Яна Оливер - Ретро демонология

Ретро демонология [Retro Demonology ru] 301K, 20 с. (пер. Любительский (сетевой) перевод, ...) (Ловцы демонов-0.5)   (скачать) - Яна Оливер

Яна Оливер
Ретро Демонология


Собственные демоны

Зарисовка из жизни Денвера Бека

за три года до первой книги серии

Август 2015-го

Атланта, Джорджия


Денвер Бек понимал: стоит проявить себя в этом деле или же объявить об уходе. Каждый ученик у ловца демонов сталкивался с этим испытанием: первой ловлей Тройбана. Если преуспеет, то сделает еще один шаг на пути к подмастерью. Если нет, то подтвердит правоту многих людей: он не более чем отброс общества.

Последние несколько месяцев он под бдительным оком мастера изучал все тонкости ремесла. По правде, Пол Блэкторн более смахивал на отца, чем на учителя, в роли которого встретил Бека в классе по истории. Бек всегда уважал этого мужчину, добродушного вдовца чуть за сорок. Их дружба продолжилась даже после увольнения Пола, ставшего ловцом. Теперь ему выпал шанс показать, насколько он хорош.

Хотя демоны были распространены в Атланте повсюду, больше всего им нравилось собираться в районе Файв-Пойнт к югу от центра. Ловцы, кучка несовместимых мужчин из разных слоев общества, прозвали его Логовом демонов. Лучшее место, чтобы отыскать одного из самых свирепых люциферовых отродий, Гастродемона. Тройбаны, как их называли ловцы, были заядлыми машинами для убийств.

Его и Пола пригласили выловить такое вот чудовище. Когда они спустились на первом из трех эскалаторов, пройдя вглубь станции Пичтри, Бек поправил ремень своего тяжелого рюкзака, врезавшегося в плечо. Он был забит обычными ловецкими припасами: двухфутовая стальная труба, упаковка куриных потрошков, магические сферы и несколько бутылок Святой воды. Из-за жары потроха завоняли.

Снизу раздался типичный скрежет прибывающего на станцию поезда. Хоть город обанкротился, поезда продолжили работать, пусть и беспорядочно. Станция Пичтри располагалась на одной из главных линий в центре города.

Из-за августовской жары к спине прилипла рубашка. Бек провел рукой по коротко стриженным светлым волосам. С этой конкретной станцией у него была связана история, не очень приятная. В последний раз он пытался тут поймать Пиродемона со страстью к огню. Он опростоволосился, пришлось вызывать команду по зачистке опасных грузов (ХазМат). Он и Пол сильно отхватили от Гильдии ловцов за провал. Это чуть не стоило ему лицензии ученика.

Завалит снова, и его ученичество канет в историю.

«Зачем я на это пошел? Должно быть, с катушек слетел». К несчастью, двадцатилетний солдат не мог подыскать себе другое занятие, не нарушавшее закон и не связанное с жизнь на улице.

Ребенок с другого эскалатора издал боевой вопль. Бек инстинктивно пригнулся, сердце забилось быстрее, во рту пересохло. Сообразив, где источник шума, поднялся на ноги, чувствуя себя придурком.

Он только приехал домой с Ближнего востока после нескольких проведенных там месяцев. Повседневные звуки, игнорировавшиеся другими людьми, он фильтровал обостренным войной слухом. Бек поймал себя на том, что вглядывается в лица, выискивая неприятеля, людей, желающих выстрелить в спину или поджечь склад взрывчатки.

В Афганистане такая предосторожность спасла ему жизнь. Хотя война якобы завершалась, всегда находились желающие убить кучу американцев, особенно в форме. Как-то после обеда достаточно близко к нему разорвалась бомба с обочины.

Как бы он ни старался, Бек все еще был слишком взвинчен, чтобы снизить бдительность.

Наставник это заметил.

– Единственные противники тут – демоны, – мягко проговорил Пол. – Не надо так подскакивать.

– Ничего не могу с собой поделать. Уж какой есть.

– Привычка эта неплохая, Ден, – продолжил Пол. – Правда отвлекает от реальной угрозы. – Он дружески улыбнулся. – Не переживай, все наладится.

– Рад, что хоть один из нас так думает.

Гильдия классифицировала демонов согласно их смертоносности и общего интеллекта. Гастродемоны, к счастью, были не такими смышлеными, но компенсировали это чистой свирепостью. Тройбаны ростом около четырех футов, туши покрыты мехом, обычно черным. Молодые особи были толстыми, с одиночным рядом зубов снизу и сверху. Зрелые же отличались большим количеством зубов и повышенной агрессивностью.

Несмотря на то, что Пол не позволит этой громадине сожрать его, ничего не мешает ей распотрошить Бека, пока его напарник не запулит сферой со Святой водой.

– Демон прячется в тоннелях или на поезде, – заметил он учительским тоном. – Как нам его отыскать?

– Идти на вопли? – пошутил Бек.

– Иногда это не так-то просто.

И тут раздался крик.

– Проклятье! – выругался Бек и рысцой ринулся мимо пассажиров на эскалаторе. Достигнув платформы, они обнаружили скопление людей, пытавшихся убраться отсюда. Причина паники, Гастродемон, стояла в десяти ярдах от них. Небольшой, под шкурой перекатываются мышцы, два ряда кривых зубов. На каждой лапе по шесть когтей, глаза горят алым.

Он видел их раньше, но пойманных Полом. Теперь его черед.

– Одна из старых особей, – предупредил Пол. – Будет двигаться быстрее, чем мы привыкли. Отвлекай его от жителей, а я кину Святую воду.

У Бека дрогнули руки, когда он развязал рюкзак. Тело накрыл адреналин и ему пришлось заставить себя глубоко вдохнуть. Эта часть работы пугала его, но с другой стороны, в таком мире он и жил.

– Будь осторожен, ладно? – попросил Пол.

– Есть, сэр, – ответил Бек. Он быстро вынул трубу и служившие приманкой потроха. Пол уже держал наготове сферу со Святой водой, когда демон погонится за Беком, он кинет ее. Если сфера попадет демону в морду, тот потеряет сознание и на довольно долгий срок они будут в безопасности. План не из идеальных, но обычно срабатывал. Когда нет, то ловцы калечились... или гибли.

Не заинтересовавшись содержимым мусорного бака, демон проявил гастрономический интерес к пареньку-подростку. Ребенок деловито щелкал монстра на телефон, вне всяких сомнений, чтобы впечатлить друзей.

Ну и тормоз!

– Проваливай отсюда! – выкрикнул Бек, направляясь к ним.

Испуганный подросток оглянулся как олень в свете фар. Демон выбрал этот момент для начала атаки.

Бек набрал скорость в попытке преодолеть дистанцию за половину времени. Разбежавшись, швырнул мешок с потрохами влево от ребенка. Тройбан проигнорировал его, сосредоточившись на добыче покрупнее.

Криком привлекая внимание, Бек встал между ребенком и Тройбаном. Он пихнул мальчишку коленом по направлению к открытому вагону.

– Иди! – рявкнул он.

Пацан споткнулся, и, покатившись, ударился о пол, пальцами все еще вцепившись в телефон. Хотя горожане убрались с дороги, Бек не занял нужную позицию. Он собирался развернуться достаточно быстро, чтобы ускользнуть от демона, но в его руку уже вцепились распространяющие яд когти. Он вскрикнул от боли.

С ошеломляющим треском о вагон разбилась сфера Святой воды, во все стороны брызнули осколки и жидкость. Голова демона не пострадала.

К облегчению Бека, двери вагона закрылись и поезд отошел от станции.

«Хотя бы ребенок в безопасности».

Его побег отвлек демона на время, достаточное на оценку ситуации. По подбородку Тройбана стекала слюна. Он уставился на него огненно-алыми глазами. Бек вздрогнул от вида собственной крови и плоти на когтях твари.

Бек крепче сжал теплую на ощупь трубу.

– Лове-е-е-е-е-ц-ц-ц, – прошипел демон, бросаясь на Бека. Он запоздало махнул трубой. Тройбан перехватил ее когтистой лапой и потянул на себя. Прежде чем он понял, что произошло, возле глотки клацнули зубы, горячее дыхание обожгло, а нос забила вонь шерсти.

В плечо демону прилетела стеклянная сфера, но никакого эффекта не оказала. Бек выпустил трубу и отскочил в сторону. Демон, вместо того, чтобы отмести оружие прочь, швырнул его в Бека. Он закрылся рукой, труба ударила по кости, мимоходом задев голову. Нахлынула боль, от которой он чуть не свалился на колени. Сделает это – и он труп.

– С дороги! – Запаниковав, окликнул Пол.

После того, как Бек подчинился приказу, воздух рассекла еще одна воздушная сфера, но и она не попала. Он подхватил трубу, но демон уже накинулся на него. Они покатились по бетону, масса повлекла их с платформы в грязную дыру.

Он крепко приложился спиной, теряя драгоценные секунды на то, чтобы перевести дух. Выругался, оглядевшись по сторонам и не найдя рядом трубы. А еще он понял, что находится рядом с контактным рельсом, питающим поезда электричеством. Он мгновенно убрался оттуда.

Понятно, почему Пол не швырнул следующую сферу, раз Бек рядом с источником огромной энергии. Нет так уж и весело поджариться.

– Ден? – окликнул друг, выглядывая с края платформы. – Ты в порядке?

Бек кивнул и поднялся, ища демона. Тот стоял в пятнадцати футах от него, выпрямляясь на когтистых лапах. Он с удовлетворением отметил, что поранил его: на одной лапе был порез, откуда капала черная кровь.

Станцию заполнил низкий гул поезда, прибывшего по другую сторону платформы. Возросли шансы на то, что пострадает еще больше людей. Демон задрал морду и принюхался, почуяв свежую добычу.

Бек медленно попятился. Оружия при нем не было, а если побежать, тварь настигнет его и разорвет на части. Если последует на платформу, это усугубит ситуацию. Там у него много путей для побега, а также в процессе пострадает толпа народу. Несмотря на попытки полицейских увести любопытных, люди не двигались. Ведь такая драма разыгрывается.

«Надо удержать его здесь».

Бек направился левее, где на платформе стоял его товарищ.

– Вот подстава, Пол, – обратился он.

– Согласен. Не могу хорошенько прицелиться, пока ты тут.

– А если я залезу обратно, за мной пойдет демон прямиком к горожанам.

Пол обернулся к копам, прося освободить платформу. Они делали все, что было в их силах, но некоторые пассажиры отказывались уходить, снимая на телефоны красочные видео для Ютуба.

В голове Бека забрезжил план.

– Подай мою трубу и шар.

– Тут вода тебе не друг, – предупредил Пол.

– Знаю. – Демону тоже.

На помощь подоспели требуемые вещи совместно под тревожное ворчание его товарища. Бек прижал шар к груди и взмахнул трубой.

Демон сместил центр тяжести вперед – сигнал, что он вот-вот набросится.

– Погр-р-рызу косточки! – проревел он, набрасываясь.

Бек с силой ударил его в грудь, затем снова, тварь, подобравшись довольно близко, цапнула.

«Вот пекло».

Бек отступил, не имея подходящего шанса запустить шар.

«Идея не из лучших, после всего-то».

Когда поезд начал отъезжать от станции, Бек оглянулся через плечо. Вопрос времени, когда на этот путь прибудет следующий. У него получится использовать это в своих интересах.

Он взглянул на информационный щит, надеясь узнать расписание. На нем шла реклама концерта.

– Черт, – ругнулся он.

Демон запыхался и постоянно поглядывал на Пола и платформу. Вместо нападения взвешивал шансы на побег?

Самое время разозлить тварюгу. Попытается убить его и не сможет соображать.

– Эй, демон, как тебе? Ты у Люцифера лучший? – Он хмыкнул. – Неудивительно, что его несчастный зад выпнули из Рая.

Демон зарычал от упоминания имени хозяина. Им было ненавистно напоминание, что они всего лишь рабы в Аду.

– Ну давай, дубина. Сделай это. Или испугался маленького ловца?

Демон взревел, размахивая лапами в воздухе.

«Сейчас»!

Он махнул трубой над головой Тройбана. Тот присел, как и надеялся Бек. Он устремился вперед, целясь шаром прямо в морду. Шар треснул, брызгая Святой водой. Монстр с ревом опустился на колени, стараясь не потерять сознание.

Раздался гул, и Бек перевел взгляд на поезд, приблизившийся настолько, что он ощутил потоки воздуха от головы состава.

– Ден! Убирайся оттуда! – крикнул Пол.

Бек отчаянно прыгнул на платформу, коленями упершись о стенку, и попытался подтянуться. Воздух огласил гудок, за ним последовал визг тормозов. Машинист увидел, что пути заняты.

Его вытянули руки. Бек почувствовал, как в ботинок что-то вцепилось, чуть не стянув. Разразился высокий крик. На мгновение ему показалось, будто это он закричал. Послышался отвратительный хруст, за ним брызнул сноп искр.

По ощущениям, прошла вечность, прежде чем он как кит на вывалился брюхом на бетонную платформу.

Когда поезд остановился, Бек заставил себя перевести дыхание.

– Мои ноги... целы? – Он на собственной шкуре знал, что опасные травмы чувствовались не сразу.

Пол осмотрел его, встав на колени.

– Ты в порядке. Ничего не вижу. Где болит?

– Везде, – промямлил Бек, вздыхая. Это поезд сшиб ботинок. Затормозил слишком близко. Приложив немало усилий, он медленно приподнял голову. – А Тройбан?

– В прошлом, – ответил Пол между глубокими вдохами. Глаза у него были широко распахнуты. Его трясло. Это напугало Бека больше всего остального.– Господи, Ден, у тебя вся спина разодрана.

«Не мне рассказывай».

Бек прижался щекой к холодному бетону, в то время как все его раны закидывали мозг сообщениями «господибожемойкакбольно». Ну, хотя бы демона поезд превратил в суши, а не его.

Воздух медленно наполнялся смрадом жженого меха, вокруг раздавались возбужденные голоса и переговоры полицейских по рациям.

Ему всё-таки удалось сесть с помощью Пола, отчего спина запульсировала только сильнее в такт ране на голове. Он мрачно оценил состояние: от всплеска адреналина заныл живот, ладони и колени саднило, а огромное количество крови на джинсах и футболке явно не предвещало ничего хорошего.

– Прибыл пожарный расчет и ХазМат, – объявил полицейский.

«Вот черт. Только не снова».

Когда кто-то заикнулся о вони тлеющего демона, по интеркому раздалось объявление о приостановке работы линии север-юг. Некоторые запаниковали, особенно те, кто направлялся в аэропорт.

«И в этом повинен я». Все, чего он хотел, это чтобы Пол гордился им, но как часто случалось в его жизни, все полетело в тартарары. «Видимо, я должен отступить прямо сейчас».

Пол поднялся и показал подошедшему полицейскому лицензию.

– Я мастер-ловец Блэкторн со своим учеником. Нас вызвали поймать Тройбана.

– Мы такого не слышали, – хмуро отозвался мужчина. – Нам поступило сообщение о чокнутом, играющем в догонялки с демоном и сбрасывающем людей на пути.

Бек смолчал, позволив наставнику взять инициативу в свои руки. Слишком уж вспыльчив он был и открой он рот, дел бы не избежать. Если такое вообще возможно.

Несмотря на осторожный подход, Пол потратил пять минут на объяснения копам, что они не враги. Это не остановило «защищенную и спасенную» толпу от проверки собакой, принадлежащей группе по обезвреживанию, ловецких рюкзаков и их самих. Особой любви ловцы и полицейские друг к другу не испытывали.

Собака обнюхала Бека, чихнула и отступила. Со скулежом нырнула за ноги кинолога.

– Никогда не видел такой реакции, – заметил парень.

– Собаки сообразительны – боятся демонов, а мой напарник провонял им, – объяснил Пол.

Чувак из команды по обезвреживанию увёл собаку в другое место.

Во время происходящего струи маслянистого дыма заполняли станцию, останки поджарившегося Тройбана отравляли воздух и всех, кто приближался. Бек безрадостно наблюдал, как пожарные и парни из ХазМата пытались справиться с ситуацией. Он был готово поспорить, что в их руководствах на этот счет нет ни слова.

«Ну что за хрень»?

Пол помог ему дохромать до ближайшей скамьи и сел рядом, держа бутылку Святой воды.

– Просто сделай, – попросил Бек. Станет хуже, если не вылечить, токсины, проникшие в кровь, вызовут гниение.

Когда освященная жидкость попала на разодранную ногу, Бек проглотил ругательство, вспомнив, что они на публике. Затем обработали руку и спину. От жгучей агонии его чуть не стошнило.

– Пойдет, пока врач не подлатает, – объявил Пол, закинув пустую бутылку в сумку. – Мой бог, тебя сильно покорежило.

– Неважно, – голос у Бека был напряженный. – Мастер Харпер был прав – я законченный неудачник. Он добьется, чтобы мою задницу выбросили из Гильдии. Мне стоит избавить их от хлопот и уйти самому.

Пол переменился в лице.

– Что? Я думал, ты сильнее, Ден. Ты сам так говорил. Бредишь или демон отрезал тебе яйца?

Бек ошеломленно вскинул голову. Он ни разу не слышал, чтобы его друг так выражался.

– Ты ведешь себя, будто это ничего не значит. Родители ребенка будут судиться со мной и Гильдией. Вот это серьёзный пи...

– Это тебе не пикник, легко тут не бывает, но твое занятие важно. Ты спас пацану жизнь и считаешь, что оно того не стоило?

– Но я налажал.

– Мы все налажали. Такова жизнь. – Его напарник нахмурился. – И что ты решил? В игре ты или нет? Решай сейчас. Мне надо знать.

Бек представил, что скажут другие ловцы о его уходе. «Да, он свалил. Не хватило смелости. Не назвать одним из нас». Затем добавят: «Ему не хватило человечности на работу».

– Ден, ты с нами или нет? – твердо переспросил напарник.

Пол заслужил ответ.

Бек взвесил своё будущее и решил рискнуть.

– Я с вами, – буркнул он, так тихо, что засомневался, действительно ли произнес это вслух.

Пол облегченно выдохнул.

– Тогда скажи мне, что ты сделал не так?

– Всё.

– Нет, не всё. На следующей ловле Тройбана будь умнее, научись на этом... происшествии. Поэтому ответь. Что бы ты изменил.

«Позволить другому придурку попасться твари»?

Помня, что будут обидные комментарии, Бек шаг за шагом прошелся по событиям ловли.

– Мне следовало держать шар впереди, раз я собрался близко подобраться к демону.

Кивок.

– Что еще?

– Надо было освободить тебе поле боя. Я стоял на линии огня и ты не мог атаковать демона.

– Верно. И...?

Он взглянул на наставника.

– Есть что-то еще?

– Не носись наперегонки с поездом, – резким тоном ответил Пол. – Это сумасшествие, Ден.

– Да, но это спасло людей.

– Да, спасло. Необыкновенно храбрый поступок. Не уверен, что смогу повторить такое.

– Гильдия смотрит под другим углом.

– Они могут рассмотреть с точки зрения камер безопасности, – ответил Пол. – Что это спасло наши булки.

Об этом Бек не подумал. Все его деяния записаны.

– Чертовски рискованное предприятие, знаю.

– В этом смысл нашей жизни. Риск за риском.

«Может, это и спасёт наши задницы». Он отвернулся, глядя вдаль. Это касалось не только его. «Что они сделают с Полом? Не выгонят же из Гильдии из-за меня»?

Бек не осмелился задать вопрос. Он заметил, как в окружении полицейских к ним направился здоровенный мужчина. Комплекция полузащитника, темный костюм и голубой галстук. Вид у него был безобидный.

– Вы тот самый ловец, что закинул моего ребенка в поезд? – потребовал он ответа, сверля Бека взглядом. Голос у него оказался звучный и глубокий.

«Началось».

– Да, сэр, я. – Причин кипятиться нет.

– Иди сюда, сынок, – приказал он. У подростка, рисковавшего собой, развязался шнурок. Он дышал тяжело, словно только что прибежал. Парень уставился в пол, телефон словно прирос к руке.

– Что нужно сказать, Билли?

– Э... – Паренёк поднял глаза на Бека. – Спасибо. То, что вы сделали... потрясающе.

– Ты в порядке?

– Да, – ответил он с улыбкой. – Прибежал со станции Файв-Пойнт посмотреть, что происходит. Даже заснял на телефон.

– Не сомневаюсь. – Бек вздрогнул от попытки выпрямиться. – Просто пообещай мне держаться подальше от таких дел, ладно?

– Да, сэр. Не хочу снова оказаться поблизости.

Сэр? Бек нашел это забавным. Он старше мальчика лет на пять, а чувствовал себя как пятидесятилетний.

– Тогда всё путём, – пробормотал он. Для ребёнка уж точно.

– Сын позвонил и рассказал мне, что стряслось, – объяснил мужчина. – Вы спасли ему жизнь. Я не забуду.

– Это наша работа, – отозвался Бек.

Мужчина протянул Полу свою визитку.

– Дайте мне знать, если молодой человек будет в чём-нибудь нуждаться, хорошо?

– Непременно. Благодарю, мистер... Денниз.

Парень кивнул и отправился на выход с подростком на буксире.

Пол усмехнулся и опустил визитку в карман рубашки.

– Похоже, у тебя есть ангел-хранитель.

– С чего ты взял?

– Этот джентльмен работает на правительство. Омбудсмен. – На озадаченное выражение лица Бека добавил: – Такого человека необходимо держать в рукаве, если дела с Гильдией оборачиваются неприятностями.

– Серьезно? – Его друг кивнул. – Вот чёрт...

Поднялся он с помощью Пола. К смущению Бека, его шатало, голова кружилась, будто он залпом выпил шесть бутылок пива.

– И мне хотелось стать ловцом... зачем? – проворчал он.

– Как мне помнится, ты сказал, что это привлечёт цыпочек, – усмехаясь, напомнил Пол.

– Ве-е-е-ерно. Иллюстрирует мои тогдашние познания.

Едва они миновали турникет на верхний уровень, как им преградили дорогу.

Бек простонал. Он узнал этого человека, вроде его звали Джордж. Он был репортером местного телеканала, и именно он освещал последний крупный скандал.

– Эй, Бек. Что там случилось с тобой в метро? – с усмешкой спросил парень. – А я уж думал, рабочий день будет тянуться медленно. – Он воздел указательный палец вверх. Оператор позади него включил освещение и начал щелкать.

– Мы находимся на станции Пичтри, – начал корреспондент, – том самом месте, где случилось героическое спасение.

– Никакой я не герой, – проворчал Бек себе под нос.

Пол двинул ему локтем по ребрам, мол, не время скромничать.

– Мастер Блэкторн, можете поведать нам, что же сегодня произошло?

Возле него появился микрофон.

– Вне всяких сомнений, могу.

«Пол всегда прикроет. И чего мне уходить от этого старикана»?


* * *

Наконец-то вырвавшись на волю, он плюхнулся на скамью, пока Пол ходил заводить автомобиль. Он глотнул свежего воздуха, хотя от одежды всё еще несло горелым демоном. От температуры застучали зубы, несмотря на обработанные Святой водой раны. Скоро они перестанут его беспокоить, но прямо сейчас необходимо вытерпеть чертовы последствия.

«Меня хотя бы не размазало по путям».

Во время его размышлений о шансах сохранить работу, рядом с его окровавленными ботинками появились два маленькие ножки. Он поднял взгляд и увидел девочку лет четырех, пристально рассматривающую его. Он постарался выдавить улыбку, но болели даже губы.

– Привет, – бросил он тоненьким голосом.

– Привет, – отозвалась она. Большие карие глаза и каштановые волосы напомнили ему о дочери Пола. Этакая мини-Райли, хотя нос поменьше, а глаза вроде бы зеленые, а не карие.

Оглянувшись на мать в поисках поддержки, девочка протянула ему рожок мороженого.

– Я видела, как вы справились. Сочувствую вашему ранению, – шепеляво сказала она.

– Спасибо. Ты очень добра, – он взял подарок, надеясь, что ребенок не заметит кровь на его руках.

Она убежала к родителям, внезапно застеснявшись. Её отец показал большой палец, когда Бек повернулся, а затем они ушли. Девчушка держалась за их руки, оживлённо тараторя.

«Хоть кого-то я не отталкиваю».

Даже мороженое досталось ванильное. Он легонько лизнул его, холодная сливочная пенка растеклась по языку. Очень вкусно. Видимо, смущенные улыбки поднимают ему настроение.

Жизнь у него не такая уж и плохая. Он занимался любимой работой, пускай она и пыталась его убить. Если Гильдия изъявит благосклонность, просто чудо, если это случится, – в один день он станет подмастерьем, а затем и мастером, как Пол.

Определенно, это не конец карьеры.

Скорее всего, ее начало.



Ретро-демонология

Первая одиночная ловля Райли

за несколько недель до первой книги серии

Атланта

Январь 2018-го


Самодовольный ретро-номерок на входной двери должен был стать для Райли первым звоночком, но у ученика ловца демонов каждый день был безумным. Она дважды проверила ловецкий ордер, зажатый в левой руке. То самое место.

«Везет как всегда».

Ретро пользовалось благосклонностью в Атланте благодаря экономике, аналогией которой был фейерверк на последнем издыхании, да банкротству администрации города. К чему неблагополучное сегодня, когда можно жить в простое, более совершенное время? Даже если оно не лучше настоящего. Некоторые предпочитали 1980-е, некоторые 40-ые. Оставалось только гадать, какую эпоху выбрал этот клиент.

– Пожалуйста, только бы не пятидесятые, – проворчала Райли. Пару недель назад она со своим отцом-ловцом повстречала ретро-даму, форменно свихнувшуюся на 1955-ом. Она нацепила на себя розово-белое платье с цветами, белый накрахмаленный передник, каблуки и нитку жемчуга. На стене у нее висела фотография Дуайта Эйзенхауэра, а на кухне белые металлические шкафчики, а к ним вдобавок имелись хромированные стулья и линолеум. К тому моменту, когда они изловили бранящегося, писающегося и кусающегося демона из коллекции поваренных книг, она совсем с катушек слетела. Хотя урон ее первозданным шкафчикам был нанесен не сильный, мисс Пятидесятые вообразила, будто настал конец света. И все талдычила им... неоднократно.

После того случая отец Райли сказал:

– Временами я предпочитаю демонов клиентам.

Молча воздев глаза к небу, Райли постучала по обветренной двери. Нервно поправила джинсовку и отбросила длинные каштановые волосы за спину. Прежде за каждым ее шагом наблюдал отец, не позволяя делать глупостей. Сегодня папа не суфлировал ей, отчего она и тревожилась. Никакого особого отношения она не ждала, хоть ее отцом и был легендарный ловец демонов Пол Блэкторн.

Все честь по чести: мастер брал ученика на ловлю, пока не решал, что тот (в данном случае Райли) готов ловить демонов помельче самостоятельно. Она выполнит это задание, затем они перейдут к следующему уровню, и так до тех пор, пока она не осилит Пятака Геодемона. Но это минимум через полгода. Когда закончит обучение, сдаст экзамен на подмастерье. Ставки были высоки. Необходимо доказать атлантской гильдии, что она не какой-то там профан.

Скрипнула дверь и на нее воззрилась женщина. Лет сорок, пытается молодиться, блондинистое афро, чёрная футболка с надписью «Мир», бёдра обтягивают джинсы-клёш, на руке бисерные чётки. Что в данный момент тревожило, так это то, что глаза ее не фокусировались.

Вот дерьмо. Эта была из шестидесятых. Отец о таких предупреждал. Явилось новое действующее лицо – принадлежащее худому как шпала парню с длинными каштановыми волосами и банданой на лбу. Кустистая борода, футболка, отстаивающая свободную любовь и ветхие джинсы не оставляли сомнений: он застрял в конце 60-х. Оба в сандалиях без носков. В январе месяце.

– Мира, – произнесла женщина и сделала соответствующий жест. Парень сделал то же самое.

Очевидно, в этих переговорах Райли за взрослого.

– Я прибыла позаботиться о вашей... – она засомневалась. Отец учил ее не произносить слово на букву д публично, пока клиент не захочет признать, что у него завелся демон. Все равно что провозгласить свой домой чумной ямой. Потом его невозможно продать. – ... прибыла позаботиться о вашей проблеме.

Парочка уставилась на неё.

– Ну, знаете. Проблеме? – Никакой реакции. Слишком тонко. – Я ловец демонов.

– О, здорово, – сказала на это женщина и разулыбалась. Райли подобрала ей с учётом объёмной прически прозвище Подсолнышек, что-то типа того. – Человек из Гильдии сказал, что вам необходима эта бумажка.

Может, она о лицензии. Райли покопалась в сумке и извлекла лицензию ученика ловца, ламинированное свидетельство, разрешающее ей поймать нечисть. Некрупную. Такие любили красть драгоценности, портить книги, палить монтажные платы или пихать дохлых тараканов в стакан с вставными челюстями. Всякие безобидные проделки. Если у вас не зубные протезы или вы не библиотекарь.

Фотография на лицензии словно издевалась над ней. Когда ее делали, волосы у Райли были поразительной мешаниной прядей каштанового, черного и светлого цвета. Сейчас волосы были настоящего каштанового цвета по настоянию отца. – Люди судят по одежке, – сказал он. – Ты должна выглядеть профессионально. Синие волосы не вписываются.

Тускло-каштановые тоже.

– Всего семнадцать? – спросила Подсолнышек, поднимая светлые бровки.

– Да, но я уже отработала поимку Перваков, – ответила Райли, как научил папа, когда возникал вопрос по поводу возраста.

– Он сильно измотан, – объявил мистер Бандана. – Пересёк черту.

– Какую черту? – озадаченно переспросила Райли.

– Он пришёл за альбомами Джима, – парень с отвращением покачал головой. – Не круто.

– Мы пытались с ним договориться, вручить блокнотик, но он не хочет уходить, – рассказала женщина. – Поэтому мы дали ему прозвище Приятель.

«Не вникай. Просто сделай это».

Лицензию вернули, затем провели ее по дому, уставленному кричаще-оранжевыми и зелеными стульями, украшенному бисером, бисерными же занавесками и плакатом с Че Геварой. Фоном играла восточно-индийская музыка. Что хуже всего, дом пропитался запахом пачули. Райли чихнула. Дважды. Затем отыскала бумажный платочек.

«Просто поймай демона и вали отсюда. Затолкай одежду в стиралку и на несколько рядов простирай, чтобы та не воняла, будто ты живешь в буддистском монастыре».

Они вошли в комнату, выглядящую как святилище. Может, так оно и было. Стена целиком увешана плакатами какой-то группы. А в центре всего этого огромная фотография привлекательного парня с косматыми каштановыми волосами, одетого в кожаную куртку. В руке у него был микрофон. Подпись под фотографией гласила:

«Зажги мой огонь 1943-1971».

Все было уставлено рядами свечей, бросающих свет на стены, завешанные гобеленами.

«Вдруг это западня. Папа перетолковал с парочкой своих приятелей, чтобы промыли мне мозги. Да, похоже на розыгрыш».

Она подождала вопля «Попалась!» от этих хиппи. Его не последовало.

– Видите? – спросила Подсолнышек.

Райли увидела лишь серьезную одержимость Джимом Моррисоном и The Doors. Папа был их фанатом, но тут дела плохи.

– Уютная комната, – Райли выбрала наиболее безопасный ответ.

– Да не это, – уточнила Подсолнышек. – Видите?

Проследив за указательным пальцем женщины, Райли наконец разглядела демона на алтаре с фигуркой Джима.

– Можете его выцарапать? – Подсолнышек загремела бусинами.

– Да, могу.

У ловцов имелась рейтинговая шкала для демонов в связи с их уровнем опасности от Первака до Пятака. Это был Первак, Библиодемон. Может, он и невелик, но в хорошем настроении может крушить библиотеку как бензопила. А хорошее настроение было у него частенько.

По мере того, как Райли медленно продвигалась вперед, изучая демона, тот выдавал целый поток ругательств. Три дюйма ростом, заостренные уши и цвет мокко. Самое неприятное – два сияющих алым глаза угрожающе уставились на нее.

– Лове-е-е-е-е-е-ец, – прошипел он, затем снова выругался.

Помимо мерзопакостного характера, демонёнок вооружён острыми зубками и... Она вовремя отступила, уворачиваясь от потока зеленой мочи. Испортить джинсы не хотелось.

Эта разновидность ненавидела книги, но почему он тут, это не объясняло. Это же не библиотека и не книжный магазин, но что-то его сюда привлекло. На полу рядом с алтарем стояла стопка литературы Нью-Эйдж, но ничего такого, если вас не тянет почитать о компостировании, выравнивании чакр или пятипалых китайских драконах.

Пока она их разглядывала, бестия вытащила из-под задницы книгу и принялась выдирать страницы. Она мельком увидела корешок. Джон Мильтон.

– Эй, у вас проблемы, – Райли с облегчением ступила на знакомую почву. – У вас есть «Потерянный рай». Библиодемоны ненавидят Мильтона. То же самое с Данте, К.С. Льюисом и преимущественно священными писаниями. Они их постоянно преследуют.

– Так как нам избавиться от этого чувака? – поинтересовался Бандана.

Райли развернулась к парочке. Не могут же они быть такими постоянно?

– У меня есть тайное оружие, – она постаралась ответить уверенно. Хотя так себя не чувствовала.

«Вот бы папа был тут».

Послышался звук рвущейся страницы. На этот раз демонёнок смачно плюнул и запустил в нее снаряд. Он угодил ей по лбу.

Разозлившись на пакостника, она призадумалась. Тут дело первостатейной важности – ловец должен удерживать контроль над ловлей.

«Предупреждения. Их я еще не огласила». Полностью она их не помнила, посему извлекла «Непреднамеренные последствия и риски» из сумки и пробежалась по списку. Когда она принялась зачитывать потенциальные опасности, клиенты облепили ее.

– Они крадут души? Скверно, – произнес Бандана, указывая на возможную опасность. Большинство из них не распространялись на демона с алтаря.

– Расскажите о последствиях, – попросила женщина.

Райли добралась до конца списка и облегченно вздохнула, когда Подсолнышек со своими гремящими бусами подписала документ. Можно приступать к ловле. Она только успела открыть рот, чтобы предложить парочке скрыться, как Бандана сказал: – Мы где-нибудь поболтаемся, чтобы под ногами не путаться.

– Да-да, в духовке брауни стоят, – и испарились, прикрыв за собой дверь.

Райли облегченно вздохнула. Затем покосилась на своего противника. Тот в ответ оживился.

– Что ты забыл с этими людьми? Свихнулся что ли? – поинтересовалась она.

Демонёнок фыркнул. И выдрал еще страничку из Мильтона.

– Приступим.

Имелась у Библиодемонов такая слабость: книги. Вот почему они их ненавидели. Если ловец прочтёт ему правильный текст, то демон потеряет сознание и бери готовенького. По словам ее отца, скучная проза работает лучше романа с перчинкой. На это Райли не купилась и опробовала в деле «Греческую невесту-девственницу», не смотря на жуткие отцовские предупреждения. Результат получился не очень. Больше часа ушло на поимку демона, поскольку тот пронесся через залежи детективов в местном книжном.

Узнав домашку, Райли достала своё оружие: «Моби Дик». Она набрала побольше воздуха, открыла книгу на первой странице и приступила к чтению.

– Зовите меня Измаил. – Она продолжила литературную пытку закрученной прозой Мелвилла. – Это у меня проверенный способ развеять тоску и наладить кровообращение. – Будь у неё лишняя рука, она скрестила бы на ней пальцы.

Поток стонов.

– Я осыплю тебя милостями, дочь Блэкторна, – закричал он, корчась в агонии.

Райли продолжила читать. Милостями вымощена дорога в другое место. Окончательной расплатой будет приветственная лекция не кем-нибудь, а самим принцем Ада.

Пронзительный вопль боли, когда она дошла до «всякий раз, как в душе у меня воцаряется промозглый, дождливый сентябрь». Затем наступила тишина. Райли оторвалась от чтения и ухмыльнулась – враг был повержен.

– Победа за ловцом! – провозгласила она, потрясая кулаком. И услышала голос отца, будто он стоял рядом. – Не засчитывай победу, пока не изолируешь тварь. – Если демоненок очнется прежде, чем она отправит его в кружку-непроливайку, он подорвется и разнесет святилище Джима. Дел не обернешься.

В темпе вальса обшарив сумку, она отвинтила крышку с найденной непроливайки. Подняв обморочного демонёнка за ногу, осторожно положила его внутрь. И закрутила крышку. Адреналин иссяк, она плюхнулась на пол.

Первая сольная ловля прошла удачно.

Папа будет гордиться.

Библиодемон очнулся и принялся набрасываться на Райли, когда она заполняла бумаги на кухне у хиппи. Он верещал и молотил кулачками по чашке как сумасшедший.

– Остынь уже, – произнес Бандана. Демон показал ему средний палец и зашелся бранью на своем языке.

– Что он сказал? – спросила мужчина.

– Поверьте мне, вам не хочется этого знать.


* * *

Десять минут спустя Райди, подпевая «Мертвому и довольному» по радио, направлялась в центр Атланты. На соседнем сиденье валялись сумка, подписанный документ и оскорбленный донельзя пособник Ада. Что вполне закономерно, счастлив он не был, поэтому Райли узнала парочку новых демонических словечек, которые бы не осмелилась произнести в присутствии отца. Также ей перепали цепкое объятие от Подсолнышка и три нити бус, которые ни с чем не сочетались в ее гардеробе.

А вот чего рядом с ней не лежало, так это парочка огромных брауни, хотя они и предлагали ей взять их с собой. Райли даже проигнорировала аллергию на шоколад. «Всё можно, если осторожно».

Когда она сворачивала с перекрестка М.Л. Кинга к центру Атланты, сумка на сиденье зашевелилась. Она хлопнула по ней ладонью, чтобы не вздумала ускакать, но она брыкалась как кошка с подожженным хвостом. Крошечные ножки съездили ей по руке, на сиденье просочилась зеленая жидкость. Каким-то образом демонёнок сумел открутить крышку и теперь пытался отыскать пути отступления. Если он будет таков, что она скажет отцу?

Сумка на сиденье зашебуршала, затем оттуда высунулся демон.

– О нет, ты этого не сделаешь! Полезай обратно. – Он выбрался на свободу, маниакально усмехаясь.

Райли раздраженно дернула руль и чуть не врезалась в другую машину. Водитель просигналил и уставился на нее.

– Прекрати! – рявкнула она на демона. – Ты убьешь нас, придурок.

В последнюю минуту она подняла взгляд и ужаснулась. Поставила ногу на педаль тормоза, отстегнула ремень безопасности, задев сумку, отчего та повалилась на пол. Демонёнок заскочил на приборную панель.

Взвизгнула шина.

– Не-е-е-е-е-е-е-е-е-ет!

Наконец, машина остановилась на расстоянии дюйма.

– Слава Богу, – выдохнула Райли, с облегчением рухнув на руль. Она не должна лишиться прав. Экзамен она сдала со второй попытки.

Демон на приборной панели смеялся до слёз. Она хотела поймать его, но он увернулся.

– Эй, я в него не врезалась, – она подняла сумку с пола. Надо бы вернуть тварюгу в кружку. Смех стал только сильнее, отчего она заколебалась. – Что тут смешного?

Подняв глаза, она увидела мигающие синие огоньки над автомобилем, в который она чуть не влетела. Как у аварийной службы. Или...

Вот дерьмо.

Полицейский выбрался из машины и направился к ней с квитанцией в руках. Он хмуро сообщил, что у кого-то тут неприятности, и этим кем-то была Райли.

– Ладно хоть не отказалась от пироженок, – проворчала она.

Снова истерический смешок от демона, скользнувшего под сиденье и во все стороны брызгавшего зеленой мочой.

Когда коп добрался до ее машины, Райли включила обаяние. Она вежливо показала права перепачканными в моче руками и постаралась забыть, что все сиденья были покрыты ею. Запах стоял ужасный, прямо как у гниющих кроссовок.

От оправдания глаз у полицейского задёргался.

– Я уже всякого наслушался, юная леди. Даже не пытайтесь.

Пришлось вручить ему ученическую лицензию. Коп нахмурился, изучая её.

– Вы меня разыгрываете. Так вы и в самом деле ловец?

– Да. Демон под пассажирским сиденьем. – Она надеялась на это. Если его там не окажется, ей дадут пинок под зад.

Невзирая на ее очарование, полицейский не купился на ее историю, пока она со всем старанием не выудила хитрющего демоненка из-под сиденья и не закинула того в непроливайку. На этот раз она закрутила крышку тщательно и протянула кружку офицеру, чтобы тот разглядел бестию. Та рванула в его сторону.

– О, Господи, это в самом деле... – чувак побледнел и медленно попятился. – Водите осторожнее, – он быстренько ретировался к своей машине. Несколько мгновений спустя убрался отсюда, вне всяких сомнений не желая бросить вызов тому, кто в своем транспорте перевозит демонов.

Надолго загнав машину в автомойку, где отдраили сиденья, окна и практически все, что только можно, Райли двинулась домой. Когда сумка на соседнем сиденье снова дернулась, она не стала паниковать, лишь потуже закрутила крышку. Судя по участившейся брани демонёнка, она сделала всё правильно.

Не очень изящно, зато она впервые поймала демона самостоятельно.

Папа должен ею гордиться.

Она прибавила громкость радио, чтобы заглушить его ругательства. Следующий раз пройдет как по маслу. Демон не посмеет помочиться на нее или машину.

В следующий раз все пройдет идеально.



Если только

2016

Атланта


Денвер Бек и представить не мог на пороге своей квартиры пятнадцатилетку, но вот она, тут как тут. Бездонные карие глаза Райли Блэкторн всматривались в него с нервным нетерпением, у груди она держала бумажный пакет.

«Что она тут забыла»?

– Да, девочка, – произнес он. – Что-то случилось? С Полом всё нормально?

– Он в порядке. Я просто хотела… – она вцепилась в пакет сильнее. – Неплохое местечко, – внезапно сказала она.

– Нет, просто свалка. Но это всё, что я могу себе позволить. – Вот почему его квартиру затапливало после дождя. Вот накопит денег и купит себе дом, если подойдет по цене.

Еще сильнее заволновалась.

– Папа сказал, каким молодцом ты был, когда вчера ловил Тройбана.

«Да-а, молодцом». Его порезали сильнее, чем он рассчитывал, и от этого он чувствовал себя дерьмово.

Но Райли явно не из-за дифирамбов очутилась у его квартиры в восемь утра. В курсе ли Пол, что она тут? Вряд ли, в этот час он отсыпается, и Беку хотелось бы того же после ловли.

– Если это всё, я иду спать, – он потянул дверь.

– Нет! Я просто… – Райли взволновалась, будто ее продуманная затея пошла прахом. – Я хотела сходить в кино в эту пятницу, и он, э, о тех парнях, которые сражались с инопланетянами, и подумала, что мы… могли бы сходить… вместе.

– Я не могу в кино. Мне надо на ловлю.

Она поникла, затем оживилась.

– Может, сходим в кафе и ты расскажешь истории о ловле.

Когда Бек покачал головой, она глубоко вздохнула и вынула из пакета что-то шелестящее. Подарок с миленьким бантиком, явно отнявшим у нее немало времени. Она вытянула его перед собой: руки дрожат, а щеки заалели.

– Это тебе, типа подарка на день рождения, – выдавила она. – Книга о парне, чья мать – человек, а отец – греческий бог с Олимпа. Поэтому он полубог. Он попадает во всякие передряги с сумасшедшими мифологическими созданиями, пытающимися убить его. Крутая история.

«Она пытается всучить мне чертову книгу».

Он не мог признаться девушке, что не умеет читать. Только Пол знал эту тайну.

Когда он не потянулся за подарком, Райли расстроилась.

– Я сидела с детьми на несколько часов дольше, – объяснила она. – И купила эту книгу, потому что ты напоминаешь мне этого парня, такой же классный.

Бек изо всех сил напряг мозги, пытаясь понять, что тут происходит. Почему он раньше не заметил? Райли в новых джинсах, более жестких, чем обычно, волосы завиты. Макияж, хотя и не особо заметный. Слишком обтягивающий топ.

«Мой бог, она втюрилась в меня».

И что теперь прикажете делать? Смириться и надеяться, что всё пройдет? Молиться, чтобы она не спросила, прочитал ли он эту книгу? Нет, не выйдет. Она и на другой конец земли пойдет выяснять, понравилось ли ему. Проблема была даже не в подарке; проблема была в том, что Райли хотела большего, чем он мог дать ей.

Если он выставит её, она воспримет это как вызов. Не поверит, если он скажет, что ее отца удар хватит, приблизься он к ней. Если смотреть ей в глаза.

Оставался единственный способ сделать это быстро и жестоко, чтобы она держалась от него подальше. Он не успел подумать, каким боком это выйдет.

– Бек? – переспросила она, вновь протягивая подарок. – Уверена, тебе понравится.

– Не читаю детские книги, – у него скрутило кишки от того, что он собирался сделать. – Что ты тут забыла, девочка? Разве ты не знаешь, что нехорошо приходить к парням постарше?

Райли отшатнулась, словно он ударил ее.

– Ты не какой-то парень, Бек.

– А вот и нет. Мне будет двадцать один, а тебе сколько… двенадцать? – он специально занизил ее возраст.

Она сверкнула глазами и прищурилась.

– Мне пятнадцать и мне все равно, сколько тебе. Я думала потусить вместе и…

– Ну? И что дальше? Свидание? Да ты чокнутая. Нет у меня времени на тощих девчушек. Беги домой. У меня есть занятия поинтереснее.

– Но, – начала она, нижняя губа у нее дрожала. – Я не понимаю…

«Боже, вот упрямица».

– Если думала подцепить меня, то ты просто ненормальная. Ты не в моем вкусе. – Он грозно шагнул вперед. – Теперь убирайся и оставь меня. Придёшь снова и я всё расскажу Полу.

Райли открыла рот. Мгновение спустя книга ударилась о землю, и она вышла на улицу. Пройдя недалеко, остановилась и потрясенно на него обернулась, слезы залили лицо. Когда она снова двинулась, в руках у нее был мобильник, возможно, она названивала кому-то из друзей, чтобы рассказать, какой он бездушный кретин.

«Боже правый, зачем ты вынудила меня сделать это, девочка», – пробормотал Бек. Сердце сжалось при виде нее. Она была такой милой девочкой, а когда-нибудь станет настоящей женщиной.

Он был бы счастлив сводить ее в кино, будь она постарше, а он подмастерьем ловца. Может, Пол скажет, что все будет в порядке. «Но не сейчас». Не с такими рисками. Если он допустит ошибку, его единственный шанс канет в Лету. Если зайдет далеко с дочерью Пола – то же самое.

Прежде чем закрыть дверь, он поднял подарок. Другой парень, возможно, выбросил бы его в мусорку, но этот спрятал его в шкафу, стараясь не думать, что она сделала ему подарок. Когда-нибудь, может, он ее и прочитает, но вряд ли Райли захочет снова поговорить о ней.

Следующая остановка – у холодильника с пивом. Взял две баночки.

Когда они с Полом пойду сегодня ловить, он должен сообщить учителю, что произошло.

«Я чертовски надеюсь на его понимание».



Изображения демонов

Klepto-Fiend by Mark Helwig

 


Biblio-Fiend by Mark Helwig


Gastro-Fiend by Mark Helwig


Archfiend by Mark Helwig




Оглавление

  • Собственные демоны
  • Ретро-демонология
  • Если только
  • Изображения демонов
  • X