. – Я же не припоминаю тебе того, что твой брат пытался меня убить. Так чем же она хуже?

– Ничем. – Согласился волк и тут же вернулся к прежней теме. – Ну, раз уж ты жив и здоров то мы всем советом настоятельно просим тебя вернуться.

– Стоп, стоп. – Вмешалась Никоне. – Альф нам сейчас очень нужен, но я обещаю, что лично прослежу за тем, что бы он вернулся в княжество.

– Благодарю. – Эрн как то сразу поверил Никоне. – Только Вы, пожалуйста, внимательно следите, а то этот князь как пятнадцать лет назад совет создал, так и пытается бегать от дел.

– Вы ужасные оборотни. – Жалобно сказал Альф. – Иным только дай каплю власти, и они в неё вцепятся всеми конечностями, а у вас всё княжество в руках и вам подавай князя.

– Так ты же под себя совет подбирал. – Заметил тот оборотень, который первый узнал Альфа. – Так что терпи.

– Пытаюсь. – Тяжело вздохнул князь.

– Всё готово. – Заметил Мак, наконец закончивший крепить колесо. – Можем ехать дальше.

– Ну и мы тогда поедем. – Попрощался Эрн. – Альф, мы тебя ждем, и только попробуй сбежать.

Повозка оборотней поехала прочь, герои тоже забрались в свои и продолжили путь.

– Ник, неужели ты меня и вправду выдашь этим советникам несчастным? – Спросил Альф через минуту неспешной езды.

– А как же. – Довольно ответила Никке. – Тебя и Шер, будете вдвоём править.

– Я не хочу править. – Возмутилась змея.

– Придется. – С ехидством заметил Альф.

– Ни за что. – Гордо вздёрнула носик девушка. – Я буду тебе моральную поддержку оказывать.

– Ну, хоть что-то. – Развёл руками волк. – Пошли, побегаем.

– В моём случае поползаем.

– Да какая разница. – Отмахнулся Альф (после воскрешения он стал более весёлым и легкомысленным, но и прежняя серьёзность в действительно важных вопросах не ушла). – Позовём Зару и погуляем в окрестностях.

– А про нас с Маком, Леной и Лерой вы конечно забыли? – Фыркнула Никоне глядя на перевоплотившихся Шер и Альфа.

– Ник, ну вы же не можете животными становиться. – Речь волка звучала странно, глухо, но Шер в полной трансформации не могла говорить даже так. – Да и кто поведёт повозки, если не вы с Маком, а девочки не скучают, они опять в магии тренируются. – Волк наклонил голову набок и посмотрел на никке огромными зелёными глазами.

– Ладно уж, бегите бездельники. – Вздохнула Никоне и через несколько секунд все находившиеся на дороге имели возможность наблюдать странную картину. Параллельно тракту бежали рядом чёрная красавица пантера, которые в этих краях не водились, рядом с ней скользил огромный белоснежный волк и последней ползла змея, ничуть не уступавшая в размерах волку или пантере.

– Оборотни. – Шептали им вслед торговцы и ещё долго пытались понять, что свело эту странную троицу.

К вечеру действительно появились озёра. Огромные, тянущиеся до самого горизонта символы столицы были прекрасны36. Большинство торговцев останавливались на специально подготовленных для этого островках, но герои благодаря небольшому количеству возов и физической силе лошадей успели проехать немного дальше и на ночь остановились недалеко от Вечного Леса37. Наверное, можно было поехать и дальше, но ходить через Вечный Лес принято было днём. Сделано это было, чтобы не мешать нынешним хозяйкам леса, дриадам, проводить свои странные собрания и танцевать.

– Ну, что располагаемся? – Поинтересовалась Зара. – Спрыгивая на землю (оборотни вернулись к повозкам под вечер).

– Располагаемся. – Кивнула Никоне и стала распрягать лошадей.

Мак занялся тем же, а близняшки пошептав, что то, зажгли на земле магическое белое пламя, тёплое и безопасное для леса.

– Правильно, девочки. – Согласилась никке. – Не стоит тревожить лес огнём.

– Правильно. – Тихо подтвердил голос из темноты и в круг света вступила хрупкая девушка с яркими зелёными глазами и светло-зелёными волосами. На ней было тоненькое платье и полупрозрачная накидка, на голове золотой обруч с изумрудом, ноги, несмотря на то, что ночи уже стали прохладными, были босыми.

– Приветствуем, владычицу Вечного Леса. – Альф слегка поклонился девушке.

– Присаживайся к костру. – Пригласила Никоне и также поклонилась.

Остальные герои повторили поклон молча.

– Благодарю. – Мягко ответила девушка и поклонилась в ответ. – Я рада видеть тех, кто помогает миру. – И дриада присела у огня.

– Что привело к нам королеву дриад? – Поинтересовался Альф.

– Видение. Все дриады немного провидцы. – Королева стала грустной и задумчивой. – Сегодня у меня было видение кровавого рассвета. Этот рассвет может стать последним для нас. Надо успеть в город до последнего дня светлой луны и тогда будет шанс. – Дриада замолчала и выжидательно посмотрела на героев.

– Да мы знаем. – Кивнула в ответ Никоне. – Туда мы и едем.

– Хорошо. – Дриада выглядела довольной. – Я помогу вам. Лес свернёт пространство для вас, и проход через него займёт всего три часа, а не весь день, как у других. Только есть одно условие. Нельзя сворачивать с дороги иначе вы навсегда останетесь в свёрнутом пространстве.

– Благодарю. – Никоне склонила голову. – Не желаешь ли разделить с нами ужин.

Дриада покачала головой. – Лес ждёт меня, но я благодарна тебе за предложение. – Девушка встала и, склонив голову, исчезла в темноте.

– Необычное у неё для дриады поведение. – Чуть нахмурилась Никоне, когда королева ушла. – Они никогда не предлагают помощи, да и на глаза показываются редко.

– Она тоже живёт в этом мире. – Пожал плечами Альф. – Если он отправится во тьму, то её королевство рухнет вместе с ним. Оказать нам помощь в её интересах.

– Особенно если учесть, что помощь её ничего не стоила. – Фыркнула Зара. – Лес живой, он сам решает, кого и как пропускать. Дриада нас просто проинформировала.

– Зара, а ты вроде обещала рассказать, с чего вдруг оборотнем стала. – Вспомнила Шер.

– Разве? – Попыталась изобразить удивление кошка.

– Разве. – Охотно согласился Мак.

– Мак! – Ахнула девушка явно не ожидавшая такого предательства.

– Ну, что, Мак. – Возмутился человек. – Я о тебе совсем ничего не знаю.

– Я о тебе тоже.

– Мак завтра всё расскажет. – Вмешалась Никоне. – В конце концов, это не он внезапно поменял расу.

– Да ну вас. – Надулась Зара и отвернулась. Установилась тишина. Первой не выдержала кошка. – Ладно уж, слушайте.



Глава пятнадцатая: родовое проклятье (рассказано Зарой).

Я родилась в небольшом городке в королевстве людей. У нас была большая дружная семья. Мама, папа, две бабушки и два дедушки. Иногда приезжали многочисленные тёти и дяди со своими семьями. И вот один раз, когда к нам приехал папин брат, я и его дочка (она была моей ровесницей, нам обоим было всего по десять лет) решили поиграть в прятки в нашей библиотеке. Библиотека, надо сказать, была огромной. Множество книжных шкафов, тумб кресел и других укромных уголков, где можно было спрятаться. Ну как тут могли устоять две непоседливые девчонки? Мы и не устояли. Сперва играли довольно аккуратно, но потом расслабились, прятки как-то незаметно переросли в догонялки и мы стали носиться по всей библиотеке. Некоторое время нам ещё удавалось избегать столкновений с мебелью, не иначе она сама уворачивалась, но везению всё же пришёл конец, и мы с сестрой врезались в большой книжный шкаф. Шкаф на наше счастье оказался достаточно тяжёлым и устоял, зато из него выпали несколько книг (точно нам на темечки). Одной из них оказался тёмно синий дневник в кожаном переплёте. Открыв его, я увидела, что он написан древним стилем38, сейчас так уже не пишут. Естественно я была в восторге, ну как же нашла реликвию, написанную ещё до катаклизма. Мы с сестрой с восторгом принялись за чтение, сильно осложнявшееся непривычным нам стилем. На прочтение всего дневника ушло пять дней. Написанное в нём оказалось шокирующим, мы узнали, что девушка, написавшая дневник еще до катаклизма ребёнком была вынуждена вместе с родителями перебраться в Иррэн. Но это новость оказалась ничем по сравнению с другой. Далекий предок оказалась высшим оборотнем, а вот все её потомки оборотнями уже не были, потеряв способность к трансформации в результате проклятия наложенного врагом.

Ох, как же расстроились мы с сестрой, мысль о том, что если бы не древнее проклятие, то мы могли бы быть оборотнями, не давала нам покоя. Мы решили исследовать архивы семьи и разузнать цепь потомков нашего предка. Ну и исследовали на свою голову. Цепь потомков девушки оборотня обрывалась на моей маме, в сестре не было ни капли оборотнической крови. Как же она плакала. Я плакала вместе с ней и успокаивала, говоря, что я всё равно никогда не смогу трансформироваться, что я проживу такую же человеческую жизнь как она и предложила забыть о необычном открытии.

В ответ на это моё предложение сестра послала меня по известному адресу (ругательствам горных троллей, кстати, именно она меня обучила) и предложила прекратить заниматься ерундой (предложение относилось и к ней и ко мне) и поискать способ снять проклятье. Способ, а точнее условие снятия проклятия мы нашли в дневнике на последних двух страничках, они склеились, и мы не прочли их раньше. Сколько же сил стоило разлепить всё аккуратно. Записанные на последних страницах слова удивили нас с сестрой ещё больше (хотя казалось больше уже некуда). Во-первых, оказалось, что наш предок была одной из первых героев. К сожалению, она, как и пятеро её товарищей погибла, сражаясь с фанатиками. Способ, а точнее условие снятия проклятия оказалось тоже очень странным. Там было сказано “ Когда замкнётся круг и последняя дочь рода отдаст свою жизнь за жизнь другого, вернётся в мир кровь древних”. Понятное дело мы были удивленны, ну вот, к примеру, как понимать слова “когда замкнётся круг”, какой круг нужно замкнуть? Или насчёт последней дочери рода, которая отдаст жизнь ради жизни другого. Как сможет древняя кровь вернуться, если последняя её носительница погибнет? Какое-то время мы с сестрой ещё пытались разгадать загадку, но потом мы подросли, интересы изменились и мы почти забыли про старый дневник, а потом я в семнадцать лет сбежала искать приключения на свою голову. Ну и нашла, конечно, а пять лет назад встретила вас и стала героиней.

Сейчас я поняла смысл древних слов. Замкнётся круг – это про путь героя. Первая из рода была героиней, и последняя должна быть ей. Последняя дочь рода из-за того, что у моих родителей не было других детей и у маминого брата они тоже так и не родились. То есть я сейчас последняя в роду. Про отданную жизнь. Спасая Альфа, я действительно отдала всю свою ауру, желая помочь. Я должна была умереть, и я умерла, умерла как человек. Отдала свою человеческую жизнь. Ну и про древнюю кровь всё понятно, когда я оказалась на грани кровь оборотня перестала быть скованной древним проклятьем и выдернула меня на поверхность, спасла.

Когда всё это закончится, обязательно найду сестру и расскажу ей ответ на загадку, которую мы нашли в детстве.



Глава шестнадцатая.

Утро выдалось холодным и пасмурным. Вставать никому из героев, пригревшихся в возах, решительно не хотелось, но пришлось. Разбудил всех Альф, который, даже ожив, не утратил привычки вскакивать до зари и будить всех, почти искренне недоумевая, почему они возмущаются и хотят его убить. Впрочем, выбравшись из фургонов герои немного подобрели. Неугомонный волк, предвидя их реакцию, сперва приготовил чай и завтрак и только потом разбудил друзей.

– Да ладно вам, что вы надулись? – Поинтересовался Альф, когда все уже доели завтрак и грели руки о чашки с чаем. – Быстрее проберёмся через лес, быстрее попадём в столицу, а там уже отдохнём. – Волк блаженно прищурился.

– Альф прав. – Неохотно признала Никоне. – Действительно, надо ехать.

– Ну, если надо. – Вздохнула Зара и тут же зевнула, прикрыв рот ладошкой. – То поехали. Но всё равно не хорошо будить людей так рано.

– Каких людей? – Ехидно вопросила Лена.

– Тут помимо нас и Мака людей нет. – Продолжила за неё Лера.

– А мы в отличие от вас не жалуемся. – Закончила Лена.

– Ну конечно, вы же привыкли в своей деревне вставать ни свет ни заря. – Шер сцедила зевок в кулачок, а честные наёмники обычно так рано не вскакивают.

– Не честные, а ленивые. – Людей, в том числе и Мака, этим утром пробило на ехидство. – А хорошие наёмники встают, когда надо и не ноют.

– Кто это тут ноет? – Зара вскочила на ноги и, уперев руки в бока, надвинулась на человека.

– Ты и Шер. – Мак абсолютно невозмутимо допил чай. – Уже все уши прожужжали, говоря о том, как же вам плохо.

– Заткнитесь все, а. – Совсем неласково попросила Никоне. – Голова болит от ваших вечных препирательств.

– Да ладно тебе, Ник. – Удивился Мак. – Мы же по-дружески.

– А Никоне не любит, когда мы спорим, даже по-дружески. – Объяснил Альф, покосился на никке и вздохнул. – Особенно когда у неё плохое настроение.

– Давайте просто поедем дальше. – Миролюбиво предложила Шер.

Герои решение девушки поддержали, и уже через полчаса обоз вновь двинулся по дороге. Стоило повозкам въехать под сень леса, как солнце исчезло, а караван окутал плотный туман, через который лишь иногда проглядывали ветви деревьев, свесившихся слишком низко над тропинкой.

– Что это? – Тихонько спросила Зара. – Говорить громко здесь казалось неправильным.

– Я слышал, что такой эффект возникает при свёртке пространства. – Задумчиво сказал Мак и вопросительно посмотрел на близняшек.

– Мак абсолютно прав. – Легко согласилась Лера. – Когда пространство сворачивается, вся окружающая материя никуда не исчезает, но воплощается в виде тумана или дождя. – Девушка подумала и добавила, конечно, чаще в виде тумана, но бывает и дождь.

– Понятно, что ничего непонятно. – Задумчиво сказала Зара и замолчала, глядя в туман.

Близняшки не дождавшись новых вопросов, пожали плечами и занялись своей книгой, правда, в этот раз они занимались молча. Любое, даже незначительное, колебание силы здесь могло причинить серьёзные проблемы. От распадения свёртки, вследствие чего герои вынуждены были бы идти через лес весь день, как и положено, до затягивания всего отряда в свёртку, после этого они, скорее всего бы вышли из леса, но в другое время, вероятнее всего в прошлое.

Трёхчасовая дорога через туманный лес, где тишина не нарушалась ни единым звуком, казалась вечной, но вот впереди заблестели солнечные лучи и отряд выехал на самую обычную дорогу, которая через сто метров уже покидала лес. Позади туман рассеялся и явил взглядам обычную лесную дорогу, немного заросшую, немного разбитую колёсами множества телег, но самую обычную.

– Проехали. – С искренним облегчением, вздохнула Никоне, выразив общее облегчение тем, что жутковатое место осталось позади.

– У меня у одного есть желание найти кого-нибудь и спросить который год? – Поинтересовался Альф, мигом вернув напряжение в отряд.

– Это легко проверить. – Отозвалась Лена, услышавшая разговор. – Надо просто достать любой магический амулет. Если мы вдруг переместились во времени, то он рассыплется прахом, лишь попав на воздух.

Никоне немедленно последовала совету и вытащила один из своих многочисленных амулетов. Некоторое время стояла томительная тишина, но амулет и не думал рассыпаться. Дриада честно провела их через лес, не забросив ни в прошлое, ни в будущее.

Шер, Альф и Никоне, увидев, что прошло уже немало времени, а амулет всё так же сверкает на солнышке и не думает рассыпаться, вздохнули с облегчением. На передней повозке вздох услышали и растолковали верно.

– Всё в порядке, да? – Крикнул Мак, поворачиваясь к Никоне.

– Да. – Ответила никке. – Мы в том времени, в котором положено. Теперь надо только узнать в том ли месте.

В этот момент лес закончился, и перед героями предстала бесконечная водная поверхность, состоящая из тысяч маленьких, больших и огромных озёр, а вдалеке блестела своими белыми стенами столица.

– Какая красота!!! – Одновременно вырвалось у близняшек и Зары. Все остальные, несмотря на то, что столицу уже видели, тоже не смогли сдержать восхищённого вздоха.

– А знаете, что раньше столицу называли храмом под открытым небом? – Альф и Шер перебрались на первую повозку, оставив Никоне в одиночестве (впрочем, Альф не сомневался, что эту легенду никке слышала).

– Почему? – Заинтересовались близняшки. – Мы о таком не слышали.

– Смотрите. – Альф улыбнулся. – Лес за нашей спиной – воплощение силы Вуэль, богини земли. Деревья рождают тень – воплощение Тинувиэль, богини тени. Бесконечные озёра – Нимродэль, богиня воды. Воздушный океан над ними – Вилиэль, воздух. На дне многих озёр есть вулканы, извергающие огонь, огонь – это Оранаэль.

– А леди Амирадэль? – Поинтересовалась Зара. – Насколько я знаю, обычный свет здесь не подходит, иначе любой удачно расположенный город назывался бы храмом.

– А леди Амирадэль…. – Альф выдержал театральную паузу – это сам город.

– Как город? – Изумились все.

– Вот так вот. – Волк улыбался. – Помните историю, которой гномы из “Трактира на холме” завлекают посетителей.

– Про то, что место для трактира указала Амирадэль?

– Да. Так вот в этом городе это не легенда, это исторический факт. Когда люди искали место для новой столицы после войны с “ Чёрной розой39”, Амирадэль явилась девушке, ставшей позже её первой жрицей в нашем мире, указала, где ставить столицу и научила извлекать божественную суть из обычного света для её постройки. Так, что каждый камень в стене этого года является частичкой силы богини.

– Здорово. – Восхищённо пробормотала Лена. – Значит, сам город должен защищать себя от всего зла, что творится в его стенах.

– Увы, но нет. – Альф покачал головой. – Амирадэль вопреки распространённому мнению не добро, правда и не зло, она свет, а он не может быть ни злым ни добрым. Защищать себя мы должны сами, не надеясь на богов, а они помогут, если захотят.

– А они захотят? – Полушутливо, полусерьёзно поинтересовался Мак.

– Не знаю. – Волк фыркнул. – Они же боги. Принцип их мыслей смертным не понять.

Герои рассмеялись, хотя слова Альфа были чистой правдой.

– Смертный, а смертный. – Окликнула Никоне Альфа. – В, какой гостинице остановимся?

– Ты главная тебе и решать. – Настроение у оборотня было абсолютно беззаботным.

– А что ты посоветуешь? – Отставать никке не собиралась.

– Ну, даже не знаю. – Альф задумался. – Нужно, что-то не очень приметное, но соответствующее уровню купцов. Может “Грозовая птица”?

– Хорошая мысль. – Согласилась Никоне. – И от центра недалеко и название никак не намекает на образ жизни тех, кто там останавливается.

– Раз вы решили, куда едем то вам, и искать дорогу. – Вмешался Мак, передавая вожжи Альфу.

– Ну, если ты так хочешь. – Оборотень усмехнулся, но поводья взял. – Только не обижайся, если я вдруг завезу нас в ближайшее озеро.

– Ты, что не умеешь управлять повозками? – Человек был в шоке.

– Всю жизнь только тем и занимался, что учился. – Ехидно ответил волк.

– Так, а ну отдай. – Мак поспешил забрать поводья. – Будешь говорить куда ехать.

– Да без проблем.

На мощённые белым камнем улицы столицы, повозки героев въехали пятнадцать минут спустя. Как не странно очереди у ворот почти не было, чему очень способствовали три крепких стражника энергично орудующие алебардами. Второй причиной большой скорости пропуска наверняка послужила черноволосая девушка, с глазами цвета ночи. Никто из людей, включая стражей ворот, не рисковал привлекать к себе внимание высшего демона40, даже несколько церковников, стоявших в очереди следом за демонессой, старательно делали вид, что её здесь нет41. Кому же хочется получить клинком или того хуже когтями по горлу? Правильно никому, вот и вели себя люди тише воды, ниже травы.

– Как думаете, что черноглазая здесь делала? – Поинтересовалась Зара, когда ворота остались позади.

– Да кто их демонов знает. – Никоне неопределённо пожала плечами. – Они как боги. Их простым смертным не понять.

– Демоны бессмертны? – Оживился Мак. – У нас в деревне про это много говорили.

– Относительно. – Ответил Альф.

– Это как?

– Ну, вот смотри. Ты проживёшь около двухсот лет, я и Никоне десяток другой тысячелетий, а Зара и Шер где-то около миллиона. Это всё если ничего не случится, разумеется. А вот пределы жизни высших демонов, как и светлых эльфов не известны. Говорят, что они умирают, когда устают жить, просто засыпают и не просыпаются.

– Светлые эльфы? – Заинтересовались близняшки. – Это кто?

– Раса вторых. Они и высшие демоны, любимые дети Амирадэль. Способности этих рас ближе к способностям полубогов.

– Завидно. – Тяжело вздохнул человек. – Ну, вот почему кому-то всё, а кому-то почти ничего?

На это Альф ничего не ответил, только пожал плечами.

Повозки прогрохотали по камням мостовой и остановились у гостиницы “Грозовая птица”. Выбежавший привратник, помог отогнать возы на специально устроенный для них пустырь и повёл героев вовнутрь, показав Маку, где находится конюшня.

Когда человек подошёл к указанному строению, там стояли грохот и звон. Кони играли в стойлах, и их никто не пытался успокоить. Конюх отсутствовал.

– Эй, люди! Есть кто?!! – Громко крикнул начинающий купец, оглядывая конюшню.

– Я тут, уважаемый. – Раздался слабый голос, откуда-то сверху.

Мак поднял голову и с изумлением заметил конюха, который так надёжно прятался за косяком крыши, что не отзовись он человек его бы и не заметил. – А зачем вы туда залезли, уважаемый? – И как? Уже мысленно добавил Мак, думая о том, что решись он штурмовать конюшню, ему пришлось бы срочно учиться летать. Строение было высоким и добротным, без крупных неровностей, за которые можно было бы зацепиться.

– Так отродье тьмы сегодня приехала. – Проблеял испуганный мужичёк. – И дьявола своего ручного привела, я как его клыки увидел, так и бросился бежать.

– Ясно. – Человек тяжело вздохнул. Ответ на невысказанный вопрос оказался очень прост, парень просто перетрусил, а от страха люди способны и на большее, чем залезть по пяти метровой, почти отвесной стене. Теперь оставалось только понять, что так напугало крестьянина. – Уважаемый спускайтесь оттуда, присмотрите за моими лошадками, а я пока пойду на дьявола гляну. – Сказав это, Мак направился вовнутрь конюшни, не глядя как конюх будет слезать с крыши.

Дьяволом оказалась красавица лошадь демонической породы42. Шум, который был слышен снаружи, возникал из-за того, что все кони гарцевали в своих стойлах пытаясь продемонстрировать красавице свою удаль. Но лошадка не обращала на потуги кавалеров ровным счётом никакого внимания.

– Красавица. – Мак осторожно подошёл к лошади. – Красавица. Давай я тебя в стойло поставлю, водички дам, сена. – Человек взял уздечку и повёл лошадь в дальний конец стойла. Лошадка послушно пошла за ним, встала в стойло, дала себя расседлать и, освободившись от узды начала жадно глотать воду. Мак же рассматривал уздечку и ругался на дурака конюха. Клыки лошади были ему не опасны, они были прикрыты чехлами, из странного материала, сделанными на узде.

– Ну, что справились вы с демоническим отродьем? – Был первый вопрос конюха.

– Она никого не покусает. – Мрачно ответил Мак и двинулся к зданию, не обращая внимания на благодарности мужичка.

Но в двери человек войти не успел. У самого порога его перехватил Альф. – Ты вроде собирался девушкам платья дарить. – Уточнил волк. – Так сейчас самое время. Они будут больше похожи на купчих в платьях, а не в боевых костюмах.

– Ох. – Тяжело вздохнул Мак. – Там такие платья. Шикарные.

– Неважно. – Оборотень схватил человека за руку и уверенно потащил его к возам. – Купчихи не носят боевые костюмы. Так, что платья, даже самые роскошные, будут смотреться лучше.

– Ну, хорошо, хорошо. – Мак позволил тащить себя как маленького ребёнка. – Сейчас достанем и подарим. А ты знал, что демон остановилась в одной гостинице с нами?

– Нет. – Альф даже не сбавил скорости. – И что?

– Ну не знаю…. Просто демоны нечасто встречаются.

– Мак! – Волк дотащил друга до повозок и обернулся к нему. – Демоны могли быть редкостью в твоей деревне, а для мира они вполне обычная раса. До появления церкви их жрецы частенько посещали храмы людей.

– Вот как. – Парень принялся доставать свёртки с платьями и сгружать их на оборотня. – Альф, а у оборотней есть храмы светлых богов?

– Нет. – Волк двинулся в сторону гостиницы, осторожно неся свёртки.

– А чего так?

– Ну, вообще-то оборотни изначально тёмная раса. Так что ставить храмы светлым богам у нас как-то не принято.

– А храмы тёмных богов есть?

Альф от изумления выронил свёртки, но Мак успел подхватить их в последнюю минуту. – Ты вообще думай, о чём говоришь. Какие тёмные храмы в светлом мире? – Глаза оборотня сверкали опасными зелёными искрами. – Это же объявление войны.

– Хм… прости. – Человек смутился. – Я действительно не подумал.

– Думай в следующий раз. – Примирительно сказал Альф. – А то скажешь, что-то подобное демону и станет одним хорошим человеком в мире меньше. – Волк подумал и добавил. – Да и давно мы уже не покланяемся Ночи43, надо будет распорядиться построить светлый храм.

Дверь, к которой подошли парни, распахнулась и на пороге появилась давнишняя демонесса. На пару секунд образовался затор, который разрешила сама девушка, сделав два шага назад и пропустив друзей. – Три девушки и две девочки-близняшки с вами? – Спросила она, когда Альф и Мак уже прошли.

– С нами. – Ответил волк.

– Они взяли комнаты на третьем этаже. – Пожала плечами демон. – С девяносто девятой по сто вторую.

– Спасибо. – Поблагодарил девушку Мак.

– Не за что. – Демон вышла на улицу и двинулась по своим делам, а Альф и Мак направились искать девушек.

Нашлись они в самой большой комнате под номером сто.

– Чего тащите герои? – Поинтересовалась Зара, открывшая дверь.

– Подарки. – Фыркнул Мак.– Сейчас будем вас радовать.

– Когда это вы успели подарки купить? – Насторожилась Шер.

– Да эти два хитреца заранее всё продумали. – Никоне помогла парням уложить свёртки на диван. – Наверняка ещё в Арьикане заказали.

– Хитрец у нас Мак. – Не стал забирать лавры друга Альф. – С подарками его и только его идея. Я только помог свёртки донести.

– Распаковывайте. – Пискнула Лера. – Интересно же.

Мак улыбнулся и приступил к процессу распаковки. Из первого свёртка выпало чёрно-золотое платье, которое человек торжественно преподнес Никоне.

– Красота. – Вздохнула девушка. – У тебя хороший вкус, Мак.

– Спасибочки. – Едва надорвав следующий свёрток человек, протянул его Альфу. – Этот ты дари.

Удивлённый Альф взял упаковку и вынул оттуда прекрасное голубое платье. – Шер, это тебе. – Улыбнулся догадливый волк.

Змейка подхватила платье и восторженно закружилась по комнате. Мак тем временем преподнёс платье Заре, которая судя по выражению лица, осталась, очень довольна. Последними платья получили близняшки. Реакция сестёр не сильно отличалась от реакции Шер, разве что змея не прыгала по комнате с восторженными воплями.

– Переодевайтесь девушки. – Предложил Альф. – А мы за дверью подождём.

– Вы лучше в соседних комнатах подождите. – Хмыкнула Зара. – А ещё лучше тоже переоденьтесь, а то рядом с красивыми нами вы будете смотреться странно.

– Ключи. – Волк не стал спорить.

– Держи. – Никоне протянула ключик от девяносто девятого номера. – Этот ваш. Вещи мы уже отнесли.

– Спасибо.

Встретились герои через час всё в том же сотом номере. Предприимчивые девушки успели накипятить воды при помощи магии и сейчас разливали чай.

– По какому поводу чаепитие? – Поинтересовался Альф, заходя в комнату.

– Ну, мы добрались до столицы живыми и здоровыми. – Пожала плечами Никоне. – Чем не повод?

– Хороший повод. – Согласился Альф.

– Все садимся. – Зара расставила чашечки.

Парни подтащили столик к дивану, принесли стулья и все расселись.

– Маак. – Протянула Зара, когда все уже успели выпить по чашечке чая. – Ты хотел про себя рассказать.

– Хотел. – Охотно отозвался человек. – Уже давно хочу, но вам всё не до меня.

– Прости, Мак. – Слегка улыбнулась никке. – Мы внимательно тебя слушаем.

– Вот и правильно. Слушайте.



Глава семнадцатая: Картины Судьбы (Рассказано Маком).

Как может пройти детство деревенского пацана из крестьянской, но вполне обеспеченной семьи? В беготне и играх. Я исключением не был. Вместе с ребятами из деревни мы круглыми днями бегали по окрестностям, распугивая ворон и людей дикими воплями. Во, что мы только не играли: в рыцарей, разбойников, магов, купцов, убийц, один раз даже играли в героев. И, конечно, все мы хотели пережить то, во что играли. У каждого из нас была мечта. Лизка, единственная девчонка в нашей компании, мечтала быть магом (насколько я знаю мечту она осуществила и теперь преподаёт в столичном институте), Олешка, мой лучший друг, готов был ежесекундно представлять себя рыцарем, Веся жил мыслью о собственном купеческом караване, он был намного старше и серьёзнее нас, Лёва, как ему казалось втайне от всех, желал быть вором. Я всегда хотел быть наёмником, никогда не видел себя в другом качестве. Когда нам исполнилось по двенадцать лет, в село приехала Роберта, так она себя называла. Она была хрупкой девушкой, выглядевшей лет на двадцать, с каштановыми волосами, глаз Роберты мы никогда не видели, она носила повязку. Все в деревне были уверенны, что она слепая, но не мы. Мы видели, как она рисовала. Не всякий зрячий способен рисовать так, как рисовала она. Я частенько прибегал понаблюдать за её работой и вскоре заметил, что рисует она только пейзажи, ни разу на её картинах не появлялись люди или животные. Однажды, когда я как обычно бродил возле неё, любуясь работой, Роберта предложила нарисовать мою мечту. Разумеется, я согласился, но попросил у неё разрешения привести друзей. Она разрешила, однако сказала, что рисовать всех вместе нас не станет, так как не хочет связывать наши судьбы. Тогда я не придал этому значения.

Роберта стала рисовать наши с ребятами мечты. Первой она нарисовала Лизку, сказав, что дамам положено уступать. Подруга была в восторге. Она была изображена в мантии мага воды, создающая ещё не видимое, но уже проступающее тонкими нитями заклинание.

Следующим был Олешка, он был рыцарем, гордо стоящим у туши поверженного чудовища в блестящих латах и с огромным двуручным мечом. Счастье друга оказалось запредельным.

Веся на картине, стал купцом. Серьёзным и явно богатым мужчиной, стоящим возле собственной лавки.

Лёва, получив своё полотно, был сперва расстроен. Он точно не был вором. На юноше была жреческая мантия, а сзади из тумана проступали очертания храма. Роберта посмотрела на огорчённое лицо мальчика и рассказала о его мечте. Коротко, просто и без излишней романтики, которой литература частенько наделяет воров и убийц. Помолчала, хитро прищурилась и спросила, чем моего друга не устраивает пост жреца. Лёва смутился, чуть покраснел и, кажется, задумался над словами девушки.

Последнюю картину Роберта отдала мне. Увидев её, я задохнулся от искреннего восторга. Я был настоящим воином, в броне, с двуручным мечём, своим собственным конем, и самое главное совсем не был похож на рыцаря. Я искренне поблагодарил Роберту, а она улыбнулась и шёпотом пригласила меня вечером пить чай.

Я пришёл, она усадила меня за стол и стала кормить домашним вареньем, которое у неё было очень вкусным. Сперва я молчал и ещё немного смущался, а потом спросил, почему она согласилась нарисовать наши мечты. Роберта рассмеялась и сказала, что для человека надежда значит очень многое, изображения показали ребятам, каким может стать их будущее и теперь они будут стараться изо всех сил для того чтобы мечта превратилась в реальность. Следующий вопрос о том могут ли её картины влиять на будущее, был вполне предсказуем. Девушка снова рассмеялась и сказала, что будущее относительно. Нарисованные на бумаге картины обязательно проявятся в жизни, но совершенно не известно в каком качестве. Вот, например Олешка может стать настоящим рыцарем и убить чудовище, что лежит у его ног на картине, а может стать кузнецом или помощником в лавке и демонстрировать товар, таким образом, а может он станет крестьянином и просто приедет с детьми на ярмарку, где всем желающем будут предлагать за пару монет одеться в костюм рыцаря и получить магический кадр44. Будущее многозначно, и никогда невозможно сказать, что будет дальше. Роберта посмотрела на меня очень серьёзно и сказала, что возможно от моей мечты будет в будущем многое зависеть. Не только мне, конечно, строить будущее, но возможно я однажды смогу, стать одним из тех, чьи слова и поступки влияют на судьбу целого мира….



Глава восемнадцатая.

Когда Мак замолк, в комнате установилась тишина, нарушил которую Альф.

– Роберта – это ведь богиня судьбы или как её иначе называют Художница?

– Думаю да. – Мак кивнул.

– Встреча с богами обычно накладывает на людей некие обязательства. – Задумчиво произнёс от двери уже знакомый Альфу и Маку голос. В дверном проёме стояла давнишняя демонесса и задумчиво смотрела на всех находящихся в комнате своими агатово-чёрными глазами. – Значит, вы и есть герои? Спасители мира? – Вопрос звучал чуть насмешливо.

– Герои. – Ответила Никоне, глядя прямо в глаза незваной гостьи. – На роль спасителей мира не претендуем, но стараемся по мере сил помогать тем, кто в нём живёт. – Никке усмехнулась. – А кто вы будете?

– Я Май. – Демон чуть улыбнулась, кажется ей понравилось то, как отвечала Никоне. – Верховная жрица Амирадэль в великом храме светлых богов. Собственно именно Леди меня к вам и отправила. Пришла во сне и сказала, что героям требуется моя помощь и что это может быть важно для целого мира.

– Леди? – В словах Альфа прозвучало искреннее удивление. – Какое дело ей до нас?

– Не знаю. – Май беспечно тряхнула чёрными волосами – Вот если вы мне расскажете, чем тут занимаетесь, то я, возможно, смогу объяснить причину интереса к вам леди Амирадэль.

– Мы с церковниками воюем. – Несколько мрачно заметила Зара.

– Пытаемся сорвать некий ритуал, о котором ничего не знаем. – Дополнила сказанное подругой Шер. – Да ты садись. – Пригласила она демонессу.

– Благодарю. – Май закрыла дверь и, подойдя к столу, изящно села прямо на воздух, мгновенно сгустившийся. – Война с церковниками это неплохо, срыв ритуала тоже, а вот сам ритуал это, скорее всего нечто плохое. – Девушка задумалась. – Давайте, кто-нибудь перескажет мне всю историю, а я попытаюсь понять, что это за ритуал.

– Вряд ли тебе это поможет. – Никоне пожала плечами. – Мы так и не поняли, что за ритуал. Но если хочешь то слушай и никке начала рассказ с того места, когда герои встретили Леру на дороге.

Май слушала внимательно, не перебивая только едва заметно усмехаясь в некоторых местах. Когда Никоне закончила, демон задумчиво кивнула каким то своим мыслям и внимательно посмотрела на героев. – Что за ритуал я не поняла, но раз они так боялись нашего внимания, значит всё действительно плохо. Дальше, тот амулет, который вы нашли на шее нежити, в нем, возможно, содержится, что-то важное. Не покажете мне его?

Лера вопросительно посмотрела на командира и та кивнула. – Показывайте. – Девочка покопалась в сумке и вытащила тот странный рубиновый амулет капельку, оправленный в золото.

Май приняла вещицу и долго осматривала, всё больше хмурясь. – Древняя вещь. – Наконец сказала демон, возвращая амулет сёстрам. – Полностью исключает обнаружение нежити с помощью магии. Я думаю, делался он, для какого-то немёртвого, а потом попал в руки некроманта, решившего его использовать в своих целях.

– Зачем некроманту понадобилось вешать амулет на шею обычному скелету на обычном деревенском кладбище? – Изумилась Никоне. – Я не некромант, но даже я могу придумать множество способов позволяющих использовать эту вещь с большей пользой для хозяина.

– Возможно, некромант испытывал амулет. – Демон повела плечами. – Когда к тебе попадают древние артефакты, никогда в точности неизвестно как они сработают, только идиот может начать использовать их без проверки, обычно проблемы, созданные идиотом, потом приходится разбирать или храму или местной страже, сами экспериментаторы последствия своей глупости обычно не переживают.

– Ну, испытание амулета получается, провалилось. – Задумчиво сказал Альф.

– Почему?

– Потому что появились мы и забрали его.

– Да, наверное. – Май кивнула. – Безопаснее всего будет амулет уничтожить. Так никто не сможет использовать его для тёмных дел.

– А почему ты не предлагаешь отдать амулет храму? – С некоторой долей ехидства поинтересовалась Зара.

– А вы отдадите? – Вопросом на вопрос ответила жрица.

– Почему бы и нет? – Мак чуть задумчиво посмотрел на Никоне.

– Можно и отдать. – Не стала спорить никке и посмотрела на Альфа.

– Отдавайте. – Фыркнул волк. – Если не верить храму и его верховной жрице, то кому вообще можно верить в этом мире?

– Я что-то не поняла. – Демонесса вновь взяла амулет и растерянно посмотрела на героев. – Кто у вас в итоге главный.

– Командир – я. А главных у нас нет. Мы же не храм чтоб жесткой иерархии соответствовать. – В голосе Никоне прозвучала усмешка.

– Это у нас официально главных нет. – Не смогла не влезть Зара. – А на самом деле у нас этот пост делят Ник и Альф, как самые опытные.

– Альф? – Май с искренним интересом глянула на волка. – Князь, объединивший территории волков в единое государство. Я думала, Вас убили.

– Не добили. – Альф поморщился. – Май я на вас до сих пор обижен.

– За, что? – Жрица сделала абсолютно невинные глазки. – Между прочим, ко мне приходили делегации от всех рас и просили принять участие в охоте, а я отправила их куда подальше.

– По любимому маршруту? – Князь усмехнулся, продемонстрировав клыки.

– По нему. – Девушка также чуть раздвинула губы, демонстрируя свои клыки.

– Прекратите. – Шер поспешила встать между волком и демонессой. – Вы ещё подеритесь тут.

– Шелериан ди Рине, наследная принцесса, а возможно уже и королева полузмей. – Почти без удивления произнесла Май. – Королевский отряд?

– Ну, уж нет. – Никоне улыбнулась. – Только двое из героев королевских кровей.

– Я думаю, леди Никоне. – Жрица, видимо, решила продемонстрировать свою крайнюю осведомлённость прошлым героев и их полными именами. – Вам мешает быть королевой исключительно то, что у никке нет своего государства.

– Мне не нужен трон. – Никоне прищурилась.

Май пожала плечами, показывая, что ей всё равно и продолжила. – Человек встречал богиню и это тоже значит не мало. У вас очень необычный отряд. Вот только про девочку оборотня я ничего не знаю.

– Ну, то, что она оборотень Вы знаете. – Альф, кажется, не собирался прощать демонессу.

– Я сумеречная. В отличие от некоторых.

– Я потомок одной из героинь первого отряда. – Зара поспешила вмешаться, что бы хоть как то разрядить звенящую от напряжения обстановку.

– Я же говорю необычный отряд.

– А откуда вы друг друга знаете? – Вопрос Леры перевёл всё внимание на неё, мгновенно разрядив обстановку.

– А я ни с кем кроме Альфа лично не знакома. – Фыркнула Май. – Но по описаниям кое-кого знаю.

– Верховная жрица считается правительницей народа демонов. – Пожал плечами волк. – Приходилось пару раз встречаться на официальных мероприятиях.

– Это же Май. – Почти грустно вздохнула Никоне. – Легендарная личность. Приняла руководство храмом в семнадцать лет и управляет им вот уже почти две тысячи лет. Неплохо кстати говоря, управляет.

– А с чего тогда церковь возникла? – Нахмурилась Лена.

– Церковь временное явление. – Верховная жрица махнула рукой. – Ну, по крайней мере, я так думала.

– И что неправильно думала? – Альф ехидно взглянул на знакомую.

– Правильно. Но не учла того, что церковь может быть не просто сборищем фанатиков, а чьим-то инструментом.

– Что появились идеи насчёт ритуала? – Князь даже подался вперёд.

– Да…. – Май задумалась. – Надо обязательно выяснить, не будет ли жертвоприношения на этом ритуале.

– Жертвоприношения?!! Они же ещё не сошли с ума приносить жертвы в столице.

– Нет. Наверное, нет, но жертвоприношение можно успешно замаскировать под казнь. Надо узнать.

Альф вскочил с дивана и начал ходить по комнате. – Но ты же не думаешь, что это вызов? – От волнения волк даже забыл обратиться к жрице на вы. – Нельзя призывать в городе здесь слишком много людей.

– Им это и надо. – Демон тоже вскочила. – Чем больше людей погибнет от когтей твари, тем полнее будет аура страха и боли.

– А её можно использовать для чего угодно. – Устало закончил Альф и упал в кресло. – Май, что будем делать?

– А чего ты меня спрашиваешь? – Демон тоже села на место и устало откинулась в кресле.

– Ты меня старше и ты владеешь магией.

– Убийственные аргументы. – Согласилась жрица. – Ну, для начала нужно выяснить всё возможное про ритуал и попробовать заручиться поддержкой королевы. У вас вроде была какая-то легенда? – Обратилась девушка к Никоне.

– Мы прибыли в город под видом купцов. – Согласилась никке.

– Хорошая легенда и не стоит о ней забывать. Вероятность того, что вас кто-то заметил и запомнил, очень мала, но не стоит ей пренебрегать. Да и хозяева гостиницы обязательно запомнят странных, не торгующих купцов. Кто-то из вас должен завтра пойти на базар и там старательно торговать тем, что вы привезли, а заодно и собирать сведения об интересующем нас ритуале. – Май выжидательно замолчала.

– Я пойду. – Вызвался Мак. – Я неплохо разбираюсь в тонкостях торгового дела.

– Я с Маком. – Тут же заявила Зара.

– Восхитительно. – Улыбнулась демон.

– Мы тоже. – Хором закричали близняшки. – Мы маги.

– Маги? – Жриц хихикнула. – Девочки, до магов вам ещё пять лет учёбы и лет пятнадцать практики. Не меньше. А идти идите, если, конечно старшие не возражают.

– Им не возразишь. – Усмехнулся Альф. – Мая, я всегда поражался твоей поразительной способности всех строить. Попала в нашу компанию час назад, и все уже спрашивают у тебя разрешения на различные действия.

– Каак ты меня назвал?!!! – Девушка чуть не свалилась со своего воздушного кресла.

– Мая. – Охотно повторил оборотень. – А что тебе не нравится?

– Я Май! В крайнем случае, Майя, но никак не Мая.

– Как хочешь. – Волк безразлично пожал плечами, но в зелёных глазах сверкали искорки удовольствия.

Жрица вдохнула, выдохнула и, восстановив душевное равновесие, снова заговорила. – Ладно, продолжим. Я завтра иду к королеве людей. Надо будет поговорить с ней о церкви. Возможно, Анастасия сможет нам чем-то помочь. – Май посмотрела на волка. – Альф, пойдёшь со мной?

– Почему бы и нет. – Волк пожал плечами пойду.

– Хорошо. – Демон щелкнула пальцами. – Леди Никоне, для вас у меня никаких особенных предложений нет. Возможно, вы сами что-то придумаете?

– Придумаю. – Никке загадочно улыбнулась. – Уже придумала. Шер, не бросай на меня таких несчастных взглядов, у нас будет важное задание. – Это было сказано уже для змеи.

Альф покачал головой, увидев грустное выражение змейки и, встав, направился к двери.

– Ты куда? – Окликнула его Ник.

– Сейчас вернусь.

– Шер, девочка. – Демонесса встала с воздушного кресла и подошла к змейке. – Ревность чувство плохое. Поверь мне. Не стоит пытаться ревновать любимого человека к любой девушке, с которой он заговорит. Твоя реакция в первую очередь заденет и расстроит самого Альфа, а потом уже девушку, да и то не факт. – Май внимательно посмотрела в глаза девушки, что бы понять, осознала ли Шер, сказанные слова.

– Правда? – Змея спросила как-то робко. – Я не ревную, я просто расстраиваюсь.

– Изволь прекратить. – Усмехнулась жрица. – А по секрету я тебе скажу, что мы с Альфом дружим с его пятилетия и, как видишь. – Демон развела руками и, подмигнув Шер, снова села на воздух.

– Спасибо, Май. – Улыбнулась Никоне. – Шер и Зара ещё девочки и на всё очень болезненно реагируют.

– Не стоит благодарности. – Демон накрутила на пальчик прядь волос. – Интересно куда Альф сбежал?

– Я не сбежал. – Волк приоткрыл дверь и выразительно глянул на Май. – Пойди сюда. Мне нужна твоя дружеская помощь.

– Иду. – Буркнула девушка. – И вот как это называется? – Добавила она уже для героев и покинула комнату.

– Мило. – Фыркнула Никоне. – Предлагаю не мешать этим заговорщикам, а спуститься вниз и заказать ужин.

Идея никке была бурно поддержана и уже спустя пять минут герои сидели в ресторане (так в гостиницах называли трапезные) и выбирали ужин.

Альф и Май появились в зале, когда все остальные как раз закончили выбирать ужин.

Демон шла первой, и она спокойно опустилась за стол, внимательно глядя на оборотня. Тот подошёл к Шер и, мягко опустившись на одно колено, вытащил из-за спины крохотную коробочку. – Шелериан ди Рине, я прошу вас стать моей женой. – Альф открыл коробочку, в которой оказалось бриллиантовое кольцо. – Ты согласна? – Уже не так торжественно спросил он.

На несколько секунда повисла тишина, а потом Шер выдав звук похожий одновременно на слово, да, и на визг бросилась обнимать Альфа. Волк едва успел вскочить и поймать почти упавшую змейку.

– Ура. – Май пару раз соединила изящные ладошки. – Девушка. – Окликнула демон молоденькую официантку. – Вы не будете так любезны подойти?

Девушка, до этого момента старательно избегавшая странную компанию, подошла с таким выражением, будто сейчас упадёт в обморок.

Май покачала головой, но ничего не сказала, и после того как заказ был сделан, ничего серьёзного уже не обсуждали. Зато с удовольствием занимались ерундой и старательно пытались узнать у Альфа, где же он планирует проводить свадьбу. Волк по мере сил отбивался от любопытных друзей, Шер ему помогала, потом присоединилась Май, сперва соблюдавшая нейтралитет, и совместными силами волку, змее и демонессе удалось отбиться от любопытствующих.

Планы расселения по комнатам, в связи с предложением Альфа, полетели во тьму, и их пришлось разрабатывать заново. В итоге одну комнату заняли Шер и Альф, во второй поселились близняшки, третья была отдана Заре и Никоне, а в четвёртой, в которой должна была жить Никоне, обустроился Мак. Май попрощалась с героями и ушла в свою комнату, находившуюся в другом конце коридора, напомнив Альфу, что на следующее утро им идти к её величеству. Никоне подмигнула Шер, попросила не забывать о важном и опасном деле и тоже удалилась. Дольше всех не спала змея, смотрела в потолок и улыбалась, но потом уснула и она.


Глава девятнадцатая.

Раньше всего утро началось для Мака, Зары и близняшек. Парень встал до рассвета и разбудил подруг, мотивируя это тем, что надо успеть самые удобные места на базаре.

– Кажется, Мак забыл, что мы сюда не торговать приехали. – Возмущалась Зара. Девушку злило то, что все ещё спят, а она должна, куда-то идти.

– Не забыл. – Отозвался человек, перепроверяющий товары. – Но чем удобнее торговое место, тем больше народу подойдёт, а значит, будет больше сплетен и слухов, из которых можно извлечь информацию. Хотя ты можешь остаться.

– Ну, уж нет. – Возмутилась кошка. – Я тебя одного никуда не отпущу.

– Тогда залезай. – Мак кивнул на вторую повозку. – Направлять её тебе, девочки не умеют.

– А я прям умею. Мак, ты переоцениваешь мои скромные способности.

– Я не переоцениваю. Я в тебя верю.

Несмотря на ранний час, базар встретил героев оживлённым шумом, торговцы сновали между рядами, выбирая себе местечко поудобнее и стараясь отбить приглянувшиеся места у более шустрых конкурентов.

– А до драки не дойдёт? – Осторожно спросила Лера, глядя на двух купцов, орущих друг на друга как обычные торговки.

– Неа. – Безмятежно ответил Мак. – Им ещё торговать, а к торговцу с фингалом под глазом (ну или на каком другом месте) покупателей подходит куда как меньше. Проверенный факт. О, давайте-ка туда. – Человек приметил два вполне подходящих лотка и направил повозку к ним.

– Эй, уважаемый. – Прогудел над героями голос, когда они уже начали размещать товар. – Я уже выбрал это место.

– А я его уже занял. – Невозмутимо ответил Мак, и поднял глаза на говорившего. Перед прилавком стоял мужчина лет тридцати, с густой окладистой бородой и цепкими серыми глазами. Его неброский, но дорогой костюм даже не говорил, а просто-таки кричал в голос о том, что перед героями стоит один из меценатов – богатейших людей мира. – Веся? – Брови Мака поползли вверх. – Это ты?

– Мак!! – Радостно взревел человек, тоже узнавший друга детства. – Сколько лет сколько зим. – Люди крепко обнялись. – Ты, смотрю, остепениться решил. – Купец отстранил от себя товарища. – Торговлей занялся. И правильно. Сколько можно по дорогам болтаться с мечём наголо? В наши годы пора уже успокоится, семью завести, дело. – Мужчина, наконец, заметил Зару и близняшек. – А кто твои очаровательные спутницы? – Познакомь нас.

– Знакомлю. – Герой усмехнулся. – Веся – это Зара, Лена и Лера. Девушки – это мой друг Висарион или просто Веся.

– Очень приятно. – Улыбнулся Висарион и по очереди поцеловал ручки девушек.

– Нам тоже. – Ответила за всех Зара. – Получается, вы всё же исполнили свою мечту?

– Мечту? – Веся, немного растерянно, посмотрел на кошку.

– Я им рассказал о нашем знакомстве с Робертой. – Пожал плечами Мак, заканчивая размещать товары.

– А вот оно, что. – Купец вздохнул. – Конечно, исполнил, Зара. Мне ведь богиня помогла.

– Ты тоже догадался, что она богиня? Когда? – Заинтересовался Мак.

– А, когда её рисунок реальным стал. Да я в отличие от тебя с другими общаюсь. Они тоже своё получили. Лизу теперь надо звать не иначе как леди Елизавета, архимаг воды как-никак. Олеша зарубил-таки свое чудовище, голова этой твари теперь у него в замке висит, вместе с множеством других. А Лёва был жрецом.

– Был?

– Да пока церковники власть не взяли, они же стали храмы разорять. Многие жрецы ушли, не стали судьбу испытывать, а Лёва остался. Он же самый настоящий Лев был. Встал перед входом в храм и не пустил церковников. Эх. – Веся, загрустил. – И жив бы наш Лев остался, если бы не оказался один из служителей предателем. Завидовал он, говорят Лёве, тот ведь ещё совсем молодой был, а уже верховным жрецом Леди стал. Ну, вот тот предатель ударил Льва в спину кинжалом. Слышал я, что в ту же секунду в храм ударила молния – это был гнев Леди. Строение сгорело полностью, а на пепелище пришли демоны, которые забрали в свой храм тело нашего друга. – Веся, приуныл окончательно. – Я даже не знаю, где он похоронен.

– Демоны не хоронят мёртвых. – Вставила словечко Лена. – Они их сжигают, а пепел развеивают по ветру.

– Ещё печальней. Даже цветочки отнести некуда.

– Отец! – Страдания Висариона прервал громкий юношеский крик. – Мы нашли подходящее место. Оно никем не занято. – Возле мецената остановились два юноши лет шестнадцати каждый. – Вот знакомьтесь. – Довольно усмехнулся тот в бороду, забыв печаль. – Два моих помощника и наследника Лёша и Андрюша.

– Очень приятно. – Мак усмехнулся, разглядывая парней. – Смотрю ты рано начал строить семейное счастье. – Обратился он к другу.

– Ну как есть. – Ты-то ещё раньше. – Моложе меня на восемь лет, а девчонки вон какие взрослые.

– Они не мои. – Расхохотался человек. – То есть мои, конечно, но не по крови. Веся, поддержал друга громовым хохотом.

– Смотрю они у тебя близнецы. – Отсмеявшись, отметил герой.

– Да как две капли воды.

– Как вас зовут? – Поинтересовался Лёша у близняшек, поняв, что взрослые не собираются их представлять друг другу.

– Лена.

– Лера.

– Красивые имена. – Серьёзно сказал Андрей. Он выглядел старше и серьёзнее брата несмотря не отсутствие разницы в возрасте.

– Спасибо. – Хором ответили близняшки.

– А зачем вы сюда приехали? – Это снова Лёша. – Нас вот отец будет обучать премудростям купеческого дела.

– А мы будем в магическую академию поступать. – Лера уселась на прилавок и стала болтать ножками.

– Будущие маги?

– Это если поступим. – Рассудительно ответила Лена.

– А почему вы не должны поступить? – Усмехнулся Лёша. – У папы в академии есть знакомая и если что….

– Архимагов подкупать не буду. – Запротестовал Веся, услышавший разговор. – Это возмутительно дорого, да и девочки, думаю, сами поступят.

– Обязательно. – Фыркнула Зара. – Они умницы. Но вам, наверное, лучше идти, а не то ваши места займёт кто-то более проворный.

– Прогоню. – Купец усмехнулся. – Меня тут все боятся и уважают тоже.

– Иди, иди. – Мак скопировал улыбку друга. – Ты своим важным видом всех клиентов мне распугаешь.

Висарион не выдержал и захохотал. – Каких клиентов? Если ты о нескольких сонных рыбинах, то их не заинтересует твой товар, они сюда только за продуктами и приходят.

– Ничего народ скоро подтянется. Вот тогда и поторгуем. – Герой довольно потёр руки.

– Ну, торгуй, торгуй. Пошли мальчики. Если хотите, можете прийти вечером в гостиницу “Караван”, мы там остановились.

– Не сегодня. – Серьёзно сказала Зара, когда купеческое семейство удалилось. – Нас Май будет ждать.

– Знаю. – Кивнул человек. – Загляну, когда всё закончится.

– А можно мы тоже заглянем? – Поинтересовалась Лена, занимая место у второго прилавка.

– Нельзя. Взрослые дяди будут пить эль, и вспоминать прошлое. Детям там делать нечего. – Мак посмотрел на огорченные лица сестёр и усмехнулся. – А молодых людей мы к вам выгоним, я же говорю, детям там делать будет нечего.

– Вы взрослые всё время шутите. – Улыбнулась Лера, устраиваясь рядом с сестрой. – Но как-то странно.

– Ничего не странно. – Ответил Мак и повернулся к мужчине, подошедшему к прилавку. – Желаете что-то купить?

– Желаю. – Как-то устало ответил покупатель. – Жене подарок.

– Платье? – Заинтересованно влезла Зара.

– Нет, платок. На платье не хватит. – Усталый и болезненный вид мужчины навевал мысли о том, что у него случилась беда.

– Ну что ж. Вам решать. – Мак снова потёр руки. – Начнём. – И на покупателя обрушился целый водопад вопросов. Какого цвета глаза у жены, какая кожа, волосы, какая фигура и множество других в этом же направлении. Результатом выбора стал отрез изумрудной ткани из нежного, но довольно тёплого материала.

– Красота. – Вздохнул покупатель, осматривая ткань. – Вы умеете подбирать удивительные товары.

– Так для хорошего человека ничего не жалко. – Улыбка буквально расцвела на лице Мака. – Надеюсь, ваша уважаемая супруга будет довольна.

– О да ей понравится. – Кивнул мужчина. – Сколько с меня?

– Два золотых.

Покупатель послушно отсчитал деньги и, взяв ткань, направился прочь.

– Я тобой горжусь. – Зара, успевшая за то время, что Мак общался с мужчиной обслужить троих покупателей, поцеловала человека в щёку. – Отвлёк, заболтал, всучил самую худшую ткань из всех, что у нас была, да ещё и денег взял как за целый свёрток.

– Я до последнего сомневался, что он из церковников. – Немного устало вздохнул человек. – Но когда он, не торгуясь, выложил два золотых. – Мак покачал головой. – Да этих денег бы на три платья хватило, а у него, видите ли, на одно не хватает. – Герой тихонько выругался и повернулся к следующему клиенту. День только начинался.

***

Ушедшие раньше всех так хлопали дверями и топали, что умудрились разбудить Альфа. Волк проснулся и ещё какое-то время слушал, как ходят по гостинице друзья, но потом их шаги затихли за дверью, и наступила тишина. Альф ещё немного полежал, а потом решил всё же вставать, сев на кровати оборотень посмотрел на всё ещё спящую Шер. Змейка спала и улыбалась, светлые волосы были разбросаны по подушке, создавая ореол вокруг её личика, во сне девушка выглядела нежной и очень беззащитной. Альф усмехнулся, вспомнив, насколько упёртой и несгибаемой может быть эта девочка, весёленькая же у них будет семейная жизнь, если учесть, что он такой же.

– Альф. – В дверном проёме появилась черноволосая головка Май. – Не спишь? Эти слоны и тебя разбудили?

– Разбудили. – Согласился оборотень. – Уберись, будь так добра, я оденусь.

– Я пойду, завтрак закажу. – Не стала спорить демон. – Тебе чего взять?

– На твой выбор.

Альф спустился вниз через минуту уже одетый и даже причёсанный.

– Вот удивляюсь я тебе. – Задумчиво сказала Май, размешивая сахар в чашке с чаем. – Как ты всегда ухитряешься тратить одну две минуты на дела, которые эйри обычно делают минут десять?

– Ворон не считаю. – Усмехнулся волк. – Нет, я серьёзно. – Добавил он в ответ на недоверчивый взгляд демонессы. – Если я делаю какое-то дело, то думаю только о нём, пока оно не будет закончено. Так и намного быстрее и намного эффективнее получается.

– Запомню. Как думаешь, мне стоит надевать платье во дворец?

– Смотря для чего, ты хочешь это сделать.

– В боевом костюме демона я буду смотреться странно среди обитателей дворца.

– Хорошо, а, что ты имеешь против платья.

– В нём неудобно, если придется сражаться, то мои движения окажутся медленнее, чем могли бы быть, и в платье невозможно летать.

– Скорость движений это важно.– Альф пожал плечами. – Надевай костюм, а поверх него набрось морок.

– Морок?

– Ну да. Иллюзию платья.

– Альф, ты гений. – С явным облегчением вздохнула Май. – Как я сама не догадалась.

– Бывает. – Улыбнулся оборотень. – Тебе много времени на сборы надо.

– Минуты три. А тебе?

– Ровно столько, сколько надо, что бы взять метательные ножи, то есть чуть больше десяти секунд.

– Как всегда. – Вздохнула Май и радостно повернулась к официантке, выставившей на стол огромную сковородку с омлетом. – Наешься? Или тебе обязательно мясо надо?

– Май, то, что я оборотень ещё не означает, что я должен есть только мясо и ты это прекрасно знаешь.

– Знаю. – Фыркнула демон. – Но могу же я немного подурачиться.

– Можешь.

– Альф. – Демонесса вдруг стала серьёзной. – Расскажи мне, пожалуйста, что случилось, и как ты оказался в этой компании.

– А что не так с моими друзьями? – Волк поднял глаза на подругу.

– С ними всё нормально, но уж очень странная у вас компания подобралась. Смотри, ты князь, твоя невеста через пару дней получит титул королевы, её сестра умирает, леди Никоне, как я уже говорила, не королева только потому, что у никке нет своего государства, мальчик встречал богиню и явно пользовался её расположением, а девочка потомок древней героини у которой, кстати говоря, тоже были королевские корни. То, что представляет собой ваш отряд, имеет сразу несколько названий. Он одновременно королевский45, “замкнутый круг”46, в нём есть человек встречавший бога и одновременно это отряд воинов. Такое сочетание до сих пор считалось невозможным. Понимаешь?

Альф медленно кивнул.

– Мне кажется, вас вместе свели боги. – Устало сказала жрица. – Но я хочу знать, что было с каждым из вас до того как вы сошлись.

– Хорошо. Расскажу. – Волк тяжело посмотрел на подругу. – Но ребятам я об этом скажу, и если они потребуют твою историю, то ты им расскажешь.

– Хорошо. – Май послушно склонила голову. – Расскажу.

– Слушай. – И Альф не торопясь пересказал истории всех героев, начав с себя.

– Вот как. – Вздохнула демон, когда волк закончил. – А ведь ваша встреча прошла на лезвии кинжала.

– На лезвии?

– Ну, неужели ты не заметил? Над каждым из вас висела тень, над Никоне и Шер тень потери. Они потеряли тех, кто был им дороже всего. Над тобой тень твоей смерти. Над Зарой тень древнего проклятия.

– А Мак? – Альф позволил поймать себя в словесную ловушку.

– Вот он-то вас всех и спас. Его ещё детская встреча с Художницей уберегла мальчика от тени, вероятнее всего предательства, и вы все удержались на лезвии, а потом смогли выбраться. Ты вернул свою жизнь, Зара избавилась от проклятия, а Шер нашла того кто смог в некоторой степени заменить погибших родных.

– Ника. – Тихо сказал Альф, поняв, что имя подруги не прозвучало, да и не могло прозвучать.

– Не смертельно. Частично тень над ней рассеяна вашей дружбой, а то, что есть, не сможет утянуть на дно ни вас, ни её. – Май задумчиво побарабанила когтями по столу. – Ладно, хватит подобных разговоров. – Демон тряхнула головой и в комнату, будто снова заглянуло солнце. У нас ещё есть важно дело. Собираемся и идём в госте к королеве.

Поднявшись в свою комнату Май, занялась приготовлениями к визиту в королевский дворец. Девушка одела классический боевой костюм демонов, состоящий из плотно прилегающих к телу брюк и куртки, коротких перчаток и сапожек на мягкой подошве. За спину оказались заброшены ножны с парными клинками, на поясной ремень легла кобура с двумя стреломётами47, на пальцы девушка надела кольца с выдвигающимися жалами, на запястья такие же браслеты. Критически осмотрев свой внешний вид, демонесса достала из кучки украшений небольшой белый кулон и надела его. В эту же секунду в комнате вместо демона появилась человеческая девушка с милой и неприметной внешностью и, конечно без какого либо намёка на запрещенное в городе оружие.

– Май ты ли это? – Усмехнулся Альф, увидев демона. – Я смотрю, ты не ограничилась одной иллюзией.

– Не люблю их поддерживать. – Улыбнулась жрица, опираясь на предложенную другом руку. – Да и на демона, в каком бы он ни был наряде, будут поглядывать с подозрением.

– Ну да сейчас ты на демона совсем не похожа. – Альф покачал головой, разглядывая светловолосую и голубоглазую личину подруги. – Надеюсь, никто не заметит, на кого ты теперь похожа.

– Не заметят. – Отмахнулась Май. – Неклассический вариант. Такой в храмах не показывают. Пошли что ли.

Улицы встретили Альфа и Май солнечным светом и гулом множества людей спешащих по своим делам.

– Май, а как ты сюда попала? – Задумчиво поинтересовался Альф.

– Приехала. – Рассмеялась демон, а как же ещё.

– Я не о том. Ты, что-то говорила про то, что тебя отправила сюда Леди Амирадэль.

– Да так и было.

– Зачем?

Жрица задумалась, чуть наклонив голову набок и глядя в конец улицы. – Она сказала, что миру грозит опасность. – Наконец сказала она, когда Альф решил, что ответа он не получит. – Пришла ко мне во сне и сказала, что повторяются события древности. Горстка фанатиков, одурманенная жаждой власти, может погубить мир. Сказала, что противостоять им, как и в древности могут только герои, но им понадобится помощь ведь нынешний отряд – отряд воинов, а в сражениях с любыми фанатиками магия, увы, незаменима. Я как проснулась, сразу собрала своих шпионов, велела выяснить, чем занимается церковь, и узнала о ритуале. Тогда я решила ехать в столицу людей, где и должен был пройти ритуал, а там уже действовать по обстоятельствам.

– Значит, твои слова о том, что ты не знаешь, зачем тебя послала к нам богиня, были неправдой.

– Относительно. – Май вздохнула и посмотрела на друга. – Иначе боюсь, мне не удалось бы убедить вас рассказать всю историю с начала и до конца, а, не услышав, её я не смогла бы и догадаться, что за ритуал планируют проводить церковники.

– Ладно, согласен. – Альф повернул голову, собираясь спросить ещё что-то, но его прервал голос из переулка.

– Здрасте, красавица. – На дорогу вывернули два человека, больше похожие на племенных быков. – Не прогуляешься с нами?

– Не прогуляюсь. – Тряхнула волосами Май. – Я уже не одна.

– А он и не возражает. – Радостно заржал парень, доказывая, что размеры его мозга обратно пропорциональны размерам тела. – Не возражаешь ведь? – С угрозой повернулся он к Альфу.

– Возражаю. – Усмехнулся волк и продемонстрировал клыки. – Шли бы вы отсюда, мальчики.

Мальчики, увидев клыки оборотня, на несколько секунд зависли, а потом поступили так, как поступить могли только бараны, ну или люди, они бросились на оборотня, вопя что-то о необходимости уничтожать нелюдей. Альф оттолкнул Май к стене и сам скользнул в сторону, и парни, не успев затормозить, столкнулись точно на том месте, где он только что стоял. Пока люди пытались осознать, что вообще произошло волк скользнул к ним и ударом по черепу отправил в обморок более разговорчивого, второй, кажется, оказался чуть умнее и кинулся прочь, вопя на всю улицу.

– Ловко. – Усмехнулась Май, снова опираясь на руку друга. – Но зря ты второго отпустил, он теперь о нас церковникам разболтает.

– Ну и что. – Оборотень безразлично пожал плечами. – Мало ли оборотней в столице, за принадлежность к моей расе не наказывают. А о том, что ты демон этот дурень не знает.

– Логично. – Фыркнула девушка. – Пошли, пройдём через Площадь Богинь. Посмотрим на фонтан.

– Пошли. – Легко согласился Альф. Посмотреть на необыкновенный фонтан хотелось и ему. Несмотря на то, что он видел его уже не раз, творение древних, оставшееся ещё от времён старой эры48, завораживало.

Струи фонтана искрились и переливались в лучах солнца. Мраморный цветок раскрывался в центре и над ним светило ещё одно солнце, отлитое из чистого золота, но главным украшением фонтана были фигуры шести девушек, великих светлых богинь. Хрупкие и нежные они казались живыми. У смотревшего на фонтан возникало ощущение, что вот-вот задрожит ткань платьев под лёгким ветерком, улыбнутся тонкие губы и девушки сойдут со своих пьедесталов. Пятеро из них стояли по кругу, вдоль бортика фонтана, заметить шестую было не так уж просто, она стояла в самом центре, прислонившись плечом к каменному цветку, на губах блуждала странная улыбка, соединяющая в себе гордость, спокойную радость и странное чувство превосходства. Несмотря на улыбку, голубые глаза девушки оставались холодны, в них будто застыл лёд, золотые волосы слегка развивались под ветром, колебалась белая ткань платья, а вокруг правой руки, опушенной вниз, завивались в воронку все шесть светлых стихий. Эта девушка была сама Леди Амирадэль богиня света, главнейшая в светлом пантеоне.

Почти на одной линии с ней, пряча Леди от невнимательных глаз, стояла девушка в синем платье, с каштановыми волосами и глазами глубокими и тёмными, как океанская вода. Леди Нимродэль – богиня воды, третья в светлом пантеоне, лучшая подруга и соратница Амирадэль.

Справа от Нимродэль светловолосая зеленоглазая девушка, она будто на троне сидит на огромной лиане, свитой в кольцо. Вуэль чаще всего ассоциировалась с растениями, хотя отвечала также за горы подземелья и всё, что имело отношение к земле. Она четвёртая в светлой иерархии.

Рядом с ней тоненькая черноглазая девушка, её тёмные волосы забраны в причёску, платье выглядит строго и как-то очень официально, а в руке у девушки странное чёрное копьё по древку, которого струятся серебряные руны. Она – Тинувиэль, тень. Вторая богиня, прекрасный воин и гениальный стратег.

Дальше стоит девушка в красном, с рыжими волосами и алыми глазами, вокруг неё пляшут языки огня, не причиняя, однако ей вреда. Ничего удивительного. Оранаэль, богиня огня, пятая богиня, сама была пламенем, а огонь не может причинить вред огню.

Замыкала круг девушка в сером костюме. В руках она держала натянутый лук с наложенной на тетиву стрелой. Её серые волосы разбросаны порывами сильнейшего ветра, но девушка невозмутима. Стрелы Вилиэль – богини воздуха, младшей среди верховных, всегда достигали цели, ведь так легко подтолкнуть стрелу случайным порывом ветра или изменить её полёт внезапным бризом.

Говорят, что скульптор сотворивший фонтан видел великих богинь. Образы верховных были мало похожи на их же классические изображения, да и вряд ли можно было бы создать столь совершенные статуи, не увидев хоть раз, хоть мельком их прототипов.

– Сколько раз я видела этот фонтан, но он всё равно завораживает. – Тихо вздохнула Май, глядя на каменных богинь.

– Красота невероятная. – Согласился Альф и тут же повернул голову к девушке. – Хотя меня твоё восхищение немного удивляет. Ты ведь жрица, ты каждый день видишь статуи богинь и даже можешь увидеть их самих.

– За всю свою жизнь я ни разу не видела богиню. – Покачала головой демон. – А статуи…. Даже если ты каждый день смотришь на звёзды они не кажутся менее прекрасными, особенно если это разные звёзды.

Альф кивнул, соглашаясь с девушкой, и с явным трудом оторвал взгляд от фонтана. – Пошли, Май. Нам сегодня ещё надо попасть на аудиенцию к королеве.

– Да, конечно, пошли. – Жрица с сожалением отвернулась от произведения искусства и пошла за другом.

У дворца, не смотря на довольно ранний час, стояла приличных размеров толпа. Люди тихо перешёптывались, переговаривались и явно чего-то ждали.

– А чего вы ждёте, уважаемый? – Поинтересовался Альф у детинушки, по фартуку которого было понятно, что он булочник.

– Так королевской речи. – Серьёзно ответил человек. – Королева будет обращаться к народу.

Волк кивнул, и в этот момент толпа зашевелилась, шепотки усилились, и все головы начали поворачиваться. На балкон дворца, нависавший над площадью, поднялась девушка в светло-голубом платье, с золотистыми волосами и величественной осанкой – Анастасия, королева людей.

– Дорогие мои сограждане. – Усиленный магией голос королевы был слышен на всей дворцовой площади. – Совсем недавно до нашего величества дошли слухи, что планируется разрушение светлых храмов и всего, что связанно со светлыми богами. Так вот я королева Анастасия хочу сегодня заявить, ничего такого никогда не было и не будет. Наоборот необходимо приложить все возможные усилия для восстановления храмов и архитектурных памятников. С этого момента любой доложивший о посягательстве на древнюю веру в случае подтверждения информации будет награждён. – Анастасия закончила свою короткую речь и вновь окинула толпу взглядом, который внезапно замер, уперевшись в Май. Королева повернулась к одному из своих стражей и, что-то тихо приказав ему, удалилась с балкона.

– Кажется, она меня узнала. – Грустно сказала демон.

– Тебя или твой облик? – Альф посмотрел на подругу, раздумывая, какие проблемы может принести каждый из вариантов.

– Не знаю. Вероятнее всего облик, для людей все демоны на одно лицо.

– Миледи. Милорд. – Сквозь расходящуюся толпу к Альфу и Май протолкался гвардеец49. – Её величество просит вас пройти во дворец.

– Веди. – Грустно покачала головой жрица. – Не принято отвечать отказом на просьбы королей.

Гвардеец провёл демонессу и оборотня через анфиладу удивительно пустых комнат и залов, но к их огромному удивлению привёл не в тронный зал, а в нечто больше всего напоминавшее малую чайную50.

– Проходите господа, присаживайтесь. – Анастасия выглядела очень усталой.

– Благодарю ваше величество. – Май перешагнула порог и созданная кулоном иллюзия тут же исчезла.

– Не удивляйтесь. – Улыбнулась королева. – В этой комнате не действует никакая магия.

– Что ж. – Усмехнулась демонесса. – Что вы хотели ваше величество?

– Поговорить. Прошу вас присаживайтесь. – Анастасия указала рукой на кресла, дождалась, пока гости займут их, и спросила. – Я, надеюсь, вы не посчитаете за труд представиться? Мне хотелось бы знать, с кем я говорю.

– Я Май. Верховная жрица Амирадэль в великом храме. – Демон выпустила когти и задумчиво провела ими по воздуху.

– Альф. – Волк склонил голову на бок, наблюдая за реакцией. – Князь оборотней.

Лицо выдало юную королеву. Она внезапно побледнела, сравнявшись цветом кожи со свежевыпавшим снегом. – Тот самый князь? Я думала, вы погибли.

– Погиб? – В зелёных глазах сверкнула усмешка.

– Что вы мертвы. – С явным усилием выдавила королева. – Мой отец допустил ошибку, приняв участие в той охоте. – Слова давались девушке тяжело, не привыкла она признавать ошибки. – С княжеством ничего не случилось, но добрососедские отношения с оборотнями полетели во тьму.

– Отношения восстанавливаются. Иногда. – В глазах волка сверкнули искорки веселья. – Но вы ведь не о моём народе хотели поговорить с нами.

– Не о нём. – Анастасия качнула головой. – Я разглядела за магической иллюзией демона и решила, что с вами можно будет поговорить о ритуале.

– Вы о нём что-то знаете? – Май буквально подпрыгнула на месте и напряглась.

– Не очень много. – Королева опасливо посмотрела на демонессу. – Только то, что он призывает некую сущность.

– Это и мы знаем. – Май разочарованно откинулась на кресло. – А хоть когда его проведут, знаете?

– Через день на рассвете. – Королева грустно покачала головой. – Время кончается, а я даже не представляю, что можно сделать.

– Арестовать глав церкви и запретить любую её деятельность на территории государства не вариант?

– Нет. Слишком много людей поддерживают их. Я могу получить самый настоящий бунт.… Да и поздно уже. Всех задержать не удастся, а сбежавшие проведут ритуал в другом месте.

– Но это будет не город с огромным количеством людей, смерть которых даст страшную по размерам чёрную пелену. Город, пожалуй, худшее место.

– Не худшее. – Май тряхнула чёрными кудрями. – Может быть и хуже. Например, Пески Времени. Или Белый Алтарь.

– Тёмный ритуал на светлом месте? Ты серьёзно? – Альф изумлённо посмотрел на жрицу.

– Абсолютно. Тёмный ритуал осквернит это место, и тёмная пелена будет даже больше чем при гибели целого города.

– Так что же делать? – Королева окончательно поникла.

– Действовать, но осторожно. – Коротко сказала Май. – Сейчас нельзя спугнуть церковников, слишком опасно. Вы ваше величество должны сделать вид, что этого разговора не было, но в утро перед ритуалом ваша гвардия должна быстро захватить всех находящихся в столице служителей церкви, за исключением тех, кто будет принимать участие в ритуале. Второе. В качестве жертвы на казнь должен попасть настоящий преступник, невинно убитый даст твари слишком много силы.

– Может, стоит просто сорвать ритуал. – На детском личике королевы появилась несмелая улыбка.

– Нет. – Демон довольно оскалила клыки. – Пусть люди увидят, чего стоит их обожаемая церковь.

– Поддерживаю. – Альф выпустил когти и довольно усмехнулся.

– Но могут быть жертвы. – Королева снова загрустила.

– Постараемся без жертв. – Альф задумчиво взглянул на правительницу. – Но если найдутся дураки то за них мы не отвечаем.

– Мы это кто?

– Герои. Ну и Май, конечно.

– В моей столице настоящие герои. – Уже улыбаясь, произнесла Анастасия. – Оставайтесь. Есть ещё много тем, которые могут обсудить правители трёх стран, а чай сейчас принесут51.

***

Шер проснулась от того, что Никоне принялась трясти её за плечи. – Вставай соня, солнце уже давно поднялось над горизонтом.

– Ник, что ты от меня хочешь? – Сонно поинтересовалась змейка, не открывая глаза.

– Нет, вы только посмотрите на неё. – В голосе Ник прорезались сварливые нотки, которых раньше не было. – Я, значит, не трогаю её, даю поспать почти до полудня, хотя все остальные уже давно разбежались, а когда всё же прихожу будить её, она спрашивает, что мне нужно.

– Ник. – Шер села на кровати и с изумлением посмотрела на подругу. – Что с тобой?

– А что со мной? – Никке приподняла бровь.

– Ты не такая как обычно. – Серьёзно ответила Шер. – Так, что с тобой случилось?

Никоне пару секунд смотрела на подругу, а потом её лицо стало обычным, слегка печальным. – Май со мной случилась. Вчера, когда все вы разошлись, поймала и устроила трёх часовую лекцию о том, что нельзя пытаться защитить всех всё равно не получится, но вот себя изведу. И сказала, что если я не избавлюсь от своей тени, то она превратит меня в мышку, так и для меня и для окружающих безопасней будет.

– А из тебя милая мышка выйдет. – Змея улыбнулась, постаравшись не обращать внимания, на большую часть сказанного, помочь она всё равно никак не могла, а значит, и мучить себя не стоило. – Только я могу случайно забыться и съесть тебя.

– Неблагодарная. – Никоне дала Шер лёгкий подзатыльник, на её лице снова появилась улыбка. – Нянчишься с ними, нянчишься, а они потом обещают тебя съесть.

Девушки рассмеялись. Отсмеявшись, змейка посмотрела на своего командира. – Мне такой хороший сон снился, даже просыпаться не хотелось.

– Я заметила, а о чём сон?

– Ни о чём. – Мечтательно протянула девушка. – Просто хороший сон.

– Если о том, что тебе Альф предложение сделал, то это был не сон. – Никоне с удовольствием пронаблюдала, как изменяется лицо девушки и добила. – А ты, вроде как, его приняла.

– Я, я. – Голос змейки задрожал. – Так это не сон был? Ника, я счастлива. – Шер вскочила с кровати и закружилась по комнате. – Счастлива!!

Никоне подождала пока девушка немного успокоилась и серьёзно посмотрела на неё. – А теперь мы идём выполнять важное и секретное задание, а заодно выбирать тебе свадебное платье.

– А… – Змейка была изумлена. – Как это сочетается?

– Всё просто. – Усмешка скользнула по губам никке. – Наше сложное и опасное задание заключается в том, что мы пойдём гулять по улицам и заходить во все понравившиеся магазины.

– И в чём важность и опасность?

– Будучи покупателем можно узнать ничуть не меньше чем, будучи продавцом. Надо просто уметь задавать вопросы. Вот тебе и важность, а опасность. Ну, мало ли, кого можно встретить на улицах столицы.

– Угу, злые люди. – Фыркнула Шер.

– Много злых людей. – Поддержала Ник подругу, и они снова рассмеялись. – Пошли завтракать, точнее обедать.

– Пять минут. – Вздохнула Шер. – Я оденусь.

Управилась змея за две. Вышла аккуратно причёсанная в штанах и тонкой белой рубашке, в ответ на вопросительный взгляд Никоне пожала плечами. – Платье снимать долго, будет неудобно обновки мерить.

– Правильная мысль. – Ника усмехнулась. – Пойду тоже переоденусь, а ты пока заказывай завтрак.

– Да без проблем. – Шер проследовала в ресторан.

Никоне спустилась минут через пять. Девушка надела классический костюм никке, в котором герои видели её всего пару раз. Черные брюки и кофта дополнялись сапожками из змеиной кожи и алым плащом с вышитой на нём луной, символом сумеречных.

– Красавица. – Восхитилась Шер. – По какому поводу церемониальный костюм?

– День хороший. – Улыбнулась никке. – Заказала обед?

– Да. Сейчас должны принести.

Официантка подошла к столу, с трудом удерживая поднос, уставленный тарелками, опустила его на стол и удалилась, мрачно глянув на змею.

– И ты собираешься всё это съесть? Ни в одно платье не влезешь. – Ник с изумлением оглядела внушительное количество еды.

– С твоей помощью. – Шер взялась за вилку. – А ещё змеи не толстеют, ускоренный метаболизм.

– Ну, тогда ешь. – Ника придвинула к себе тарелку.

Ели, не торопясь с удовольствием, наслаждаясь спокойным днём, одним из последних. Поели, и действительно пошли по магазинам, не отказывая себе в возможности заходить туда, куда захочется. Посетили две или три ювелирные лавки, походили по одёжным лавкам и даже зашли в огромное ателье, где Шер выбрала себе платье на свадьбу. Под конец прогулки, когда девушки уже поняли, что они отлично провели день, но не сделали ничего ценного и полезного для общего дела (Никоне так и не смогла узнать ничего про ритуал), Шер затащила Никоне в шляпную лавку. Пока девушки мерили шляпки и вертелись в них перед зеркалами, в магазин вошёл мужчина с усталым лицом в простой и не самой новой, но аккуратной одежде, он присел на табуретку у входа и, устало откинувшись на стену, стал чего-то ждать. Так его и заметила никке. Подбежала к зеркалу с чудесной белой шляпкой, очень ей шедшей и замерла, увидев мужчину в отражении. Лицо девушки побелело, и она медленно повернулась. – Шер, я его сейчас убью. – Очень тихо произнесла она и двинулась к человеку, змея не успела её остановить. Работник, кажется, что-то почувствовал так как он вскинул голову, но только лишь для того что бы натолкнуться на ненавидящий взгляд Ник. – Тыы. – Медленно протянула девушка. – Я тебя убью.

– Кто вы? – Искренне испугался мужчина. – Что вам от меня надо?

– Ах, ты не помнишь, кто я. – Если бы взгляды могли испепелять, человек уже превратился бы в горстку пепла. – Пятнадцать лет назад, маленький трактир на границе с Антаром. Ты и твои дружки в капюшонах напали на отряд героев.

– Никакие они были не герои. Шарлатаны, надувавшие людей и ничего не делающие, да ещё и грабители. Вот нынешний отряд это герои да, а те….

– Что бы ты о них не думал, они были героями. – Из тонких пальцев выдвинулись когти. – Но они даже не столь важны, там в том трактире погиб один очень хороший человек и вот за него-то я тебя и убью.

– Ника, стой!! – Шер, наконец, разобралась, что происходит и схватила подругу за руки не давая ударить мужчину когтями. – Пожалуйста, не делай глупостей. Если ты убьёшь его здесь, то тебя посадят в тюрьму, а может и казнят, а без тебя мы не справимся с церковью и тем, что она вызывает. Пожалуйста, прошу тебя.

Никоне замерла, а потом опустила руки и вся как-то потухла, став внезапно очень старой52.

– Слушай ты. – Шер внимательно посмотрела на мужчину. – Здесь тебя убить нельзя, но чуть позже вполне, так что быстро думай, чем выкупить свою жизнь.

– Сведения о церкви. – Тут же сообразил бывший маг.

– Годится. – Змея показала клыки. – Ты сейчас рассказываешь всё, что знаешь про ритуал, а так же почему вы напали на наших предшественников, а я тебя не убиваю. Не сейчас ни потом. Идёт?

***

Вечер в гостинице выдался, мягко говоря, весёлым. Сперва пришла Шер, таща Никоне и все покупки, сделанные за день, подошла к девушке в холе и попросила, что бы, если здесь появятся демон под ручку с оборотнем или мужчина и женщина с двумя девушками близняшками, им передали, что она в сотом номере.

Потом пришли как раз те люди с девочками близняшками. Правда оказалось их не четверо, а семеро, помимо названных пришёл ещё богатый купец с двумя мальчиками видимо сыновьями и тоже близнецами. Девушка передала всё, что было велено, и стала ждать других обещанных гостей. Они пришли ближе к вечеру, довольные до невозможности, выслушали всё сказанное и ушли, наверх оставив девушку додумывать, что бы всё это значило.

Вечер в сотом номере тоже выдался весёлым, пришедшая первой Шер где-то около часа убила на то, что бы успокоить Никоне, кое-как ей это удалось, так что к появлению Мака, Зары и близняшек с гостями, никке уже выглядела лет на сорок, а не на восемьдесят.

Мак за последнее время ставший очень проницательным (не иначе у Альфа научился) сразу заметил состояние подруги и в немного ультимативной форме поинтересовался, что случилось. Шер в выражениях совершенно не подобающих принцессе объяснила, Мак подумал и согласился в тех же выражениях, Зара и Веся дружно зажали уши детям. Когда змея и человек немного успокоились и по второму кругу напоили успокоительным снова загрустившую Никоне, все сели пить чай и ждать Май и Альфа.

Появление этой парочки охарактеризовал звонкий удар двери о стену и весёлый голос Май. – А вот и мы. Не ждали?

– Ждали. Уже час ждём. – Ворчливо сказала Шер, но, увидев, Альфа тут же оттаяла. – Привет.

– Привет, солнышко. – Волк обнял невесту и поцеловал её в златоволосую головку. – Что у вас тут происходит?

– Мы пьём чай, ждём вас и успокаиваем Никоне. – Девушка потёрлась головой о плечо оборотня.

– Никоне? – Май изумилась. – Никогда не подумала бы, что её надо будет успокаивать. – Демон подошла к никке и присев на колени заглянула той в глаза, некоторое время ничего не происходило, а потом Ник вздрогнула, взгляд прояснился, а лишние годы исчезли, вновь сделав её двадцатилетней. – Вот так лучше. – Жрица поднялась на ноги. – И я уже говорила, не смей хандрить, еще, что-то в этом духе, и ты точно будешь доживать свою жизнь мышкой.

– Не буду. – Ника осторожно улыбнулась. – Спасибо, Май.

– Пожалуйста, но учтите я не для того сюда приехала, что бы спасать героев от душевных переживаний. Попрошу впредь разбираться с собственными тонкими натурами самостоятельно. – Демонесса недовольно фыркнула и присела на воздух, закинув ногу на ногу.

– Мы постараемся. – Альф улыбнулся и повернулся к Весе и его сыновьям. – А теперь может нам кто-нибудь представит уважаемого господина купца.

– Это Виссарион друг моего детства и его сыновья Алексей и Андрей. – Напыщенно представил друга Мак. – Веся, это Альф – князь оборотней и Май – верховная жрица демонов.

Судя по нездоровому оживлению, моментально появившемуся на лицах демонессы и человека, знакомству они очень обрадовались.

– Ты встречал богиню. – Восхищённо заявила Май, не утруждая себя вежливостью.

– Ты должна знать, что случилось с телом нашего друга. – Не менее восторженно заявил Веся, потом повернулся к Альфу и, слегка поклонившись ему, сказал совсем другим тоном. – Очень рад знакомству, ваше величество, вы всегда были моим кумиром.

– Начинается. – Грустно сказал Альф. – Мак ты не мог меня как-нибудь по-другому представить?

– Не мог. – Ехидно ответил человек. – Он бы всё равно всё понял. Ты ж его кумиром был.

– Тоска. – Печально вздохнул волк и, повернувшись к Весе, поклонился в ответ. – Я тоже рад знакомству с вами и вашими сыновьями, Виссарион.

Человек приободрился, хотел сказать ещё что-то, но тут его прервал спокойный голос Никоне. – Господа, может, оставим обмен любезностями на потом, а сейчас займёмся тем ради чего мы весь день мотались по столице, а сейчас собрались здесь.

Все присутствующие закивали, горячо поддерживая идею никке, особенно старались близнецы, их впрочем, тут же огорчили. – А детей попрошу удалиться. – Голос Никоне звучал, как голос командира, теперь уже сложно было поверить, что какую-то минуту назад она плакала.

– Почему? – Ужасно расстроилась Лера.

– Маленькие ещё.

– Но мы маги. Мы можем сражаться. – Возмутилась Лена.

– И мы не дети. – Добавил Лёша.

– Девочки. – В разговор вступила Май. – Я, кажется, уже говорила, сколько вам до магов, а насчёт детей. – С усмешкой повернулась к юношам. – Сколько вам лет?

– Семнадцать. – Гордо ответил Андрей. – Каждому.

– А мне две тысячи… с хвостиком. Всё ещё уверенны, что вы не дети.

Андрей печально опустил глаза в пол, но упрямый Лёшка продолжил отстаивать свою позицию. – Ты демон. – Сказано это было как обвинение. – А вот остальные не намного старше нас.

– Самая младшая в отряде – Зара. – Жрице, кажется, нравилось возиться с подростками. – И она на семь лет старше вас и поучаствовала минимум в десятке сражений. А в скольких сражениях поучаствовали вы?

Тут уже оба парня уткнули взгляды в пол, зато напомнили о себе девочки. – А мы в двух участвовали.

– Это были не сражения, а схватки. В жизни наёмника таких происходят десятки тысяч. – Вмешался Альф. – Молодёжь мы сейчас ничего интересного для вас обсуждать не будем, будете сидеть и зевать от скуки. Идите лучше делом займитесь.

– Каким? – Грустно вздохнула Лена, позволяя, однако вывести себя из комнаты.

– Изучите заклинание полного исцеления. – Всерьёз предложил Альф. – Оно может нам пригодиться.

– Правда? – Девочка оживилась, поняв, что дело действительно нужное и полезное. – Но есть же Май.

– Май придется сражаться, на лечение её сил может не хватить.

– Тогда ладно. – Будто делая величайшее одолжение, ответили близняшки и обратились уже к ребятам. – Пошлите магией с нами заниматься. – Альф с улыбкой посмотрел подросткам вслед и вернулся к остальным.

– Ты несколько переборщила с десятком битв. – Усмехнулась Зара, когда дверь оказалась плотно закрыта.

– Ничего. – Май отмахнулась. – Молодёжи не помешает, а то они слишком самоуверенные.

– Самоуверенность легко лечится. – Виссарион взял чашку с чаем и стал не торопясь потягивать напиток. – Но чаще всего её лечит время, совершенно без нашего участия.

– Жизнь самый лучший учитель. – Согласилась демон. – Только вот уроки у неё порой очень жестокие, не хочу, чтобы на долю девочек выпали такие.

Купец серьёзно кивнул, отпил глоток чая и продолжил разговор. – Кстати об уроках, леди. Был у меня в детстве друг Лев. Мак должно быть вам рассказывал о нём…

– Не продолжай. – Довольно резко, но вежливо оборвала человека жрица. – Ваш друг жив. Он сейчас живёт на нашей земле, вернется, когда с церковью будет покончено, но раньше я его не опущу.

– Но я слышал…

– Мы забирали труп, но леди Нимродэль посчитала необходимым вернуть жизнь своему жрецу.

– От как. – Веся вздохнул.

– Хоть что-то хорошее в жизни. – Обрадовался Мак.

– Как будто у тебя этого хорошего мало. – Альф усмехнулся и обвёл всех взглядом зелёных глаз. – Думаю, имеет смысл оставить все беседы и заняться делом.

– Да, а то получается, что мы зря детей выставили. – Согласилась с женихом Шер.

– Тогда я думаю, что будет логично, если начнут Мак и Зара. – Никоне повернулась к человеку и кошке.

– Почему бы и нет. – Зара бросила взгляд на друга. – Я начну, а Мак добавит, если что забуду.

Выяснить Маку и Заре удалось не очень многое. В основном то, что народ уже далеко не так всеобъемлюще поддерживает церковь, как скажем год назад. Полностью сосредоточившись на ритуале, церковники стали допускать ошибки и вера людей в данную организацию постепенно стала угасать.

– Что ж. – Подвела итог Май. – Это тоже не плохо. Резко сокращается вероятность того, что найдутся фанатики готовые броситься на рога тёмной твари, только из-за того что её вызвала церковь. Не придется спасать идиотов.

– Те, кто пытается спасти идиотов сами идиоты. – С лёгкой полуулыбкой сказал Альф. – Но продолжим. Шер, солнышко, расскажи, пожалуйста, что удалось узнать вам с Никоне.

– Не то что бы много. – Пожала плечиками змейка. – Но кое-какие полезные факты обнаружить удалось.

– Какие же? – Выпрямился в кресле заинтригованный Веся.

– На данный момент церковь может выставить около сотни бойцов из них шесть-семь десятков стражей и остальные сами святоши. Причём это не те ленивые разгильдяи, с которыми нам довелось встретиться в Арьикане, а настоящие, хорошо подготовленные воины и, не побоюсь этого слова, маги.

– То есть нам там делать нечего. – Сделала вывод Зара.

– Делать нам там есть что. – Покачала головой Май. – На площади будут далеко не все те, кто может сражаться за церковь. Лишь лучшие из них. Пять-семь святошей и десятка два стражей.

– Всё равно это круто. – Вздохнула Шер. – Даже если не учитывать наличие демона. А не учитывать, увы, не получится.

– Демон мой. – Май передёрнула плечами. – С пятиметровой тварью владеющей магией огня, которая порой прорывается в стихийных всплесках мечами не воюют.

– Ну, хорошо. Демон твой, но на нас пятерых оставшихся противников всё равно многовато.

– Я могу прислать своих наёмников. – Вставил своё веское слово Виссарион. – Им всё равно, что делать обоз охранять или с демоном сражаться

– Это будет дорого. – Вздохнула Никоне, знавшая расценки наёмников. – Доплата за риск будет огромная.

– Я меценат. – Человек отмахнулся. – У меня достаточно денег. Да и что будет толку от тех денег, если мир отправиться во тьму.

– Если бы только побольше людей рассуждали, так как вы. – Грустно вздохнул Альф. – Но, увы.

– Среди людей немало хороших. – Заступился за свою расу Веся.

– Не могу не поддержать. – Присоединился Мак к другу.

– Да никто и не спорит. – Никоне устало откинулась в кресле. – Но и плохих много. Впрочем, здесь ни одна раса не выделяется, в каждом стаде есть своя паршивая овца.

– Говоря о хороших людях, плавно возвращаемся к теме. – Прервала спор Май. – Анастасия пообещала, что одновременно с началом ритуала её гвардия арестует всех связанных с церковью в столице, а верные войска возьмут под контроль все города, где есть более-менее серьёзные образования. Мелочь, вроде одиноких священников переловят позже.

– Это будет некоторой проблемой. – Вздохнула Шер. – Давить подобную мелочь обычно сложно, очень уж быстро она расползается по разным щелям.

– Люди помогут. – Покачал головой Альф. – Весть о ритуале быстро разнесётся по стране.

– А ещё до того момента когда надо будет давить мелочь надо дожить. – Спокойно сказала Никоне, напомнив всем, что до победы им ещё как до звёздного чертога53 пешком. – Когда пройдёт ритуал? – Она повернулась к Май.

– Послезавтра. – Вздохнула демон. – Он начнётся за полчаса до рассвета.

– Значит, у нас есть ещё один спокойный день. – Медленно кивнула Никоне, отпивая чай.

– Один день – это тоже немало. – Серьёзно сказал Виссарион. – Мы многое успеем сделать.

– Уже нечего делать. – Тихо сказала Май. – Только если ждать.

– Май, заканчивай с депрессией. – Усмехнулся Альф. – Всё будет хорошо, обещаю.

– Ну, раз ты обещаешь. – Чуть прищурила глаза жрица. – То я тебе верю и….

В этот момент в дверь постучали. – Войдите. – Громко сказала Никоне, вся как-то подобравшись.

Дверь раскрылась, и на пороге появился мальчишка, разносивший посылки. – Письмо для леди Шелериан ди Рине. – Гордо сказал он, вытаскивая конверт.

– Вот как. – Удивлённая Шер приняла конверт из рук мальчишки и поставила изящную подпись с королевским вензелем. По лицу пацана, покинувшего комнату, было видно, что столь уникальная бумажка вряд ли доберётся до хозяина. – Интересно от кого оно. – Девушка вскрыла конверт, несколько секунд было тихо, а потом Шер опустила письмо и окинула друзей грустным взглядом.

– Что-то случилось? – Первым спросил Альф, прижимая к себе невесту.

– У меня умерла сестра. – Грустно сказала Шер, впрочем, не плача.

– О я очень сочувствую. – Сочувствующе произнёс Веся. – Это ужасно.

– Может так даже и лучше. – Девушка грустно покачала головой. – Мы сестрой почти не знали друг друга, и думаю сейчас, нам оказалось бы ещё сложнее найти общий язык. Скорее всего, даже невозможно.

– Из-за меня? – Волк погладил девушку по золотистым волосам.

– Не только. – Вздохнула змейка, прижимаясь к оборотню. – Просто из-за моего взгляда на жизнь.

– Получается ты теперь королева, Шер? – Спросила Май, смотревшая на всё происходящее с немного более практической точки зрения.

– Некоронованная королева. Да. У нас это так называется.

– И что это даёт?

– До коронации ничего, а после все права и обязанности королевы.

– Разваливается наш отряд. – С лёгкой грустью в голосе сказала Никоне.

– С чего ты это взяла? – Удивился Мак.

– Шер и Альф уйдут от нас после завершения этой истории. – Просто сказала никке. – У них королевства, которые нельзя бросать.

– Ну мы с Зарой точно никуда уходить не собираемся. Правда, ведь? – Обратился человек к кошке.

– Ни в коем случае. – Усмехнулась та. – Я ещё не нагулялась и не готова к спокойной жизни, вот только навещу сестру и к вам.

– Вместе навестим. – Строго сказал Мак. – Я тебя одну не отпущу.

– Не отпускай. – Хитро промурлыкала Зара, глядя на человека из-под длинных ресниц.

Виссарион улыбнулся, глядя на героев. – Ну, я пойду, пожалуй, а то уже ночь. Мальчишкам давно пора спать.

– Спокойной ночи Веся. – Улыбнулся Мак. – Будь осторожнее.

– Буду. – Согласно кивнул купец. – Если хочешь, можем завтра вместе пойти с наёмниками побеседовать.

– Хочешь. – Легко согласился человек. – И Зару возьмём.

– Отлично. Тогда завтра в девять утра у входа в гостиницу. – Предложил Веся.

– Угу.

– Тогда до завтра. Спокойной ночи. – Человек поклонился и вышел, слышно было, как он зовёт сыновей, и как все трое выходят на улицу.

– Весьма плодотворный день. – Зара зевнула, прикрыв рот маленькой ладошкой. – Предлагаю лечь спать, чтобы завтра без помех насладиться последним спокойным деньком.

Предложение было поддержано единогласно.


Глава двадцатая.

Близняшек разбудил Мак. Человек влетел в их комнату с радостным. – Подъём!!! – На что немедленно получил реакцию.

– Почему? – Лера села, на постели растирая глаза. – Ещё рано.

– Ну как хотите. – Мак с видом полного равнодушия повернулся к двери. – Тут правда Веся с сыновьями подошёл, но я передам мальчикам, что вы ещё спите.

– Стоять!! Не смей!! – Двойной вихрь налетел на Мака едва не сбив его с ног, из-за приоткрытой двери послышался смех.

– А я ещё в любовь с первого взгляда не верила. – Со смехом сообщила Май, входя в комнату. – Мак, а ну брысь отсюда. Передай мальчишкам, что дамы скоро выйдут.

– Будет сделано. – Человек с улыбкой посмотрел на демоницу.

– Май!! – Хором воскликнули близняшки, когда Мак вышел.

– Что, Май?!! – Со смехом вопросила демон, делая брови домиком. – Другого объяснения вашему поведению, кроме внезапной любви, я найти не могу.

– Нету Любви. – Лена постаралась сказать это как можно более независимым тоном, но получилось плохо. Девушку выдали радостно блестящие глаза.

– Есть, есть. – Жрица довольно улыбнулась и, взяв гребень, стала наводить порядок на голове Леры. – А то чего бы вы так волновались.

– Мы не волнуемся. – Буркнула Лера, одновременно пытаясь понять, что там делает с её волосами Май.

– Ещё как. – Май, кажется, поставила себе в качестве задачи на день, довести девочек. – Всё готово, иди одевайся. – Демон отпустила Леру и подтянула к себе Лену.

– Какая красота!! – Ахнула Ленка, посмотревшись в зеркало. – Май, ты настоящая волшебница.

– А то. – Девушка на секунду взглянула на свою предыдущую работу. – Самая настоящая. Елена, готова, одевай платье.

В платьях близняшки действительно выглядели очень красиво, короткие каштановые волосы девушек Май забрала в аккуратные пучки, оставив лишь по одной свисающей пряди, у Лены слева, у Леры справа. Также демон ругаясь заставила девушек одеть туфли на каблуках, проигнорировав то, что они не умеют их носить, и выдала две сумочки. – Деньги внутри возьмёте, но очень много всё же не тратьте, не каждый день героям удаётся сокровищницу дракона ограбить. – С этим прощальным напутствием жрица передала девочек на попечение Леши и Андрюши, нетерпеливо ждущих у крыльца гостиницы.

– Привет!! – Заметив юношей близняшки тут же забыли, что не умеют ходить на каблуках и кинулись к ним.

– Здрасте. – С улыбкой поприветствовал их Алексей. – Прекрасно выглядите.

– Спасибо. – Смутилась Лена, почему-то принявшая слова именно на свой счёт.

– У прекрасных дам есть пожелания насчёт конечной точки нашего путешествия? – Андрей галантно предложил руку Лере.

– Всё на усмотрение благородных лордов. – Лера изящно оперлась о предложенный локоть.

– Тогда идём на базар, смотреть украшения. – Лёшка ловко поймал Ленкину руку.

– Идём. – Хором ответили близняшки и расхохотались.

Прогулка оказалась долгой, девушкам понравилось бродить по базару, рассматривать вещи, пробовать различные сладости, которыми наперебой старались угостить все торговцы. Поэтому, когда четвёрка добралась всё же до украшений, солнце уже перевалило за полдень.

– Жарко. – Пожаловалась Лена, обмахиваясь красивым веером, купленным какой-то час назад.

– Пошлите под навес. – Предложил Алексей, тоже уставший. – Тут неподалёку продают мороженое и сироп.

– Мороженое! – Восторженно воскликнула Лена. – Лер, ты слышала, пошли есть мороженое.

– Подожди. – Лера, казалось, совсем не разделяла восторга сестры, её глаза неотрывно смотрели на изящный кулон, похожий на капельку крови и лежащий на одном из прилавков. Девушка отпустила руку Андрея и, подойдя к прилавку, взяла украшение и тут же закричала. Кулон упал обратно, а на руке Валерии появился ожог, явно магического происхождения. У прилавка тут же появился хозяин товара.

– Что случилось?!! – Лицо мужчины выражало искреннее волнение.

– Что эта проклятая вещь делает на прилавке?!! – Ничуть не тише закричала Лера.

– Проклятая? – Торговец застыл, будто громом поражённый. – Я не знал, клянусь, я тут же уберу её и …

Лера не слушала, она протянула руку и взяла очередное украшение, в этот раз девушка не кричала, но когда она подняла руку, на пальцах был такой же ожог, как и на ладони. – Здесь вся лавка проклятых вещей. – Очень тихо и очень медленно произнесла она. – Я обвиняю вас в занятиях запрещённой магией. – Холодно сказала девушка торговцу.

Чернокнижник не ждал и не думал, он просто заорал как можно громче. – Некромант!!! Здесь некромант!!!!54

Толпа стала поворачиваться к месту действия, а на губах чернокнижника появилась довольная улыбка, когда звенящую тишину разорвал спокойный, хотя и довольно молодой голос. – Где некромант?

– Так вот же она, ваше величество. – Голос чернокнижника дрогнул при виде Анастасии, спокойно шествующей по рынку в сопровождении всего двух гвардейцев.

Королева окинула фигурку Леры взглядом и улыбнулась. – Так ты, значит, и есть Елена. Или Валерия? Май мне рассказала про вас.

– Да, ваше величество. – Девушка поклонилась. – Я Валерия, но как вы поняли, что это я?

– Не думаю, что нынче в столице так уж много некромантов. – Печально покачала головой Анастасия. – Церковь вообще не любит магов, а уж тех, кто общается со смертью и подавно. – Королева тряхнула волосами. – А теперь потрудитесь объяснить из-за чего столько шума.

– Вот этот гражданин. – Лера прожгла торговца ненавидящим взглядом. – Торгует проклятым товаром и, как я думаю, сам увлекается чёрной магией.

– Доказательства. – Анастасия была по-прежнему спокойна, но в её глазах заблестели опасные искорки.

Вместо слов юная некромантка продемонстрировала магические ожоги на ладони.

– Всё ясно. – Женщина сказала это коротко и резко. – Вы арестованы за торговлю проклятым товаром.

Гвардейцы сделали шаг вперёд и тогда чернокнижник, понявший, что его дело плохо перестал скрываться. Чёрной волной силы, которая ударила от него, обоих стражей отбросило вглубь торговых рядов, изрядно заклинание приложило и близнецов, хотя всех четверых зацепило лишь краем, а девочки ещё и успели выставить щиты. На месте осталась стоять только Анастасия. Её прошедшая рядом буря, казалось, совсем не затронула. – Ну что ж теперь у меня есть и подтверждение того, что передо мной стоит чернокнижник. Увы. – Она усмехнулась. – Мои подданные так плохо знают свою королеву. – Вокруг девушки стала скручиваться буквально светящаяся сила, выдающая истинную силу Анастасии. Перед чернокнижником стоял белый маг. Мужчина испугался, очень. По его лицу было видно, что сейчас он готов провалиться куда угодно только бы не находиться здесь, и всё же он атаковал. Заклинание было похоже на сияющее тьмой копьё, которое с огромной силой ударило в королеву. И встретило магический щит. Грохот от удара был такой, что у всех, кто ещё не разбежался, заложило уши. Кроме самих магов. В этот раз атаковала уже Анастасия, белоснежная верёвка обвилась вокруг чёрного щита и рассыпалась, забрав и его с собой. Чернокнижник выпрямился, готовясь к продолжению боя, и вдруг пошатнулся и рухнул на землю, мёртвый. На улице установилась тишина. Первыми головы от земли от земли оторвали гвардейцы. Для них ситуация вообще была неприятная, вроде как они должны были защищать королеву, а не наоборот. Следующими на ноги поднялись близнецы. Алексей и Андрей встали сами и помогли подняться девочкам.

– Ну, что господа можно сказать нам очень повезло. – Королева задумчиво рассматривала проклятые украшения. – Чернокнижник не заметил иглы, которая и поразила его в самое сердце.

– Мы не знали, что вы владеете магией, ваше величество. – Поклонилась Лера.

– Анастасия. – Спокойно поправила девушка, вынимая что-то из украшений. – И на ты, пожалуйста. Эта вещица, пожалуй, по вашей части, что-то связанное с некромантией.

Лера осторожно взяла вещь, которая как ни странно не жгла руки, и внимательно осмотрев её, усмехнулась. – Это что-то вроде того амулета с кладбища. – Сказала она, повернувшись к сестре. – Только исполнение куда более грубое.

– Но почему у чернокнижника? – Лена с удивлением придвинулась. – Эта вещь должна интересовать некромантов. И почему подобный амулет валяется на прилавке?

– Не знаю. – Лера подняла глаза на Анастасию, но та лишь покачала головой. – Надо будет у Май спросить.

– Надо. – Подтвердила очевидное Анастасия и одним махом сгребла проклятые украшения в сумку. – Уберите этого. – Стража понятливо подхватила труп чернокнижника. – Вы куда дальше? – Это уже к юношам и девушкам.

– Хотели пойти есть мороженое и пить сироп. – Пожал плечами Андрей.

– Отличная мысль. Я с вами. Ведите.

***

Вечером опять собрались в сотом номере и примерно в той же компании, за исключением Анастасии, которая пришла вместе с близнецами. Это появление вызвало противоречивую реакцию. Виссарион, Мак и Зара склонились в глубоких поклонах, Шер и Никоне синхронно наклонили головы, а Альф и Май посмотрели на девушку взглядами, в которых явно читался вопрос об умственных способностях королевы.

А демонесса не постеснялась выразить этот вопрос вслух. – Ты дура? – Были её слова после появления девушки.

– Почему? – Удивление Анастасии было столь велико, что она даже не разозлилась.

– А, что позволь спросить, ты тут делаешь? – Эта фраза, произнесённая ехидным тоном, последовала уже от Альфа.

– Ну, я к вам пришла. Обсудить, что завтра делать будем.

– Вот и мы о том. – Голос Май можно было использовать вместо мёда. – Если за тобой следили, то нас вычислили, и все наши планы с большой долей вероятности полетят во тьму.

Анастасия скромно промолчала, опустив глаза в пол.

– Проходи уже, королева несчастная. – Вздохнула Шер, глядя на смущённую девушку и ставя на стол очередную чашку. И вы заходите. – Это близнецам. – Вы нам сегодня нужны.

– Бывают же такие чудеса. – Хихикнул Лёшка. – Мы кому то нужны. Слышали девочки.

– Да просто необыкновенное чудо. – Поддержала парня Лена. – А может, мы лучше пойдём ещё какое-нибудь заклинание выучим?

– Идите. – Альф произнес это так, что возникло ощущение ледяного ветра. – Но тогда завтра вы будете мирно сидеть весь день дома.

– Не обращай на них внимания. – Вмешалась Лера. – Мы внимательно слушаем. – И подтверждая свои слова, девушка села на ближайший стул.

– А ты повзрослела. – Задумчиво сказала Никоне.

– И изменилась, добавила Май. – Присаживаясь на воздух. Посмотрела на стол все места, около, которого были заняты, и обратилась к королеве. – Прости для тебя места не осталось.

– Я Лерке сяду. – Подскочила Лена. – Мы на одном стуле поместимся.

– Не надо. – Анастасия остановила девочку взмахом руки. – Я вполне могу сидеть, так же как и Май. – И королева села на воздух. Получилось у неё это не столь изящно как у демонессы, но вполне нормально.

Вопрос с местом был решён, и началось обсуждение того, ради чего все собрались – ритуала. Начала Май.

– Завтрашний ритуал будет представлять собой классический призыв. Сначала будет принесена жертва, надеюсь не невинная? – Жрица повернула голову к королеве, получила утвердительный кивок и продолжила. Потом будет прочитан текст призыва, после чего собственно откроются врата и оттуда вылезет нечто.

– Нечто? – Формулировка явно заинтересовала Весю.

– Да именно нечто, так как я не знаю, как будет выглядеть это существо и будет ли оно одно или с компанией.

– Так у него ещё и компания может быть. – Шер схватилась за голову. – Мало нам церковников, что ли?

– Может. – Довольно жёстко подтвердила Май. – Обычно из портала появляется только одна тварь, но это явно не тот случай. Во-первых, чем больше будет тварей, тем больше разрушений, а церковникам того и надо. А во-вторых, я сомневаюсь, что церковники достаточно опытны в призыве и смогут не допустить других тварей, кроме главной, даже если захотят.

– Я же говорю кошмар. – Тихонько взвыла змея.

Май горе Шер просто проигнорировала. – Главную тварь возьму на себя я. Виссарион как там с вашими наёмниками.

– Получили свои деньги и готовы хоть против самой тьмы в бой идти.

– Против тьмы нам не надо, а вот против воинов церкви очень даже надо. Алексей, Андрей, вы должны быть с отцом и даже не пытайтесь никуда лезть, если выживете, то сама головы поотрываю.

Парни послушно кивнули, они были не дураками и понимали, что без магических способностей и с не такими уж и восхитительными боевыми навыками они будут только мешать.

– Анастасия, какая у тебя основная стихия?

– Свет.

– Восхитительно. Второстепенные стихии и прочие способности?

– Земля, воздух, вода. Из способностей – целительство и телекинез.

– Целительство пригодится после боя, про телекинез забудь. Побочные стихии тоже понадобятся. Ты берёшь Лену и Леру, ваша задача будет отправить во тьму всех мелких тварей, что вылезут, если же их не будет, то действуйте по обстоятельствам. – Демонесса обвела всех тяжёлым взглядом. – Всем всё понятно?

Дружный кивок.

– Хорошо. Я понимаю, может это прозвучит очень избито, но завтра от нас действительно будет зависеть очень многое.

Некоторое время стояла тишина, а потом Анастасия выгребла из сумки проклятые безделушки и выложила их перед Май. – Сегодня на рынке обнаружила целую лавку проклятых вещей, причём довольно сильных. Не можешь объяснить, зачем всё это было выставлять на продажу?

– Может и могу. – Демон вытянула из куртки тонкие чёрные перчатки, одев их на руки, стала рассматривать украшения.

– Ты некромант? – Альф был очень удивлён.

– Немного. – Ответила жрица, внимательно разглядывая кулон-капельку. – Демоны вообще талантливая раса.

– Это я знаю. – Усмехнулся волк. – Что это?

– Кулон то? Какой-то артефакт, связанный с чёрной магией, я такие раньше не встречала.

– А вот я встречал. – Альф не отрывал взгляд от вещи. – Только он был голубым, а не алым.

– Где? – От изумления Май уронила кулон на стол. – Где ты видел такую вещь?

– Когда лазил в древнюю гробницу. Ника рассказывала, помнишь?

– Помню. – Медленно так сказала девушка. – Но про артефакт ничего не было.

– Я посчитала это малозначимым. – Отозвалась Никоне.

– А зря. Кулон явно имеет так называемую божественную настройку и может превратиться в символ55.

– Ничего себе. – В глазах Альфа появилось искреннее изумление.

– Вот так вот. – Май усмехнулась. – Что-нибудь необычное с тобой после того как видел этот амулет случалось? Впрочем… – Демон посмотрела на Шер. – Уже вижу, что случалось.

– Шер молчи. – Никоне остановила змею, уже открывшую рот. – Альф ты тоже. – Никке повернулась к Май. – Если серьезно, то да происходило.

– Что?

– После смерти от серебряного оружия тело не мёртвого должно рассыпаться пеплом. – Медленно сказал волк. – Но я жив, со мной ничего подобного не произошло, хотя должно было.

– Прелесть. – Тяжело вздохнула Май. – После окончания всей этой эпопеи сходи в светлый храм. Пусть хоть жрецы посмотрят, чьей энергии ты нахватался.

– А ты не можешь это посмотреть? – Поинтересовалась Зара, одновременно подозрительно глядя на Мака, вот уже минуту копающегося в сумке.

– Я всё могу. – Жрица усмехнулась. – Вот только для определения божественной силы нужны энергетические воплощения богов, проще говоря, их статуи.

– Май, а могут появиться новые светлые боги? – Поинтересовалась Лера, наклонив голову набок.

– Чисто теоретически да.

– А если вдруг энергия будет принадлежать молодому богу, которого раньше не было в пантеоне, и соответственно статуи его у вас нет, что вы делать будете.

– Каждый из младших богов имеет ориентацию на одну из основных стихий, в случае, описанном тобой, будет отклик на одну из стихий, мы пошлём зов, и бог, если захочет явится, и дальше уже разберёмся.

– А если не захочет.

– Тогда разберёмся через одну из верховных. – Май улыбнулась, демонстрируя клыки, Лера посчитала за лучшее замолчать.

В этот самый момент Мак вынырнул из сумки и повернулся к Заре. – Зара я к сожалению не знаю, переживём ли мы завтрашний день и поэтому хочу спросить. – Человек опустился перед девушкой на одно колено и раскрыл небольшую коробочку, которую судя по всему, и искал в сумке. На бархатной подушечке лежало серебряное кольцо, с рубином в центре. – Согласна ли ты стать моей женой?

Установилась тишина. Зара несколько секунд просто сидела и смотрела на кольцо не верящим взглядом, а потом опустилась рядом с Маком и крепко обняла человека.

– Люди влюбляются, женятся. – Прошептала Май. – Одна я уже двести лет никого найти не могу.

– А тебе кто-то нужен? – Так же тихо спросил Альф.

– Неа.

– Тогда чего?

– Просто так.

– Господа. – Идиллию нарушил голос Веси. – Я, конечно, очень извиняюсь, но я, кажется, нашёл ответ на вопрос, почему столь необычные артефакты оказались на прилавке.

– И почему же? – Май подалась вперёд.

– Смотрите. – Купец показал книгу в чёрном переплёте. – Это перечень самых известных артефактов мира, многие из которых были утеряны. Думаю, этот оригинал решил немного подзаработать и при помощи своей силы изготовил, вещи максимально похожие на легендарные артефакты.

– Печально, что у столь интересной истории, столь простая разгадка. – Вздохнула Май. – Но зато никаких дополнительных проблем не предвидится. Предлагаю всем расползаться по комнатам. Завтра у нас трудный день. – Жрица развернулась к Анастасии. – Тебе надо во дворец или можешь здесь остаться?

– Надо во дворец. – Королева отреагировала с полной невозмутимостью.

– Давай телепортирую. – Май взяла руку девушки, и они обе растворились в портале, из которого напоследок донеслось. – Спать идите.



Глава двадцать первая.

На улице было ещё совсем темно, когда Май разбудила друзей. – Ребят, пора. – Серьёзно сказала девушка, когда все проснулись. – Как раз успеем к началу ритуала.

– Пора значит пора. – Альф поправил меч и проверил наличие всех метательных ножей.

– Май. – Зара потянула демонессу за крыло. – На возьми, может пригодиться.

– Что это? – Удивилась жрица, принимая маленький флакончик.

– Остатки того зелья с помощью которого Альф превратил дракона в ледяную статую. – Кошка пожала плечами. – Ты говорила, что эта тварь огненная, ну я и подумала, может фокус пройдёт и во второй раз.

– Спасибо. – Демон улыбнулась. – Сомневаюсь, что это сможет убить тварь, но никакими возможностями пренебрегать нельзя.

– Мы готовы. – За всех сказал Мак.

Герои уже действительно надели доспехи и провели полную ревизию оружия, выглядела вся компания довольно внушительно. На Маке был чешуйчатый доспех, а за спиной висел двуручный меч уже одним своим видом внушавший невольное уважение. Шер надела привычную кольчугу, поверх которой была накинута куртка лучницы, на голову змейка надела обруч, не дающий волосам падать на лицо, лук был закинут за спину, там же находился полный колчан, на поясе у девушки висел кинжал. На Никоне был женский вариант чешуи и двуручник лишь немного уступавший в размерах оружию Мака, где находятся любимые никке метательные звёздочки, было непонятно, но, несомненно, было, что в случае необходимости они тут же окажутся в руках у Ник. Альф был без кольчуги. Природная ловкость и хорошая регенерация волков позволяли ему это, оружия у волка было немного мечи на поясе и десяток метательных ножей в специальных кармашках. Зара тоже была без доспеха, правда для этого Альфу пришлось почти час убеждать девушку в том, что теперь она не умрет, даже если ей вырезать сердце56, а броня будет замедлять её. Но, несмотря на то, что девушка поверила старшему другу, было видно, что её очень неуютно, кошка поминутно хваталась за рукоять меча или за сумку с зельями. Вот кто ни капельки не волновался так это близняшки. Юные некромантки были радостно возбуждены и абсолютно уверены в своих силах, предпочтение они отдали своим походным костюмам и длинным кинжалам, которые очень походили на ритуальные. Наиболее полный комплект вооружения был у Май. Оружия на девушке было примерно как в казарме небольшого городка. Парные демонические мечи, метательныё звёзды, метательные ножи, пара стреломётов, это если не учитывать украшения, которых на девушке было очень много и каждое из которых было оружием. Выглядела Май как классический демон, собравшийся с кем-то посражаться57.

– Восхитительно выглядим. – Озвучила демон внешний вид друзей. – Главное, что бы никто не умер от восторга при виде нашей компании. – Ещё раз окинула всех скептическим взглядом. – Ну, или от смеха.

– Не издевайся. – Усмехнулась Никоне. – Мы по большому счёту наёмники. И уж точно мы не рыцари в сияющих доспехах.

– При виде рыцарей я бы точно умерла то смеха. – Фыркнула Май. – А насчёт вас ещё подумаю.

– Мы, кажется, куда-то собирались. – Вклинился Мак. – Пойдём или нет?

– Пойдём. – Жрица снова усмехнулась. – Да помогут нам светлые боги, господа.

На улице ещё не рассвело, но тьма уже сменилась предрассветными сумерками, по мостовым и стенам домов крался туман, тонкий и невесомый как паучьи нити. Стоило героям покинуть гостиницу, как тишина и туман обняли их пушистыми лапами.

– Хоть за руки держись, чтоб не потеряться. – Проворчала Май.

– У тебя сегодня плохое настроение. – С лёгкой усмешкой в голосе сказал Альф. – С чего это?

– Просто так. – Холодно и резко сказала жрица и замолчала. Больше никто не проронил ни слова.

Площадь у фонтана светлых богов оказалась абсолютно свободна от тумана и заполнена народом. В самом центре рядом с прекрасным, никогда не умолкающим фонтаном сейчас стоял грубый, наспех сколоченный помост. Его охраняли десяток стражей, и пятеро инквизиторов.

– Проходим по одному господа. Так меньше внимания привлечём. – Спокойно начала инструктаж Никоне. – В первые ряды не лезем, очень уж у нас колоритный внешний вид, но встаём так, чтоб вырваться из толпы одним рывком. Идём в темпе, но осторожно, людей не расталкиваем, а осторожно отодвигаем, стараемся не наступать никому на ноги. Я первая. – И никке легко, несмотря на броню, скрылась в толпе. Остальные последовали за ней со всеми правилами предосторожности.

На помост тем временем вывели осуждённого и палач (вероятнее всего тоже инквизиторский) проделал свою работу. И инквизитор начал читать текст напоминавший молитву-прощание. Но это было нечто совсем другое, в тексте молитвы постоянно появлялись слова, которых там не было, но которые зато были в ритуале вызова. Инквизитор дочитал последнюю строчку, на площади ещё стояла тишина, вот-вот человеческая масса должна была зашевелиться, чтобы покинуть сырую и холодную площадь и разойтись по тёплым домам и тавернам. Первые жители уже начали покидать неуютное сейчас место, и в этот момент раздался рёв. Помост разлетелся ошмётками полу сожжённых досок, а на его месте появилась тварь. Росту в существе было метра три, гладкая чешуя переливалась всеми оттенками алого, очень странно смотрелись на громадной морде бусинки глаз, которые были даже меньше человеческих. Тварь постояла несколько секунд, глядя на людей, от ужаса впавших в ступор, а потом снова заревела. Кто-то в толпе закричал от страха, вся людская масса подалась назад, ещё секунда и неизбежно началась бы давка, но тут в ситуацию вмешались наёмники Веси. Они вывернулись из толпы и сразу вступили в бой со стражами, стрела с белым оперением выскользнула из толпы и попала точно в горло верховному инквизитору. Тварь, оставшись без направляющей руки, начала действовать по своему усмотрению и со всей силы ударила по фонтану богинь. Случайно или нет, но удар пришёлся точно в фигурку Амирадэль, кулак существа не долетел до каменной богини, каких-то жалких пару сантиметров, а потом полыхнула белая вспышка, и тварь, чешуя которой оказалась, сожжена аж до локтя с воем отлетела назад. В этот момент Май, наконец, удалось вырваться из толпы, и демон взмыла вверх, выстрелила два болта в руку твари, а потом ещё два. Существо с рёвом вскочило, но оно уже было обречено, оставалось только продержаться до того момента как яд убьёт его.

Предсказания Май насчёт портала и того, что из него кто-нибудь полезет, оправдались на все сто процентов. Из-под обломков помоста стали выпрыгивать существа похожие на ежей переростков. Поодиночке они может и не представляли угрозы, но, когда оказалось, что на каждого из героев их приходится по десятку, появился повод задуматься. Думать впрочем, времени не было. Существа атаковали, набросившись на героев всем скопом, но те всё же успели сориентироваться и разбились на пары, встав спина к спине. Мак со своим тяжёлым оружием и крепким доспехом, прикрывал Шер, давая ей возможность пользоваться луком. Вместе оказались Альф и Зара. Несмотря на то, что естественная регенерация у Зары была выше, чем у Альфа, волк всё же прикрывал девушку, понимая, что она ещё не совсем освоилась с новыми способностями. Никоне взяла на себя защиту близняшек и у этой тройки дела сразу пошли лучше всего. Сёстрам удалось создать цепные молнии, выбившие сразу половину их противников, но дальше всё перестало получаться так хорошо. К огню существа были неуязвимы, от заклинаний земли они легко уворачивались, вода испарялась от жара их шкур, заклинания света и тени были девочкам не под силу, а создавать молнии они не рисковали, боясь остаться без магии.

– Девушки делайте что-нибудь. – Никоне перерубила существо на две половинки и искоса взглянула на сестёр.

– Да, прости, Ника. – Лена вновь создала в руках молнию и кинула ею в мелкую тварь. Та завизжала и осыпалась на мостовую очередной горкой пепла.

– Мостовую после сегодня подметать придется. – Рядом с Никоне и девочками появились Альф и Зара, а ещё через пол минуты Мак и Шер. – Ибо процесс убиения тварюшек идёт полным ходом. – Альф усмехнулся и бросил метательный нож, кажется последний.

– Они не одиноки. – Печально вздохнула Шер и кивнула на инквизиторов, которые завершали, какие-то приготовления.

– Нам лучше разбежаться или наоборот? – Задумчиво спросил Мак.

– Собраться как можно теснее. – Резко ответила Лена. – Есть у нас с сестрой один щит, но предупреждаю сразу это мощное ментальное оружие.

– Переживём. – Сухо ответила Никоне. – А вот удар того, что инквизиция подготовила вряд ли. Используй щит.

Раньше Май приходилось драться с различными по силе существами. Были среди них и такие, от одного упоминания, которых нынешние маги пытались закопаться в землю. Сражений было много, но судя по ощущениям, она ещё никогда так не уставала. Схватка с трёх метровой тварью, постоянно машущей вокруг себя кулаками и периодически выпускающей ненаправленные струи огня это испытание для крыльев. И если честно, то конечности его выдерживали с трудом. Май отвела очередную струю огня в сторону, решив не уворачиваться, и тут же поплатилась за это. Огромная лапа схватила девушку и сжала так, что косточки в крыльях жалобно захрустели. Жрица закричала от боли и на какой-то момент потеряла ориентацию в пространстве. К реальности её вернули вспышка света перед глазами и жуткий рёв твари, существо разжало руку и воя стало сбивать с морды белый огонь. Полетать на сломанных крыльях не получится, но Май не зря считалась одним из лучших магов мира. Воздушный щит под ноги, оттолкнуться и прыгнуть, всё равно он не продержится больше секунды. Прыгнуть на спину твари, не обращая внимания на то, что огонь обжигает даже сквозь сапоги, добраться до головы и не медля не секунды вонзить оба меча в самую уязвимую точку основание шеи. Один короткий взгляд на площадь, на большее нет времени, увидеть, шит близняшек и тут же понять, что, несмотря на всю его силу, удара он не выдержит, направить туда мощный поток силы и прыгнуть в другую сторону, как можно дальше от демона и в полёте из последних сил телепортироваться на землю ещё успев крикнуть Анастасии, которая и спасла Май, что бы она убиралась как можно дальше.

Страшный взрыв произошёл одновременно с ярчайшей вспышкой света, волна силы прошлась по площади, к счастью уже опустевшей, и споткнулась о стены домов, на некоторое время всё вокруг заволокло пылевым облаком. Когда оно рассеялось все, кто находился на площади в момент взрыва, оказались лежащими на земле. Первой пришла в себя Май, за очень долгую жизнь жрица не раз попадала в подобные ситуации. Встав, демоница двинулась к друзьям, на ходу шипя от боли в переломанных крыльях. Герои уже начали потихоньку шевелиться, первым из общей кучи вполне ожидаемо выполз Альф, что интересно в волчьем облике.

– Это когда ты облик сменить успел? – Май чуть усмехнулась, несмотря на боль.

– Не поверишь, но я его не менял. – Вздохнул оборотень, возвращаясь к человеческому виду. – Видимо организм сам выбрал, в каком облике ему лучше переждать опасность.

– Я тоже хочу второй облик. – Устало вздохнула Анастасия. – Желательно ёжика. Забиться в нору и спать.

– Что с вами, ваше величество? – В голосе Мака, который уже встал и теперь помогал подняться Заре, слышалась искренняя заинтересованность.

– Я сегодня вместо богов. – С явной иронией сказала королева, разглядывая поднимающихся героев. – Всем нужна. С полуночи уже успела арестовать магистра, он, кстати, сопротивлялся, поучаствовать в наложение всевозможных магических печатей на казармы стражей в столице, смотаться в десяток мелких городов с той же целью и прибежать сюда, что бы увидеть, как убивают Май. – Девушка осуждающе посмотрела на демона. – Вот от тебя я точно ошибок не ожидала.

– Что поделаешь. – Жрица пожала плечами. – К несчастью никто не застрахован от ошибок. Спасибо тебе. – Благодарный кивок. – Интересно близняшки сейчас способны воссоздать заклинание лечения? А где они кстати?

Только сейчас герои заметили, что Лена и Лера так и не подошли к компании. Искать их впрочем, не потребовалось. Девочки лежали на земле метрах в двух от места, где был щит, раньше каштановые волосы сестёр теперь были абсолютно седыми. Обе девочки не дышали.

– Две дуры ненормальные. – Прошипела Май и опустилась на землю радом с сёстрами. Продолжая шипеть ругательства, только уже на родном языке, жрица сложила ладони девочек и медленно и очень тихо произнесла. – Силой старшей жрицы и жизнью своей я прошу Леди вернуть миру две дорогие мне души.

Первый лучик солнца выглянул из-за горизонта, скользнул по мёртвым лицам девочек и в следующую секунду они одновременно вздохнули.

– Всё они жить будут. Мы победили. Ура. Начинается новая жизнь. – Устало произнесла Май. – Потом взглянула на королеву. – Насть, вылечи мне, пожалуйста, крылья или отруби их к тёмным. Они же теперь месяц болеть будут, а мне ещё этих двух в академию сдавать и возвращать Маку и Весе друга.

Из-за горизонта вынырнули ещё несколько лучиков и осветили устало смеющихся героев. Начиналось первое утро новой эпохи Иррэна.



Глава двадцать вторая. (После описанных событий прошло два года.)

Зеркало отражало личико очень красивой и крайне взволнованной девушки, которая ждала, пока закончат её причёску.

– Шер я тебя умоляю, посиди спокойно. – Сказала Зара, которая старательно закручивала локоны в сложную причёску. – Что ты как на иголках.

– У меня сегодня свадьба. – Изумлённо обвиняющим тоном произнесла змея.

– Ну и что? У меня тоже была свадьба, но я не дёргалась весь день до неё.

– Ну да, ну да, конечно? – Шер ехидно улыбнулась и тут же вновь занервничала. – Зар, а вдруг он передумает.

Кошка закатила глаза к потолку. – Ну, вот с чего бы это? Вы два года этой свадьбы ждали. С чего передумывать?

– Я не знаю, но вдруг.

– Не вдруг. – Отрубила девушка. – А если вдруг и передумает, то Мак возьмёт его за шкирку и вытрясет всю дурь. – Девушки рассмеялись.

Звонкий стук в дверь привлёк внимание обеих девушек. – Тук-тук, можно к вам? – На пороге появилась улыбающаяся Никоне.

– Можно, конечно! Заходи! – Шер попыталась вскочить со стула, и Заре удалось удержать её только благодаря феноменальной ловкости.

– Куда?!! – Возмущённо закричала оборотень. – Хочешь ещё часик посидеть, пока тебе будут причёску восстанавливать?

– Прости, Зара. – Змея смутилась, но ненадолго. Глаза девушки обратились на Никоне. – Ника, как я по тебе соскучилась. Ты даже не представляешь.

– Представляю. – Никке рассмеялась. – Я по тебе тоже скучала. Как у тебя с управлением государством?

– Кошмар. – Девушка отмахнулась с тяжёлым вздохом. – Такое ощущение, что сестра на этой земле вообще не жила. Почти год ушёл на то, что бы донести до обнаглевших приспешников дядюшки, что теперь у них есть королева. Хорошо хоть Альф помогал, а то я не знаю, как бы справилась. За два года сорок покушений на мою драгоценную особу.

Никоне изумлённо приподняла брови. – Ничего себе. А как твои беспокойные подданные восприняли мысль о том, что королём у них будет волк?

– Ну, они попытались организовать государственный переворот и устроить у нас республику. – Шер стала выводить носочком туфельки некие символы. – Но у них всё как то угасло, когда все государства, кроме вампиров пообещали, что новоявленная республика не просуществует и дня. Те, кто за идею боролись сами сдаваться пришли, а тех, кто сбежать решил, Настя и Май переловили на своих границах и передали мне.

– Прелесть. – К чему относился комментарий Зары, к рассказу или к завершённой причёске, было не понятно. – Остались украшения.

– У нас не принято надевать украшения на свадьбу. – Сказала Шер, поднимаясь.

– Ты красавица. – Восторженно вздохнула Никоне.

– Спасибо. – Девушка мило покраснела. – Зара хотела тут переодеться, тебе надо?

Ник загадочно улыбнулась и сбросила плащ, который был на ней.

– Ах. – Дружно выдохнули змея и кошка.

– Нравится? – Никке была довольна произведённым эффектом. – За мной всё же признали мой титул леди, и я теперь могу носить парадное облачение и говорить от лица всех никке.

– Значит, Май была права? – Задумчива сказала Шер. – Про то, что титул не слишком от королевского отличается.

– Май всегда права. – Немного недовольно вздохнула Ника. – Зара переодевайся давай. Шер уже наверняка ждут.

Шер действительно ждали, в дворцовом храме светлых богов. Альф вежливо поклонился Никоне и Заре и, взяв невесту под руку пошёл к статуе Леди. Жрица стояла перед ней, чуть наклонив голову, но, когда эйри подошли, девушка подняла головку и откинула капюшон. – Ну, неужели вы всерьёз думали, что я позволю кому-то ещё провести вашу свадьбу? – С ехидцей в голосе спросила Май. – Уж ты, Альф, должен был догадаться.

– Я думал об этом. – Честно ответил князь. – Но у тебя вроде были срочные дела.

– Для срочных дел у меня есть помощники. – С улыбкой сказала демоница. – Я не могу пропустить свадьбу своих друзей. – В глазах девушки, что-то сверкнуло, и Альф смутился.

– Мы же договорились не поднимать эту тему.

– Это я так, дурачусь. Начнем, пожалуй. – Лицо жрицы вдруг разом стало строгим и торжественным. – Леди Шелериан ди Рине, корлева полу-змей, подтверждаете ли вы что выходите замуж добровольно и готовы нести со своим супругом все радости и все тяготы жизни?

– Да. – Тихо ответила Шер.

– Лорд Альф эр Риэн, князь волков оборотней, подтверждаете ли вы что женитесь добровольно и готовы нести со своей супругой все радости и тяготы жизни?

– Подтверждаю. – Твёрдо и спокойно сказал волк.

Жрица протянула тонкие ладошки и Шер и Альф вложили в них руки. Золотатая лента обвила запястья волка и змеи и испарилась, оставив на запястьях довольно серьёзные порезы. Ритуал этого не предусматривал, но Май этот факт совершенно не смутил, демоница плотно сжала запястья пары, а когда отпустила, на них не было и следа ран.

– Альф, не изображай соляной столбик. – Как можно тише прошипела жрица. – Поцелуй жену.

Поцелуй вышел долгим. Май даже успела скинуть жреческую мантию, оставшись в наряде королевы и отойти к остальным гостям.

Коронация получилась немного смазанной ни волки, ни змеи явно не хотели видеть во главе государства одного из пусть и бывших, но врагов. Но ни те, ни другие не хотели вызвать гнев королей, и церемония всё же была проведена. Но официальная часть ещё не закончилась. Теперь по давней традиции каждый из гостей должен был сделать подарок молодожёнам.

Первыми по традиции свои подарки вручили важные лица обоих государств и члены делегаций, приехавшие специально для этого. Их подарки Шер и Альф принимали с вежливыми благодарностями и сразу передавали слугам, относившим их в особую комнату, распакованы эти подарки будут значительно позже. Когда официальная часть, наконец, завершилась, и все гости направились в обеденный зал, Альф успел перехватить друзей.

– Предлагаю пройти в малую гостиную. – Предложил волк, прижимая к себе свою теперь уже жену. – Гости отлично отметят нашу свадьбу и без нас, можете не сомневаться.

– Да кто же сомневается. – Никоне крепко обняла Альфа. – Я соскучилась, князь.

– Я тоже, Ник. – Волк обнял подругу в ответ.

– Господа. – Знакомый голос никак не вязался с официальным тоном. – Мы посчитали, что имеем право вручить вам подарки не во время официальной церемонии.

– Настя? – Герои дружно обернулись и столкнулись с целой делегацией. Здесь была и сама Анастасия и принц эльфов, недавно ставший её мужем (один из тех немногих браков, что задумывался как династический, а превратился в настоящую любовь), и Веся с сыновьями и женой и, что самое главное, значительно выросшие близняшки, одетые в праздничные мантии учениц магической школы.

– Девочки. – Восторженно воскликнула Никоне.

– Ника. – Ответный визг и на героев набросилось два маленьких ураганчика.

Когда девочки обнялись с героями, и всеобщие восторги немного поутихли, Альфу всё же удалось провести друзей в малую залу. Там уже всё было подготовлено для их встречи. На столе стояли вино и закуски, а для тех, кто алкоголь не употреблял, был приготовлен сок.

– Прошу всех присаживаться. – Решила выступить в роли гостеприимной хозяйки Шер. Всё же это был её дворец, хотя Альф уже ориентировался тут не хуже неё.

Когда все расселись и выпили за молодую семью, поднялась Анастасия. – Альф, Шер, нельзя сказать, что я вас очень хорошо знаю, но за то время, что мы знакомы вы успели стать мне настоящими друзьями. Этот подарок на вашу свадьбу от меня и от всего королевства людей. – Девушка вытянула из воздуха свиток и протянула его молодожёнам. Шер приняла свиток из рук подруги, не торопясь развернула его и сдавленно ахнула, зелёные глаза Альфа расширились от изумления.

– Ты уверена? – Наконец смог выговорить волк. – Ты отдаёшь нам Серые Горы и единственный торговый тракт через них просто так? В качестве подарка?

– Да. – Королева людей улыбнулась. – Я подумала, что это неправильно, что ваши два государства не имеют общих границ и из-за этого не могут быть объединены. Мне показалось, что это не правильно. – Анастасия сделала паузу и с улыбкой добавила. – Да и то, что Серые Горы нынче безопасны исключительно ваша заслуга.

Король и королева приняли свиток молча, вряд ли нашлись бы слова способные выразить ту благодарность, которую они испытывали.

– Присоединяюсь к словам супруги. – Принц эльфов со сложно произносимым, как и у всех эльфов, именем – Алиэстарель, встал с кресла. – И хочу вручить вам подарок менее ценный, чем подарок Насти, но надеюсь не бесполезный. – Эльф вытащил и протянул Шер и Альфу два изящных браслета. Что это объяснять не требовалось сердечные браслеты, связывающие мужа и жену невидимыми узами.

– Али. – Шер замерла, разглядывая подарок. – Я даже не знаю, что сказать.

– А ты ничего не говори. – Подмигнул эльф. – Я имею право вручить своим друзьям такой подарок.

Остальные подарки были ничуть не менее удивительными и дорогими. Зара и мак вручили платье Шер и оружие Альфу, судя по довольной мордочке кошки вещи, были не только дорогими и хорошо сработанными, но и несли в себе часть алхимического мастерства Зары. Семья Веси сделала очень интересный подарок, подарив… ложу в королевском театре. Никоне преподнесла роскошные плащи с привычными для никке заклинаниями невидимости и другими приятными магическими сюрпризами. Близняшки подарили магический шар, через который можно было увидеть практически всё что угодно. Глядя на счастливых девочек, было не трудно догадаться, кто делал шарик. Последней свой подарок вручала Май. Демон подошла и протянула ладонь, на которой лежала крохотная статуэтка, изображающая волка и змею, в основании посверкивала крохотная искорка. На минуту дара речи лишились абсолютно все, потом Анастасия всё же смогла выдохнуть. – Да уж, Май, твой подарок явно превзошёл мой.

– Чем богаты. – Хитро улыбнулась жрица.

– Это же застывшее благословение. – Прошептал Али. – Один из величайших даров.

Май скромно пожала плечами и вложила статуэтку в руку Альфа. – Предлагаю ещё раз впить за молодых и за их друзей.

Предложение было поддержано единогласно.

Минут через десять в залу заглянул дворецкий и сообщил, что гости желают видеть короля и королеву.

– Пора идти. – Альф поднялся, пропустил друзей и поймал Май в дверях. – Май, что значили те ленты в храме?

Девушка сразу поняла, о чём её спрашивают, и ответила абсолютно серьёзно. – Знак богини. Теперь вы с Шер проживёте практически одинаковую по длине жизнь, и ей не придётся жить вдовой много лет. – Демон посмотрела на друга зеркалами своих глаз и покинула комнату. Альф удалился следом за ней.



Эпилог (после событий последней главы прошло пять лет).

– Ты сегодня очень грустная, Ник. Что случилось? – Поинтересовалась Май у подруги. Обе девушки сидели на террасе дворца демонов и любовались роскошными видами.

– Ничего. – Никоне покачала головой и пригубила прекрасного вина. – Просто я смотрю на всех, и мне становится чуть завидно от их счастья. Шер ждёт ребёнка, у Зары и Мака уже давно сорванец растёт, Настиной наследнице скоро три исполнится, даже девочки и те замуж выходят.

– Не завидуй. – Май хмыкнула. – Плохое чувство и несвойственное тебе. С чего вдруг завидовать стала?

– Просто сегодня день рождения Этерина. Я скучаю.

Май поперхнулась вином и отвесила подруге лёгкий подзатыльник. – Ты чего мне не сказала, а? – Мрачно вопросила девушка. – И сколько молчать собиралась?

– Зачем говорить? – Девушка удивилась.

– Так, а ну пошли. – Май вскочила, схватила Никоне, и в следующую секунду они оказались у белоснежного алтаря. – Белый алтарь. – Хмуро пояснила жрица. – В день рождения твоего любимого можно попросить Леди вернуть душу. Вы так помогли миру, что думаю, она не откажет. – Взглянула на робеющую никке и прикрикнула. – Проси.

Ника подошла к алтарю и положила на него дрожащие ладони. Надеясь и не надеясь одновременно, она зашептала. – Леди прошу вас светом солнца верните мне того кто дороже жизни.

По долине разнёсся хрустальный смех, воздух над алтарём дрогнул и стал скручиваться в сферу. С каждой секундой та становилась всё плотнее и плотнее из неё начали бить лучи света, и вдруг она вспыхнула, ослепив обеих девушек. Когда Май и Никоне смогли открыть глаза сферы не было, а на алтаре сидел темноволосый мужчина, в мантии мага.

– Тер? – Полувопросительно прошептала Никоне.

Мужчина взглянул на неё. – Ника? – И в следующую секунду его силуэт будто размазался в воздухе и он, оказавшись рядом с Никоне обнял девушку. – Ника, как? Что произошло?

– Это долгая история. – Прошептала девушка и попыталась найти глазами Май, но демон уже исчезла.

Крылья уносили её в небо, и она улыбалась. Жрица не сомневалась, что влюблённые найдут способ уехать от Белого Алтаря, а вот она там бы точно была лишней. – У всех любовь счастливая. А у меня? – Спросила Май у неба и тут же ответила смеясь. – А мне и так хорошо. – Девушка летела домой.



Оглавление

  • Пролог
  • Первая глава
  • Вторая глава
  • Глава третья: Принцесса полу-змей. (Рассказано Шелирианн ди Рине.)
  • Глава четвёртая
  • Глава пятая: Двойная жизнь. (Рассказано князем оборотней.)
  • Глава шестая.
  • Глава седьмая.
  • Глава восьмая: Герои (рассказано леди Никоне).
  • Глава девятая.
  • Глава десятая.
  • Глава одиннадцатая.
  • Глава двенадцатая.
  • Глава тринадцатая.
  • Глава четырнадцатая.
  • Глава пятнадцатая: родовое проклятье (рассказано Зарой).
  • Глава шестнадцатая.
  • Глава семнадцатая: Картины Судьбы (Рассказано Маком).
  • Глава восемнадцатая.
  • Глава девятнадцатая.
  • Глава двадцатая.
  • Глава двадцать первая.
  • Глава двадцать вторая. (После описанных событий прошло два года.)
  • Эпилог (после событий последней главы прошло пять лет).
  • X