Лариса Базарова - Заговор Теней [СИ]

Заговор Теней [СИ] 1774K, 423 с. (Стоящие у Престола-2)   (скачать) - Лариса Базарова - Константин Владимирович Утолин - Ольга Шевчук

Константин Утолин
Ольга Шевчук
Лариса Базарова
ЗАГОВОР ТЕНЕЙ
Книга вторая цикла "Стоящие у Престола"

Небольшое обращение Константина Утолина к читателю:

в тексте книги есть довольно много сносок с пояснением ряда терминов. Раздумывая, оставить их в тексте или собрать в конце книги в глоссарий, я решил все-таки оставить, как есть. Поскольку лично меня и большинство известных мне людей раздражает каждый раз лазить куда-то, чтобы посмотреть смысл того или иного термина или неизвестного слова. Надеюсь, что это окажется приемлемым и для Вас, неизвестный, но от этого не менее уважаемый мною читатель.


К. Утолин выражает глубокую благодарность и признательность:

Елене Алферьевой - за замечания и редакторские правки текста перед сдачей его в издательство

и В. В. Головачеву - за моральную поддержку в очень важный момент.


ПОСВЯЩАЕТСЯ МОИМ СЫНУ, ЖЕНЕ, МАМЕ И БРАТУ. БУДЬТЕ СЧАСТЛИВЫ!


Наступление антихристова царства знаменуется возобладанием торгашеского отношения к жизни, человека к человеку как средству извлечения прибыли...

Н. К. Гаврюшин


Каждый верующий христианин в меру своей веры должен охранять свою духовную свободу от хозяйства, не отдавать себя всего и до конца хозяйственной работе, не признавая хозяйственной стихии первой и определяющей человеческую жизнь и свободу.

С. Булгаков


Правила запрета гласят: бессмысленно тратить энергию и время на насилие над сложными системами, надо знать, как они функционируют, с минимальными усилиями возбуждать то, что годится для них, учитывая собственные реакции объекта на внешние воздействия. По-особому проявляют себя внутренние тенденции, противостоящие внешним управлениям и взаимодействующие с ними, в органическом мире, устройство которого зиждется на самоорганизации. В нашем сознании она связывается в том числе и с саморегуляцией, самоподдержанием, регенерацией, самодостраиванием и т. д.

Академик РАН А.А. Самарский


Праведник во веки не поколеблется, нечестивые же не поживут на земле.

При благоденствии праведников веселится город, и при погибели нечестивых бывает торжество.

Книга Притчей Соломоновых, глава 10,строфа 30 и глава 11, строфа 10


Мерзость пред Господом всякий надменный сердцем; можно поручиться, что он не остантся ненаказанным.

Книга Притчей Соломоновых, глава 16,строфа 5


Блалаженны те, кто соблюдают заповеди Его, чтобы иметь им право на древо жизни и войти в город воротами.

А вне - псы и чародеи, и любодеи и убийцы, и идолослужители и всякий любящий и делающий неправду.

Откровение святого Иоанна Богослова, глава 22, строфы 14 и 15


"Бывает нечто, о чем говорят:

"смотри, вот это новое".

Но это было уже в веках,

бывших прежде нас".

Екклесиаст, Глава 1, стих 10


"Мы не плетем паутину жизни... Мы просто нить в ней. Чтобы мы не делали с паутиной, это касается и нас".

Вождь Сиэтл, Племя Дуомиш, Северная Америка, 1854г.


Пролог.

Круги на Воде. Люди.

ОАЭ, Фуджейра.


Сергей шел по набережной. Справа и впереди от него блестел огнями стоящий прямо на берегу Оманского залива отель, в котором он жил вот уже девять дней. Идти до отеля оставалось примерно километр, и Сергей наслаждался этой прогулкой. Вечерний моцион под легким, освежающим после дневной жары бризом, доставлял ему огромное удовольствие.

Приехав в ОАЭ, Сергей поселился в отеле "Океаник", находящемся в самом молодом из эмиратов - Фуджейра, который когда-то был частью Шарджи и стал самостоятельным только в 1953 году. Рядом с этим отелем располагался русскоязычный дайв-центр "Севен старз", в котором он проходил курс погружений на "найтроксе". В местоположении "Океаника" был и еще целый ряд преимуществ. Во-первых, на круговой развилке, расположенной слева от выхода из отеля, и до которой вполне можно было дойти пешком, находился двухэтажный ресторанчик, принадлежащий семье ливанцев, в котором кормили не дорого и при этом очень вкусно. А во-вторых, из этого отеля Сергей за короткое время мог добраться до всех иных мест, на посещение которых он собирался потратить остающееся от дайвинга время. Что было важно, поскольку в двухнедельный отпуск хотелось успеть вместить всё "планов громадье". И Сергей настойчиво вмещал: уже посетил археологический музей и парк развлечений на острове в лагуне Халид, оценил собранную в Аджмане, в бывшей резиденции эмира, прекрасную коллекцию старинного оружия и совершил сафари на джипах через пустыню в прекрасные горы Ходжар, побывав на водопадах Аль-Вуррайа. А впереди еще ожидали полет на вертолете, сады Айн-Аль-Мадхаб и горячие источники Айн-Аль-Гамур. Также он собирался посмотреть гонки катеров, которые начали проводить именно в Фуджейре после открытия там Международного морского клуба.

В общем, Сергей отрывался на всю катушку, следуя совету своего приятеля и партнера по дайвингу Игоря, который любил повторять фразу из первого фильма "Матрица": "Очисти свое сознание!". Вот Сергей и очищал его, и не без успеха, тщательно вытряхивая из этого самого сознания все и всяческие мысли и воспоминания о работе - курсах, котировках и иных атрибутах вполне преуспевающего инвестиционного консультанта. Жаль было только, что Игорь, также фанатеющий от дайвинга, в этот раз не смог составить ему компанию, поскольку его фирма сдавала крупный проект по внедрению ERP-системы в каком-то холдинге, и все ведущие специалисты были брошены "закрывать прорыв" своими мозгами, а если понадобится, то и телами. М-да... Все-таки жизнь частного инвестиционного консультанта имела свои плюсы. Впрочем, и минусы тоже. Се ля ви, как говорят любители лягушачьих лапок.

Сегодня Сергей записался на ночное погружение, и поэтому несколько сократил привычный маршрут своего вечернего моциона, чтобы успеть на микроавтобус, который должен был забрать его от отеля и доставить в "Семь звезд". Благо оборудование все хранилось в клубе. Расчет оказался точным - подходя к отелю, Сергей увидел подъезжающий микроавтобус с эмблемой клуба на лобовом стекле. Слегка ускорив шаг, он поравнялся с ним как раз тогда, когда тот еще тормозил. И залихватски запрыгнул в открывшуюся дверь еще на ходу.

В клубе царила привычная организованная суета. Идущие "в ночное" дайверы в количестве семи человек, включая Сергея, проверяли снаряжение и в ящиках тащили его на борт катера. Работники центра, в основном индусы и ливанцы, сгружали туда же подвезенные на тележках баллоны с желтыми полосами по кругу и слегка стершимися зелеными надписями "Nitrox". Уже на борту Сергей начал не спеша собирать "снарягу". Закрепив шланг инфлятора, привычным движением повернул стекла консоли к баллону и, открыв вентиль, проверил давление в баллоне. Повезло - достался "забитый" на двести десять атмосфер.

Закрыв вентиль, и привычно рассовав по карманам "крыла" своего BSD фирмы OMS восемь килограммов грузов, Сергей принялся надевать гидрокомбинезон и ботинки. Тем временем лодка отошла от берега. И уже вскоре инструктор стал давать вводные на погружение. Обратив особое внимание на то, что надо очень внимательно следить за глубиной. Поскольку с "найтроксом" шутки плохи и кислородное отравление - вещь очень коварная и неприятная. С чем Сергей был полностью солидарен. И поскольку биться в судороге и пускать пену изо рта ему как-то не хотелось, то он задал своему компьютеру программу сигнализировать о достижении глубины в двадцать с половиной метров. Поскольку с "Nitrox 36", которым был "забит" его баллон, можно было достичь критического парциального давления уже на глубине двадцати одного метра и сорока сантиметров.

Лодка застопорила ход. Еще раз повторив маршрут и сигналы, инструктор дал команду - и все быстро попадали за борт. А спустя еще пять минут отсвечивающая проблесками включенных фонарей группа уже была под водой.

Вернувшись после в целом скучноватой, во многом из-за мутной воды, нырялки обратно в отель, Сергей поднялся в свой номер, смыл под душем океанскую соль и, почистив зубы, лег спать. Уснул мгновенно и без сновидений. Уже засыпая, подумал, что завтра предстоит насыщенный событиями денек: он взял в клубе перерыв в погружениях и на весь день собирался отправиться на горячие источники Айн-Аль-Гамур.

И вот на следующий день он уже лежал с закрытыми глазами в горячей воде источника, наслаждаясь приятными ощущениями, когда почувствовал, что рядом погрузилось в воду еще чье-то тело. Приоткрыв глаза, Сергей слегка повернул голову. Рядом расположился сухощавый и весь словно состоящий из жил бритый наголо араб. Сергей устроился поудобней, и опять закрыл глаза. Тут что-то слегка кольнуло его в бедро снизу. Наверное, маленький камешек. Опустив заложенную под голову руку, Сергей провел ею по камням. Колоть перестало. Он слегка пошевелился, чтобы изменить позу, и снова блаженно расслабился. А минут через пятнадцать вылез из источника и стал одеваться. Увы, но уже через час экскурсантам надо было возвращаться обратно в город. Можно было, конечно, еще некоторое время понежиться, но хотелось пофотографировать окрестности. Да и перекусить не помешало бы на дорогу.

Нацеливаясь объективом фотоаппарата на чудесный окрестный пейзаж, Сергей неожиданно почувствовал слабость. Дойдя до одного из шатров, где располагались своего рода полевые кафе, он сел за столик и заказал себе каркаде. Когда напиток принесли, Сергей отхлебнул из чашки и откинулся на стуле. Вроде как полегчало. "Перегрелся, наверное", - подумал он, допивая красный чай и вставая из-за стола. Следующие минут пять он снова фотографировал окрестности и чувствовал себя вполне сносно, хотя ощущение беспокойства не проходило. И не напрасно: подойдя к красивой группе скал, он опять почувствовал слабость, причем, на сей раз, ощущение дурноты стремительно нарастало и даже в глазах потемнело. "Что за хрень?!" - мелькнула почти паническая мысль. На подгибающихся ногах он двинулся назад. И когда впереди уже показались экскурсионные автобусы, силы окончательно кончились. Чувствуя, что теряет сознание, Сергей выдавил из себя что-то похожее на стон и рухнул на землю.

В начавшейся суете никто не обратил внимания на то, что один из псевдо-бедуинов, которые стали уже привычным атрибутом любого сафари для туристов, достал из-под бурнуса мобильный телефон. И уж тем более никто не услышал, как он произнес в трубку: "Первая фаза завершена".

Вокруг Сергея продолжали суетиться. Его перенесли в тень, а экскурсовод их группы срочно связывалась со страховой фирмой и больницей. Сквозь толпу протолкался одетый по-европейски, в легкие брюки и белую рубашку-апаш, араб.

- Пропустите, я врач, - произнес он на английском, и склонился над телом. - Принесите ему что-нибудь под голову. И отойдите, дайте.

Пощупав пульс, приоткрыв веки и зачем-то осмотрев руки, он обратился к экскурсоводу:

- Его срочно надо доставить в больницу. Не могу сказать точно, но возможна либо сердечная недостаточность, либо что-то сосудистого происхождения. Точнее можно сказать только после анализов в клинике.

- Этот парень живет со мной в одном отеле, - сказал один из столпившихся вокруг туристов. - Он дайвер. Может у него от погружений что-нибудь случилось?

- Тем более, - мгновенно прореагировал тот, кто назвался врачом. - Надо как можно скорее доставить его в больницу. Боюсь, что придется вызывать вертолет.

На руководителя группы, в которую входил Сергей, в этот момент лучше было не смотреть. Казалось, что эту средних лет женщину сейчас саму хватит удар. Видимо, в этот момент она прикинула мысленно стоимость вызова вертолета и сопоставила ее с компенсацией по страховке на тех условиях, на каких обычно страхуют туристов российские туроператоры. А есть ли у этого парня специальная дайверская страховка, она не знала. Однако и допустить, чтобы клиент помер, было никак нельзя. В этот момент из толпы раздался голос, говоривший также по-английски:

- Не надо вертолет. Здесь неподалеку есть частное владение моей семьи. И в нем отличный медицинский комплекс. Я предлагаю перевезти больного туда. Это всего минут сорок езды на моем джипе. В него поместятся и доктор с гидом. Так будет быстрее. Да и дешевле, чем вызывать вертолет, - добавил он, судя по всему, специально для руководителя группы.

- А там действительно есть современное медицинское оборудование? - недоверчиво спросил врач.

- Это один из домов семьи Аль Казими, - ответил с чувством глубокого достоинства в голосе предложивший этот вариант араб.

Как будто это должно было сразу снять всем вопросы. Впрочем, для людей сведущих этот ответ действительно говорил о многом. Семья шейхов Аль Казими некогда была самой могущественной во всем Персидском заливе. Да и сейчас, даже отойдя в тень на фоне мелькающих в СМИ владетелей эмиратов, принцев и королей, члены этой семьи по-прежнему располагали огромными влиянием и возможностями. А если бы в толпе был кто-то, посвященный в древнюю и современную историю тайных исламских орденов, то такого знатока даже несколько поразило бы появление среди обычных туристов члена семьи, издревле составлявшей ядро одного из древнейших арабских тайных орденов - Ордена дервишей Маламати.

Его основателем считается Зу-н-Нун, египетский маг и мистик, умерший еще в 850 году.

- Хорошо. Показывайте, где ваша машина. И помогите кто-нибудь донести туда больного, - согласился врач.

Спустя десять минут джип вырулил на горную дорогу. А еще через час с небольшим, когда солнце садилось за горы, он уже сигналил у ворот горной резиденции семьи Аль Казими. Из-за окружавшего ее высокого забора виднелись крыши с расположенными на них "тарелками" спутниковых антенн. Водитель опустил стекло и выглянул наружу. Видимо, его разглядели в скрытую видеокамеру, потому что ворота поползли в сторону. И автомобиль, урча мощным двигателем, вкатился на территорию виллы.

Из здания уже спешили люди, держащие большой сверток, напоминающий одеяло. Соорудив из него импровизированные носилки, переложили на них так и не пришедшего в себя Сергея и внесли его в дом. Врач поспешил следом. Туда же направилась и гид русской группы.

В одном из помещений действительно оказалось подобие палаты с разнообразным медицинским оборудованием. Там уже ждали несколько врачей. Поговорив с ними, сопровождавший пациента доктор, видимо, посчитав, что передает того в надежные руки, попрощался. Находившийся в той же комнате высокий сухощавый араб с чуть тронутыми сединой волосами отдал короткое распоряжение стоявшему у дверей молодому человеку, чтобы гостя отвезли, куда он скажет. Молодой человек с поклоном предложил врачу следовать за ним.

Женщина - гид уезжать отказалась, сказав, что не может оставить туриста из своей группы. Переживала ли она при этом больше за туриста, или за репутацию своей фирмы, осталось неизвестным, однако ее пожелание было уважено, и все тот же высокий араб, очевидно бывший здесь за главного, предложил ей апартаменты на втором этаже. Затем по-английски, чтобы было понятно гиду, обратился к врачам с вопросом о состоянии пациента. Те также на английском ответили, что первичные признаки не показывают сердечной патологии, но возможен сосудистый криз, и пообещали дать более точный диагноз после анализа крови, ЭКГ, ЭЭГ и УЗИ-диагностики. Гид осторожно, боясь оскорбить хозяев дома прямым вопросом, спросила, будет ли туристическая фирма что-то должна за оказанную ими любезность.

- Семья Аль Казими может позволить себе оказать бескорыстные гостеприимство и помощь нуждающемуся, - спокойно и с чувством глубокого достоинства ответил тот араб, который отдавал распоряжения.

Смущенная и в то же время очевидно успокоившаяся женщина в сопровождении одного из стоявших у дверей проследовала к отведенным ей апартаментам.

Тем временем врачи суетились над раздетым и уложенным на стол Сергеем. Однако как только сотрудница российской турфирмы исчезла из поля видимости, суета эта очень явно изменила свой характер. Медики сразу начали прикреплять к телу Сергея какие-то датчики, на голову надели сеточку с прикрепленными к ней проводами, в вену правой руки ввели катетер от капельницы. Причем действовали они так быстро и четко, словно выполняли заранее отработанный план.

Спустя полчаса возглавлявший все эти "шаманские камланиия" врач, в очередной раз посмотрев на экраны мониторов, подал знак и стал сноровисто снимать все датчики. А один из его коллег тут же вколол в вену лежащему парню какой-то препарат.

Спустя пять минут тот открыл глаза и с удивлением оглядевшись кругом, произнес:

- Б...ь! Где я, еханый бабай?!

Самое странное, что один из присутствующих в зале арабов вполне его понял и ответил на отличном, без акцента, русском языке:

- Не надо материться. Вам стало плохо во время экскурсии, и Вас доставили сюда. Все боялись, что у Вас сердечная недостаточность или еще что-нибудь подобное и что Вас не успеют довезти до города. Но, слава Аллаху милосердному, поблизости оказался наш дом. Официальная версия наших врачей: перегрев на фоне небольшого изменения газового состава состава крови. Видимо, во время погружений где-то был нарушен режим декомпресии. Ведь Вы же дайвер, верно? Но сейчас уже все нормализовалось и завтра Вы вместе с гидом Вашей группы - она отдыхает наверху, на втором этаже - поедете обратно. А сейчас, если не возражаете, мы бы хотели с Вами поговорить.

- Извините, кто это "мы"? У кого я "в гостях"? И почему официальная версия? А что со мной на самом-то деле? - Сергей уже сидел на своем ложе и, судя по его виду, испытывал смесь опасения с раздражением и удивлением. Впрочем, вполне понятную в такой ситуации.

Старший араб выступил вперед:

- Переведите ему! - бросил он говорившему по-русски, и продолжил, обращаясь к Сергею. - Вы в горной резиденции Ордена дервишей Маламати. Я - старший сын главы семьи Аль Казими, в последние двадцать лет возглавляющего Совет Старейшин Ордена, Юсуф ибн Дауд аль Мисри.

А когда владеющий русским помощник перевел сказанное, продолжил:

- Вы попали сюда не случайно. В горячем источнике вам вкололи быстродействующее снотворное, чтобы инсценировать тепловой удар и тахикардию. Поверьте, это средство абсолютно безвредно. Мы выбрали Вас, Сергей, по многим признакам, начиная от Ваших "Джанма-накшатра" и "Джанма-раши", и заканчивая вашим увлечением дайвингом и даже тем, какой тип девушек Вам нравится.

- Э-э-э... Вы что, вахаббиты что ли? Вербовать будете? Или это, зомби-смертника из меня сделаете?! Ну почему именно меня-то? - попытавшись придать своему виду и голосу хотя бы подобие уверенности, произнес Сергей.

- Нет, наше учение гораздо древнее не только вахаббизма, но и ислама, - ответил старший араб, и добавил. - Не стоит так нервничать, Сергей. Вам не причинят никакого вреда. Объяснить же, почему мы выбрали именно Вас, вряд ли возможно даже за неделю, не говоря уж про одну ночь. Просто поверьте мне, что, поговорив с нами, Вы окажете огромную услугу человечеству в целом. Единственное, что Вам нужно - это выслушать мой рассказ.

- И все? Так не бывает! - воскликнул Сергей.

- Я понимаю, это выглядит странно. Но Вы же ничего не потеряете, выслушав меня. В конце концов, если бы мы хотели сделать с Вами что-то против Вашей воли, мы бы уже это сделали, пока Вы были без сознания. Так что успокойтесь.

- Ну хорошо. Выбора-то у меня все равно, как видно, нет, - ответил Сергей. - Только одежду мою верните.

Главный араб отдал короткое распоряжение. Уже спустя пять минут одетый Сергей прошел вслед за ним на просторную веранду, сквозь панорамное остекление которой открывался потрясающий вид на начавшие усеивать небо звезды - как всегда в горах, они были крупнее и ярче, чем на равнине. Хозяин предложил Сергею выпить и что-нибудь съесть. Тот согласился, и вскоре на столе перед ним и хозяином стояли ваза с фруктами, два бокала вина и тарелочки со сластями. Не чокаясь, оба собеседника пригубили вино. И хозяин дома начал свой рассказ. Переводил севший в затемненном углу знаток русского. Сергей откинулся на подушки дивана, пытаясь расслабиться, но это ему не очень удавалось.

- Как я уже говорил, я представляю Орден дервишей Маламати. Ему более десяти тысяч лет и он связан с существами, которые живут в другой Вселенной, с иными физическими законами. Мы зовем их Живущими за Гранью. В глубокой древности около двенадцати тысяч лет назад эти существа имели контакты с Атлантидой. И помогали ей в войне с Гипербореей. В источниках атлантов их часто именовали демонами.

- Чего-чего? - Сергей вытаращил глаза. - Ну ни хрена себе! Вы что, хотите сказать, что вся эта трепотня про атлантов и гипербореев - правда, что ли?

- Да. Прошу Вас, Сергей, потерпите немного, не перебивайте. Потом у Вас будет время задать вопросы. Хотя я и не обещаю Вам, что отвечу на все из них.

- Хорошо, я постараюсь, конечно... Только все это как-то... Нереально.

- Увы, как раз очень реально. Итак, во время войны атлантов и гиперборейцев Живущие за Гранью поддерживали атлантов. И хотели с их помощью проникнуть на Землю.

- В каком смысле проникнуть? Захватить, что ли? Знаете, я фантастику последний раз в детстве читал...

- Я же просил... Однако, это не фантастика, а сущая быль. Вы правы - они хотели захватить Землю. И их можно понять. Ведь чуть более двадцати тысяч лет назад именно с Земли, к тому же при участии людей, была совершен акт агрессии по отношению к мирам Живущих за Гранью. Но направлялось это агрессивное вторжение существами, чуждыми и людям, и Живущим за Гранью. Которых проще всего именовать Предтечами. Они уже имели развитую цивилизацию тогда, когда люди еще только осваивали каменные орудия и использование огня. И в их планах уже давным-давно на много тысячелетий вперед было расписано, какие процессы и как должны развиваться на планете, именуемой людьми своим большим домом и имеющей красивое название Земля. Наивные, мы привыкли считать этот мир своим. И просто не замечали силу, которая вертела нами, как безвольной марионеткой в хозяйских руках. Ибо Предвечные действовали в этом мире самыми искусными методами, и действовали при этом исподволь, так, что люди просто ничего не замечали. Им всегда казалось, что все идет своим чередом. И почти никому из жителей Земли и в голову не приходило, что все происходящее на планете искусно направляется невидимой умелой рукой...

Людям оказалась просто недоступной та глубина прогноза и управления событиями, которыми владели Предтечи. А самое главное - Предтечи могли планировать события на тысячелетия вперед, а затем ожидать в течение этих тысячелетий, чтобы увидеть результаты своего влияния через промежутки времени, за которые на Земле сменялись десятки поколений людей. И люди просто не могли увидеть взаимосвязь происходящего сейчас с теми событиями, что происходили сотни, а то и тысячи лет назад! А о которых даже и воспоминаний то никаких не осталось. Перворожденные же помнят всё. И видели, как "круги на воде" от нескольких "брошенных в озеро" событийной реальности "камней", затухая и делаясь уже невидимыми человеческому глазу, расходились по всему объему Пространства Событий и Взаимосвязей. Как они претерпевали дифракцию при "столкновениях" с возникающими у них на пути препятствиями. И, наконец, встречаясь на весьма значительном удалении от каждого из мест своего "зарождения", эти "событийные волны" интерферировали друг с другом, неожиданно порождая резонансные всплески. И как в эти моменты человечество переживало какой-нибудь свой очередной кризис.

Араб замолчал. Сергей тоже приумолк, силясь переварить услышанное. Все это просто не укладывалось в голове.

- В общем, я еще многое мог бы рассказать, - продолжил собеседник. - Да только на самом деле все это не так уж и важно. А важно то, что в настоящее время есть тайные организации, которые, обобщенно говоря, созданы уцелевшими последователями атлантов. Они же унаследовали и связь с Живущими за Гранью. Сохранились и организации, которые были созданы гиперборейцами. И все эти тысячи лет они ведут друг с другом незримую тайную войну за власть над Землей. При этом среди той и другой групп тайных обществ есть, грубо говоря, исполнительные органы, а есть планирующие, стратегические. К каковым относится и наш Орден. Мы вообще не вмешиваемся в активные мероприятия, а следим, если так можно выразиться, за идеологией и правилами контактов с Живущими за Гранью. Мы, строго говоря, Орден Хранителей Устоев. И пресекаем отступления других "атлантических" орденов от этих принципов. Но изредка встречаются и те, кому удается совмещать сразу обе функции - и стратегов, и исполнителей замыслов. К таковым относится древнейшее из созданных потомками гиперборееев, позднее ставших славянами, тайных обществ - Братство "Стоящих у Престола".

Сергей встал, не в силах больше сдерживать нервное напряжение. Подошел к стеклу, отделяющему веранду от внешнего мира, уткнулся в него лбом. Мозг, казалось, сейчас просто выключится. Еще бы - фантастика, ставшая реальностью или чудовищный розыгрыш с неизвестной целью - вот и выбирай, что хуже. Хорошего мало.

Показалось, что донесшийся сзади окрик хозяина физически ударил в спину, как резкая волна холодного ветра. Тут же последовал мягкий голос переводчика:

- Вернитесь. Не время давать волю чувствам. Вы должны успокоиться и дослушать.

Удивительно, но нервное напряжение спало, по телу и впрямь разлился покой. Сергей вернулся к столу, и сел на подушки, теперь уже по-настоящему расслабившись.

- Вот и хорошо, - продолжил собеседник. - Всегда лучше смириться с обстоятельствами, когда мы не в силах их изменить, не так ли? Продолжим. До недавнего времени и наследники гипербореев, и мы полагали, что последние остатки Предтеч погибли во времена Великой Битвы Двух Принципов, как называют войну атлантов с гиперборейцами в наших кругах. Но девять лет назад и мы, и наши оппоненты получили неопровержимую информацию, что Предтечи живы! Более того, мы узнали, что и войну атлантов с гипербореями спровоцировали они! А сделали это потому, что нашли способ с помощью атлантов преодолеть возникшую в ходе их предыдущей войны с жителями иной вселенной Грань между нашими мирами. И еще раз попытаться осуществить свои планы в отношении не только нашей, но и другой вселенной тоже!

Все эти годы и мы, и наши оппоненты пытались хоть что-то разузнать про деятельность Предвечных Предтеч - этих наших общих, как выяснилось, Древних Врагов. И не очень преуспели. Хотя нам и помогали Живущие за Гранью, которые в свое время нашли способы противостоять вторгшимся в их миры Предтечам. И вот недавно наши союзники из другой Вселенной решили установить контакт с последователями Гипербореи. И объединить усилия в борьбе против Предтеч. Тем более, что Живущие за Гранью смогли за это время обратиться к своему коллективному сознанию и поднять все архивы. И восстановили большую часть методов, использованных ими во время древнейшей войны с Предтечами. Но именно девять лет назад "Стоящие у Престола" нанесли основательный удар по главной исполнительной силе "атлантических" обществ - Ордену "Великого Меча Атлантиды". Также понеся при этом приличные потери. Поэтому по расчетам Живущих за Гранью для реализации их методов борьбы с Предтечами ни наших сил, ни сил наследников Гипербореи по отдельности не хватит. Тогда и было решено, что Предтечи - это большая угроза для другой Вселенной, чем люди. И поэтому нам поручили установить контакт с лидерами "Стоящих у Престола". И передать, что перед лицом сохранившейся, как оказалось, страшной, в том числе и для людей, угрозы - уцелевших по сей день Предтеч, Живущие за Гранью готовы забыть древние распри!

- Это, конечно, очень интересно, но при чем тут я? - Сергей больше не нервничал, и собеседник удовлетворенно кивнул.

- Передать это предложение о сотрудничестве решено так, чтобы дополнительно проверить "Стоящих у Престола", как это говорят у вас, русских, "на вшивость", - блеснул познаниями в языке переводчик. - Для этого по специальной методике и нашли Вас, Сергей. Вычислили, можно сказать. И именно Вам все это и рассказали. А еще мы отразили в Вашей ауре Молчаливое Послание. Ну, что-то типа заклинания. Специальное воздействие.

- Так вы все-таки что-то со мной сделали... - тревога снова захлестнула его, и он буквально подскочил с мягкого дивана.

Успокаивающий, но при этом властный жест собеседника заставил его опуститься обратно.

- Вам не о чем волноваться, - смысл фразы он понял еще до того, как переводчик начал переводить. - Это не принесет никакого вреда. Спустя некоторое время это воздействие как бы рассосется, самоуничтожившись. То есть просто исчезнет. Но если "Стоящие у Престола" действительно настолько сильны, как предполагают Живущие за Гранью, то после Вашего возвращения на Родину они почувствуют, что в контролируемом ими ареале появились некие возмущения в высших метриках, связанные с проявлением Молчаливого Послания. И должны будут попытаться обнаружить и его носителя, то есть вас. А сделать это можно лишь по определенной методике. Причем в короткий срок, пока запечатленное в ауре послание не исчезло. Смогут ли они вычислить человека, чьи характеристики позволяют наложить такое... э... заклинание именно на него? То есть, смогут ли они вычислить именно Вас? А найдя, прочитать записанную в Молчаливом Послании информацию? Мудрецы Гипербореи владели этими навыками. Вот мы и посмотрим, сохранили ли "Стоящие у Престола" эти традиции настолько глубоко... Найдут Вас, прочтут Послание - значит, они действительно способны быть для нас равными партнерами в деле борьбы с Предтечами. И тогда мы сможем передать им сразу все те методы обнаружения Предтеч и борьбы с ними, которые удалось восстановить Живущим за Гранью за эти девять лет, прошедшие с того момента, как мы узнали, что Древнейшие уцелели.

- А вы не боитесь, что когда я вернусь в Россию, то первым делом пойду в ФСБ и там расскажу всю эту историю? Там наверняка есть спецотдел какой-нибудь, который всякими экстрасенсорными штучками и древними знаниями занимается. И ведь мне могут и поверить. Что тогда?

- Нет, Сергей, этого мы не боимся, - сдержанно улыбнулся собеседник. - Даже наоборот. Если вам не поверят, или такого отдела в ФСБ нет, то, в лучшем случае, Вас просто выгонят взашей. В худшем - упекут в психиатрическое учреждение. И если "Стоящие у Престола" Вас вычислят, то им надо будет заодно показать степень своего влияния, чтобы вызволить Вас, или, по крайней мере, проникнуть туда и получить Молчаливое Послание прямо там. Если же в вашей российской ФСБ такой отдел имеется и Вам поверят, а Братство "Стоящих у Престола" окажется настолько сильно, как предполагают Живущие за Гранью, то на службе в таком отделе, уж поверьте, наверняка окажется хотя бы один внедренный член этого Братства... А значит, вас найдут, и Молчаливое Послание достигнет тех, кому оно и предназначено. Так что и этот вариант развития событий мы предусмотрели.

- Вам то что, - усмехнулся Сергей. - А у меня вся жизнь может наперекосяк пойти из-за ваших шпионско-мистических игр. Нет, ну это ж надо... Блин, ну почему именно мне такой непер?!

- Не волнуйтесь, Сергей! Наш прогноз показывает, что Вам ничего не грозит. Ну а в качестве компенсации, так сказать, морального ущерба, мы предлагаем Вам деньги. Двадцать пять тысяч долларов.

- Надеюсь, мне этого хватит, чтобы вылечиться после оказанного Вашими эскулапами воздействия на мой организм!

- Я понимаю Ваше волнение, но еще раз повторяю - оно совершенно необосновано.

- Ага... А потом меня грохнут, потому что я слишком много знал и видел.

Теперь пришла пора усмехнуться собеседнику:

- Это Вы кинобоевиков насмотрелись. Нет, Сергей. Все будет гораздо проще и прозаичнее. Если Вас найдут Стоящие у Престола, то после снятия ими записанного Молчаливого Послания Вы забудете все, что сейчас услышали. Если же они вас не найдут, то, как я уже говорил, эта информация спустя некоторое короткое время уничтожится сама по себе. И в любом случае спустя некоторое время Вы будете помнить только то, что Вам стало плохо, и Вас лечили.

- Шутите... Зачем же Вы тогда вообще мне все это рассказали?

- Потому что процедура наложения Молчаливого Послания требует, чтобы носитель знал основное содержание на сознательном уровне. Почему так, объяснить можно, но сложно. Поэтому уж поверьте на слово, Сергей.

- Можно подумать, у меня есть выбор...

- Ну, не надо так печально! Подумайте о другом - хотя Вы и забудете о содержании нашего разговора, но в течение какого-то срока будете одним из немногих людей, знающих про существование двух самых древних и таинственных мистических организаций человечества, про существование Предтеч и про реальную историю развития цивилизаций на планете Земля. А это уже немало! Ну а теперь пойдемте. Время уже позднее, а завтра рано вставать. Вас проводят и покажут комнату. А завтра перед отъездом Вы получите кредитную карту, оформленную на Ваше имя и пин-код к ней. Думаю, это несколько скрасит впечатление от нашей встречи. Спокойной ночи, Сергей. И прощайте - со мной Вы больше не увидитесь.

- Да уж, спокойной... Дай Бог вообще уснуть... - бормотал Сергей себе под нос, идя вслед за выделенным ему сопровождающим.


Спустя некоторое время. Москва.


Сергей уже три дня как приступил к работе, а из головы все никак не выходило его арабское приключение. Чем больше проходило времени, тем все более нереальным казалось ему произошедшее с ним в Фуджейре. Сразу по возвращению в Москву Сергей нервничал. Сойдя с трапа самолета, он думал, что неведомые "Стоящие у Престола" "свинтят" его прямо в аэропорту. Но ничего не случилось ни в день прилета, ни на следующий день, ни еще день спустя...

Взглянув на экран торгового места, на котором котировки основных "голубых фишек" уже час стояли практически без движения при длящемся уже три дня боковом тренде, и выведя на монитор своего ноутбука результат прогноза динамики до закрытия торгов, сделанный на основании использующей принципы теории антихаоса программы, написанной одним из знакомых, Сергей решил, что еще часа два точно ничего существенного не произойдет и поэтому спокойно можно сходить пообедать. Выйдя из здания ММВБ, он пошел в кафе, в котором обедал всегда, когда это позволяла ситуация на рынках.

Сев за один из столиков, он сделал привычный заказ и стал ждать, отвлеченно думая о том, как скажутся на рынке происходящие в России политические процессы. И за этими размышлениями совершенно не заметил, как к его столику подошел спортивного вида молодой человек. Его присутствие Сергей обнаружил лишь тогда, когда тот попросил разрешения присесть.

Едва столкнувшись с подошедшим взглядом, Сергей неведомым образом мгновенно понял: надежды Живущих за Пределами оправдались. Его вычислили. Что-то необычное было во взгляде этого молодого, на вид всего то лет девятнадцати-двадцати, парня с мягкими и пластичными движениями. Словно он видел не только доступную восприятию большинства обычных людей физическую реальность, но и нечто еще, присутствующее в этом мире и незаметное для других.

Видимо, во взгляде Сергея что-то проскользнуло, так как подошедший, непринужденно заняв место напротив, сразу же "взял быка за рога":

- Думаю, что Вам уже нет нужды объяснять, кто я и кого представляю...

- Ну почему же? Я ж не ясновидящий, - попробовал огрызнуться Сергей больше для вида, чем по делу.

- Не стоит ерничать. Нам известно, что Вы являетесь носителем некоей информации, которую получили во время своей поездки в ОАЭ. И которая нужна нам.

- Кому это вам? - спросил Сергей, хоть и понимал, какой ответ услышит.

Севший напротив молодой человек едва заметно усмехнулся. И, пристально взглянув прямо в глаза Сергея, произнес:

- Думаю, что не удивлю Вас, сказав, что "мы" - это тайное общество, стоящее на защите интересов человечества уже многие тысячи лет.

- Братство "Стоящих у Престола", - неожиданно для самого себя шепотом выговорил Сергей.

- Вы, я смотрю, знаете даже больше, чем мы предполагали. - Молодой человек оглянулся по сторонам. - Поэтому давайте не будем тянуть и отправимся сразу сейчас.

- А если я не соглашусь? - Сергей для вида все еще продолжал ерепениться, хоть и понимал, что смысла в этом никакого, ведь

эти,

если захотят, вывезут его туда, куда им надо, и безо всякого согласия.

Собеседник снова лишь молча усмехнулся. Вот только глаза его буквально на мгновение неуловимо изменили свое выражение. Чего оказалось достаточно, чтобы весь его кураж с Сергея как ветром сдуло. Он спросил только:

- Поесть то хоть дадите?

- Да без проблем. Время у нас еще есть, - уже весело ответил представитель "Стоящих у Престола". - Пожалуй, и я с Вами перекушу.

- А надолго Вы меня потом, хм, похитите-то?

- Да нет, тут недалеко ехать. Ну и для снятия информации потребуется некоторое время. Думаю, что часа за три вместе с дорогой туда и обратно управимся. И работа не пострадает. По нашим прогнозам, больших девиаций ни по одному из находящихся в Вашем портфеле активов сегодня не предвидится.

- Успокоили, ничего не скажешь. Прямо по поговорке: "Снявши голову, по волосам не плачут".

- Да не нужна нам голова. А вот с души Вашей мы груз снимем.

Спустя полчаса два молодых человека, со стороны производившие впечатление хороших приятелей, вышли из кафе и сели в стремительно подъехавший неприметный "фольксваген" с тонированными задними боковыми стеклами. Мягко "рыкнув" двигателем, машина сноровисто "нырнула" в относительно небольшой в это время дня автомобильный поток.

А спустя еще три часа Сергей действительно уже вновь сидел на своем рабочем месте. И с удовольствием вспоминал, как сначала в кафе познакомился с оказавшимся также финансовым аналитиком канадцем Полом, а потом, в задумчивости бредя из кафе обратно на работу, на улице буквально столкнулся с очень красивой девушкой. Как выбил у нее при этом из рук пакеты с покупками. И предложил не только купить продукты взамен тех, что вывалились на асфальт, но и подвезти ее до дома. В качестве компенсации морального ущерба. Правда, в результате с момента ухода на обед он аж целых четыре часа не следил за рынком и приехал к самому закрытию торгов. Ну да поскольку прогнозы о низкой волатильности сегодняшнего дня оправдались, он ничего не потерял. Зато вечер обещал ему приятную прогулку, возможно даже с романтическим продолжением. Ради этого стоило потратить четыре часа.

В это же самое время, когда Сергей предвкушал вечернее приключение, в аналитическом центре Братства "Стоящих у Престола" до конца расшифровали Послание, переданное столь необычным способом Орденом дервишей Маламати. И прочитав его текст, курировавший эту работу член Высшего Совета Братства Сергей Алексеевич Одинов думал, глядя на экран монитора: "Значит, мы не ошиблись. Есть еще большее зло, чем демоны из другой Вселенной и их приспешники..."

И все это время носители этого зла жили тут, прямо у них под носом?.. Каковы же они, раз уж демоны сами первыми предлагают сотрудничество в борьбе против них - этого общего, как они утверждают, врага. Вот только можно ли верить?! Не является ли это операцией прикрытия и отвлечения внимания, попыткой направить Братство по ложному следу? Скорее всего так бы оно и было, если бы только не тот факт, что и в прощальной мысленной трансляции Дмитрия было прямо сказано, что среди нас живут Древние расы. Вынашивающие свои планы по изменению мира. Да уж, дилемма. Придется созывать Высший Совет.



Глава 1.

Первый контакт бывших врагов

1.


На столе Сергея Алексеевича Одинова лежала шестигранная серая призма размером примерно с кулак человека, и на ее не то каменной, не то металлической поверхности то и дело вспыхивали и гасли серебристые искорки. Пару раз призма как хамелеон меняла цвет, переливаясь всеми цветами побежалости.

Сергей Алексеевич был высшим иерархом Братства "Стоящих у Престола" из клана Хранителей. И именно он отвечал за безопасность всего Братства. В самом широком смысле этого слова - включая и идеологические, и даже чисто мистические аспекты этой самой безопасности.

Лицо Сергея Алексеевича не выражало ни волнения, ни вообще каких бы то ни было эмоций. Взяв в руки странную призму, он пробежал пальцами по ее острым граням, и хладнокровно произнес:

- Что ж, будем изучать сию занятную вещицу.

Призма тут же порозовела и окуталась легкой дымкой. Сергей Алексеевич повертел ее перед собой, поднес к свету. Внутри таинственного предмета слабо, едва различимо, проявилась еще одна призма, крошечная и менее прозрачная. А внутри нее тоже что-то угадывалось. Матрешка, да и только!

- Занятная штуковина, - вновь задумчиво повторил Сергей Алексеевич. - Похоже, на каждого человека она реагирует по-разному. А может и на любой биологический объект? Ладно, выясним. Кстати, по дороге сюда ничего не приключилось?

- Пожалуй, нет. Все было нормально! - ответил Пол, который как раз и доставил в кабинет Сергея Алексеевича Одинова загадочный предмет.

Призма была не чем иным, как таинственным артефактом Древних. Именно за ним Пол ездил к представителям Ордена дервишей Маламати практически сразу после того, как тот весьма необычным способом вышел на контакт с Братством.

Еще при транспортировке этого изделия Древних Пол обратил внимание на то, что оно может менять цвет. В ладонях посланника демонов артефакт был неопределенного серого цвета, матовым и несколько шероховатым. А стоило ему попасть в руки Полу, как он тут же засиял и стал прозрачным и абсолютно гладким! Связной Ордена в свою очередь предупредил Пола, чтобы тот ни в коем случае самостоятельно не пытался экспериментировать с артефактом. Поскольку эта "штуковина" может изменять течение событий - причем чаще всего в плохую сторону.

Нельзя сказать, чтобы Пол однозначно в это поверил, но дисциплина и ответственность взяли верх над любопытством. За весь путь он ни разу даже не пытался "прощупать" артефакт с помощью своих паранормальных способностей. И, как потом выяснилось, не напрасно. Впрочем, за время поездки Пол заметил еще одну особенность: артефакт то делался легче пушинки, а то вдруг наливался свинцовой тяжестью.

- Да, - вдруг вспомнил Пол, - кое-что странное по дороге я все-таки заметил. Мне потрясающе везло! Нигде ни одной задержки. Все как по заказу. Я только подумал, вот бы в "зеленую волну" светофоров попасть... И получилось! А на железнодорожном переезде вообще чудеса творились. Там поезд приближался. А я думаю: вот бы он остановился, мне проехать дал. А он и встал! Ни с того, ни с сего! Связной дервишей еще говорил мне, что эта штука будто притягивает несчастья. А у меня наоборот вышло.

- А вот это уже интересно.

Сергей Алексеевич поднялся из-за стола, одернул полы костюма из легкой летней ткани, прошелся по кабинету. Пол молча ждал указаний.

Они знали друг друга уже почти десять лет. Сергей Алексеевич заменил молодому человеку родителей, но на службе их отношения делались сугубо деловыми. Пол лишь отметил про себя, что в аккуратно подбритой бородке наставника все заметнее стали выделяться ниточки седины, хотя лицо по-прежнему оставалось моложавым и свежим. Сергей Алексеевич тоже заметил изменения в своем воспитаннике - тот повзрослел, и взгляд сделался пронизывающим, затвердевшим, напоминающим взгляд Дмитрия, реинкарнацией которого и был Пол. Или, наоборот, Дмитрий был реинкарнацией Пола? В общем, этот аспект теории древних гиперборейцев с возможностью реинкарнаций не только в будущее, но и в прошлое, и, что особенно поражало, в настоящее, когда одна и та же душа пребывала сразу в двух одновременно живущих телах, был сложен даже для восприятия Одинова.

- Все подобные странности обязательно опиши в отчете о командировке, - попросил Сергей Алексеевич. - Ценна любая мысль, которая поможет нам понять образ мыслей и восприятия Предтеч. У них и логика, и законы совсем иные, и нам о них ничего не известно. А необходимо как можно скорее понять, с кем мы имеем дело.

Спустя полтора часа, когда отчет был написан и сдан, а сам артефакт уже находился в специальном защищенном хранилище одной из лабораторий, Пол спустился из кабинета Одинова в холл административного здания исследовательского комплекса Братства, внешне замаскированного под закрытый коттеджный поселок - и сразу же почувствовал на себе чье-то пристальное внимание. "На автомате" включилось паранормальное видение. Из всех стоявших в холле людей Пол легко выделил рослую девушку в белом халате. Импульс интереса к Полу исходил именно от нее, хотя внешне это почти никак не проявлялось. В данный момент она на него даже не смотрела.

Пол незаметно пригляделся к незнакомке, делая вид, что прогуливается по холлу, кого-то ожидая. Он отметил, что во всем облике девушки чувствовалась врожденная и, видимо, усиленная специальным тренингом грация и пластика хищного зверя. Возраст -от двадцать трех до двадцати пяти, хотя выглядит моложе. Прямые волосы ниже плеч цвета спелой пшеницы, умелый макияж, подчеркивающий выгодные черты лица. Глаза - серо-зеленого оттенка. Нос прямой, тонкий, с небольшой горбинкой. Небольшая скуластость могла быть намеком на присутствие среди предков представителей желтой расы, но с этим образом никак не вязался высокий лоб и прямой упрямый подбородок. Усиленная макияжем красота незнакомки в первые мгновения притягивала. Но Пол сразу же ощутил, как "проснулся" его "внутренний сторож". Что-то неуловимое в этой девушке было воспринято им как опасность. При этом единственное, что могло насторожить сознательно - наличие у девушки отличной защиты от ментально-эмоционального сканирования. Что указывало на достаточно высокий уровень Посвящения.

Кто же она, и почему появление Пола в исследовательском центре вызвало повышенное внимание с ее стороны? Судя по пробившейся сквозь защиту эмоциональной волне, она уловила в нем что-то необычное, и теперь пыталась разобраться в своих ощущениях. Неужели дело в артефакте, который Пол передал Одинову? Или она смогла расшифровать самого Пола, энерго-полевые структуры которого на всех уровнях до самых глубинных выглядели как у самого обычного, разве что очень здорового и тренированного человека? В любом случае он вдруг ясно ощутил: с ней еще предстоит встретится.

Тут к девушке подошел мужчина в белом халате нараспашку. Импульс внимания к Полу сразу же исчез и она принялась что-то деловито объяснять подошедшему работнику центра - видимо, ее начальнику.

Пол вышел на улицу из холла двухэтажного здания, сложенного из толстых, полметра в обхвате, кедровых бревен, и полной грудью вдохнул воздух, пропитанный запахами, которые бывают только в самом конце лета. Пощелкивали и щебетали птицы, по бокам от тропинки, среди торчащих травяных стрелок и стелющихся по земле стеблей выступали овальные листья багульника. Но расслабляться было некогда. Молодой человек ускорил шаг, и через некоторое время его силуэт затерялся среди разросшихся кустов.

Вика же - так звали незнакомку, - когда закончился разговор, вновь бросила взгляд в ту сторону, где совсем недавно увидела парня, принесшего в лабораторию нечто удивительное. Да и сам он вызвал интерес. Хотя поверхностное сканирование и не показало ничего необычного в его ауре, девушка привыкла доверять своей интуиции, а та говорила, что этот молодой человек был не совсем обычным смертным.

Персонал лаборатории, в которой работала Вика, как раз сейчас спешно готовился к важной работе - исследованию какого-то полученного Братством древнего артефакта. И Вика поняла, что речь шла именно о той вещи, которую доставил заинтересовавший ее парень.

Вернувшись в лабораторию, Вика застала подготовительные работы в самом разгаре. Проверялась настройка приборов, устанавливалось новое оборудование. Нельзя сказать, чтобы царила суматоха, но определенное волнение присутствовало. Отправившись на свое рабочее место, она села за стол, бросила в чашку заварочный пакетик чая, залила кипятком из стоявшего тут же небольшого чайника, и принялась в очередной раз просматривать план предстоящего эксперимента.

За ее перегородкой по соседству , технарь Леонид занимался монтажом новой установки, специально подготавливаемой для предстоящего эксперимента.Он возился с настройкой одного из блоков, параметры которого никак не желали соответствовать тестовым значениям. Вика удивилась, услышав через перегородку, как обычно спокойный Леонид тихо ругается, причем в ругани его начала то и дело проскальзывать ненормативная лексика. Это было нехорошо. Если уж даже Леонид нервничает... Что-то шло не так. Вика непроизвольно ощутила тревожную волну, начавшую разливаться в пространстве лаборатории.

Леонид тем временем решил вскрыть блок в надежде обнаружить возможную поломку внутри. Взял отвертку и, придерживая кожух прибора левой рукой, правой стал выкручивать один из верхних крепежных винтов. Прошло несколько секунд и Вика услышала, как он вскрикнул от боли, и тут же бросилась за перегородку. Леонид тряс рукой и матерился, а из довольно глубокой раны текла кровь. Оказалось, непонятно как сорвавшаяся с винта отвертка вонзилась в тыльную сторону его ладони, как раз между большим и указательным пальцами. Подбежав к нему, Вика перехватила руку, сосредоточила взгляд на ране. Зашептала чуть слышно древний заговор. Леонид и верил, и не верил тому, что происходило. Боль утихла, рана стала зарастать прямо на глазах!

- Ну, ты даешь! - ошеломленно пробормотал парень, восхитившись способностями Вики, о которых он доселе и не догадывался. - Как это ты смогла? Где научилась? Поразительный дар! С меня презент!

- Ерунда, - отмахнулась девушка. - Но впредь будь внимательнее! И не лови ворон, когда занимаешься серьезным делом!

- Да я и не ловил, - сконфуженно пробормотал Леонид. - Вообще не понимаю, как такое произошло. Только подумал о том, что при такой спешке обычно всегда какая-нибудь ерунда происходит - а тут эта отвертка как сорвется...

- Дурные мысли вообще опасно держать в голове, - назидательно произнесла Вика. - Уже давно замечено, что плохие мысли могут и в самом деле притянуть какую-нибудь беду.

Допить чай Вике так и не удалось. Неприятности в центре посыпались как из рога изобилия. Повариха на пищеблоке обварила себе ногу, нечаянно пролив кипящий борщ из кастрюли. Не успели разобраться с поварихой, как дежурного электрика ударило током. К счастью, он не пострадал - благодаря тому, что стоял на диэлектрическом коврике. А тут еще и на одного из охранников ни с того, ни с сего набросилась сторожевая собака. Еле оттащили.

Удивительно, что при всем при этом лаборатория умудрилась в чрезвычайно сжатые сроки заявить о своей готовности начать эксперимент. Однако, узнав обо всех происшествиях, Одинов решил эксперимент начать завтра утром, а сейчас немедленно собрать совет, чтобы попытаться определить, мог ли на все эти события повлиять артефакт Предтеч. Уж слишком явной казалась связь между появлением этого предмета в центре исследований Братства и развернувшейся вслед за тем малоприятной цепочкой событий.


2.


С загадочной девушкой Пол столкнулся уже на следующее утро, когда его вызвали в лабораторию как участника эксперимента, проводимого с артефактом Древних. Войдя в помещение, молодой человек увидел Сергея Алексеевича в окружении специалистов - физиков, электронщиков и пары известных ему паранормов, которые должны были подключиться в контуры специальных систем для фиксации воздействий артефакта на высшие метрики Реальности. Среди спецов была и та самая девушка. В результате взаимных представлений Пол, наконец, узнал, что загадочную незнакомку зовут Викой.

- А это Головачев Василий Васильевич, - указал Одинов на стоявшего у одного из приборов того самого мужчину в распахнутом халате, с которым Вика беседовала вчера. - Крупный специалист в области физики многомерных пространств и темпорологии. Руководитель проекта Братства по изучению свойств времени и событийных процессов.

Василий Васильевич, услышав, что речь идет о нем, энергично повернулся и протянул Полу руку. Высокий, с военной выправкой, волосы слегка поредевшие на макушке, но это не портит общего приятного впечатления. Пол не смог сдержаться, чтобы не задать так и "вертящийся" на языке вопрос:

- Прошу прощения за любопытство. Вы случайно не тот самый писатель-фантаст, который выпустил уже целую серию книг про ДендроФрактал Времен, Регулюм и Веер Миров? Уж очень совпадает то, чем Вы занимаетесь и то, про что написано в этих книгах.

Василий Васильевич обезоруживающе улыбнулся.

- Увы, увы... Не сподобился. Хотя должен признать, что горжусь таким совпадением. Поскольку идеи моего тезки порой просто потрясающе совпадают с теми результатами, которые мы получаем в ходе экспериментов и теоретических разработок, - объявил он Полу.

На некоторое время настройка установки была приостановлена. Спецы засыпали Пола вопросами, надеясь услышать что-то, возможно, не попавшее в отчет, который уже был ими досконально изучен. Излучает ли таинственный объект тепло? Оказывает ли воздействие на принятие решений? Влияет ли на настроение и мыслительный процесс? Пол ответил, что он слишком мало контактировал с артефактом, чтобы можно было что-то подобное заметить.

- А вам не показалось, что обратный путь, уже с артефактом, занял гораздо меньше или, наоборот, больше времени? - спросил вдруг Головачев.

- Точно, - удивленно согласился Пол. - Я даже сверил часы, поскольку явно ощутил, что возвращение заняло меньше времени, чем я потратил по дороге на встречу.

- Ну, что ж, коллеги. Приступим, - призвал Сергей Алексеевич собравшихся.

Артефакт был помещен в специальный контейнер, опутанный паутиной проводов, с помощью которых его подключили к множеству различных приборов. Предстояло получить данные, на основании которых можно будет сделать хотя бы первоначальные выводы в отношении внутренней структуры и свойств таинственного предмета. "Сработают ли здесь наши подходы? - подумал Пол. - Мы пытаемся изучить его обычными, человеческими методами, а применимо ли это в данном случае, по отношению к предмету, изготовленному существами с иной, не человеческой логикой? Хотя, наверное, не я один такой умный и тот же Головачев знает, что делает". И, перестав заниматься пустопорожними размышлениями, Пол стал смотреть, как таинственную призму подвергали разного рода "просвечиваниям" с помощью терагерцовых лазеров, рентгеновских линз и потоков различных частиц.

Когда несколько часов упорной работы явно утомили коллектив, Сергей Алексеевич решил объявить перерыв. Не успел Пол решить, как лучше использовать свободное время, как к нему подошли Головачев и Вика. Девушка приглашала Василия Васильевича вместе с Полом пообедать у нее дома.

- Не обещаю ничего экстравагантного, - добавила она. - Но будет быстрее и вкуснее, чем в нашей здешней столовой. Я живу совсем рядом, в двух минутах ходьбы.

- Соглашайтесь, молодой человек, - поддержал Вику Головачев. - Я, к сожалению, вынужден отказаться - обещал Одинову отобедать с ним. Дела, знаете ли! А она и впрямь не только думать умеет, а и готовить тоже.

Несколько смущенный этим предложением, Пол все-таки согласился, и вместе с Викой направился по выложенной камнем дорожке к одному из коттеджей.

Викин дом и впрямь оказался совсем рядом. Проводив Пола на просторную чистую кухню, она усадила его за стол. Скатерть, украшенная вологодскими кружевами, была столь белоснежна, что прикоснуться к ней казалось страшно.

Готовить Вика и правда умела. Съев полную тарелку вкусного супа и приступая ко второму, Пол похвалил ее кулинарные способности, Вика улыбнулась, поблагодарила, и дальше обед опять проходил в молчании. Скованность развеялась, когда Вика принесла десерт. Потянув из высокого бокала коктейль, украшенный долькой лайма, Пол ощутил необычный, кисловато-терпкий вкус, и, поняв, что никогда не пробовал ничего подобного, не мог сдержать восторга:

- Что это такое? Просто супер!

- Мое собственное изобретение! - с гордостью ответила Вика. - Фруктово-овощной коктейль: соки тропических растений гравиола, асаи, ацерола, а еще сельдерея, артишока и спаржи, куда добавлены размолотые в порошок имбирь, мускатный орех и лакрица, мед и молоко.

- Вот так сочетание! Абсолютно дикое на первый взгляд. Но ведь здорово получилось!

Пол уже чувствовал себя совершенно свободно и раскрепощено, и разговор завязался сам собой. И мгновенно перешел на ту тему, которая в последнее время занимала Пола больше всего. Вика только собралась начать расспрашивать Пола о привезенном им предмете, а он сам заговорил об этом.

- Самое удивительное то, что демоны сами выразили желание поделиться с нами информацией, - начал он. - Ведь это они проявили инициативу! И, похоже, что впервые за всю историю оказали человечеству такую неоценимую услугу. А ведь без них мы вряд ли что-то серьезное узнали бы о деятельности Предтеч - ну разве что в самых общих чертах. Вот уж не думал, что исконные враги могут стать партнерами! Я понимаю, конечно, что они делают это совсем не бескорыстно и заботятся, прежде всего, о себе. Но, тем не менее, факт их помощи людям остается фактом.

Вика вдруг вскинула на него удивленные глаза, в которых появилось нечто похожее на возмущение. Похоже, она не спешила соглашаться:

- Ты действительно считаешь, что люди сами не смогли бы получить необходимую информацию о деятельности Предтеч и восстановить их методы воздействия на реальность? Что мы еще настолько ограничены в нашем восприятии мира и мышлении? И что только демоны помогли нам прозреть?.. Невысокого же ты мнения о человечестве!

Когда она говорила, над бровями намечались легкие упрямые складки. Это упрямство и готовность отстаивать свое мнение, проявившиеся в ее лице, странным образом шли ей, делая еще привлекательней. Пол даже не обиделся на критический отзыв о его высказывании, потому что невольно залюбовался Викой. Однако замешкался лишь на мгновение. То, что Вика так хороша - это еще не повод с ней соглашаться. И Пол принял вызов, с готовностью вступая в спор:

- Да, я считаю, что методы мышления и воздействия Предтеч слишком отличаются от наших, и без помощи демонов люди никогда не смогли бы в них разобраться! И не потому, что мы глупее, нет. А потому, что самостоятельно нам никогда не получить от Предтеч того объема информации, которой хватило бы для достоверного анализа последствий их действий. А демоны владеют информацией в гораздо большем объеме, чем мы. Ведь они столкнулись с Древними еще десятки тысяч лет назад! И за это время, естественно, у них накопились значительные наработки по части противодействия магии Предтеч. Они хорошо знают, с кем и с чем имеют дело! А люди еще только-только пытаются понять саму проблему.

Но Вика не собиралась сдаваться. Едва дослушав Пола, она с негодованием произнесла:

- Зря ты так принижаешь умственные способности своих собратьев по разуму! Ведь мы уже нащупали дорожки, которые со временем вывели бы нас, куда надо! До методик, которые смогли бы выявить влияние Древних на нашу планету, остается всего пара-тройка шагов!

- Нащупали... остается... - Пол слегка передразнил девушку. - Это все слова, предположения! А демоны уже выдали нам все, что знали и сделали! И, заметь, их знания доказали свою эффективность не теоретически, а на практике, да еще на какой практике - в войне! У них огромный опыт и реальные успехи в борьбе с невероятно сильным и опасным врагом. Уж в чем-чем, а здесь мы отстали от демонов на эпохи, и в этом нет никаких сомнений! Я патриот, но не собираюсь преувеличивать наши возможности в угоду своему патриотизму. Хотя Платон мне и не друг, но истина дороже и для меня. Да и для дела полезнее!

Пол посмотрел на хозяйку дома - и невольно вздрогнул: вот это да! Внешне вроде бы мало что изменилось, но на уровне эмоционального восприятия Вика стала похожа на разъяренную тигрицу, готовую бороться за свою добычу. Ну вот... Так все хорошо начиналось, а теперь они почти ругаются. И это, едва успев познакомиться! Видимо, надо сбавить тон. Полу вовсе не хотелось ссориться. И следующую фразу он произнес уже гораздо мягче:

- Я, конечно, понимаю, почему мы так сильно отстали. И демоны, и Древние живут очень долго, гораздо дольше, чем человек. У них одна жизнь охватывает тысячелетия, у нас от силы сотню лет, если не брать исключительные случаи. И потому воздействия, оказываемые Древними на социум и природные процессы, производятся таким образом, что мы просто не успеваем в течение нашей жизни заметить, какие изменения в связи с этим происходят, и какие последствия это все имеет. Нет у нас способов, чтобы выделить из всего потока событий ту интерференционную картину, которая создается именно событийными "волнами", созданными и направляемыми Предтечами. Даже двух поколений людей для этого мало. И в итоге мы обнаруживаем совершенное Предтечами изменение не тогда, когда оно зарождается, а тогда, когда оно уже стало давно свершившимся фактом и повлекло за собой необратимые последствия. Понимаешь? Да и то мы в состоянии обнаружить факт изменения лишь тогда, когда нам есть, с чем сравнивать - к примеру с историческими сведениями, доставшимися от прошлых поколений. А если сравнивать не с чем, то мы можем вообще не заметить, что с человечеством происходит что-то не то... Более того, мы, люди, вообще весьма ограничены в своей рефлексии относительно накопления знаний во времени. И я сейчас это тебе докажу на простом примере.

- Это на каком же, интересно? - ехидно спросила Вика.

- А вот реши такую задачу: где-то в другое время в далекой-далекой галактике на одной из малоизвестных планет в глухой деревне одной из маленьких стран, жило пятьдесят семейных пар. И каждый из мужей хотя бы по одному разу изменял своей жене.

После этих слов Вика ядовито ухмыльнулась - мол, нашел чем удивить, но Пол, как ни в чем ни бывало, невозмутимо продолжил:

- Каждая из женщин этой деревни, как только кто-то из мужей изменил своей жене, немедленно об этом узнает (сплетни то распространяются мгновенно), если только это не ее собственный муж (о своих бедах каждый, опять же, как водится, узнает последним). При этом традиции этой народности требуют, чтобы женщина, получившая доказательства неверности своего мужа, в тот же день немедленно бы его убила. И ни одна из женщин эту традицию не нарушит. Однажды эту деревню проездом посетила королева страны, славящаяся своей правдивостью и непогрешимостью. И во время встречи на деревенской площади с собравшимися туда поприветствовать свою владычицу жителями королева сообщила им - по крайней мере, один из мужчин деревни совершил супружескую измену. Вопрос - что после этого произойдет?

- Да ничего. Ведь каждая из женщин деревни и так знает, что не то, чтобы один, а аж сорок девять мужиков в их деревне - козлы.

- Вот ты и попалась. Вроде бы все верно. Но только до той поры, пока день, в который королева посетила деревню, не закончится. Правда, ничего не произойдет и на следующий день, и еще через день тоже. И на сорок девятый день с момента приезда королевы тоже ничего не случится. А вот на пятидесятый день все пятьдесят жен замочат своих мужей. Возможно, даже в сортире. Поскольку именно на пятидесятый день вброшенная королевой информация приведет к критической массе связанных с ней размышлений всей совокупности женщин деревни.

- Хм... Я, кажется, поняла, в чем тут трюк.

- Вот видишь, дать верный ответ "с ходу" не получилось даже у тебя. А ты ведь не только умная от рождения (Вика фыркнула), но и наверняка прошла специальную ментальную тренировку. Так вот - одним из механизмов, которые используют Предтечи, является нечто похожее тому, что сделала королева из этой задачи, только намного более сложное, изощренное и многоуровневое. Они в точно выбранные моменты времени организуют в нужном месте вброс определенной информации. Затем она, подобно инициирующему импульсу в ядерной сборке, порождает своего рода замедленную цепную реакцию увеличения некоего нужного Предтечам знания. Которое, постепенно накапливаясь, через определенное время приводит к "взрыву" понимания в сознании людей именно той точки зрения на ситуацию, которая и была нужна Предтечам. Что, в свою очередь, влечет за собой рассчитанные Предвечными реакции.

Так что различие в восприятии времени - это очень серьезный параметр, влияющий на возможности создавать последовательности событий с заранее запланированными исходами. И у Предтеч в этом перед нами серьезное преимущество.

Пол замолчал и явно сдерживавшая себя и внимательно, не перебивая слушавшая Вика дождавшись момента, эмоционально воскликнула:

- Ну и что из этого?! Подумаешь - различие во временных шкалах... Это тоже вполне преодолимо!

И едва Пол приготовился возразить, как вдруг с веранды, находящейся за кухней, послышались какие-то странные звуки. Отчетливый и очень громкий клекот, сменившийся резким гортанным ворчанием. Молодой человек вопросительно посмотрел на Вику.

- Это Кеша. Попугай, - пояснила ему хозяйка. Облик "разъяренной тигрицы" сразу же куда-то пропал. Теперь это была просто милая улыбчивая девушка. - Наскучило ему, бедненькому, сидеть одному в клетке. Требует к себе внимания. Надо уважить. Ну что, пойдем к нему, договорим на веранде?

Пол кивнул и тоже невольно улыбнулся. Посуда тут же была отправлена в посудомоечную машину. Нажатие нескольких кнопок на переносном пульте - и система "умный дом" заработала. Из специального "гнезда" выехал автоматический пылесос, посудомоечная машина приступила к работе.

Веранда представляла собой самую настоящую и очень симпатичную оранжерею. Горшки с экзотическими растениями стояли на полу, висели на стенах, занимали подоконники. Все цвело и благоухало. Клетка с попугаем возвышалась на треножнике в центре помещения, ее дверца была открыта. Причудливая птица, вся иссиня-черная, лишь возле клюва горели два ярко-оранжевых пятна, немигающими глазами смотрела на Пола, подергивая вздыбленным хохолком-опахалом.

- Ну, прямо пифия на треножнике, - усмехнулся Пол.

- Кеша воспитанный попугай, - вступилась Вика за своего воспитанника. - Я разрешаю ему летать по веранде, но он считает клетку своим гнездом и редко ее покидает.

Вика подсыпала корм попугаю, затем предложила Полу расположиться в удобном плетеном кресле, сама села напротив в точно такое же, и тут же вернулась к прерванному разговору.

- Так на чем мы остановились?.. А, вот! Знаешь ли ты, что наши ученые обратили внимание на такой факт: даже земные существа разных биологических видов обладают абсолютно различным восприятием времени. Скажем, комар живет считанные дни, ворона - триста лет, некоторые тропические деревья - свыше пяти тысяч лет. Они живут в совершенно разных временных шкалах. И то, что для баобаба - миг, которого он и не заметит, для комара - вся жизнь. Длинная, между прочим, жизнь, и столько всего в нее вмещается! Для него это - далеко не миг! Дело здесь не в объективном течении времени, а в его субъективном восприятии разными биологическими объектами. Да не надо даже за примерами так далеко ходить. Сам знаешь: иногда час длится как сутки, а иногда сутки пролетают как миг. Значит, и человек тоже может переходить из одной временной шкалы в другую. А если мы научимся наблюдать реальность, перейдя в совершенно иную шкалу времени, принципиально отличную от обычного человеческого восприятия? Какой тогда эта реальность перед нами предстанет? Ты об этом никогда не задумывался? А ведь это вопрос совсем не праздный.

Вика замолчала, вопросительно глядя на Пола. Пол ждал продолжения ее мысли, одновременно обдумывая сказанное. Вика продолжила медленно, уже спокойно, без эмоций, пристально глядя на Пола, и всем своим видом подчеркивая, что говорит нечто очень важное:

- Если мы сможем посмотреть на мир так, как его видят Древние - увидеть реальность в их временной шкале - то мы сможем увидеть изменения, которые они нам устроили! И сделать это без помощи демонов! Это вовсе не является невозможным, Пол, пойми! Наши ученые уже изучают эффекты восприятия времени для наблюдателей с разной продолжительностью жизни. Так что ты не прав, - заключила она довольно. - Сами бы справились. Еще немного - и разобрались бы с методиками влияния Предтеч на нашу реальность. Всего-то надо создать систему моделирования, которая позволила бы сделать доступными для человеческого восприятия те образы реальности, которые возникают в других временных шкалах.

- Интересно. Я это знал, но лишь в самых общих чертах, - сдался наконец Пол. - Давай поподробнее.

Девушка снисходительно хмыкнула. И на Пола снова нахлынуло то ощущение опасности, которое он отметил при первой встрече с Викой. Все-таки помимо явной привлекательности было в ней что-то настораживающее.

- Есть такая гипотеза, - продолжала тем временем Вика, - согласно которой человеческий мозг обрабатывает получаемую им от окружающего мира информацию дискретным образом. То есть воспринимает ее не в виде единого непрерывного потока, а виде последовательности кадров. Кадр - разрыв, кадр - разрыв. Эту идею впервые выдвинул Анри Бергсон, французский мыслитель. Позднее появились уточнения гипотезы Бергсона. Один малоизвестный гений по фамилии Варела предложил концепцию, в которой показал, как образуется каждый отдельный кадр зрительного восприятия.

- Путем разрядки определенного множества нейронов из разных участков мозга? - словно невзначай ввернул Пол.

В устремленном на него взгляде Вики появилось легкое изумление. Она явно не ожидала от Пола таких глубоких познаний в столь специальной области. Теперь уже ему оставалось только снисходительно хмыкнуть: мол, знай наших, мы тоже не лыком шиты. Да только он этого делать не стал, сохраняя спокойствие и самообладание.

- Просто интересуешься нейрофизиологией или проходил спецкурс по работе? - удивленно спросила Вика и, когда в ответ Пол лишь неопределенно пожал плечами, продолжила. - Что ж, пойдем дальше. Поскольку с кадром стало понятно, задумались о такой величине, как его длительность. У человека ее приближенно можно принять за одну десятую секунды. Но есть еще и скорость. Именно скорость смены кадров в мозге и является главным фактором, от которого зависит шкала восприятия времени. Хоть человеческого, хоть любого другого. В зависимости от этой скорости восприятие времени либо замедляется, либо ускоряется...

- Не совсем так. Длительность самого кадра тоже может значительно меняться! - возразил Пол. - Например, когда я вхожу в состояние СПАСа...

- Верно, - перебила его Вика. - Продолжительность кадра зрительного восприятия в некоторых особых состояниях может сдвигаться в ту или иную сторону. В таких случаях также происходит изменение восприятия времени. Исходя из нашей гипотезы, это явление связано с изменением каких-то механизмов селекции потока воспринимаемых кадров, что в конечном итоге и отражается на их длительности.

Вика перевела дух и сбавила темп, чтобы сделать акцент на следующих фразах:

- Разумеется, каждому биологическому виду соответствует своя собственная длительность кадра, так же как и индивидуальная скорость их смены. И могу заверить, что ко всем этим выводам наши ученые уже успели прийти сами. Более того, именно изучение механизмов возникновения сжатых и растянутых кадров подтолкнуло их к идее моделирования различных временных шкал, совершенно отличных от той, что свойственна человеку.

- Можно провести аналогию с ускоренной или замедленной киносъемкой? И ускоренным или замедленным воспроизведением?

- Не только. Для создания модели используется компьютерная имитация очень быстрых и, наоборот, очень медленных процессов. При этом обязательно изучают влияние наблюдателя на наблюдаемые события, иначе все результаты будут искажены до неузнаваемости. Это одно из главных условий.

- Используются модели рефлексивной хроносемантики и эверетовских фрактальных ветвлений? - опять блеснул знаниями Пол.

Уже не удивляясь его подготовленности, Вика хотела ответить, когда лежащий на столе возле вазы с цветами мобильник тихонько завибрировал, выдав потом мелодию из хорошего телевизионного фильма "Спецназ", съемки которого ОРТ решило продолжить после нескольких лет перерыва. Девушка взяла трубку, и ее лицо сразу приняло сосредоточенное выражение.

- Да, Василий Васильевич. Сейчас буду. - И, отключив связь, поднялась с места, давая понять, что обеденный перерыв закончен. - К сожалению, наш разговор придется прервать. А мы ведь только начали приближаться к основным выводам. Я и не заметила, как время пролетело!

- Давай обозначим хотя бы главные идеи, - попросил Пол, посмотрев на часы. - Ведь у нас еще есть несколько минут по дороге! А если ускорить темп восприятия, то их можно еще и растянуть.

Вика улыбнулась, и было видно, что ей доставляет удовольствие разговаривать с Полом.

- Ну, хорошо, - смилостивилась она и сразу перешла на деловой тон. - Человек не в состоянии воспринимать объективную реальность во всей ее полноте. Он выделяет в реальности лишь определенный контур. Этот контур соответствует той временной шкале восприятия, которая характерна лично для этого человека. В другой временной шкале этот контур будет совсем иным. Значит, и образ реальности будет другим.

Вика оглянулась по сторонам, словно ища, чем бы проиллюстрировать сказанное, и взяла в руки пульт управления системы "умный дом".

- Вот как сейчас. Я нажимаю на кнопку, и... - Входная дверь послушно распахнулась, и в прямоугольном проеме открылась красивая картина цветника в массивной чаше возле дома и зеленого леса.

- Мы видим некий материальный объект, да? Природный пейзаж. Вполне для нас привычный. Но если бы ты наблюдал эту картинку во временной шкале, не соответствующей нам, людям, то мог бы увидеть нечто совсем иное.

- Например? - спросил Пол уже на ходу, когда они отмеривали шагами вымощенную камнем дорожку посреди деревьев.

- Скажем, ты мог бы увидеть на этом месте не набор разрозненных природных объектов - цветов, деревьев - а некий единый организм. Живое существо!

- Знаешь, я в состоянии СПАСа я воспринимаю природу почти именно так, как ты только что и сказала, - оживился Пол. - Да... Интересная гипотеза. Тем более, что по сведениям демонов, Предтечи многое в своей магии строили именно на общении с некоторыми природными процессами как с живыми, и даже вполне разумными существами!

- Вот видишь! - подхватила Вика. - Значит, мы близки к истине! Древние воспринимали мир в иной временной шкале, и видели объекты природы совсем не такими, какими видим их мы. И это естественно, ведь если наблюдать реальность в различных временных шкалах, то выявляется некоторая удивительная особенность: одни ее объективные свойства оказываются проявленными, другие же - смазанными, абсолютно неразличимыми. В частности, имея в одной временной шкале дело с материальным объектом, мы не можем сказать, не окажется ли он в другой живым существом!

- В таком случае многое становится понятным! - Пол даже остановился посреди дороги, чтобы осмыслить понятое, но Вика тут же увлекла его за собой дальше по дорожке, напоминая, что они торопятся. И он продолжал уже на ходу:

- Если Древние общались с природными процессами как с разумными существами, то понятно, как и почему они могли создавать еще и искусственные существа, которые воспринимались людьми и демонами как природные, стихийные явления и процессы! Мы думаем, что это стихийный, природный процесс, а это порождение Предтеч, созданное, чтобы погубить человечество...

- Люди видели в этих процессах божью кару, или что-то в этом духе, - согласилась Вика. - А оказывается, Отец небесный здесь совершенно ни при чем. Многие природные катаклизмы устраивал вовсе не Он.

- А ведь Древние и сейчас, скорее всего, продолжают порождать подобные процессы, - с горечью произнес Пол. - А мы-то думаем: слепая стихия... А она не слепая, она разумная. Более того: сознательно смоделированная...

Дальше шли молча. "Что же это получается? - думал Пол. - Древние по своим возможностям приблизились к тому уровню воздействия на Реальность, которого маги Гипербореи достигли только в период ее наибольшего расцвета? Неужели это так? В таком случае нам придется иметь дело с крайне серьезным противником..."

Они подошли к исследовательскому центру, внешне выглядевшему как обычный трехэтажный загородный дом какого-нибудь "нового русского". Но стоило попасть в закрытый от посторонних гостей замаскированными панелями лифт - и сходство сразу пропадало. Особенно после спуска на тридцать метров вниз, где и располагались основные лаборатории комплекса.

- А как ты попала в Братство? - вдруг спросил Пол перед самой дверью, про себя усмехнувшись тому, что этот вопрос было бы логичнее задать в первые минуты их знакомства.

Но Вика не торопилась отвечать. Пристально посмотрев в глаза собеседника и не найдя в них ничего, кроме обычного любопытства, сдержанно произнесла:

- Расскажу как-нибудь в другой раз. А сейчас извини - как говорил мой любимый герой Джека Лондона Элам Харниш - "время не ждет". Пора работать. Ты будешь присутствовать? Пол кивнул, и они вместе вошли в здание.


3.


В течение последующих шести часов, проведенных в лаборатории, у Вики уже не было возможности отвечать на вопросы Пола. И вообще все в лаборатории выглядели сильно занятыми. Оно и понятно. Могли возникнуть непредвиденные ситуации. Никто не знал, как начнет проявлять себя артефакт в ту или иную минуту: как он поведет себя, будучи помещенным в переменное микролептоннно-торсионное поле, как отреагирует на нагрев и охлаждение, изменение давления и многое другое. Отвлекаться в подобной ситуации было недопустимо и опасно.

Заметив, что относительно свободен только Сергей Алексеевич, Пол именно ему решил высказать ту мысль, которая внезапно пришла ему в голову после разговора с Викой, и теперь беспокоила:

- Как вы думаете, Сергей Алексеевич, не может быть так, что артефакт выполняет какую-то программу, заданную ему Древними? Одним словом, не передали ли демоны нам "троянского коня"? И не погорячились ли мы, приняв вещь, о которой нам ничего не известно?

- Я об этом тоже думал, - признался Одинов. - Но, во-первых, мы действовали не по сомнительной поговорке "кто не рискует, тот не выигрывает", а в силу острой необходимости. А во-вторых, демоны тоже обратились к нам за помощью не от хорошей жизни. Хотя, конечно, лучше держать ухо востро, поскольку сегодняшний вынужденный союзник завтра, лишь только ему представится такая возможность, может стать ярым врагом. Ну да чего гадать. Для того тут и мы с тобой. Уж извини за простоту, но, как говорится, "лучше перебдеть сейчас, чем перебздеть потом".

На последней фразе Одинов похлопал его по плечу и улыбнулся, но Пола это не успокоило, и он продолжил расспросы:

- А не могли ли демоны сыграть в двойную игру? Столкнуть нас с Предтечами и тем самым обезопасить себя?

- Теоретически могли, - теперь Одинов говорил более чем серьезно. - Но слишком уж у демонов большие счеты с Древними, для того, чтобы они доверили свою судьбу такому ненадежному варианту. Ведь, судя по проявляемому ими тысячелетнему упорству, Предтечам зачем-то нужны обязательно оба мира - и наш, и параллельный, где обитают демоны. Круг наших Видящих уже организовывал коллективный выход в каузальный план Бытия. И пока намерения демонов с высокой степенью вероятности чисты. Но в одном ты прав - с ними нам тоже надо держать "ухо востро"!

Периферическим зрением Пол увидел, как Головачев получил в видеообъеме компьютера какую-то сложную трехмерную структуру, испещренную на первый взгляд хаотическими, напоминающими детские каракули линиями, и озадаченно сдвинул брови, очевидно, в попытке понять, модель какого процесса отображена в возникшей голограмме.

Перехватив взгляд Пола, Сергей Алексеевич интерпретировал его по-своему, решив, что молодого человека интересует сам Головачев:

- Толковый спец. На днях выступил перед ученым советом Братства с предложением создать компьютерные математические модели, которые позволят обнаруживать следы воздействий, оказываемых на наш мир Древними.

- Когда создать? Сейчас?

- Именно сейчас, современными средствами. Причем прямо здесь, в нашем исследовательском центре. И объяснил, каким образом можно попытаться это сделать.

- Но ведь если мы научимся создавать подобные модели и выясним, на какие из происходящих на Земле процессов и как влияли и влияют сейчас Древние... - Пол переменился в лице. - Вы понимаете, что это значит, Сергей Алексеевич? Мы ведь сразу же попадем в такое же положение, в какое попали в свое время демоны! Стоило им обнаружить вмешательство Древних в их мир, как те тут же начали с ними войну!

- Спокойнее, Пол, спокойнее, - попытался умерить его пыл Одинов, а сам Пол и не заметил, что говорит слишком громко для атмосферы научной лаборатории, где проводится серьезный эксперимент. Молодой человек оглянулся по сторонам, не помешал ли кому, и перешел на шепот:

- Да вы вспомните, что всего за два месяца демоны потеряли свыше двух третей своего населения, а потом и лучших своих магов! А Великий Потоп на Земле? Это ведь отголосок тех же событий. И до сих пор неизвестно, что за неведомая Третья Сила тогда помешала демонам уничтожить нашу планету! И кто знает, вмешается ли она еще раз? А сами мы, боюсь, с Предтечами не справимся. Как сражаться с противником, про возможности которого мы пока знаем только со слов демонов? И еще не факт, что средства борьбы с Древними, доступные демонам в их Вселенной, сработают у нас.

- А что, лучше жить с закрытыми глазами и ждать, когда Предтечи полностью подчинят нас, используя как рабочий материал для своих неведомых целей?! - также громким шепотом возразил Одинов. - Мы должны сделать все, чтобы Предтечи про эти наши разработки ничего не узнали. А на сами работы в этом направлении бросим лучшие силы, чтобы выполнить их в максимально короткие сроки! Возможно, кстати, что тебе придется посетить и самих демонов, а не только их Воплощения в телах земных дервишей. Вот такие "пироги", Пол.

Услышав все это, молодой человек погрузился в глубокие раздумья, которые прервал приветливый высокий девичий голосок:

- Не желаете чаю, господа?

Перед ними остановился передвижной управляемый столик, на котором дымился в фарфоровых чашках ароматный напиток. "Электронная официантка", - понял Пол. Он еще не успел привыкнуть к этому новшеству. Скучновато, конечно, общаться с автоматом вместо симпатичной девушки, но зато при таком варианте возникает меньше отвлекающих моментов. Не успел Пол отпить и несколько глотков, как Головачев подал Сергею Алексеевичу и ему знак, призывая подойти. Туда же направилась и Вика.

- У меня предчувствие не очень хорошее, - сказала она. - Как будто надвигается какая-то опасность. А появилось оно, как только артефакт начал менять цвет. Смотрите! - девушка показала на артефакт, виднеющийся в центральном большом видеообъеме. Находясь в специальной изолированной камере с высшей защитой в абсолютно прозрачном контейнере, он казался зависшим в воздухе. - Видите? Появился синюшный оттенок! И он все нарастает! - Ее зрачки расширились, на лбу выступили бисеринки пота. - В соседнем помещении ЧП!

Сказав это, девушка стремглав бросилась из лаборатории - в дверях мелькнул белый халат. Пол поспешил за ней. Сергей Алексеевич продолжал наблюдать за "поведением" артефакта, в то время как пальцы Головачева "запорхали" над голографической виртуальной клавиатурой.

В соседнем помещении - а это была лаборатория химиков - Пол увидел лежащего на полу мужчину, над которым склонилась Вика.

- Опоздали! - с отчаянием воскликнула она.

Мужчина был без сознания. Лицо его кровоточило, усыпанное мелкими осколками стекла. Еще несколько крупных острых осколков вонзились в кожу щек и веки. А само лицо распухло, вздуваясь багрово-черными пузырями. На обуглившихся пальцах правой руки местами виднелись кости.

- Что случилось, Вика? - Пол старался сохранять самообладание.

- Посудина с химическим реактивом взорвалась! Он в коме!

Пол бросился за водой, а девушка осталась возле пострадавшего и стала схваченным со стола скальпелем разрезать одежду, на которую попали брызги реактива. К ним уже спешила бригада врачей. Склонившись над раненым, они начали делать инъекции, обрабатывать пораженные места, вымывая едкие вещества нейтрализующим раствором. Вика, встав на колени, распростерла руки над головой лежащего и что-то шептала, напряженно двигая ладонями. "Облегчает боль, пытается ускорить регенерацию тканей, - распознал Пол энергетические манипуляции девушки. - Вот теперь понятно, что меня в ней пугало - она же колдунья!"

Придя в себя, раненый застонал, конвульсивно дернулся. По-видимому, боль была столь нестерпимой, что он готов был снова потерять сознание. Ему вкололи обезболивающее и антишоковое средство.

- Благодарим за помощь, но теперь мы справимся сами, - сказал девушке старший бригады медиков, деликатно оттесняя ее в сторону.

Пол и Вика вернулись в лабораторию и первым делом подошли к артефакту. Призма поразила их неприятно усилившимся синюшным оттенком, от которого веяло холодом и смертью.

- Ну, почему так происходит! - воскликнула Вика, вне себя от пережитого волнения. - Эта штуковина здесь всего второй день, а уже сколько несчастных случаев и травм!

- Есть и положительные моменты, - возразил Сергей Алексеевич. - И у меня такое впечатление, что они тоже связаны с появлением этого предмета у нас.

- И что же хорошего произошло? - спросил Пол.

- Химики в контакте с биологами и физиками нашли, наконец, решение задачи, которое искали много лет, не получая ни одного обнадеживающего результата. И вдруг именно вчера вечером обоим руководителям проекта пришла в голову одна и та же идея. Ее проверили сегодня утром и получили то, чего добивались столь долго и упорно. И теперь наше Братство обрело возможность с близкой к ста процентам вероятностью отличать людей от нелюдей! То есть определять людей - как биологический вид мыслящих существ. Причем, даже находясь на некотором расстоянии от живого существа, мы сможем понять, человек это, или кто-то другой.

- А если в нем присутствует хоть капля демонического или остаточные гены Древних? Ваш индикатор это покажет?

- Не сомневаюсь, - ответил Сергей Алексеевич. - Но вряд ли на данном этапе можно будет идентифицировать, какой конкретный вид нелюдя оставил свой след в геноме. Хотя, это зависит, конечно же, от размеров и "размытости" этой самой "капли". Ведь материалов то с геномом Предтеч у нас "кот наплакал", не говоря уж о свойствах их энергетики и психики.

- Хоть бы он выжил, хоть бы выжил! - раз за разом повторяла между тем Вика, почти не прислушиваясь к словам Одинова.

И вдруг посмотрела на Сергея Алексеевича:

- Не могу объяснить, почему, но мне кажется, мы все должны сейчас думать о том, чтобы наш коллега поправился. Ожоги слишком тяжелые! Без нашей помощи он не выдержит! Ну, пусть это будет тоже как отдельный самостоятельный вид эксперимента. Хорошо? В конце концов, что вам стоит пожелать человеку выздороветь? Я и Василия Васильевича попрошу подключиться к этому. И остальных всех.

- Почему бы и нет? - поддержал девушку Пол.

- А что, давайте попробуем, - пробормотал Одинов. - Интересно, что получится.

В лаборатории воцарилась напряженная тишина. Пол уловил почти физически ощутимые потоки позитивной энергетики: присутствующим удалось создать мощное поле здоровья и силы. И Пол уже почти не сомневался, что пострадавший выкарабкается...

Из лаборатории Пол и его новый знакомый Василий Васильевич Головачев вышли вместе. Оказалось, им есть что обсудить. Только сейчас оба устали. А потому решили встретиться попозже, вечером, в беседке, похожей на большую плетеную корзину, перевернутую вверх дном. Вика, услышав, как они договариваются о встрече, сказала, что тоже постарается подойти, после того, как навестит раненого коллегу.

До вечера, впрочем, оставалось не так уж много времени. Погода стремительно портилась. И когда оба в назначенное время подошли к месту встречи, небо было уже предгрозовое, совсем мрачное, агрессивно закрывшееся тучами, как щитами. Обычный ветер превратился в сильный порывистый и явно надвигалась гроза.

Но и Пол, и Василий Васильевич чувствовали, что в Братстве назревает важнейшее открытие, связанное с Древними, и оба были готовы хоть день и ночь участвовать в "мозговом штурме", несмотря ни на какие погодные помехи, чтобы только приблизить это открытие.

- Проблема в том, - сходу начал Головачев, как только они уселись на удобных плетеных сиденьях, - что наши враги, Предтечи, воздействуют на реальность методами, которые пока нам неизвестны и недоступны. И наша задача - противопоставить Древним свои собственные возможности воздействия на реальность. Но для этого мы должны научиться видеть и понимать их картину мира, и действовать в том же смысловом пространстве описания реальности, а каком работают эти наши новые враги! А иначе нам их не одолеть.

- Что же этому мешает, Василий Васильевич? - Пол пока умалчивал о разговоре с Викой, в котором они приблизились к гипотезе о различных временных шкалах, которым соответствуют различные восприятия объектов и событий.

- Мешает этому прежде всего то, что практически все выработанные человечеством методы прогнозирования и воздействия на реальность основаны на наблюдении и управлении отдельными параметрами этой реальности, а не происходящими в ней состояниями и процессами во всей их полноте. Даже у Братства, не говоря уже о прочих человеческих организациях, нет пока иной модели прогнозирования и управления реальностью!

- Ясно, Василий Васильевич. А у Древних такая модель есть. И они, меняя реальность, воздействуют не на отдельные параметры, а на события и процессы в целом. И потому меняют будущее человечества как хотят. Осуществляют свои планы с максимальной точностью! А не так как люди, по принципу "хотели как лучше, а получилось как всегда".

- Правильно, у них-то как раз нет этой проблемы, они добиваются именно того, чего хотят. А почему? Потому что, очевидно, владеют методами динамического моделирования реальности. В отличие от людей, остановившихся на статических методах.

- Давайте-ка поподробнее, Василий Васильевич.

- Хорошо. Вот тебе пример. Возьмем такую привычную вещь как прогноз погоды. Как он делается? Есть система многолетних наблюдений за погодой. Ученые смотрят: когда, в каком году в соответствующий, к примеру, месяц параметры погоды были схожими с теми, которые мы имеем сейчас. Нашли аналогичную погодную ситуацию в прошлом. Далее смотрят: что произошло потом? Что выросло из этой погодной ситуации? Похолодание, шторм, ураган, или небывалая жара? Делается вывод: раз тогда из этих исходных данных выросла вот такая ситуация - велика вероятность, что она повторится и сейчас. Ведь развивается все, как будто бы, аналогично! Основываясь на этих данных прошлого, делают прогноз. И... прогноз оказывается неверным! Обещали холод - а пришла жара! Казалось бы, почему? По всем данным должен был быть холод...

- Да потому, - подхватил Пол, - что были учтены исходные параметры, но не были учтены какие-то другие привходящие факторы, которые возникли непредсказуемо!

- Конечно! Циклон вдруг пошел не в ту сторону, в которую ожидалось. И все, ситуация кардинально изменилась! А предсказать этого никто не смог, потому что статический метод не предусматривает возможных изменений в ходе процесса, разных непредсказуемых вновь возникающих факторов, - продолжил Головачев. - Реально наблюдаемые в прошлом параметры подчас единичны не только по повторяемости, но и по совокупности порождающих их причин. И в природе, и в обществе в основном имеют место уникальные, неповторяющиеся и нестационарные процессы. А значит, предсказать повторение такого или аналогичного процесса в будущем существующими статическими методами просто невозможно. А вот метод динамического моделирования мог бы быть предназначен как раз для изучения процессов и изменений состояний на временных интервалах.

- Но извините, Василий Васильевич... Можно ли этого достичь известными человечеству средствами? Это ведь другая математика нужна!

- Ты умеешь задавать вопросы, - улыбнулся Головачев. - Об этом мы еще поговорим. Математика - не математика, но другой способ восприятия мира точно нужен. Подумай: нам нужна такая модель прогнозирования и создания будущего, которая воссоздаст процесс во всей его полноте и непрерывности. Модель, которая учитывает всю предысторию объекта, всю его структуру на данный момент, все происходящие в нем процессы и все его состояния в прошлом, настоящем и будущем. Модель, в которой реализованы все возможные изменения всех параметров, благодаря чему будущая история объекта становится нам очевидной во всей ее полноте и непрерывности. Если бы строили коммунизм по этой модели, то построили бы именно то, что хотели, а не неизвестно что...

- Неужели Предтечам действительно удается строить то, что они хотят?... - задумчиво произнес Пол. - Как? Неужели они просто видят будущее?! И меняют его картину не вслепую, как люди, а точно зная, что делают. Но что в таком случае можем противопоставить им мы? Интуитивное восприятие? Паранормальное видение?

- Видимо, да, но этого слишком мало. Вспомни о заложенном еще Творцом Инварианте Смыслов Вселенной. Ты, конечно, знаешь о существовании моделей множественных, ветвящихся Вселенных. Согласно этой теории, с каждым поступком какого-либо живого существа Вселенная словно расщепляется на дополнительные варианты своей реализации. Ты сделал какой-то выбор между двумя поступками: так поступить или так? Совершил поступок - и создал таким образом новый путь развития не только для себя, но и для мира! Сам выбрал вариант будущего. Совершил бы другой поступок - выбрал бы другой вариант, создал другой путь. Понимаешь? Весь наш мир - это каскад таких причинно-следственных цепочек, ветвей, образуемых во Вселенной, а, возможно, и создающих новые варианты Вселенной, новые миры.

По существу, момент Настоящего - это точка пересечения взаимосвязей между Узлами Событий, в которой возможен выбор ветвей, или сценариев, развития Будущего. И каждое разумное существо может способствовать проявлению того состояния мира, той ветви Вселенной, которая пока существует лишь потенциально. Каждый может проявить во Вселенной то, что ему больше нравится! В этом смысле я бы сказал, что каждый разумный живет в том мире, которого он сам желает и который сам создает.

- Но люди часто не ведают, что творят...

- Да! И потому проявляют во Вселенной совсем не то, что им хотелось бы проявить, и что на самом деле пошло бы им на пользу. Но мы слегка отклонились от темы. Так вот, в сфере теории множественных Вселенных существующие методы планирования и прогнозирования и вовсе теряют всякий смысл! Они не дают возможности получения корректных прогнозов развития реальных социальных и природных процессов.

- Что делать будем, Василий Васильевич? Как реально можно в наших условиях создать динамическую модель прогнозирования и управления реальностью?

- Вот к тому я все и веду, Пол. Это на самом деле не такая уж фантастика. Сделано для создания такой модели уже немало. Новая Система Управления Реальностью, или сокращенно СУР, хотя бы гипотетически уже существует! Эта система основана на раскрытии сущности прошлых взаимосвязей параметров объектов и процессов. Заметь - независимых от времени! Или, иначе говоря, инвариантных относительно параметра времени. Что позволяет определить возможные закономерности этих связей. И уже на их основе можно построить корректные модели изучаемых объектов и процессов. Иными словами, вместо проверки заранее предполагаемых взаимозависимостей новые методы позволяют на основании имеющихся данных создавать модели возможных взаимозависимостей и строить гипотезы об их характере.

В этот момент поблизости от беседки раздались легкие шорохи, слабый шелест. Пол прислушался и понял, что это пробежало небольшое животное, скорее всего еж. Тут он понял, что даже будучи увлеченным разговором, подспудно ждет Вику, обещавшую подойти, вот и реагирует на любой шорох. А Головачев увлеченно продолжал развивать тему:

- Любая СУР предполагает управление сбором информации, включающее в себя контроль своевременности и адекватности поступающей информации. Затем необходимо выявление и прогнозирование внештатных ситуаций, наконец, формирование результатов анализа полученной информации.

И все это по определенным принципам. Необходимо создание специальных центров принятия управляющих решений! И чтобы в эти центры стекалась только подлинная, реальная, оперативная и достаточно полная информация!

К сожалению, сейчас управление почти всегда ведется в условиях дефицита информации.

Замолчав, Василий Васильевич встал с плетеного кресла и, подойдя к проему беседки, посмотрел на сгущающиеся в небе тучи.

- Пора отсюда смываться. Не пройдет и пяти минут, как начнется гроза. Это я прогнозирую со стопроцентной достоверностью. Приглашаю ко мне. Поужинаем и продолжим разговор.

Пол хотел было согласиться, но тут подал сигнал его мобильник. Сняв аппарат с поясного ремня, Пол сдвинул панель и поднес трубку к уху. В ней зазвучал голос Сергея Алексеевича.

- Важная новость, Пол. Жду тебя в кабинете.

Молодой человек встретился глазами с Василием Васильевичем:

- Одинов звонил. - И красноречиво вздохнул при этом: мол, ничего не поделаешь, начальство ждать не любит.

- Ничего. Побеседуем в другой раз, - ободрил его Головачев. - А Вику мы так и не дождались. Видимо, несмотря на наши усилия, пострадавшему совсем плохо...

Пол уже успел выяснить у Одинова, что Вика действительно имела способности врачевания и сейчас осваивала также другие аспекты практической магии. И, согласно замерам ее параметров, сделанных специалистами Братства, дар у нее был очень сильный и достаточно разносторонний.

Пол уже входил в кабинет к Одинову, когда над исследовательским центром вспыхнула молния, с запозданием загрохотал гром. Верхушки деревьев шумно раскачивались, терзаемые ветром. И даже закрытые наглухо окна почти не скрадывали звуков сильнейшей бури, разразившейся над лесом.

- Готовься к командировке, - обыденным тоном встретил его Сергей Алексеевич, поднимаясь из-за массивного дубового стола.

Пол хорошо знал привычки своего наставника и поэтому молча ждал дальнейших разъяснений.

- Поедешь в Африку, в составе комплексной экспедиции. А именно - в Замбию, - последовал короткий инструктаж. - Задача - произвести разведку места, где, судя по расшифровке информации, переданной нам демонами, существовал Переход между мирами. Одна из тех самых Дверей, которые впоследствии были разрушены.

Одинов скользнул взглядом по лицу своего воспитанника, увидел на нем только спокойное внимание, что порадовало Сергея Алексеевича, и продолжал:

- Проход с Земли в мир демонов функционировал за счет системы артефактов, концентрировавших в себе энергию, необходимую для открытия связующего коридора. Мы понимаем, что, скорее всего, Древние уже уничтожили все следы существования этой системы, постарались максимально зачистить это место. Однако рассчитываем на то, что, возможно, там сохранились хотя бы незначительные аномалии в природных физических полях, которые можно обнаружить. Это и послужит основой для исследований. Измерение выявленных отклонений и их анализ позволит нам лучше понять суть тех воздействий, которые Древние применяли на Земле и в параллельном мире и продолжают применять против нас сейчас, осуществляя прямое управление событийными процессами.

- Они могут и такое?

- Увы. Об этом говорит информация демонов. Создав необходимую систему, судя по всему, биотехнической природы, и подведя к ней требуемое количество энергии, они способны напрямую влиять на текущие и будущие события. И то, что сейчас наблюдается у нас после появления в этом здании артефакта, на мой взгляд, тоже "из этой оперы".

Выдержав короткую паузу, Сергей Алексеевич рассказал о составе группы и конкретно о том, какие обязанности возлагаются на Пола.

- Встречать вас будут наши люди. Господа М'Гембе из министерства по туризму и Ройс из их же минкульта. Это скрытые кадры Братства, хорошо законспирированные, находящиеся вне подозрений местных властей и всяческих враждебных орденов. Им можно доверять. Они и обеспечат вам надежное прикрытие.

- Сколько времени мне дано на подготовку?

- Пятнадцать минут.

"Значит, в этот раз так и не поговорю с Викой", - подумал Пол.



Глава 2.

В Африке акулы, в Африке гориллы, в Африке большие злые крокодилы. И разный прочий сброд.

1.


К срочным командировкам Пол успел привыкнуть. И в принципе собраться за пятнадцать минут, чтобы отправиться на другой край света, для него не было проблемой. Интересы дела... Ради них к чему только не привыкнешь. И возражать начальству не станешь.

Вместе с Полом вылетела внушительная группа членов Братства, всего около двадцати человек. По официальной легенде они считались археологами, которые летят в Замбию, чтобы проверить гипотезу о наличии следов древней цивилизации в болотах Бангвеулу, расположенных на границе национального парка Лавуши-Манда. На самом деле половина группы должна была заняться выявлением даже малейших аномалий физических полей, которые могли указывать на деятельность Древних, а для этого предстояло осуществлять на местности всевозможные геофизические и биоэнергетические измерения, и прочие научные изыскания. Вторая же половина группы отправлялась в путь с целью обеспечивать прикрытие и безопасность всех работ.

Таким образом, в Замбию отправилась группа, состоящая наполовину из ученых и техперсонала, среди которых, кстати, были и люди с сильнейшими магическими способностями, а еще наполовину - из бойцов клана "Идущие в Потоке". Которые были ударной силой Братства "Стоящих у Престола".

Воины клана "Идущие в потоке" работали боевыми тройками. На это задание Братство выделило три таких тройки, командовал которыми невзрачный с виду сухощавый человек неопределенного возраста, среди своих откликающийся на псевдоним Эльф. Настоящие имя и фамилию его не знал даже Пол, выполнявший в группе роль своего рода "свободного форварда" с особыми полномочиями. Так сказать, разведка и контрразведка "в одном флаконе".

До международного аэропорта Лусака Пол и его спутники добрались без приключений. После пересадки на самолетик, очень напоминающий видавший виды "кукурузник", и недолгого перелета до местного аэропорта городка Мансы их встретили два весьма представительных с виду господина. Это и были Мгванга М'Гембе и Чарльз Ройс собственной персоной. Оба оказались людьми вполне зрелых лет. Чернокожий Мгванга успел растерять почти все волосы, и, видимо, поэтому брился наголо. Впрочем, благодаря стройной, долговязой и при этом мускулистой фигуре он выглядел вполне моложаво. Ройс, отдаленный потомок буров и русских поселенцев, осевших в ЮАР еще во времена англо-бурской войны, белокожий, но смуглый от загара, напротив, отличался весьма плотным телосложением. Это в сочетании с добродушным улыбчивым лицом придавало ему благодушный и слегка рассеянный вид. В отличие от своего сдержанного, молчаливого темнокожего спутника он был разговорчив, и к тому же сносно говорил по-русски. Своим новым знакомым он не преминул тут же сообщить, что от своих предков, привыкших к постоянным перемещениям с места на место из-за войн, а также золотых и алмазных "лихорадок", унаследовал генетическую тягу к странствиям и всевозможным авантюрам. Как М'Гембе и Ройс оказались членами Братства, Пол не знал, а спрашивать было не принято.

Мгванга объявил прибывшим, что после получения соответствующих документов и полагающегося досмотра группа сразу же вылетит на место своей работы. Оставив несколько человек охранять багаж, мнимые археологи рассредоточились по зданию аэропорта. Надо было осмотреться, обеспечить наблюдение за происходящим и убедиться в том, что к российской группе никто не проявляет повышенного интереса.

В этом году сентябрьская жара в Замбии оказалась не столь изнуряющей, как обычно. И Пол этому порадовался, как и тому, что еще не наступил сезон тропических ливней со штормовыми ветрами. Выйдя через стеклянные двери на асфальтированную площадку перед зданием аэропорта и вдохнув полной грудью осенний африканский воздух, плотно насыщенный тропическими ароматами, он прислушался к своим ощущениям, сканируя окружающее пространство. В радиусе около полукилометра фон был относительно спокойным.

Взгляд Пола невольно скользнул по тени от навеса, где, почти невидимый постороннему глазу, стоял Эльф. Да, его невысокая поджарая фигура никому не могла броситься в глаза, за исключением того, кто, как Пол, обладал экстрасенсорным видением. Да и от таковых Эльф чаще всего был весьма умело закрыт. Разве что на высших уровнях так и "фонил" силой. Сейчас командир группы "Идущих в Потоке" не просто вышел подышать воздухом, а проделывал такую же работу по контролю обстановки, как и Пол, с той лишь разницей, что у Пола паранормальные способности были все-таки посильнее.

Наконец объявили посадку. Замбийские власти предоставили экспедиции три небольших вертолета для людей и приборов, и самолет для десантирования остальных грузов. Также был арендован единственный имевшийся в этой дыре большегрузный "сикорский", чтобы перебросить на остров автомобили, включая пару вездеходов-амфибий и лодок с воздушными двигателями для передвижения по болотам и протекающую через них реку Чамбеши. Вся авиатехника оказалась, как и следовало ожидать, ужасающе древней, - всю дорогу в воздухе болтало и безбожно трясло, несмотря на вполне благоприятную метеообстановку. Слабая обшивка дрожала и скрипела, а кое-где даже постукивала, так что казалось, вот-вот начнет отрываться кусками. Но, как ни странно, приземлились довольно мягко и даже с опережением графика на пятнадцать минут. "Идущие в Потоке" и вместе с ними Пол попрыгали на землю первыми. За ними потянулись ученые и технари.

Группа начала быстро выгружать вещи - походный инвентарь, палатки, провизию, медикаменты. Когда все это было в беспорядке свалено на землю, вертолеты сразу ушли обратно. Прилетевший следом "сикорский" завис над площадкой, ожидая, пока от него отцепят прикрепленные на подвеске машины и лодки. А вскоре показался и вылетевший позже самолет. Место сброса груза для него обозначили осветительными ракетами и дымовыми шашками, и он, пройдя низко над островом, сбросил тюки со всем оставшимся снаряжением. Довольно метко сбросил, так что и собрать особого труда не составило.

Пришлось потрудиться, чтобы распаковать все грузы, распределить личную амуницию, погрузить оборудование на вездеходы-амфибии и лодки... К счастью, дисциплина в экспедиции была железная: все действовали быстро, четко и слаженно, не возникло ни одной заминки, никакого беспорядка или путаницы. Теперь оставалось только переодеться в специальные комбинезоны, которые были предусмотрены для каждого, включая М'Гембе и Ройса.

Комбинезоны СБК-4 типа "хамелеон" с фототропным верхним слоем, способным при активации приобретать маскирующую окраску, сливаясь с местностью, были по сути не столько комбинезонами, сколько боевыми скафандрами. Они обладали исключительными защитными свойствами, служили в качестве экзоскелетов и представляли собой уникальную систему жизнеобеспечения, настроенную на индивидуальные особенности носящих их людей. В дополнение к костюмам были предусмотрены защитные шлемы. В принципе, в таком комплекте можно было некоторое время находиться хоть в лаве вулкана, хоть под водой на глубинах до 150 метров, или несколько часов провести в Антарктиде на полюсе холода. В условиях джунглей, где им предстояло работать, этот костюм гарантировал практически от любых опасностей.

Дополняла всю эту амуницию система анализа внешней среды, выполненная в виде часов на запястье. Это был индикатор, способный вовремя выявлять наличие всевозможных вредоносных воздействий на человеческий организм - всего того, что в окружающем пространстве способно представлять угрозу жизни и здоровью.

Натягивая свой "скафандр", Пол заметил, что Чарльз разглядывает "часы" с интересом: оказывается, он незнаком с подобной вещью. Увидев, что Пол это заметил, тут же начал засыпать его вопросами: что это такое, да зачем нужно, да как действует. Пол насколько мог популярно ему все это объяснил. Особенно Ройса поразило то, что индикатор реагирует даже на микролептонные излучения.

- А на каком расстоянии прибор предупредит об источнике опасности? - уточнил он.

- До пятидесяти метров, - ответил Пол. - И сообщит, сколько в вашем распоряжении времени, по истечении которого начнутся необратимые изменения в организме, если интенсивность поражающего фактора останется без изменения.

- А о мухе цеце? Или змее? Тоже предупредит?

- Он не распознает конкретный источник, а реагирует по принципу биорезонанса на наличие потенциальных опасностей. Поэтому если в опасной близости от вас окажется ядовитая змея, возбудитель сибирской язвы или агрессивно настроенный ягуар, то прибор среагирует.

- И вы узнаете об этом прежде, чем, как любят говорить русские, отбросите копыта, - произнес незаметно подошедший Эльф. И, сдержанно усмехнувшись, добавил: - А если серьезно, то прибор предупредит даже о незнакомых, не изученных наукой факторах, которые тем не менее могут быть опасны для вашего здоровья и жизни. Или, напротив, полезны. В этом то и прелесть биорезонансного принципа работы.

Ройс кивнул с умным видом. А когда Пол добавил, что специально для джунглей в комбинезоны были добавлены еще и специальные интердикционные излучатели, подавляющие агрессивные инстинкты хищников, Мгванга и Чарльз заметно повеселели и даже как будто вздохнули с облегчением.

Наконец вся команда облачилась в скафандры, и пребывала теперь в полной боевой готовности. Впрочем, до выполнения того задания, ради которого они сюда прибыли, было еще далеко. Оставалась нерешенной серьезная проблема обеспечения отряда оружием, которое здесь было просто необходимо. Руководство Братства прекрасно понимало, что стоит только группе заняться поиском разрушенной Двери в иные миры, как могут появиться и заинтересованные лица противодействующей стороны - приспешники Древних. И никто не знает, чем это может закончиться... Но провезти с собой даже один автомат Калашникова на законных основаниях "археологическая экспедиция", естественно, не имела права.

Однако выход был. Еще перед отбытием Одинов сообщил Полу, что на острове есть тайный подземный "схрон", где можно найти все необходимое. И даже показал фотографии, чтобы по ним легче было сориентироваться на местности и этот схрон отыскать. Помочь обнаружить тайник должен был Мгванга. Вот сейчас им и предстояло отправиться на поиски этого тайника по пожухшей траве саванны...

Но сначала нужно было выслать передовой дозор. Пол перекинулся парой слов с Мгвангой, после чего дал короткое распоряжение Эльфу, и уже через пару минут тройка "Идущих в Потоке" исчезла в направлении, указанном М'Гембе. А вскоре от них поступило сообщение: обстановка на маршруте спокойная, основная группа может начинать движение.

Отряд мнимых археологов в быстром темпе двинулся через территорию острова. Пожухшая, но еще не совсем высохшая трава была примята к земле, и идти оказалось не трудно, да и комбинезоны помогали. Время от времени, правда, на пути попадались низины с сочной, не тронутой увяданием зеленью - видимо, грунтовые воды поднимались близко к поверхности, и под ногами ощутимо чавкало. Туземцы называли такие места "дамбо".

"Ну и зрелище, - усмехнулся про себя Пол, шагая замыкающим отряда и глядя, как два десятка людей в скафандрах и шлемах шагают строем по пожухлой африканской траве. - Хорошо, что местность пустынна, и нас из местных жителей никто не видит. А то пошли бы слухи о высадке инопланетян".

Он еще немного поразглядывал росшие в отдалении толстенные баобабы - метров по пять в диаметре, никак не меньше - со стволами, похожими на огромные бутылки, и ветками, напоминавшими подрубленные корни, с которых свисали на тонких "шнурках" шарообразные бутоны цветов, готовые распуститься к ночи. А потом его мысли плавно переключились на другое.

"Когда же появились первые протолюди на территории нынешней Замбии? - думал Пол. - От одного до двух миллионов лет тому назад, а может, и раньше. А вот до Всемирного Потопа здесь жили и благоденствовали некие древние существа, впоследствии попытавшиеся подчинить себе весь род человеческий. Кстати, именно после Потопа эта местность и превратилась в болото. Но почему Древние выбрали именно это место Земли для создания одной из своих биотехнических систем воздействия? Что привлекло их? Какими необычными свойствами обладала именно эта территория? Или сами Предтечи создали здесь нужные им условия, спрятав следы своей деятельности в густом буше? Сохранились ли эти особые свойства до нашего времени?"

Тем временем отряд, довольно быстро преодолев полупустынный саванновый участок, углубился в прилегающий вплотную к заболоченной местности лес. Вскоре показалась поляна, где можно было разбить лагерь. Здесь командовал Эльф. Именно он определил места для палаток, костров, походной лаборатории. А потом подошел к Полу и без предисловий заявил:

- Я в курсе твоего задания, - и добавил, указывая на на молодого человека подошедшей по его молчаливому призыву тройке бойцов. - Вот ваш командир. Поступаете в его распоряжение.

Скупо, как и подобает профессионалам перед заданием, представились друг другу, по очереди протягивая руки для пожатия:

- Пол, специалист по комплексному выживанию и следопыт.

- Морзе, связист, электронщик, сапер.

- Сыч, снайпер.

- Шустряк.

- Братан мой, - продолжил за него Сыч. - Тоже спец по выживанию и следопыт.

Морзе был невысоким жилистым парнем, Сыч - сухопарым, лысым, с кожей красноватого оттенка и цепкими, как у хищной птицы, глазами, а Шустряк - кряжистым крепышом с гладким белым лицом, правда, подпорченным парой шрамов. Полброви и веко у него были стянуты багровым рубцом - похоже, совсем свежая травма.

- Вы в самом деле братья? - поинтересовался Пол, переводя взгляд с одного лица на другое и не находя в их чертах ничего общего. Разве что носы у них были похожи: перебиты у обоих.

- Братья, только не родные, а кровные. Побратались после одной операции, - ответил Шустряк. У него, по-видимому, были повреждены голосовые связки - на шее выделялся тонкий шрам - отчего он и говорил почти шепотом.

Пол поставил бойцам задачу, сопроводив беседу кратким инструктажем, и, оставив отряд располагаться на поляне, они отправились на поиски схрона. Пятым к этой небольшой команде присоединился Мгванга М'Гембе, объявив, что будет проводником.

Покинув лагерь, двинулись на северо-восток. Через час стремительной ходьбы по сравнительно сухой, к счастью, местности, остановились. Пол сверился с картой и приборами. Все верно. Искать нужно здесь.

О происхождении искомого объекта Полу тоже было известно от Одинова. Еще во времена всесильного КГБ и сверхзасекреченного ГРУ СССР посланники Советского Союза не зря тратили народные средства, разъезжая по разным государствам и подготавливая плацдармы на случай возможных военных действий. Попала в поле зрения советской разведки и Замбия, бывшая Северная Родезия. В самом начале девяностых, как раз перед развалом могучего Союза, элитное спецподразделение нелегально прибыло в эту страну и оборудовало в лесистой местности тайный подземный "схрон", законсервировав в нем военный инвентарь и оружие.

Однако Пол не знал (эту информацию Сергей Алексеевич Одинов счел необходимым оставить в тайне даже от него), что среди устраивавших подземный склад в Замбии двадцать лет назад был один отчаянный парень из местных. Тогда его знали под кличкой Гром. Настоящее же его имя было Мгванга М'Гембе.

Вот теперь отряд во главе с Мгвангой - Громом искал тот самый, заложенный много лет назад в джунглях Замбии тайник...

Конечно, почти четверть века назад и сам Мгванга не мог предположить, что ему придется отыскивать тот самый схрон, который он устраивал под землей вместе с "советскими белыми братьями". В те далекие славные годы он был молодым бойцом, начитавшемся про Че Гевару и имевшим среди достоинств отличное знание джунглей, выносливость и веру в торжество идей мирового коммунизма. Теперь он не верил в коммунизм, но зато стал членом Братства. И вместо империалистов ненавидел разного рода нелюдей и еще больше - добровольно и осознанно сотрудничающих с ними людей.

За прошедшие годы изменилось многое... В том числе и ландшафт местности. Успели вырасти новые деревья, а некоторые из старых рухнули, поваленные бурей. Определить визуально место расположения схрона оказалось не так-то просто. Оставалось полагаться на основные ориентиры: Мгванга хорошо помнил, что запасной вход, ведущий к тайнику, был у опушки леса, под косогором, спускающимся к саванне. Там еще журчал небольшой ручей. Основной же вход в "схрон" устроили подальше от глаз, замаскировав крышку пластом дерна, а сверху придавив огромным валуном.

Об этих ориентирах знал и Пол, именно о них сообщил ему перед отлетом Одинов, еще и показав, как это выглядит на фотографиях.

Так все казалось просто и ясно, когда он смотрел на эти фотографии... Но теперь они искали этот валун уже битый час. А его не было! Конечно, Пол мог бы решить все проблемы, использовав паранормальное сканирование местности. Да вот только делать этого было нельзя - кто его знает, как контролируется эта местность. Может здесь оставлены какие-то сторожевые заклинания или артефакты. А может где-то поблизости есть и обученные Предтечами маги. И тогда как только Пол активирует свои способности, так сразу и засветится в почти прямом смысле этого слова - в диапазонах ментальных и эфирных энергий. Поэтому приходилось полагаться лишь на память Мгванги и переносные зондирующие терагерцовые комплексы.

- Может, легче запасной вход найти? - предположил Сыч.

- Хорошо бы все-таки найти камень, - ответил Пол товарищам. - У запасного входа ориентир ненадежный: ручей. Он мог и высохнуть. А камень-то должен был сохраниться.

- Ага... Если, конечно, он не провалился под землю, - буркнул Сыч, и Шустряк сдержанно хмыкнул.

Однако поиски продолжили, и Пол уже собирался пустить в ход терагерцовый лазерный излучатель, способный сканировать земную поверхность на глубину до тридцати метров (сам прибор напоминал обычный ручной фонарик, а запасной комплект питания - в одном из карманов разгрузочного жилета), как вдруг запищал индикатор у него на руке. Пол застыл на месте, и тут же "ожил", огласив пространство таким же пиканьем, прибор на руке у шедшего следом Мгванги. Это был сигнал опасности, находившейся совсем рядом, ближе чем в пятидесяти метрах.

- Кажется, мы на верном пути, - подал голос Мгванга. - Это, скорее всего, мина "фонит". Вход заминировали, когда закрывали. Давайте рассредоточимся и по этим приборам возьмем пеленг на схрон.

Пол уже успел понять, что Мгванга здесь не просто так и имеет какое-то отношение к схрону... И поэтому лишь молча кивнул.

Рассыпавшись в редкую цепь, все осторожно, то и дело оглядываясь по сторонам, сделали еще несколько шагов. Пиканье индикаторов не прекращалось. Мгванга аккуратно раздвинул ветви колючего кустарника. Так и есть! За кустами и густой порослью молодых деревьев лежал поросший лишайником и наполовину погрузившийся в землю валун.

Это был базальт неправильной формы, с поверхностью, сглаженной ветрами и ливнями, за исключением одного выступающего острого ребра. Мгванга сразу же отметил, что камень лежит вовсе не в том положении, в котором они его когда-то оставили. Он четко помнил, что ребро камня раньше смотрело в землю, расположившись под острым углом к ее поверхности. Теперь же камень торчал ребром вверх. Он сдвинулся, развернувшись на бок. На одной из поверхностей четко выделялась выбоина, которой раньше тоже не было видно.

У подошедших Морзе, Сыча и Шустряка тоже вопили индикаторы. Сыч сразу распорядился:

- А ну-ка, взяли!

- Осторожнее, - предупредил М'Гембе. - Не исключен вариант, что здесь уже кто-то побывал до нас. Сначала проверить надо.

Подошедший Пол и Морзе включили свои терагерцовые лазеры и просканировали окрестности валуна. Мгванга одновременно с ними исследовал пространство под валуном с помощью специального СВЧ-детектора. Но установленной много лет назад мины не было. А значит была чужая, причем не под камнем, а где-то дальше. Сыч и Шустряк обхватили валун руками, поднапряглись - камешек-то был не маленький, к тому же крепко увяз в земле. Затрещали обламываемые ветви кустарника, с корнем потянулось из земли близко растущее тощее деревце с ярко-красной листвой - и валун подался, перевернулся, глухо ухнувшись об землю, и открыл под собой внушительных размеров черную яму, в которой переплетались какие-то корни, встревожено возились земляные черви и крупные черные жуки.

- Отойдите-ка, - попросил Пол, направляя лазерный излучатель на обнажившееся место.

Экран загорелся, высвечивая то, что попадалось на пути двигающегося в толще земли лазерного луча. Постепенно вырисовывались контуры подземного спуска, заканчивающегося люком. А потом вот возникла проекция уходящего вглубь земли сооружения. Да, это, без сомнения, было именно то, что они искали - "схрон", подготовленный для особых миссий на закате великой державы, когда у нее еще были средства для подобных дел. База для приема диверсантов, рассчитанная на группу в десять, максимум пятнадцать человек.

Пол выключил прибор, слегка поработал саперной лопаткой, раскидывая комья земли. Под слоем земли почти сразу же обнажилась крышка первого люка. Откинув его, он обнаружил уходящие вглубь ступени. Под каждой из которых уже могла стоять чужая мина. Поэтому Пол подозвал Морзе. Пусть специалист поработает.

Мгванга, попросив остальных отойти на безопасное расстояние, отправился вместе с Морзе. Ждать их возвращения пришлось недолго. По их лицам Пол сразу понял: неудача.

- Кто-то побывал, - в голосе Мгванги слышалась сдерживаемая ярость. - Там мина, установленная на неизвлекаемость. Почерк чужой.

- Будем искать запасной вход! - мгновенно отреагировал Пол.

Когда они отошли от валуна на достаточное расстояние, индикаторы, наконец, умолкли. Рассыпавшись по местности вдоль косогора, где, согласно словам Мгванги, должен был располагаться запасной вход, вся пятерка занялась поисками.

- Здесь колодец среди кустарника! - крикнул спустя примерно минут семь Сыч. Все подошли к нему. Индикаторы молчали.

Однако Морзе снова по-хозяйски махнул рукой: отойдите, мол, мало ли что... И скрылся в колодце с портативным миноискателем в руках. Почти что сразу высунулся наружу, подал знак: все в порядке, можно подойти. Первым опять пошел Мгванга. И крикнул снизу, чтолюк расчищен и все могут спускаться.

Но сначала в открытый люк все же спустили специальное устройство, которое на сленге саперов называли "искусственная крыса". Этот миниатюрный мобильный робот шмыгнул внутрь лаза и с помощью разнообразных встроенных датчиков еще раз тщательно обследовал путь. И лишь после его сигнала, свидетельствующего, что опасности нет, Пол, Морзе и М'Гембе начали спускаться. Шустряк и Сыч остались на поверхности, обеспечивая охрану.

Выдолбленные прямо в земле и накрытые на удивление хорошо сохранившимися досками ("Спецпропитка, видимо", - подумал Пол.) ступени упиралась в противогранатный щит из толстого металла. Обойдя его, Пол обнаружил опутанную паутиной дверь, возле которой замерла электронная "крыса". Выключив "зверька" и положив его в ранец, Пол открыл проход. Из темноты блиндажа пахнуло спертым воздухом и гнилью. Пол и Мгванга осторожно шагнули внутрь, а Морзе остался дежурить у входа. Внутри схрона было тихо и абсолютно темно. Где-то вдалеке послышался шорох. Пол сосредоточился, сканируя пространство на всех уровнях вплоть до каузального. Прежде всего его интересовало, нет ли в этом подземелье следов чьих-либо враждебных намерений. Но - нет, все было чисто. Грызуны и насекомые не в счет. А людей здесь, судя по всему, не было очень давно. Энергетические следы человеческого присутствия успели основательно стереться.

Пол включил мощный фонарь и, освещая себе путь, первым вошел в схрон. Достал схему, полученную от Одинова. Да, внутри все оказалось именно так, как нарисовано на схеме... Пройдя по небольшому отсеку к помещению, где, как указывалось на карте, размещался оружейный склад, Пол и Мгванга разочарованно вздохнули... Пусто!

Фонарь скользил по голому земляному полу и стенам. Высветилась ниша в стене, какие-то полки. В углу стоял предмет, напоминающий сейф, с приоткрытой дверцей. И ни единого ящика - ни с боеприпасами, ни с оружием!

- Ищем дальше! - сказал Пол больше для порядка, понимая, что искать, в сущности, больше нечего...

С металлоискателями и терагерцовыми излучателями в руках Мгванга и Пол пошли навстречу друг другу по периметру блиндажа. В "сейфе" обнаружились десяток касок и несколько допотопных бронежилетов. В нише и на импровизированных дощатых полках - котелки для приготовления пищи, алюминиевая посуда, даже запасы консервов и круп длительного хранения, запаянные в полиэтилен соль, сахар, шоколад, еще что-то. Здесь нашлось практически все, необходимое для жизни! Кроме того, что они искали. Того, без чего невозможно отстоять эту жизнь в случае опасности, того, что было целью всей этой вылазки - оружия.

Может быть, схрон по неведомым причинам был перенесен в другое место? Или его в свое время успела навестить одна из групп тогда еще советского спецназа? Нет, Одинов знал бы об этом - он наверняка поднял и тщательно проверил все архивы, прежде чем направить сюда экспедицию. Впрочем, в неразберихе 90-х годов какие-то из материалов могли запросто пропасть. А может быть схрон обнаружили контрабандисты, или браконьеры, регулярно шастающие по заповедным территориям.

Удрученные, Пол и Мгванга поднялись на поверхность. Встречавшие их Морзе, Сыч и Шустряк все поняли без слов, по одному выражению их лиц.

- Значит, ловить нечего, - высказался Сыч. И, словно его что-то осенило, добавил. - Слушай, командир, а ведь рядом с основным схроном может быть еще и запасной... Может, поищем?

Пол ничего не ответил - он перешел в режим сканирования окружающей среды. Лучше бы без этого сейчас обойтись, поберечь энергию и не светиться заодно в астрале и ментале, как включившаяся в сумерках лампочка. Однако иначе они, похоже, проблуждают тут до ночи, ведь никакой карты и ориентиров на сей раз не было. И оставалось полагаться лишь на чутье, да на паранормальные способности. Довольно быстро он вышел на каузальный уровень Реальности. Эта способность перемещаться по разным уровням досталась ему "по наследству" от Дмитрия Одинова. Произошло это девять лет назад, в момент смерти Дмитрия, когда у Пола вдруг проявилась "вторая половинка" их общей души.

Сейчас причудливые образы событийного плана мелькали перед внутренним взором Пола. Потребовалось несколько минут для восприятия и интерпретации увиденных "узоров". "Вынырнув" обратно, Пол уверенно произнес:

- Еще один "схрон" действительно есть. - Но вряд ли мы и там найдем оружие.

Мгванга смотрел на него с сомнением. Он не верил в резервный схрон. Полу вдруг захотелось убедиться в своей правоте, и он добавил:

- И все же поищем. Может, что-то полезное и найдем.

При помощи паранормального восприятия он довольно точно определил направление и расстояние до резервного схрона от главного блиндажа. И запасной "схрон" действительно отыскался, хоть и не так быстро, как хотелось бы.

Дерн, маскирующий вход в него, давно пророс травой и сливался с окружающим пейзажем, не выделяясь из общего фона. Но Пол так уверенно приказал: "Копать здесь!", что все невольно подчинились. Снятый дерн явил на свет крышку люка... Осторожно вскрыли и это хранилище... И оно, как и предвидел Пол, тоже оказалось пустым.

М'Гембе отвел Пола в сторону, сказал тихо, блестя черными глазами:

- У меня есть особый инструктаж. На случай непредвиденных осложнений. Но нужно сделать запрос в Центр.

Ни слова не говоря, Пол вынул из герметичного кармана "разгрузки" компактный компьютер, активировал его и протянул Мгванге. Миниатюрное устройство позволяло мгновенно связаться с Одиновым и передать любое сообщение, даже мысленное. Личность пользователя идентифицировалась по структуре биофизических полей. Уже через секунду Мгванга получил доступ к экстренному каналу связи Братства. "Добро" на использование запасного варианта от Одинова было получено спустя всего минуту. Одновременно на этот миникомп поступили и необходимые коды.

М'Гембе не стал объяснять Полу, что еще тогда, двадцать лет назад, Сергей Алексеевич, в ту пору служивший в ГРУ и одновременно уже являвшийся членом Братства, приказал ему втайне от всех сделать еще один, получается, что уже третий, "схрон" и разместить там дополнительно прибывшее оружие. Якобы по линии другого ведомства. А на самом деле, как М'Гембе узнал спустя лишь много лет, по поручению Братства. Из всей спецгруппы об этом знали только двое: командир и Гром, единственный из местных, кому доверили принимать участие в секретной операции. Причем, командир вскоре после визита в Замбию погиб от непонятной болезни - ходили слухи, что его укусила какая-то местная оса, заразив жгутиковыми простейшими, которые съели его организм изнутри. Так что из посвященных в тайну третьего схрона, кроме самого Одинова, оставался один Мгванга.

- Как далеко отсюда находится этот "схрон"? - спросил Пол, когда узнал о положении дел.

- Если напрямик и вплавь через озеро, то всего два километра. В обход будет километров семь.

Пошли коротким путем, экономя время, которое неудержимо. Приближались сумерки. Поднявшись на холм, обнаружили, что небольшого внутреннего озерца давно нет, оно почти полностью высохло, оставив вместо себя болотце, поросшее тощими деревцами ивовых пород и кустарником обильно цветущей будлеи, словно сплошь усыпанной желтовато-коричневыми шариками. На подходе к трясине, затянутой ряской, обнаружились заросли высоченного бамбука. Здесь же небольшой кучкой торчали полузатопленные зонтики папируса.

- Активировать "ластоноги"! - скомандовал Пол.

Как хорошо, что спецкомбинезоны предусматривали трансформацию для ходьбы по заболоченной местности! Пол двинулся первым, бойцы пошли следом. Возле болота каждый из них задал команду компьютеру, встроенному в комбинезон, и массивные подошвы обуви тут же начали словно "разворачиваться" в плоские овальные платформы со слегка завернутыми вверх краями. Мгванга с некоторой опаской шагнул на таких "понтонах" в воду. Под ногами зачавкало, "болотоходы" погрузились на небольшую глубину, но не провалились вниз, удерживаясь на поверхности. Вода колыхалась. Над ней поднималась легкая дымка испарений. Потревоженные жабы с шумом выпрыгивали из-под задетых бойцами веток.

Преодолев болото, отряд поднялся на холм, покрытый пальмовым кустарником. После небольшого спуска снова последовал подъем, уже на другой холм, с более существенной растительностью. Здесь начинался небольшой лес, с тамариксовыми кустами, веточки которых были будто обсыпаны розовой пудрой, будлеей, зонтичными акациями и пушистыми деревьями, у которых были игольчатые, как у сосен, листья. Местные жители называют такие деревья серебряными...

Мгванга осмотрелся, сориентировался на местности и повел группу к небольшому островку густой травы. Пол принюхался: в воздухе, откуда ни возьмись, разлился неприятный запах. Через некоторое время его почувствовали и другие бойцы. Некоторые из защитных систем СБК-4, включая и воздушные фильтры, сейчас были отключены для сбережения энергии и поэтому казалось, М'Гембе вел группу прямо к источнику зловония. Однако индикаторы молчали. Значит, опасности омерзительная вонь не представляла. Не смотря на это, Пол приказал всем включить фильтры - уж больно мерзким был запах. А через некоторое время источник этого амбре предстал перед ними во всей своей красе.

- Трупный цветок, - сказал Пол, приглядываясь к розовой мясистой "морской звезде" на жирном мохнатом стебле, распластавшейся среди пожухшей зелени. Над растением жужжал целый рой мух. - Вот мерзость... И надо же было ему вырасти как раз у входа в хранилище...

- Я срублю эту дрянь, шеф?! - спросил Шустряк, морщась от нестерпимой вони. - А то здесь будто стадо обожравшихся свиней нагадило. А потом и само сдохло от несварения желудка!

- Сначала подумай, чем от твоего СБК потом нести будет, если ты вымажешься в этом дерьме! - осадил его пыл предусмотрительный Сыч. И Шустряк, с сожалением убрав в ножны свой походный мачете, цветок трогать не стал.

Мгванге хватило беглого взгляда, чтобы определить главное: "схрон" никто не вскрывал. Открыли - и сразу увидели штабеля ящиков, составленные один на другой. Наконец-то!

Вместо полноценного "схрона" здесь была вырыта лишь глубокая землянка - очевидно, на другое просто не хватило времени и сил. Но и она была устроена по всем правилам диверсионной науки - с заберковкой стен, накатом на полу и крыше. В завершение маскирующий слой - земля, взятая с того же холма, вместе со всей растительностью. Что и говорить, сделано было на совесть.

Теперь оставалось весь груз доставить в лагерь. Пол, связавшись по рации с Эльфом, вызвал подкрепление: впятером им было не управиться.


2.


Уже совсем стемнело, когда к ним подтянулся весь оставшийся отряд. Лагерь решили разбить по соседству, на двух полянах, среди высоких густых зарослей. Место было подходящее: под деревьями достаточно темно, больше возможностей маскироваться, чем на открытой местности.

Семь палаток, выглядевшие как стандартные, были усилены изнутри слоями кевлара, что могло дать некоторую фору при возможном нападении. Правда, в случае применения нападющими тяжелого вооружения или гранат это не спасет.

Когда, наконец, все устроились, над джунглями уже взошла луна. Засыпая в своей палатке, где по соседству уже отчаянно храпели Сыч и Шустряк, Пол думал о том, что эти джунгли - совсем не спокойное местом. Пол чувствовал это. А значит, уже нынешней ночью нужно быть готовыми ко всему.

Конечно, теперь отряд вооружен. Но он понимал, что рассчитывать, если что, придется не столько на оружие из схрона начала девяностых годов прошлого века, сколько прежде всего на боевые навыки и воинскую удачу. А еще Пол мог надеяться на полученные им в момент соединения души умения индейских шаманов и уникальные воинские навыки Дмитрия Одинова, основанные на симбиозе древнейших боевых и психофизических систем - славянского СПАСа и индейской чулукуа.

Погрузившись в сон, Пол привычно вошел в состояние осознанного сновидения, в котором сновидящий сам может управлять течением сна. Видимо, в этой местности влияние проводившихся Предтечами экспериментов сказывалось до сих пор, поскольку в пространстве сна Пола присутствовала еще некая сущность, не поддававшаяся управлению. А значит существовавшая сама по себе в неких глубинных слоях Бытия и сейчас пожелавшая посетить поток внимания молодого паранорма. Впрочем, эта сущность и не собиралась скрываться и сразу же вступила в разговор. Правда, не оформившись в визуальный образ, а присутствуя лишь в виде голоса - строгого, бесстрастного и даже несколько нудноватого.

- Почему, подключаясь к коллективному бессознательному, отдельные люди могут видеть будущее и выдавать пророчества? - задал вопрос голос. И сам же ответил: - Потому что в нем содержится вся информация о прошлом и настоящем, а также возможные варианты будущего. Память коллективного бессознательного накапливается и развивается благодаря тому содержанию, которое закладывают в нее все разумные существа. Но лишь сильный человек может получить доступ к этой информации. И воспользовавшись ею, увеличить вероятность реализации благоприятных для себя вариантов грядущих событий.

Голос замолчал. Пол понял, что эти слова обращены лично к нему. Что это? Подсказка? Предупреждение? Воспользовавшись паузой, он вступил в диалог.

- Но какими критериями человек может пользоваться, выбирая для себя благоприятный вариант будущего? Ведь для всех представления о счастье и благоденствии различны. Кроме того, счастье одного может обернуться в конечном итоге несчастьем для других, порой многих. Получается, что при выборе своего лучшего будущего надо уметь видеть его связи с линиями судеб других.

Пол ждал, ответят ли ему. И мысленно обрадовался во сне, поняв, что голос отвечает.

- Действительно благоприятный вариант будущего можно выбрать, лишь используя надсистемные критерии высокого уровня абстракций, - продолжал невидимый собеседник. Существующие в состоящем из архетипов и сложных, многомерных образов коллективном бессознательнм, все процессы в котором по сравнению с видимым, физически проявленным миром идут в другом временном масштабе. Но большинство людей не имеют доступа к этой реальности, используя критерии гораздо более низкого уровня. А потому не видят истинного смысла происходящего. Общее для всех коллективное сверхсознание периодически побуждает людей действовать в соответствии с надсистемными критериями. Но поскольку для большинства эти критерии чаще всего не только не осознаваемы, но и вообще невозможны для их уровня восприятия, то возникает конфликт между надсистемными критериями и критериями более низкого уровня, приводящими к индивидуальным действиям, неэффективным с точки зрения общего блага. И реализация этого конфликта в мире яви приводит в итоге к нежелательным для человека последствиям, которые, к тому же, чаще всего оказываются для него полностью неожиданными. Так происходит с большинством людей. Но если находится система, более других способная воспринять необходимость действия в соответствии именно с высшими критериями и такой системой становится отдельно взятое разумное существо, мы получаем мессию, пророка или героя. Так был избран и Дмитрий - твой предшественник.

Душа Пола встрепенулась, как было всегда, когда речь заходила о Дмитрии. Пол не просто верил - он знал, ощущал, что душа Дмитрия живет в нем. Как такое возможно, он пока разобраться не смог - слишком уж сложна и для него оказалась гиперборейская теория реинкарнаций. Согласно этой теории реинкарнации могли быть не только линейными - из прошлого в будущее, но ветвящимися, множественными и даже циклическими. Но, даже не понимая до конца, как такое может быть, Пол был абсолютно уверен, что он - очередная реинкарнация души, которая до смерти Дмитрия одухотворяла одновременно и тело Дмитрия Одинова, и его, тогда еще совсем мальчишку. Дмитрий был избранным... Он - его последователь... Какая же миссия уготована ему?

Сновидческий диалог неожиданно резко оборвался. "Сторожевая сеть" бессознательного Пола, привычно сканирующая окружающую действительность и высшие энергоинформационные слои, выдала информацию об опасности. Вскочив с жесткого ложа, Пол сразу же включил рацию и передал в эфир сигнал тревоги, после чего принялся спешно приводить себя в состояние боевой готовности. Рядом уже натягивали комбинезоны также мгновенно проснувшиеся "братья".

В каждой палатке висела включенная на прием рация, а потому палаточный лагерь мгновенно ожил. Впрочем, внешне это никак не проявлялось, для стороннего наблюдателя палатки по-прежнему казались спящими.

Волна опасности тем временем нарастала и приближалась. Пол уже точно знал - там, в джунглях, враги, хоть и невидимые пока под прикрытием ночи и густых деревьев. Индикаторы молчали, значит, они еще не подошли вплотную к лагерю. Но агрессивные намерения, излучаемые ими, так и витали в воздухе, ощущаясь на всех уровнях Реальности вплоть до самых высоких.

Дав по рации команду всем готовиться к бою, Пол объяснил, откуда именно ожидается удар. Он уже знал, что передовой отряд врага затаился в зарослях кустарника метрах в ста от лагеря, если смотреть в направлении четко на юго-восток. Отряд не такой уж большой - человек (если, конечно, их можно назвать людьми) двадцать, плюс-минус пять. То есть примерно столько же, сколько участников в экспедиции Братства. По счастью, даже ученые и технари в Братстве проходили серьезную боевую подготовку, хотя для некоторых эта заварушка, похоже, будет первым боевым крещением...

Неслышно выскользнув из палатки, Пол бегло оценил, что все бойцы клана "Идущих в Потоке" уже заняли позиции и готовы к бою. Даже лунная ночь не мешала им оставаться практически невидимыми. Все до единого умело укрывались за тенью палаток и близлежащих деревьев.

Связавшись с Эльфом, Пол согласился с его мнением: надо бить на опережение. И вслед за тут же прозвучавшей в эфире командой Эльфа притихшие ночные джунгли разрезали звуки стрельбы. Лишь на миг бойцы Братства сумели предупредить атаку. Потому что уже в следующее мгновение на палаточный лагерь со стороны джунглей обрушился шквал огня. Пол увидел, как одну из палаток буквально смело взрывом гранаты. Бой начинался с потерь со стороны Братства.

В тот же миг две тройки "Идущих в Потоке" стремительно рванули в том направлении, откуда противник вел самый интенсивный огонь. Двигались бойцы Братства беззвучно, плавно, хоть и очень быстро - словно бесплотные тени метнулись по поляне. Увы, но и они, несмотря на уникальную подготовку, были все же не тенями, а уязвимыми людьми из плоти и крови. Но думать об этом сейчас было некогда. Стояла задача навязать нападавшим встречный бой.

Пол вместе со всеми броском устремился вперед, в джунгли. Очаги перестрелок тут же вспыхнули среди деревьев. Войдя в режим боя, Пол воспринимал атакующих на высших уровнях восприятия, что позволяло ему безошибочно находить и уничтожать их даже в кромешной тьме. Он не видел лиц и фигур, но при этом отлично видел агрессивные намерения врага на каузальном плане. Так же, как видел и то, что среди нападавших были владевшие искусством ментальной защиты. Они пытались защититься от Пола, скрыть выдававшие их агрессивные излучения, но его заработавшее в полную силу сверхчувственное восприятие пробивало любую защиту.

Против Братства действовали профессионалы. Но воинское умение "Идущих в Потоке" они явно недооценили. Не ожидавшие встретить столь сильного сопротивления, враги начали отходить.

Мгновенное решение взять "языка" заставило Пола рвануть следом за мелькнувшей среди деревьев фигурой одного из нападавших.

Бежал противник очень быстро и ловко - явно специально обучался передвижению в ночных джунглях. Но Пол его все-таки настиг, сбил в прыжке с ног, оглушил ударом по голове. Увидевший маневр Дмитрия и бросившийся следом Шустряк помог связать пленного. Тот, бесчувственный, обвис как тряпка. При обыске ничего путного у него не нашлось: обычная рация, запасные обоймы, нож выживания рейнджера. Содрали с головы защитный шлем с закрепленным на нем прибором ночного видения. Сняли бронежилет. Пленник был ранен в правое предплечье, и рука его висела плетью. Судя по внешности, это был молодой азиат, вероятно, китаец.

Просканировав его мозг, Пол понял, что перед ними - образец эпилептоидного психопата, широко распространенный среди преступного элемента, а также политиков (что симптоматично). Психологический портрет вполне тривиальный: болезненное самомнение, мелочность, мстительность, одержимость. Тренированная память сразу же выдала Полу основные особенности такого типа. Эти люди обычно слабо развиты интеллектуально, но очень активны, энергичны, проницательны. Они никогда не забывают и не прощают обид. Сильно развитая от природы интуиция и звериный инстинкт порождают быструю реакцию и повышенную наблюдательность. Многие из них обладают особой чувствительностью на опасность. Работать на хозяина подобных людей вынуждает только страх, убивающий их способность к физическому и психологическому сопротивлению. Воздействуя страхом, легко свести на нет свойственный им повышенный уровень психоэнергетики, и тогда из них можно "веревки вить". Но при этом нужно учитывать, что психопат боится не смерти, а предшествующих ей мучений, из-за чего может и покончить с собой. Во всех разведках мира подобный психологический тип агентов относят к "крысам".

Пол нажал на несколько точек на лице, шее и руках пленного, и тот пришел в сознание.

Несколько мгновений китаец, сжав зубы, только молча смотрел ненавидящими глазами-щелочками. А потом вдруг сказал по-английски:

- Ничего не скажу. Не добьетесь.

- А и не надо говорить, - усмехнулся Пол. - Мы сами все, что надо, узнаем. Тебя и не спросим...

Говорил он также на английском.Глаза китайца стали еще уже и еще злее. Тот был близок к припадку. Да, простым сканированием мозга в таком состоянии информацию не снять. Нужна тонкая работа - затормозить одни участки мозга и активизировать другие. Причем мощность воздействия должна быть очень высокой, а точность воздействия просто ювелирной.. Пол надеялся, что сил и умения ему хватит.

Он вышел в проник в мозг пленного и легкими ментальными уколами погасил очаги возбуждения. Потом стал проникать глубже и наткнулся на умело поставленный многоуровневый психоблок. Он едва успел остановить нажим, чтобы эта психическая мина не сработала. Времени на мягкое снятие защиты не было и поэтому единственным способом снять информацию было только силовое преодоление - психоблок надо было выжечь одним мощным ментальным импульсом. После чего успеть снять нужную информацию раньше, чем начнут распадаться нейронные связи и пленный станет полным идиотом. Впрочем, о том, что станет с этим узкоглазым пособником Предтеч, Пол думать не собирался. Он сконцентрировал энергию, собрал всю волю, и ударил. Прошив поставленную защиту, Пол бросился в образовавшуюся брешь - и сразу оказался словно в клубке ваты. Подсознание противника было плохо структурировано и, кроме того, в ряде мест уже начало "тлеть". Надо было спешить, чтобы выяснить, где тут запрятана нужная информация. Пол активировал все возможности своего мозга и перешел в режим восприятия, позволявший расшифровывать информацию из мозга пленного и представлять ее в виде субъективных образов.

Собрав всю волю в кулак, Пол направил часть сил на удержание в бездействии механизма самоликвидации китайца, а другую часть - на то, чтобы проникнуть за наконец-то возникшую перед его внутренним взором "мощную железную дверь". Так сознание Пола интерпретировало тот нейронный кластер в мозге врага, где, судя по всему, и была упрятана нужная информация.

За дверью прямо в пространстве обнаружилась лежащая на столе книга. Но ее страницы были пусты! Время уходило! Пол автоматически вошел в состояние, представлявшее собой синтез "хрустальной стены" СПАСа и "взгляда орла" из чулукуа. И время послушно замедлило свой ход. Замелькали переворачиваемые страницы и на одной из них мелькнуло слово, потом на другой - еще одно. Спустя несколько интервалов "растянутого настоящего" Пол смог сложить из всех увиденных им слов совершенно бессмысленную фразу. После чего на страницах книги проявился текст. И Пол стал срочно "перекачивать" данные себе в мозг.

Убедившись, что копирование завершено, Пол бросился обратно. "Клубок ваты" вокруг уже не "тлел", а стремительно горел! Рывком вытащив свое "я" из чуждого сознания, Пол перешел в режим обычного восприятия.

Китаец корчился в страшных муках. Даже не специалист понял бы - это агония. Глаза из узких стали круглыми и выпученными, но, похоже, уже ничего не видели, из груди неслись хрипы, на губах появилась пена, а лицо стремительно синело. Вот так, значит, действует эта "мина" - одновременно инсульт и инфаркт - и никаких шансов на спасение. Да, отношение Предтеч к людям проявилось во всей его красе!

Сидящий рядом Шустряк не отрываясь смотрел на Пола, и на лице его застыло крайнее изумление.

- Что ты с ним сделал? - спросил он. - Эк его корежит то...

- Ничего особенного, - ответил Пол. - Да и не я это сделал - он закодирован на смерть. Ладно, пошли. Все, что нужно, я узнал. И больше с него взять нечего.

- Ну ты даешь... - Шустряк смотрел на Пола с выражением крайнего уважения. - А я уж собрался у него по старинке - пару ногтей вырвать. Или мошонку подрезать. Глядишь, и заговорил бы.

- Из зомби информации пытками не вытянешь - включится механизм самоуничтожения.. Тут прямой доступ в мозг нужен.

Китаец продолжал хрипеть и биться в судорогах, хотя его сознание уже, похоже, угасло навсегда.

- И долго он так корячиться будет? - спросил Шустряк. - Оставим, пусть мучается? Муравьям на съедение?

Прожорливые африканские муравьи, кочующие бесчисленными колоннами по лесу, и впрямь могли кого угодно съесть заживо.

- Ладно, пусть жрут труп, - ответил Пол. - Ему, конечно, уже все равно... Но все-таки...

С этими словами он всадил в череп китайцу пару пуль. Тот дернулся последний раз - и затих.

Отряд уже вернулся к лагерю. Предположения о потерях среди членов Братства оправдались: когда взорвалась палатка, погибли находившиеся рядом двое молодых бойцов и один не успевший покинуть ее ученый, чьи имена Пол даже не успел узнать. Их товарищи под руководством Эльфа уже предавали останки земле. На войне как на войне... И все же... Тяжело терять своих. Поглядев на скорбные лица бойцов, Пол решил сделать все от него зависящее, чтобы потерь больше не было.

Но пока надо было уединиться в палатке, чтобы вскрыть содержимое кластера памяти, извлеченное из мозга пленного.

Это не составило труда. Как оказалось, знал пленный на самом деле мало чего. Он был обычной пешкой, марионеткой в чьих-то руках. Его хозяева не сочли нужным сообщать ему сведения о себе и своих целях. Пол узнал лишь, что пленный сражался в составе специального отряда, собранного из хорошо подготовленных бойцов разных национальностей, которому поручено обепечить прикрытие какой-то сверхсекретной особой экспедиции. Этот отряд собрали и перебросили в джунгли очень влиятельные силы. А на лагарь Братства они напали потому, что перед ним стояла задача уничтожать всех, кто станет вольным или невольным свидетелем присутствия и действий прикрываемой экспедиции на определенной территории. Да уж, не густо... Но главное Пол все же узнал - координаты вражеской базы.

Стерев из своего мозга кусок чужой памяти и уничтожив все следы его присутствия, Пол тут же настроился на паранормальное восприятие, чтобы обнаружить в пространстве местонахождение цели - расположения вражеских сил.

Но при попытке сканирования местности в предполагаемом исходя из информации, "скачанной" от пленного, районе, "ментальный щуп" Пола мгновенно наткнулся на некое подобие "сплетенной" в глубинных слоях Реальности сторожевой сети. Ловушка для чужих! Сеть была сплетена очень искусно. Даже Пол, вполне искушенный в таких делах, едва в нее не попался. И сразу же завершил сканирование.

Блин! Еле увернулся!

Да, сам по себе факт ловушки, созданной в ментале, говорил о многом... Но главное - база неведомого противника и правда была там, где ей и следовало быть согласно информации, полученной от пленного. И на ней находились действительно серьезные люди. Или нелюди. А раз верна была информация о местоположении базы, значит, скорее всего, верны были и данные о численности расположенного там отряда - более тридцати членов экспедиции и сорок пять (хотя теперь, после этого ночного боя уже тридцать два) охранников.

Следовало срочно что-то предпринять. Подумав с минуту, Пол достал свой миникомп и отправил Сергею Алексеевичу Одинову шифросообщение: "Определено место дислокации противника. Координаты... (передан графический файл с картой местности, на которой указано предполагаемое место расположения базы противника). Судя по данным ментального сканирования, там есть маги, обученные по методикам Древних. Это может косвенно свидетельствовать о том, что в заброшенном храме Предтеч сохранились какие-то предметы, представляющие для них ценность. Возможно, они находились в "законсервированном" или "спящем" виде, а в настоящее время в силу каких-то причин активировались. Древние могли это обнаружить, и именно в связи с этим срочно организовать экспедицию с целью изъять или, как минимум, уничтожить эти "ожившие" артефакты, тем самым предотвратив их попадание к людям или воплощениям демонов. Обнаружив на контролируемой территории еще какую-то неизвестную группу, они решили ее уничтожить. Атаковать противника собственными силами не представляется возможным в силу его значительного численного превосходства. Предлагаю организовать авиационный удар по вражеской базе по стандартному плану "Ошибка".

Согласно этому плану, разработанному как раз для подобных случаев, про который Полу рассказали еще в Москве, во время учебно-боевых полетов местных ВВС пара самолетов несколько отклонится от маршрута и у них произойдет "случайный" технический сбой, в результате чего боевые ракеты и кассетные бомбы будут сброшены в абсолютно не заселенные джунгли. Никто же не виноват, что там в это время кто-то находился. В итоге противники Братства понесут значительные потери в живой силе и технике. После чего наличных сил группы "Идущих в Потоке" хватит уже для зачистки оставшихся противников и перехвата артефактов.

Спустя пару минут пришло краткое ответное сообщение: "Ваше предложение будет рассмотрено в течение двадцати минут".

Пол ждал. До восхода солнца оставалось часа два - два с половиной. Набежавший ветер принес аромат уже опадающих цветов баобаба, который был таким теплым, мирным, что казался почти кощунственным на фоне только что разыгравшихся событий и еще не остывших боевых впечатлений.

Наконец пришел ответ, в котором указывалось, что план "Ошибка" будет отработан по обозначенному месту через полтора часа. Вызвав Эльфа, Пол отдал приказ собрать всех Идущих в Потоке, прихватив трех сильнейших из приданных экспедиции магов, компактный генератор "Завеса МЛТ - К", и выступать. К моменту нанесения удара группа в полном составе должна незаметно для врага оказаться в районе расположения базы противника. Идти нужно было по горячим следам, пока враги не успели ее свернуть. Следовало поспешать.


3.


Да, джунгли все-таки не зря называют "зеленым адом". Пол видел джунгли в Южной Америке, в которых он побывал еще ребенком, поэтому здешние тропические заросли не произвели на него столь сильного впечатления, как на остальных членов группы, не считая, конечно, проводника. Но добираться к базе приспешников Древних пришлось через такие непроходимые леса и болота, что спасли лишь вездеходы-амфибии. На восходе Солнца, выбравшись на берег широкой реки, переправились через нее на лодках с бесшумными водометными движителями. А вот дальше следовало передвигаться без помощи транспортных средств - слишком велик был риск оказаться замеченными.

Поэтому на последних километрах марша выручали лишь экзоскелетные свойства СБК-4, значительно облегчающие передвижение. Но все равно джунгли доставили группе немало хлопот - на другом берегу реки лес стоял, казалось, сплошной стеной. Нижние и средние ярусы растительности слились воедино, являя весьма живописную картину. Впрочем, эта живописность сейчас была лишь помехой. Поскольку отыскать в переплетении лиан и ветвей узкую просеку, по которой всего лишь какой-то час назад прошел отряд, напавший на лагерь Братства, удалось с трудом.

Дальше лес с каждым шагом делался все реже, но при этом выше, а потому темнее. Яркую зелень, которая встретила бойцов у реки, здесь сменила другая расцветка. Из-за недостатка солнца листва на деревьях приобрела желто-красные оттенки. Благоденствовали только верхние ярусы. Растения словно скакнули наверх, ближе к солнечным лучам, образовав настоящие висячие сады. Небольших деревьев и кустарников значительно поубавилось, им не хватало света. На нижних "этажах" остались лишь папоротники, да какие-то еще растения с крупными красноватыми листьями, похожими на лопухи.

Под ногами постоянно противно хлюпало и пружинило. Ориентироваться приходилось лишь по тем данным, которые поступали от ноктоскопов, терагерцовых лазерных измерителей и ультразвуковых сонаров, вмонтированных в шлемы. Без них находить относительно безопасную тропу через болото было бы практически невозможно.

Через десять минут быстрой ходьбы тройка Сыча наткнулась на разрушенное поселение пигмеев. Несколько хижин, покрытых пальмовыми листьями, были разворошены и повалены на землю. Повсюду валялись остатки посуды из плодов, похожих на тыквы, черепки глиняных горшков. Что-то из этих предметов было раздавлено, что-то прострелено. И только каменная зернотерка осталась целой, лишь вмятина выщерблена пулей.

Вскоре среди этой мешанины обнаружились и человеческие останки. От самих пигмеев остались голые скелеты с пучками волос - по-видимому, после людей, уничтоживших туземцев, здесь вдоволь попировали кочующие муравьи.

Дальше до лагеря врага, созданного на одном из затерянных среди болот немногочисленных островков, шли уже без приключений.

Выйдя на исходные позиции, группа рассредоточилась и стала ждать. До начала реализации плана "Ошибка" оставалось еще минут пятнадцать-двадцать, и Пол решил пока восстановить силы. Устроившись на более или менее сухом участке суши, обрамленном довольно густым кустарником, он погрузил себя в короткий, но особо глубокий сон, позволяющий за двадцать минут восстановиться лучше, чем за целую ночь обычного сна.

И надо ж такому случиться - проспал! Впервые в жизни. Не сработал вовремя заданный мозгу сигнал на пробуждение. Все-таки сказывалось напряжение минувших суток... Он очнулся от того, что кто-то легонько тряс его за плечо. Это был Эльф. Пол, придя в себя, тихо поблагодарил его, но командир отряда уже словно растворился в темноте, отправившись обходить всех бойцов с проверкой боеготовости.

Пол как следует потянулся, разминая затекшие мышцы. Надо было срочно собраться с мыслями. Наступал решающий момент. Чего от него следовало ожидать?

Пол сосредоточился и просканировал пространство. В лагере противника что-то ощутимо "фонило", вызывая искажения на высших энергоинформационных уровнях. Несомненно, это именно то, что они ищут: артефакты Предтеч! Это означало, что противник уже нашел искомое. Если не все, то по крайней мере часть артефактов уже у него. Осталось обнаружить, где именно они находятся. Пол начал крайне осторожное обследование окружающего пространства. Да, предметы, похоже, в сейфе. А сейф - в большой восьмиместной палатке.

Это усложняло задачу. Опередить приспешников Древних в поиске артефактов Братству не удалось. Значит, противнику ничто не помешает сразу же после удара начать срочную эвакуацию. И не исключено, что они используют для этого что-то типа так называемых "тоннельных переходов", или "врат". Эти магические методы были известны и в Братстве: они позволяли мгновенно переместиться в любую точку пространства. Что-то вроде телепортации. Но в Братстве эти методы применялись крайне редко, так как требовали колоссальных затрат энергии. В большинстве случаев, когда не было ничего срочного, даже самые сильные маги Братства предпочитали перемещаться в пространстве самыми обычными способами.

А сейчас, возможно, потребуется сделать еще более сложную работу - если противник начнет создавать "врата", хотя бы на короткое время заблокировать этот процесс. И на случай такого развития событий Полу и магам Братства, возможно, понадобятся все их силы.

Но главное все же - захватить артефакты, чего бы это ни стоило. Совсем хорошо, если, вдобавок к тому, удастся взять еще пленного из отряда противника, и желательно более информированного, чем тот китаец. Хорошо бы потом доставить его в Россию и снять информацию в стационарных условиях - вдумчиво, с пристрастием...

Ожидая, когда появятся самолеты, Пол огляделся кругом. И в который раз восхитился навыками Идущих в Потоке - никого из бойцов не было не только видно, но даже и в энергетической картине леса они не создавали чужеродных вкраплений, словно слившись с эгрегором этих мангровых джунглей. А ведь было совсем непросто стать "своим" для обитателей этого леса! Об этом подумал Пол, когда ему на плечо свалился откуда-то сверху дождевой червь, длинный и мясистый. Среди зеленой листвы на ветке дерева блеснули красным две ягодки. И тут же ветка качнулась, а "ягодки" с громким кваканьем впрыгнули в гущу кустистого растения, расположенного еще выше. Красноглазая лягушка!

Наконец слух Пола уловил возникший на пределе слышимости звук летящего реактивного самолета. И тут же рядом, словно леший из сказок, возник Эльф. Видно, не зря он получил свое прозвище - лес, даже тропический, был для него родным домом.

- Все готовы, ждут сигнала, - прошептал он, опустившись на одно колено рядом с Полом и напряженно вглядываясь в ту сторону, где располагалась база противника.

- Там восьмиместная палатка, - так же шепотом ответил Пол. - В ней сейф. Его надо захватить.

- Понял, - кратко ответил Эльф, и тут же растворился в джунглях.

Звук от самолетов стремительно нарастал. В просветах деревьев мелькнули два "Миража", послышалось характерное шипение выпущенных ракет - и спустя секунду земля под ногами содрогнулась. Почти сразу же докатились звуки мощных взрывов. Сразу вслед за этим вся группа по команде бросилась вперед, туда, где прогремели взрывы. Одетые в СБК-4 и двигающиеся в ускоренном режиме, они выглядели словно привидения.

В рядах противника началась паника. Там явно были потери, и немалые. Это помогло Идущим в Потоке преодолеть расстояние до палатки, не встретив никакого сопротивления. Но на подходах к палатке штурмовую группу все же встретили те, кому удалось уцелеть. Часть бойцов Братства вступила в рукопашную, а Пол со своей тройкой и специально взятыми на эту операцию магами Братства ворвались в палатку. Подавив возникшее сопротивление, остальные бойцы Братства расположились вокруг палатки, организовав оборону.

Пол и маги сразу же приступили к специально разработанному в Братстве ритуалу, создающему защитные воздействия, которые должны были помешать противнику как использовать боевые заклинания, так и создавать "тоннельные переходы". Дополнительно к этому вошедший в палатку Эльф включил принесенный одним из бойцов генератор "Завеса - МЛТ - К".

В это время снаружи началась стрельба, совсем рядом ухнул взрыв. Это уцелевшие и пришедшие в себя боевики противника начали атаковать воинов Братства. Эльф, бросив на Пола короткий взгляд, в котором читался явный призыв поторопиться, выскользнул из палатки.

Выхода не было: пока артефакты в их руках, надо самим создавать "тоннельный переход". Иначе отсюда не выбраться... Пол знал, что согласно утвержденному Одиновым плану, именно сейчас, в этот момент, сильнейшие маги Братства во главе с Сергеем Алексеевичем собрались в одном из секретных исследовательских центров. Они готовы к подобному повороту событий. И при создании "перехода" отсюда, из Замбии, в ближнее Подмосковье, помогут - подпитают так называемый векторный "прокол" с той стороны.

Полу и команде пришлось сконцентрировать все свои силы и максимально сосредоточиться, не обращая внимания на продолжавшуюся снаружи стрельбу. Это было нелегко. Но вот пространство "поплыло", воздух словно подернулся рябью, пошел волнами - и прямо перед Полом раскрылась зияющая чернота "жерла". Не очень-то приятно было туда шагать, но выхода нет. Общими усилиями оторвав от земли немаленький сейф (вот где пригодилась не только магическая, но и физическая подготовка всех без исключения членов Братства - поднимать сейф пришлось мышечной силой, поскольку вся магия тратилась на поддержание "коридора"), отправили в "жерло" сначала его, а потом по очереди шагнули сами.

Пол, шагая последним, невольно оглянулся. Бойцы во главе с Эльфом продолжали отбиваться от противника. Как же Полу хотелось остаться и помочь им! Но - нельзя. Он нужен в центре. Оставалось надеяться, что Эльф со своими парнями оторвется от противника и сможет вернуться в лагерь Братства, не понеся потерь.

Вздохнув, Пол шагнул в уже начавшее закрываться "окно".



Глава 3.

Не все коту масленица...

1.


В этот же самый момент в одной из лабораторий резервного научно-исследовательского центра Братства, располагавшегося на самом нижнем из подземных этажей считавшегося давно законсервированным бывшего объекта Минобороны СССР, раскрылось точно такое же черное "жерло", и из него материализовался в пространстве сначала слегка деформированный взрывной волной и покрытий гарью сейф, а затем вывалились порядком обессиленные члены экспедиции. Последним появился Пол, на ходу снимая ставший вдруг непомерно тяжелым шлем.

- Спасибо, ребята, - собранный как никогда, и тоже заметно уставший Одинов всем по очереди пожал руки. - Все свободны. Отдыхайте. Стоявший рядом улыбающийся Головачев обнял Пола и по-дружески похлопал по плечу.

- Я останусь, - сказал Пол, зная, что предложение отдыхать на него не распространялось, хоть формально Одинов никак этого не сказал.

- Другого и не ждал, - улыбнулся Сергей Алексеевич.

Когда все остальные вышли, Пол сел прямо на пол, освобожденно откинувшись спиной к стене, чтобы хотя бы немного расслабиться.

- Попробуем вскрыть, - проговорил Сергей Алексеевич, рассматривая сейф, уже стоящий на столе. Рядом внимательно следили за происходящим еще двое сотрудников, готовых в случае необходимости привести в действие магическую защиту.

Что там, в сейфе - никто не мог даже предположить. Но все отдавали себе отчет, что его содержимое может представлять опасность. Именно поэтому исследования решено было проводить здесь, на объекте, которым не так жалко, в случае чего, и пожертвовать.

Конструкция трофея, доставленного в центр, казалась на удивление простой. Может быть, наемникам Древних и в голову не приходило, что кто-то сможет похитить их добычу вместе с сейфом? Просканировав систему, маги Братства не обнаружили ни "сюрпризов" вроде систем ликвидации содержимого при попытке несанкционированного вскрытия, ни встроенных мин, ни распылителей боевых отравляющих веществ. Похоже было, что защитой служит лишь пара магических формул, снять которые не составило труда.

Когда магическая защита была снята, и дверца сейфа начала уже поддаваться, где-то в вышине, прямо над зданием исследовательского центра, громыхнул гром. И если бы это была гроза!

Мир тут же сдвинулся с места и поплыл. Там, над пятью подземными и тремя наземными этажами центра, всколыхнулось пространство, и высшие слои Реальности пронзил мощный ветвистый разряд. Пол и Одинов одновременно увидели это внутренним взором. У Пола мгновенно сработала "сторожевая система", заставив его организм и психику сразу же войти в состояние турийи.

- Проморгали мы, ребята. - Одинов был крайне напряжен, однако не терял самообладания.

- ... Твою мать! - не удержался один из двух магов, снимавших защитные заклинания с сейфа.

Они и впрямь проморгали... Оказалось, там было еще одно заклинание, очень хорошо замаскированное, буквально "встроенное" в структуру самого материала сейфа. Оно и сработало, стоило только начать открывать сейф, и вызвало мощнейшие возмущения энергоинформационного континуума.

Пространство медленно приходило в норму. Однако заклинание сработало - а это означало, что Предтечам уже известно: сейф вскрыт. Более того: по месту срабатывания заклинания они теперь могли вычислить координаты этого исследовательского центра Братства.

Значит, в любой момент можно ждать "гостей"...

Шагнув к пульту управления, Одинов заставил посторониться дежурного оператора и стремительно набрал на сенсорной клавиатуре несколько кодов. Затем включил громкую связь и на все помещения центра произнес:

- Боевая тревога! Повторяю - эта тревога НЕ УЧЕБНАЯ! Сотрудникам центра требуется немедленно произвести мероприятия по эвакуации всех исследовательских материалов, уникального оборудования и артефактов в соответствии с планом, предусмотренным для опасности второй категории. Время пошло!

Пол тем временем, резко вскочив, начал "накачивать" в пространство прямо перед собой магическую энергию, одновременно творя заклятие "зеркала". Одинов, отойдя от пульта, увидел: Пол готовится закрыть уже почти сформированный "переход", по которому кто-то прорывается сюда, в лабораторию, где стоял сейф с "игрушками" Предтеч. Неужели опоздали? Но... в возникающем вопреки усилиям Пола "переходе" Сергей Алексеевич вдруг почувствовал родственные вибрации.

- Это свои! - успел он крикнуть Полу, и того будто отбросило обратно к стене.

В тот же момент воздух в зале словно завибрировал, резко пахнуло озоном, и прямо в пространстве открылся туннель, сквозь который в комнату просочились два туманных облачка, мгновенно сконденсировавшиеся в фигуры двух людей - привлекательной, несмотря на весьма почтенный возраст, женщины и высокого мужчины, ощутимо сильного сразу на всех уровнях восприятия. Узнать появившихся столь редким даже для Посвященных способом смогли лишь имевшие честь видеть их раньше Одинов, Головачев и Пол.

- Добро пожаловать, Светлана Игоревна, - Одинов учтиво поклонился женщине. - Приветствую, Владыка Амвросий, - также почтительно кивнул он мужчине. - Вы, как всегда, вовремя.

- Время у нас, думаю, еще есть, - с легкой улыбкой произнес Глава Братства "Стоящих у Престола". И добавил: - Поэтому давайте прямо сейчас все-таки посмотрим, что в этом сейфе.

Когда дверца сейфа наконец оказалась открытой - теперь ничто не громыхало и не сверкало - там обнаружились несколько небольших дисков из неизвестного металла или сплава матово-серебристого цвета. Диски были сплошь испещрены строго расчерченными линиями и обозначениями. Кроме дисков из сейфа было извлечено также несколько рулонов металлической же на ощупь фольги с рисунками явно географического характера.

Одинов первым решился взять один из дисков в руки. Он был ощутимо тяжел и в высших гармониках восприятия "фонил" очень агрессивно.

- Здесь очень много информации, - заметила женщина, прикоснувшись к другому диску. - Информации, которую Древние заготовили для себя. Для каких-то своих целей...

- В общем, работы непочатый край, - озабоченно констатировал Глава Братства. - Но разберемся, обязаны разобраться. Это все мы забираем с собой. Для чего, собственно, и прибыли. Работы по расшифровке этих материалов будут проведены в другом месте. Здесь это уже не безопасно.

- Крайне желательно ускорить расшифровку, - высказал пожелание Одинов. - Приспешники Древних могли успеть сделать копии этих материалов и, используя считанные с них сведения, уже начать подготовку следующего этапа спланированной ими операции.

- Об этих материалах знают демоны? - спросила женщина.

- Пока нет.

- Хорошо. Не торопитесь им сообщать, потяните время. А мы попробуем сделать расшифровку максимально быстро.

В это время в помещениях центра царила суета - сотрудники упаковывали изучавшиеся здесь материалы и секретные узлы оборудования в специальные, имеющиеся в каждой из лабораторий, контейнеры. После окончания упаковки к дверям подгоняли кар, на который грузили контейнеры. Все сотрудники покидали помещение, после чего прибывающий с каром специалист службы внутренней безопасности закрывал дверь очищенной лаборатории и активировал в ней систему уничтожения, которая была подключена к центральному пульту. Кроме того, в случае проникновения посторонних в закрытое помещение, даже если бы они оказались там при помощи телепортации, система должна была срабатывать автономно.

Пол, Головачев и Одинов покидали комплекс зданий уже бывшего исследовательского центра последними, вместе с начальником службы безопасности, активировавшим общую систему уничтожения. Она действовала очень необычным способом - по типу бинарного боеприпаса объемного типа, только без взрыва. Сначала во всех помещениях распылялось некое вещество, создающее в воздухе коллоидную взвесь, проникающую во все, даже мельчайшие щели и отверстия. Затем распылялся второй компонент, вызывающий химико-физическую реакцию, в результате которой коллоидная взвесь превращалась в быстротвердеющую прочную пену. Никакого шума, никаких деформаций почвы - и полная надежность, что все оставшееся оборудование уничтожено и никто уже не сумеет проникнуть в помещения бывшего научного комплекса Братства.

Когда машина с Одиновым, Головачевым и Полом выезжала за ворота внешне обшарпанного забора, этот процесс уже начался. А не успели они вывернуть на скрытую среди деревьев и покрытую для маскировки дерном бетонку, как все было уже кончено.

Этот исследовательский центр потерян навсегда... Ну что ж... Это еще не самая большая цена за отбитую сегодня у Предтеч добычу.


2.


Прошло две недели с того момента, как вскрыли сейф с артефактами Предтеч. И наконец настал тот день, когда Одинов, вызвав к себе Пола, сообщил: информацию, снятую с них, удалось расшифровать. Помогли и знания, полученные от демонов, и, конечно, современные технологии декодирования, и первые, пока еще экспериментальные образцы квантовых компьютеров.

- Хочешь узнать результаты? - спросил Одинов, разворачивая на столе перед Полом карту, испещренную разного рода значками и пометками, и раскладывая рядом листы с текстом пояснений и расшифровкой обозначений.

Поскольку вопрос был чисто риторическим, то Сергей Алексеевич продолжил:

- Эту карту удалось создать на основе полученной информации. На ней обозначены некоторые строго определенные места планеты, где Древние еще до Потопа создали некие свои базы - Центры Глобальных Воздействий, сокращенно ЦГВ. С их помощью Предтечи начали оказывать воздействие на процессы и события, происходящие в земном мире, а потом и в мире демонов. Все вместе взятые эти Центры представляли собой Систему, которая и позволяла Древним известными им способами осуществлять свое вмешательство в развитие обоих миров.

- А каков механизм этих вмешательств - известно? - спросил Пол.

- Они в этих ЦГВ создали специальные биотехнические системы. Причем роль отдельных компонентов этих систем выполняли люди! На них возлагались функции операторов, генераторов определенных типов энергий, их усилителей, распределителей, и тому подобного. Да, вот так, наших древнейших предков Предтечи преспокойно использовали в своих целях как батарейки, транзисторы, реле, диоды и тому подобное. По-видимому, подвергая их для этого селекции и генетическим изменениям. Словно новые породы скота выводили!

- Сейчас эта система скорее всего не работает, - заметил Пол. - Слишком много событий с тех пор произошло. Война Предтеч с демонами, разрушение Двери во Вселенную демонов, Потоп. Сместилась орбита Земли, сменили свое местоположение магнитные полюса, произошли значительные тектонические подвижки. Так что система эта в прямом и переносном смысле слова допотопная! Если бы даже она сохранилась до наших дней, то работала бы очень плохо, с непредсказуемыми последствиями. Так что вряд ли ее кто-нибудь продолжает использовать.

- Да, но там могли сохраниться какие-то "спящие" артефакты, - возразил Одинов. - Используя их, Предтечи могут попытаться уже в наше время восстановить всю систему. А, следовательно, возродить и механизмы прямого влияния на событийные процессы и геофизические явления общепланетарного масштаба! Если они это сделают... Знаешь, думаю, мало не покажется!

- Очень может быть, - задумчиво ответил Пол. - А знаете, Сергей Алексеевич, не этим ли они собрались заняться в Замбии? Активность то их приспешников в том районе не ослабевает! Что они там делают, если не восстанавливают механизмы прямого влияния на земные события?

- Да, Пол. Именно это я и хотел тебе сказать. Посмотри-ка на карту. Вот, видишь?

Проследив за движением руки Одинова, Пол увидел, что на карте обозначены целых два объекта, использовавшихся Предтечами при создании ЦГВ, расположенных именно на территории Замбии.

- Знаешь, что представляет собой один из этих объектов? - продолжил Одинов. - Устройство, позволяющее "выкачивать" из людей энергию, накапливать ее определенным образом и затем преобразовывать в форму, необходимую для изменения Ткани Реальности в нужную Предтечам сторону! О втором объекте сведений нет вообще никаких. Но точно известно, что, "разбудив" эти объекты и трансформировав их структуру применительно к нынешним условиям, Предтечи смогут резко усилить свой уровень воздействий и влияния как на земной социум, так и на природные процессы в масштабах всей планеты.

- Значит, человеческой энергией пользуются.. За наш же счет роют нам могилу! - пробормотал Пол.

- Ты понимаешь, Пол, к чему весь этот разговор? Мы не должны позволить Древним вскрыть и "разморозить" эти объекты. Не должны позволить и вывезти оттуда артефакты, если они имеются.

- Понимаю, Сергей Алексеевич... Опять в Замбию лететь?

Одинов лишь молча кивнул головой.

Команда Эльфа уже вернулась из экспедиции, не понеся больше потерь, кроме тех двоих ребят, погибших в первом бою. Но теперь, похоже, ожидался новый поход.

Пол был готов к такому повороту событий. Осталось лишь обсудить план предстоящей новой операции.

Уже собираясь уходить от Одинова, Пол вдруг вспомнил:

- Кстати, а что дали исследования того артефакта, который передали демоны? Призмы той самой?

Столько событий произошло с тех пор, что он успел уже забыть и о таинственной призме, и о том, какой переполох она устроила в Центре.

- Удалось выяснить, что артефакт, безусловно, влияет на событийный план, - ответил Сергей Алексеевич. - Действует в зависимости от эмоционального фона расположенных поблизости живых существ, даже не обязательно разумных. Сила воздействия на событийную реальность того или иного существа обратно пропорциональна кубу расстояния до него. Прослеживается прямая взаимосвязь между общим настроем человека, его мыслями и теми событиями, которые произойдут под воздействием артефакта. Находясь в этих стенах, артефакт тут же себя проявил соответствующим образом. Для уверенных в себе и в правильности своих действий, условно говоря, притянул выигрыш, положительное решение проблемы, для сомневающихся - неудачу и даже несчастье. Мы вынуждены пока тщательно изолировать этот "трофей", чтобы оградить людей. Хотя совсем не использовать его влияние на тех людей, кто уверен в себе и пользе своих действий, на мой взгляд, будет неразумно. Ну, да, как говорится, поживем - увидим.

Вот оно что... Пол вспомнил пострадавшего во время эксперимента химика. Спросил:

- А как себя чувствует раненый?

- Выкарабкивается... Усилиями Вики во многом. Однако от работы его придется отстранить. Выявилась слабая психологическая устойчивость. Склонность к сомнениям, к негативному мировосприятию. Его негатив, усиленный призмой, по нему же и ударил...

"Недаром же Вика почувствовала, что негатив нужно нейтрализовать коллективно созданным позитивным полем, - вспомнил Пол. - Да, теперь понятно, почему мне-то как раз везло в руках с этим артефактом. Значит, ему все равно, что усиливать, хоть негатив, хоть позитив... Кнут и пряник в одном флаконе..." И опять он подумал о том, с каким изощренным и сильным противником, умеющим создавать еще и такие вот "штучки", они имеют дело...


3.


И снова самолет нес Пола в Африку - туда, откуда он вернулся совсем недавно совсем иным способом. На сей раз его вместе с боевыми соратниками ждала новая операция, спланированная совсем иначе. Боевые группы Братства прибывали в соседние страны и через границы проникали в Замбию. Наибольшая часть отряда просачивалась с территории республики Малави, инфильтрируясь через горы Мзимба в сторону горы Часеру уже в Замбии. В которую уже были при помощи контрабандистов переброшены необходимые партии оружия и спецтехники.

Транспортные средства закупались на месте. Согласно расчетам аналитиков и мнению Видящих Братства наиболее вероятная зона расположения бывшего узла Системы ЦГВ Предтеч, где следовало искать "спящие" артефакты, была в районе северной и северо-восточных провинций Замбии - в горах Мучинга и Мпика. Туда постепенно и подтягивались с соблюдением всех предосторожностей и мер конспирации группы Братства, на этот раз состоящие только из "Идущих в Потоке" и приданных им нескольких операторов-паранормов.

Когда весь отряд был в сборе, Пол и Эльф, возглавлявшие операцию соответственно по магическому и боевому направлениям, окончательно сформировали задачу. Первыми должны были отработать маги. Им предстояло максимально точно определить местоположение артефактов. И попытаться выяснить, действуют ли уже в этом районе и поисковые группы противника.

Проведение соответствующих ритуалов осложнялось тем, что надо было еще и маскироваться, чтобы действия магов не обнаружил противник. А для этого приходилось работать на самых глубинных уровнях Реальности. Что было возможно отнюдь не всегда и не всем по силам!

И все-таки паранормы Братства во главе с Полом справились с этой непростой задачей и смогли указать "Идущим в Потоке" основные районы поиска. Артефакты располагались в разных местах, правда, расположенных сравнительно недалеко друг от друга. И группы бойцов, к каждой из которых было прикреплено по паре паранормов, ушли в рейды. Пол пошел вместе с группой, которая выдвинулась в предгорья горы Мпика.

После марша по гористой местности, существенно облегченного благодаря СБК-4, бойцы и маги Братства вышли в предполагаемый район поиска. Пол на всякий случай держал себя в состоянии объединенной системы СПАСа и чулукуа и по ходу дела сканировал событийный план. Как выяснилось буквально сразу, не напрасно.

Нечто похожее на внезапный озноб заставило его резко остановиться. Здесь, в джунглях, вовсе не было холодно. И это чувство было совсем не ознобом. Это ощущение присутствия врага!

Теперь Пол уже не сомневался: рядом находится кто-то, также сканирующий Реальность, причем на уровне не ниже ментала. А главное - пользующийся для этого методами Предтеч.

Остановившись, Пол вскинул руку с раскрытой ладонью, давая команду остановить движение. Бойцы мгновенно заняли позиции для обороны. Пол жестом подозвал идущих с группой магов и попросил их создать резонансный контур, который позволил бы ему значительно увеличить чувствительность. Следовало торопиться, поскольку, судя по всему, противник тоже уже почувствовал присутствие Пола. Созданный усилиями магов резонансный контур, выглядящий в ментально-эмоциональном пространстве как переливающаяся всеми цветами радуги многомерная сеть, резко расширил глубину и дальность видения Пола. Теперь он мог ускользнуть из сферы восприятия противника, работая исключительно на каузальном плане Бытия.

Сконцентрировавшись, Пол определил, где именно засел враг. Ого, там был не только сильный маг. Рядом с ним находилась еще и группа боевиков. До места, в котором они располагались, насчитывалось приблизительно около трех километров.

Конечно, Пол и не рассчитывал, что удастся спокойно подойти к объекту Древних и забрать все, что там обнаружится. Но враг действовал слишком быстро. Такое впечатление, что Древние и их приспешники опережают каждый шаг Братства... И невозможно сделать ни одного шага, чтобы об этом не узнали враги - причем еще до того, как этот шаг сделан...

Неужели силы не равны? Но выхода все равно нет - они, Братство, обязаны победить. Во имя жизни человечества...

Да, опасения подтвердились: приспешники Предтеч, судя по всему, уже нашли подходы к хранилищу артефактов. Делать нечего, Полу и подключенным к нему магам оставалось только постараться сработать на опережение...

Пришлось затратить силы на создание коротенького "перехода" прямо к месту дислокации противника. Приказав всем бойцам приблизиться и выстроиться в максимально плотную колонну, маги Братства создали "окно" - и группа тут же рванула в него. Замыкал колонну Пол, чтобы не оставить воинов без прикрытия.

А на выходе из "тоннеля" их уже ждали... Первые выпрыгнувшие из открывшегося "окна" бойцы приняли вражеские выстрелы буквально на себя, позволив остальным под их прикрытием рассыпаться в цепь и открыть ответный огонь. Все "Идущие в Потоке" владели СПАСом, помогали и защитные свойства СБК-4. В очередной раз их силы и подготовка позволяли не пасовать даже перед численно превосходящим и умелым противником!

Выскочивший последним Пол, кроме защиты СБК создавший "хрустальную стену" СПАСа, относительно спокойно успел нырнуть за ближайшее укрытие и сосредоточился на противодействии возможной магической атаке. Которая не заставила себя ждать.

Сначала это была резкая холодная волна, разрезавшая пространство. Пола удар поразить не смог - на автомате сработала защита. Но он прекрасно понял, что это означало для других.

Сразу в астрале и в ментале на воинов Братства обрушился мощнейший удар, призванный фрустрировать сознание и восприятие. При этом, в отличие от приемов, используемых теми же демонами или наследниками знаний атлантов, это воздействие не искажало восприятие, не наводило "морок" и не внушало никакие картины и образы. То, от чего Пол пытался сейчас прикрыть своих бойцов, было намного хуже. Эта атака должна была вызвать у бойцов Братства разрушение целостного восприятия вообще, и вместо этого создать своего рода калейдоскоп из возникших фрагментов ранее целостной картины мира, постепенно дробя эти фрагменты и разрушая все связи психики с реальностью. Одновременно шло воздействие, резко ослабляющее связи попавших под его влияние людей с теми эгрегорами, в которые они были включены на этот момент. Результатом такого комплексного психоэнергетического удара предположительно становилась полная дезориентация восприятия и вызванное этим разрушение целостности психики. Что, в свою очередь, влекло за собой хаотизацию процессов в нервной системе и десинхронизацию деятельности внутренних органов, с последующей почти неизбежной мучительной смертью.

Причем в отличие от прямого воздействия на соматические процессы организма подобного рода воздействие требовало на порядок меньшего расхода энергии. Правда, успех достигался лишь при очень точном и умелом использовании этой психической атаки сразу на нескольких достаточно глубоких слоях человеческого восприятия, включая уровень связи человека с коллективным бессознательным.

Противник наверняка был уверен, что в мире нет силы, способной отразить подобную атаку. Хотя бы потому, что нужно время, чтобы распознать ее, понять все особенности нападения и учесть все поражающие факторы. Это было непросто даже Полу, с его уникальными паранормальными способностями. Спасли ситуацию лишь обширные знания, полученные им как напрямую от демонов, так и в результате многочисленных модельных экспериментов ученых Братства. К счастью, Полу были известны возможные формы и способы магических действий Предтеч. Благодаря чему он успел сузить восприятие членов своей группы, на время убрав энергию из всех тех их психофизиологческих контуров, которые не были напрямую связаны с решением задач ведения боя и выживания. Эту высвобожденную энергию он перебросил на упрочение связей с коллективным бессознательным - связей, которые как раз и хотели сейчас порушить выученики Древних.

Сделав это, Пол вздохнул с облегчением: теперь он четко ощущал, что все тонкие психические процессы бойцов Братства, которые могли быть поражены воздействием магов противника, по крайней мере на какое-то время словно "обесточены". Сейчас воины группы Пола превратились просто в боевые автоматы с очень жесткой программой и защищенной экранированной связью с "центром", роль которого выполнял эгрегор Братства.

Отразив первую атаку действующего по методикам Предтеч мага (или магов - этого он, занятый защитой группы от нападения, пока определить не успел), Пол сосредоточился - и на каузальном уровне воспринял еще одно намерение противника: а именно создание им нового заклятия. Спустя мгновение, которое показалось Полу целой минутой, пришло понимание того, что хочет сделать маг-приспешник Древних. "Он активировал защитные заклинания, наложенные Предтечами на артефакты при их консервации!" - осознал Пол. Поняв, что механизм самоликвидации артефактов запущен, он тут же закричал в ларингофон боевого шлема СБК:

- Ложись!

Слово, казалось, словно по слогам, а то и по буквам еле-еле выползало из гортани, потом с трудом формировалось языком и губами и, наконец, сорвалось в воздух. Все происходило медленно - медленно, как в замедленном показе... Организм автоматически включился в режим СПАСа. А значит угроза и впрямь серьезна!

На каузальном плане, в отличие от физического, время, напротив, мчалось во весь опор. Пол едва успевал сплетать из возникающих прямо у него перед внутренним взором событийных нитей некое подобие сети, призванной минимизировать последствия уже зародившегося на причинном плане вихря, который вот-вот должен был начать проявляться на всех более поверхностных, вплоть до физического, уровнях Бытия.

В физическом мире в это время, словно спустя несколько минут, на самом деле бывших десятыми долями секунды, за ближайшей к нему скалой ярко полыхнуло, и раздался звук взрыва. "Замбийских артефактов больше нет, - понял Пол. - И ничего с этим уже не поделаешь!"

Обученный Древними маг сделал свое дело. А может быть, это был даже кто-то из самих Предтеч... Мысль не успела возникнуть в голове Пола, а его тело уже совершало рывок к тому месту, где он засек в ментале месторасположение вражеского мага. Вернее - теперь он это знал - магов было двое.

Вылетев на гребень небольшой осыпи, Пол длинным прыжком (да здравствует экзоскелетон СБК-4) буквально обрушился на две стоящие в окружении группы вооруженных людей фигуры, одетые во что-то среднее между туарегскими накидками и бедуинскими бурнусами.

Пол двигался столь стремительно, что никто из этой группы ничего не успел предпринять. Чисто физически, ударами, он "выключил" обоих "балахонников", а потом сразу же выхватив оба закрепленных на его СБК ножа, начал резать их охрану. Те, правда, спохватившись, уже оказывали сопротивление. Но тут в дело вступили увидевшие бросок Пола бойцы его группы, поддержавшие атаку снайперским огнем.

Спустя три секунды все было кончено. Однако радоваться было особо нечему - при проверке оказалось, что оба мага противника мертвы, хотя Пол не убивал их, и лишь лишил сознания. Но, видимо, потеря сознания была у них условием для запуска программы самоуничтожения организма.

Впрочем, еще не все было потеряно... Пол связался с главным оперативным центром Братства и запросил длинный "тоннель" для переброски ценного груза в биологический исследовательский центр. Спустя всего четыре минуты бойцы его группы уже сноровисто заталкивали в открывшиеся "грузовые ворота" тела обоих магов противника. Один из которых, судя по ощущениям Пола от беглого сканирования его организма, и впрямь был если и не Предтечей, то либо полукровкой, либо результатом генетической модификации, осуществленной Предтечами над человеком. Что, несомненно, представляло огромный интерес.

Была еще слабая надежда, что в биоцентре Братства можно попытаться если и не вернуть пленников к жизни, то хотя бы сохранить их мозги, чтобы потом попытаться с помощью квантовых компьютеров считать и расшифровать по крайней мере часть их содержимого.

Когда "врата" закрылись, а вспыхнувший было вновь бой с остатками группы противника быстро стих, Пол отдал приказ возвращаться на базу. И в тот же вечер вновь рассредоточившийся на отдельные группы боевой отряд Братства стал "растекаться" из Замбии, чтобы разными путями вернуться в Россию.

Справедливости ради следовало признать, что если бы отряд Древних захватил артефакты, все могло закончиться гораздо хуже. И поэтому ликвидация их, по сути, была все-таки победой воинов Братства. О чем и думал Пол уже в самолете, уносящем его, канадского археолога, прошедшего по Замбии, как гласила подкрепленная документами легенда, свой маршрут туриста-экстремала, на родину. Откуда совсем другой, судя по документам, человек должен был вылететь в Англию. С территории которой уже под видом третьего лица Полу и предстояло вернуться в Москву. А там уже назревали новые события...


3.


Конец сентября - в Москве это, в отличие от Замбии, уже настоящая осень. Но сентябрь выдался на удивление теплым, а Солнце светило почти по-летнему.

Пол и Вика шли по лесной широкой тропинке, по обеим сторонам которой среди разнотравья доцветали последние осенние цветы. Назойливо жужжали откуда ни возьмись появившиеся остатки комаров. Пол отметил, как Вика автоматически создала элементарное заклинание "невидимки". И сам поступил также. Комары и прочий гнус как по команде потеряли к ним всякий интерес.

Пол только вчера вернулся с замбийской операции. Но уже успел прийти в себя и приступить к обычной работе. Да и должна была, наконец, состояться откладывавшаяся так долго, хотя и по независящим от него причинам, встреча с Викой. Им обоим было что обсудить....

В двух словах рассказав о происшедшем в Замбии, Пол поинтересовался последними исследованиями в Центре, в которых он не смог принять участие.

- Мы, наконец, стали понимать, что придумали демоны в ответ на воздействия Предтеч. Так что тут тоже времени даром не теряли! - не без гордости сказала девушка. - Сейчас все большую популярность приобретает гипотеза о том, что основные законы нашего мироздания можно наиболее просто и в то же время полно описать, опираясь на конечное количество так называемых фундаментальных мировых констант. Ну, это такие постоянные величины и соотношения, благодаря которым все вещи и явления во Вселенной обладают определенными свойствами и структурой. А если эти постоянные величины хотя бы чуть-чуть изменить - мы наш мир не узнаем, произойдет глобальное переустройство сразу всей Вселенной. Изменятся физические законы и все, даже кварковые, процессы пойдут по-другому...

Среагировав на хрустнувшую ветку, Пол вскинул голову и разглядел в густой кроне ясеня мелькнувший хвост куницы. Невидимый среди листвы зверек пролетел упругой стрелой, и теперь бойко карабкался по стволу соседнего дерева.

- И мы с тобой будем тут беседовать в виде парочки пушных зверьков, или, может, мыслящих минералов? - улыбнулся он.

- Все может быть, - ответила Вика абсолютно серьезно. - Не веришь? А зря. Оказывается, демоны придумали способы, как раз и позволяющие менять эти константы! И сообщили об этом Предтечам! Что и стало их последним "аргументом королей". Мы не знаем, применили ли в итоге это свое знание демоны на практике, или только грозились. Может, даже в какой-то мере и применили! Мы же так и не знаем, по сути, чем был вызван Великий Потоп. Может он явился следствием того, что легендарная Третья Сила как раз локализовала начавшийся на нашей планете процесс изменения физических законов. Кстати, тебе не кажется, что маги Гипербореи тоже о чем-то подобном знали? Они ведь во время финальной битвы с атлантами тоже меняли мировые постоянные - но только в отличие от демонов как бы точечно, чтобы не вызвать тотальной волны изменений, распространяющейся на все живое и неживое вокруг...

Беседуя, молодые люди остановились возле плетеной беседки, той самой, где накануне отъезда в Африку Пол беседовал с Головачевым. Пол уловил, что спутница хочет присесть и поговорить спокойно в тихом безветренном месте, скрытом от любопытных глаз.

- Посидим? - спросил он.

Девушка кивнула и первая вошла в беседку. Продолжая разговор, они устроились на удобных плетеных сиденьях в глубине куполообразной сферы.

В полутьме беседки, куда не проникали лучи солнца, Викины глаза как-то особенно светились зеленоватым оттенком. Этот эффект усиливался благодаря нежно-зеленому цвету очень шедшего ей свитера. "Ведьма. Настоящая ведьма, хоть и в джинсах", - подумал Пол, невольно задержавшись взглядом на Викином оживленном лице.

Заметив это, Вика замолчала, а потом спросила с кокетливой улыбкой:

- И что это ты так на меня смотришь?

- Да так... - Пол отвел глаза. - Ничего.

Не мог же он, в самом деле, сказать ей, что она ведьма. Хоть и красивая. Впрочем, в слове этом в исконном то его смысле не было ничего обидного - "ведьма" то происходит от слова "ведать". Да только в нынешнем языке смысл многих слов настолько искажен, что ранее одобрительные слова стали ругательными.

А Вике так хотелось, чтобы он ответил на ее вопрос по-другому. "Потому что ты мне нравишься!" - вот что он должен был сказать! А она... Что бы ответила она? Может быть, она сказала бы: "Ты мне тоже нравишься, Пол". А может, и не сказала бы. Да, скорее всего, она ничего бы на это не ответила. А просто, загадочно улыбнувшись, и нежно заглянув в глаза, подала бы ему смутную надежду... Чтобы потом уже решить, как воспользоваться тем козырем, который он сам дал ей в руки.

Но Пол этого козыря ей в руки почему-то не дал, и Вика, хмыкнув, передернула плечами. От Пола этот ее жест не ускользнул, и он лишь улыбнулся про себя.

- Так на чем мы остановились? - спросил Пол, делая вид, что не заметил мгновенного замешательства Вики. - Да: во время последней схватки с магами Атлантиды волхвы Гипербореи действительно изменили соотношение сразу всех фундаментальных констант. Они вынуждены были это сделать. Иначе атланты со своей магией хаоса и поддерживающие их демоны таких бы дел натворили, с такими ужасными последствиями... Но проведя это изменение, гиперборейцы по сути лишили наш мир магии.

Он снова посмотрел на Вику, и подумал, что полностью лишить мир магии все-таки не удалось. Иначе перед ним не сидела бы сейчас эта ведьмочка, глаза которой теперь метали вовсе не безобидные искры.

- Вернее, магия в нашем мире осталась, - продолжил Пол после секундного раздумья. - Но скорее в виде исключения, а не как правило, не как всеобщий закон. И, судя по всему, оно и к лучшему. Ведь что такое, в сущности, магия? Способность некоторых личностей влиять непосредственно своей волей и намерением на физический, материальный мир... Вика, что с тобой?

Эта дикая кошка, которую он увидел в ней в прошлый раз, опять проснулась, и преисполнилась весьма ощутимой яростью. Вика злилась. Глаза ее уже метали молнии.

- Ничего... - она спрятала нараставшую ярость, прикрыв ее самой доброжелательной улыбкой. - Просто я подумала о том... Ну о том, что даже маги не всегда могут воздействовать на материальный мир так, как бы им хотелось!

Теперь к ее глазам неожиданно подступили слезы. Надо же... Неужели он чем-то ее обидел? Полу даже захотелось как-то ее успокоить, и потому он сказал:

- Ты сильный маг, Вика. И еще ты красивая. - И почувствовал: опять не то. Не то, чего она ждет.

- Да ладно... Сама знаю. Но за комплимент спасибо. - Она уже успела взять себя в руки и, как будто ничего и не случилось, продолжила разговор. - Так вот, насчет магов... Я хотела сказать, что сейчас нам и правда достались только остатки "прежней роскоши". Раньше-то этим свойством обладали все люди без исключения. Теперь же - лишь те, чья структура генома и психофизические свойства позволяют чувствовать энергоинформационные флуктуации на разных слоях Реальности. Ты это хотел сказать?

- Да. А еще то, что вся магия сегодня основана лишь на субъективных ощущениях вот этих отдельных людей. То есть как всеобщая единая система она не работает. Для достижения одного и того же эффекта каждый раз приходится использовать модифицированные методы, нащупывая конкретную реализацию общих принципов в текущих условиях. В принципе этого и добивались маги Гипербореи - если бы магия работала как система, а не как исключение, то наш мир при помощи магических воздействий атлантов и демонов уже давно был бы изуродован до неузнаваемости. Но вся беда в том, что Древних это не останавливает. Они, похоже, приспособили свои методы воздействия на реальность даже к такой системе, какой является наш мир, где магия может действовать только очень ограниченно...

В этот момент мобильник Пола выдал мелодию срочного вызова.

- На нас вышел эмиссар Ордена дервишей Маламати. Ты нужен в Москве, - произнес голос Сергея Алексеевича в трубке.

И в тот же миг Пол забыл и о разговоре, и о присутствии Вики... Он внезапно ощутил острое и непреодолимое желание ехать в Москву. Немедленно!

Пол знал, что это значит. Подобное ощущение ему уже было знакомо. Дервиши Маламати называли это "неотвязным зовом". Его почти невозможно было преодолеть, пока не сделаешь то, что должен сделать. Почти... Пол мог. Но не стал.

- Место встречи назначено, - продолжал Сергей Алексеевич. - Старый Арбат. Где точно - ты должен определить сам. Таково условие... Будем надеяться, ничего фатального не случилось, но ты все же поспеши.

- Прости, Вика. Срочный вызов. Мне пора, - коротко бросил Пол, вышел из беседки и быстрым шагом удалился.

Девушка долго смотрела ему вслед. Вика только что осознала, как ей, оказывается, нравится этот удивительный молодой человек, которого она до сих пор воспринимала исключительно как коллегу по работе. Пол был так не похож на всех ее приятелей! Которые рядом с ним казались теперь мелкими, незначительными и какими-то одномерными... И вот она только что откровенно показала ему свое отношение. А он ей не ответил. Никак! А так хотелось, чтобы было наоборот. Да, даже самые настоящие ведьмы тоже иногда имеют простые женские слабости!



Глава 4.

Век живи, век учись - и все равно дураком помрешь...

1.


Найти на Старом Арбате посланника демонов для Пола не составило труда. "Неотвязный зов" свое дело делал, и ему ничего не стоило уверенно свернуть именно в тот дворик, в котором и ждал его этот господин. Увидев присевшего на скамейку араба в светло-сером костюме - принадлежность к восточной расе выдавали смуглая кожа, черные волосы и феска на голове - Пол лишь усмехнулся про себя: устроили, видите ли, проверку, не называя точного места встречи! Сомневались, что ли, не думали, что в Братстве такими штучками никого не удивишь? Хотя, может быть, они таким способом дополнительно страхуются.

Как по заказу, во дворике никого кроме них двоих не оказалось. Это значит, можно общаться без помех. Пол присел на скамью рядом с посланником демонов.

- Я представляю уже известный Вам Орден дервишей Маламати, - эмиссар предпочел обойтись даже без полагающихся приличиями приветствий, сразу перейдя к делу.

Пол увидел, какие у него пронзительные глаза, и проглядывает в них что-то такое нечеловеческое, потустороннее. Как будто не темноволосый человек в феске смотрел сейчас на Пола - а смотрела глазами этого человека иная, неведомая сила. "Двоедушный! С подселенной энергоматрицей демона", - понял Пол. - "Это уже серьезно. Такого абы для чего не пошлют!"

- Для нашей встречи есть, очевидно, веские причины? - спросил Пол.

Эмиссар говорил тихо, еле слышно, и почти не меняясь в лице:

- Учитывая сложившиеся обстоятельства, было принято решение передать людям все, что удалось сохранить из наследия Величайшего Ар'Д'К-х'рунга. - При упоминании этого имени посланник демонов благоговейно провел ладонями по лицу.

"Вот как! - подумал Пол. - Что ж, ситуация и впрямь более чем серьезна. Если он не лукавит, конечно".

- Имеются в виду, естественно, созданные им методы обнаружения Предтеч и борьбы с ними, - продолжал посланник. - И эту информацию я готов передать вашему Братству прямо здесь. Но для этого, Избранный, ты должен приоткрыть свои ментальные щиты, чтобы я смог осуществить передачу напрямую в твой мозг.

"Опаньки! А вот этого бы мне совсем не хотелось..."

Пол на несколько секунд заколебался, но, очевидно, другого выхода не было. Придется довериться... Однако не лишним будет принять кое-какие особые меры предосторожности.

- Хорошо, - ответил он. - Только дайте мне несколько минут.

Эмиссар кивнул, и, поднявшись со скамьи, неспешно двинулся по дорожке, будто прогуливаясь и разглядывая причудливые красные и желтые листья какого-то кустарника.

Пол оценил его деликатность, и, закрыв глаза, сосредоточился, чтобы создать в мозгу изолированную область нейронов. Получилась своего рода специально подготовленная ячейка для записи информации. Чтобы эмиссар мог туда, как в вокзальную камеру хранения, вложить то, что нужно, при этом не имея возможности ни проникнуть в остальные части мозга, ни даже слегка коснуться их. Этот нейронный кластер теперь был изолирован от остального мозга не только ментальным, а и биохимическим барьером, который, как надеялся Пол, Двоедушный преодолеть не сможет, даже если захочет.

Риск, конечно, оставался. Ну что ж... Если эмиссар вздумает заложить в его мозг какую-нибудь нежелательную программу, и это ему удастся... Нет, о плохом думать нельзя. Свои вытянут его в любом случае. Возможностей специалистов Братства хватит, чтобы "очистить сознание" (да, сильный фильм "Матрица") от любой дряни.

Через пару минут Пол коротко произнес:

- Я готов.

Посланник демонов перестал разглядывать кусты и быстрым шагом вернулся к скамейке. Сев рядом с Полом, он попросил его вытянуть руки вперед ладонями вверх, и сам, скрестив руки, положил их сверху так, что его левая ладонь пришлась на левую ладонь Пола, а правая - на правую. Но самое странное было в том, что ему удалось точно так же скрестить и направления взгляда своих пронзительных глаз! Взгляд его левого глаза приходился в левый глаз Пола, а правым он смотрел в правый же глаз посланника Братства.

Ощущение было не из приятных... В мозг Пола словно проникло холодное и липкое щупальце. А потом в голову хлынул мощный энергетический поток. Казалось, под таким напором голова не выдержит и вот-вот расколется. Черные скошенные глаза посланника превратились в две "трубы", из которых на Пола "полились" потоки информации, закрепление которой в мозге осуществлялось с помощью энергетической "накачки" через руки. Мир вокруг как будто закрутился в вихре, и теперь летел в пропасть. Неужели этот эмиссар пытается не только передать свою информацию, но и просканировать мозг Пола? Не получится, зря старается...

В голове возникла нестерпимая боль, которая все нарастала. Кажется, его хотят ввергнуть в беспамятство. Фиг тебе, Воплощенный, даже у тебя "кишка тонка" меня "пробить"...

Отстроившись от силового воздействия эмиссара демонов, Пол сохранил самообладание и продолжал контролировать ситуацию. Боль немного утихла. А потом внезапно и полностью прошла. Прекратилось вращение мира. Исчезли и безумно скакавшие перед глазами цветные круги и пятна. Пол снова видел перед собой вполне благообразного господина восточной наружности.

Посланец Ордена Маламати встал и, молча кивнув неподвижно сидящему Полу, быстрым шагом удалился.

Голова все-таки еще гудела. Пол закрыл глаза, проделал несколько упражнений дыхательного комплекса СПАСа. А спустя пару минут уже уверенно поднялся со скамьи, и, направляясь прочь из дворика, достал мобильный телефон, чтобы вызвать из его памяти номер Головачева.

- Ты там как? - в голосе Василия Васильевича ощущалась неподдельная тревога.

- Выдержал, - Пол старался говорить бодро. - Но никому такого не пожелал бы, честно скажу...

- Информацию прямо в мозг закачивали?

- Да.

- Так я и думал... - Головачев, впрочем, кажется, вздохнул с облегчением, услышав, что Пол в здравом уме и трезвой памяти. И все же добавил: - Знаешь, поторопись на всякий случай. Кто его знает, что они могли в тебя впихнуть. Лучше побыстрее от этого освободиться...

Едва выйдя на Старый Арбат, Пол почувствовал, что его ненавязчиво сопровождает тройка бойцов группы прикрытия. Эти ребята все время были неподалеку: обеспечивали чистоту пространства переговоров на время общения с представителем демонов. Теперь же они должны сопровождать Пола по дороге обратно в исследовательский центр Братства. Однако, видя, что он вполне транспортабелен и способен сам сесть за руль, не стали навязывать свое общество - по дороге Пол лишь пару раз смог заметить их следующий на некотором расстоянии за ним темно-серый "Фольксваген".

В центре его, конечно, уже ждали, и ложемент был подготовлен. Войдя в лабораторию, Пол сразу же столкнулся взглядом с Викой - ее зеленые глаза были округлившимися, почти испуганными. Да что они все тут, в самом деле думали, что демоны ему башку разнесут в клочья, что ли? Впрочем, кто знает, в какой опасной близости от такого исхода он прошел... Демоны продолжают свои испытания Братства на прочность: не сможешь выдержать - долой, на свалку, зачем им такой партнер.

Пол без слов занял место в ложементе, и Вика аккуратно надела ему на голову шлем, опутанный разноцветными змейками проводов. Василий Васильевич еще раз провел тестовый прогон оборудования, после чего включил рабочий режим. Пол сосредоточился, снял блокаду с выделенной области мозга и полностью расслабился. Некоторое время компьютер сканировал его мозг, определяя режим считывания. Под черепом у Пола словно прошелестел ветерок. После чего информация из его мозга потекла в память компьютера. Но вот, наконец, звякнул сигнал о завершении работы.

Пол открыл глаза и увидел Вику, которая теперь радостно улыбалась.

- Все в порядке, ячейка в твоем мозге чиста, перезапись произведена успешно, - прокомментировал результат Василий Васильевич. И довольно подмигнул Полу. - Можешь теперь набивать ее чем хочешь, хоть стихами Аполлона Григорьева, Якова Полонского или даже Баркова.

- Ну, уж только не Баркова! - ответила Вика, и Полу стало ясно, что Головачев как раз питает пристрастие к крамольным стихам этого поэта и уже не первый раз дразнит им Вику. А может, даже и цитирует при случае...

Полу неожиданно стало смешно от этой мысли, и он действительно рассмеялся.

- Смех - первый признак успешности операции по очищению сознания! - Головачев дружески похлопал Пола по плечу. Напряжение как-то сразу спало, было видно, как всем стало легко. - Хотя над Барковым смеяться вовсе нечего, он между прочим был еще и ученым мужем, среди прочих достижений написавшим историю государства Российского.

- Уж и посмеяться нельзя, - буркнул Пол, поднимаясь с ложемента. - Все о деле, да о деле... Серьезные все такие, жуть просто.

Немножко посмеявшись уже все вместе, и сняв таким образом остатки напряжения, перешли, однако к делу. Предстояло посмотреть, что за информация передана через Пола. Хотя было ясно, что информацию эту еще расшифровывать и расшифровывать, прежде чем удастся перевести ее в понятия и категории человеческой логики.

- Расшифруем это - может, легче будет и логику Предтеч понять, - приговаривал Головачев, устраиваясь у компьютера и выводя на экран информацию, переписанную из ячейки памяти Пола. - Хотя как к этому подойти - пока, скажем честно, непонятно... Очень уж восприятие реальности Живущих за Гранью от нашего отличается.

- Неужели и логику демонов еще расшифровывать надо? - спросил Пол. - Я считал, что демоны уже достаточно подробно объяснили нам как свои принципы мышления, так и методы Ар'Д'К-х'рунга.

- Объяснить-то объяснили, - согласился Головачев. - Но адекватно переводить то, что они объяснили, в наши человеческие категории все равно еще, как говориться, "начать и кончить". Ведь система, созданная Ар'Д'К-х'рунгом, не для наших нужд приспособлена, это ведь не их забота - для нас все полочкам раскладывать, разжевывать и на человеческий язык переводить. Они нам сваливают то, что у них есть - а вы уж, мол, ребята, сами разбирайтесь. Поймете - хорошо, а нет - так ведь и они тоже имеют ту же проблему с переводом с их тьмутараканского на наш нижегородский. Кроме того, это еще один тест для нас "на вшивость".

- Да уж, принципами гуманизма они не руководствуются, - кивнул головой Пол. - Ну, значит, будем разбираться. А что нам еще остается делать?

То, что появлялось на экране, лишь подтверждало предположения Головачева: демоны действительно не очень заботились о том, чтобы облегчить людям понимание, и информацию еще нужно было расшифровывать. Мелькали какие-то образы, по большей части абстрактные, что-то похожее на цифры, руны, арабскую вязь и все это сопровождалось странными звуками. Сначала казалось, что из хаоса разнообразных сигналов вообще никогда не сложить подвластной расшифровке картины. Но мощность подключенного к расшифровке квантового кластерно-нейросетевого суперкомпьютера, вкупе с применением фрактально-топологических алгоритмов дешифрования, дала свои результаты - и из переплетения красок, образов и звуков вдруг начали выплывать обрывки вполне осмысленной информации. Так, на экране возникла вдруг карта земной поверхности, где то тут, то там пульсировали, светясь, небольшие разноцветные звездочки. Некоторые из них были ярче и крупнее, некоторые - мельче и более тусклыми, и все они пульсировали в разном ритме.

- Ну вот и славно, - сказал Головачев, выключая компьютер. - Надо нашим криптографам задать новую задачку: пусть на основе этого фрагмента найдут ключи к расшифровке всего массива информации, и разработают новую программу декодирования. Сдается мне, наши "кодоломы" теперь и с этой задачей справятся. Как думаешь, Пол?

- Не сомневаюсь, что справятся, - ответил молодой паранорм.

- Если мы поймем хотя бы сам принцип действия методики, созданной демонами, то дальше будет уже полегче, - подхватила Вика. - Если выясним, в чем суть разработок Ар'Д'К-х'рунга, почему они оказались эффективными в борьбе с Древними, то в деталях и подробностях уж как-нибудь потом разберемся.

- А что это за звездочки там мерцали, на карте, как вы думаете, Василий Васильевич? - спросил Пол.

- Звездочки интересные, это точно... Знаешь, Пол, тебе бы надо познакомиться с отчетом биоцентра по поводу тех двух тел, которые вы из Замбии приволокли. Интересные параллели могут возникнуть...

- Значит, тела сгодились на что-то... И что выяснилось? Я подозревал, что это если не сами Древние, то полукровки.

- Один - полукровка, второй - человек, - ответил Головачев. - Правда, модифицирован и потом подготовлен по методикам Предтеч очень основательно.

- Предатель! - со злостью сказала Вика. - Ничего бы эти Древние нам не сделали, если бы среди людей предателей не находилось! Называются только людьми - а сами человечеству яму роют!

- Интересно, как у них мозг устроен? - спросил Пол.

- Мозг у обоих вполне человеческий по физиологии, вот только некоторые из центров увеличены и расторможены, а некоторые, наоборот, подавлены. Плюс связи между нейронными кластерами очень специфические. А так все вполне как у нас. Естественно, они ведь, насколько я могу судить, свою сущность способны в любую оболочку помещать. Большая часть информации в их мозгах, увы, оказалась затерта в момент смерти. Но кое-какие остатки все же сохранились. Удалось снять обрывочную информацию с описанием Земли как живого организма. Где есть особые точки - по типу акупунктурных точек на теле человека. Вот я и думаю: не связаны ли как-нибудь с этой информацией увиденные нами мерцающие звездочки ?

- Все, бегу в архив! - заявил Пол. - Ведь отчет уже там?

- Подожди-ка, Пол, - остановила его Вика. - Мне показалось, что я как будто что-то начала понимать, только мысль ускользает. Карта Земли, акупунктурные точки... Как это может быть связано с нашей задачей? Ведь мы стремимся отследить совокупность событийных волн, создаваемых Предтечами. Создаваемые ими события они скрывают в информационно-событийном шуме. Прежде всего за счет разнесения их во времени и пространстве. К тому же последствия этих событийных волн запланированы на отдаленное будущее. Отдаленное для людей, конечно. А туда мы при всем желании систематически заглядывать не можем.

- А что если... - у Пола вдруг тоже возникла какая-то смутная догадка. - Что если удалось бы обнаружить те области в ментале или каузале, в которых хранятся планы Предтеч... Информация же не может исчезать бесследно! Все, что делали и собираются делать Предтечи, где-то должно быть записано.

- Интересно, интересно... Только где эти файлы и как их расшифровать? - задал риторический вопрос Головачев. - Точки на карте, вполне вероятно, на что-то указывают. Только на что? Может это и впрямь некие аналоги акупунктурных точек на "теле" планеты. А может это местонахождения каких-то артефактов?

- А не многовато будет этих артефактов? - усмехнулся Пол.

- А мы, между прочим, далеко не все еще знаем про артефакты Предтеч, - вступила Вика, и Полу почудилась обида в ее голосе. - И еще продолжаем их изучать. Так что нам как раз не помешало бы еще несколько артефактов получить для изучения. Тем более, что эта работа не так уж бесполезна, как кажется тут некоторым шибко умным. Мы ведь определили, как эта призма действует, которую ты доставил. Усиливает вероятности реализаций и негативных, и позитивных ожиданий! И это, между прочим, нашей человеческой логике вполне по силам понять.

- Да, но каков механизм этого воздействия - мы ведь так и не поняли, - возразил Пол.

- Не поняли, да... - согласилась Вика. - Понятно только, что там заложен какой-то механизм моделирования реальности и последующего резонансного воздействия... Нам непонятные. Пока...

Вика осеклась и замолчала, а Пол, продолжая смотреть на нее требовательно и выжидательно, вдруг увидел, что Вика нервничает, даже на щеках появились красные пятна.

- Ладно, ладно, не ссорьтесь, - примирительно вступил Головачев, почувствовав, что в воздухе разливается какое-то напряжение. - Разберемся, во всем разберемся. В том, что послание демонов мы расшифруем, я уже и не сомневаюсь. А значит, мы узнаем главное: как же демонам удалось противостоять Древним в их посягательствах на изменение причинной реальности. Причем противостоять очень эффективно даже без использования их "оружия последнего рубежа": изменения мировых констант! Это значит, демоны научились-таки обнаруживать те события, с помощью которых Древние запускали событийные волны и поддерживали необходимую амплитуду их распространения. А главное, демоны научились противостоять распространению этих событийных волн! Для чего они создавали своего рода демпфирующие области и встречные событийные волны, которые как бы рассеивали и гасили волны, созданные Предтечами. Каким образом они это делали - нам еще предстоит разобраться. А уж когда разберемся... Тогда и Древние, и сам черт нам будет не брат. А я уверен, что разберемся.

Пол заметил, как Головачев то и дело массирует себе виски, и подумал, что Василий Васильевич в последнее время наверняка много работает и слишком мало спит. Конечно, у адептов Братства восстановительные процессы идут в намного быстрее, чем у обычных людей, но всему есть предел. К которому, похоже, Головачев был уже очень близок.

- Василий Васильевич, отдохнуть бы вам, - сказал он.

- Да-да... Непременно отдохну. Вот сейчас ты в архив пойдешь, а мы с Викой еще немного тут поработаем, а потом и отдыхать отправимся...

Когда Пол, попрощавшись, ушел, Головачев взглянул на взвинченную и раскрасневшуюся Вику, и сказал:

- Давай-ка чайку выпьем с печеньем, и, правда, пойдем по домам. Поздно уже. И ты, я смотрю, тоже устала.

"Все-таки какой чуткий Василий Васильевич, - думала Вика, когда молча пили чай. - Все видит, все понимает... А я? Почему я нервничаю? Неужели из-за этого насмешливого мальчишки?"

Вика прекрасно знала, что Пол - вовсе не "мальчишка". Но она чувствовала, что ей нужно как-то снять Пола с того пьедестала, на который она его возвела. А иначе будет плохо. Стоит только потерять контроль над собой - как, того и гляди, потеряешь и свою свободу.

"Похоже, мне самой уже пора очищать сознание, - продолжала она размышлять про себя. - Я не должна отвлекаться на всякие посторонние чувства. Это мешает. Мешает делу. А главное - мне самой мешает быть собой. Да, решено. С этим надо заканчивать".

- Ну вот, теперь ты выглядишь гораздо лучше, - сказал Головачев, когда чай был выпит и печенье съедено. - Опять на себя стала похожа. Ты уж себя береги, ладно? А то кто мне помогать то будет?

- Хорошо, Василий Васильевич, - улыбнулась Вика. - Только и Вы уж тоже себя берегите. Вы нам всем очень нужны.

- Слушаюсь! - шутя отрапортовал Головачев.


2.


Черная "Субару Ви-Эр-Икс" Пола мягко катила по вечернему шоссе. Затянувшаяся теплая солнечная осень наконец-то переходила в ноябрьское предзимье, и "дворники" еле успевали смахивать дождевые капли, то и дело перемежающиеся со шлепками мокрого снега - первого в этом году.

В кои-то веки у Пола выдался просто свободный вечер. В который можно встретиться с друзьями, зайти в клуб или посидеть в кафе, поговорить о чем-нибудь совершенно не касающемся работы - словом, вести себя как самый обычный человек. Иногда он думал, могло бы его устроить, если бы в его жизни было много таких свободных вечеров? Сейчас у него их просто не могло быть много. Ну а если бы он не был членом Братства - стал бы он так напрягаться? Он знал людей, которые искренне считают, что жизнь не так длинна, чтобы тратить ее на праздность. Но про себя Пол знал, что такая расписанная по минутам жизнь его напрягает. И иногда ему хотелось, как герою второй части фильма "Омен", встать на берегу озера или реки, поднять голову к небу и закричать: "За что, Господи?! Почему именно я?!" Правда, там главный герой был воплощением Антихриста и задавал этот вопрос, узнав об этом. Пол же был сильнейшим паранормом среди живущих сейчас на планете людей и стоял на стороне сил Добра. Но... Но вопрос этот иногда хотелось задать и ему - за что Бог именно его наделил способностями, которые фактически предопределили его судьбу, почти не оставив в ней места для простых радостей обычных людей. Нет, он не стал бы, конечно, проводить свое свободное время как большинство героев рекламных роликов - с бутылкой пива перед экраном телевизора, по которому показывают футбол. Да и вопрос то был не в этом, а в том, что сейчас он был втянут в процесс, который почти целиком поглощал все его силы и время, заставляя жить по жесткому режиму. Выйти же из Братства и уйти на покой Пол тоже не мог. И вовсе не потому, что выйти из Братства было нельзя вообще - прецеденты изредка случались и пожелавшим просто стирали подлинную память, заменяя ее легендой, и даже помогали устроиться в жизни. Но для себя Пол пока не видел такой возможности. Он еще не настолько устал, чтобы отступиться от того воистину великого дела, которым занималось Братство. И при этом Пол знал - он занимается всем этим не потому, что трудоголик или ему так уж нравиться будоражить кровь рискованными операциями. И не потому, что все, чем он занимался, было его призванием и поэтому доставляло ему удовольствие. Нет, он делал все это потому, что считал своим долгом! И поэтому изредка выдававшиеся свободные вечера, подобные нынешнему, он ценил особо. А сейчас такой вечер был просто необходим. Слишком много всего произошло за последние несколько месяцев, надо было взять короткий тайм-аут, чтобы переключиться, посмотреть на все как бы со стороны, осмыслить.

Пока машина, похожая на большого усмиренного зверя, прокладывала дорогу сквозь дождь и снег на пустынном шоссе, специально снизивший скорость до 80-ти километров в час и потому способный оценивать дорожную ситуацию чисто автоматически Пол мог спокойно раздумывать обо всех событиях последнего времени.

Кто бы мог представить, что люди и демоны когда-нибудь будут сотрудничать! Но в последние месяцы это произошло, хотя еще недавно казалось невозможным. Да, общая угроза и впрямь способна примирить извечных врагов - если не навсегда, то, по крайней мере, на некоторое время. Вот уж действительно, пути Господни неисповедимы. И еще говорят: ни от чего не зарекайся, ибо неизвестно, что ждет тебя в следующую минуту. Есть законы высшей целесообразности, высшей необходимости, которым подчиняются другие законы - более низкого, приземленного уровня. А иногда с нашего уровня восприятия даже кажется, что эти законы вступают друг с другом в видимое противоречие.

Пол вспомнил свое осознанное сновидение - то, в Замбии. В самом деле, глядя отсюда, с Земли, из материального мира, с обыденного человеческого уровня восприятия, не всегда и разберешь, что на самом деле хорошо, а что плохо, что правильно, а что неправильно, что целесообразно, а что нет. Какой-нибудь обыватель, узнав, что они сотрудничают с демонами, схватится за голову и с криками "Ужас! Кошмар! Душу дьяволу продали!" побежит прочь, как черт от ладана. И не объяснишь ему никогда, что на данном этапе сотрудничество с демонами - необходимо, и является благом для человечества. Да, демоны - извечный враг, но и у врага можно учиться... Именно враг часто бывает лучшим учителем, чем друг!

Вот как получается: то, что с точки зрения человеческих законов кажется недопустимым и вредным, оказывается необходимым и полезным с точки зрения критериев более высокого уровня. Но на самом деле это противоречие - только видимость. Если перейти на иной уровень восприятия, увеличив уровень рефлексии и перейдя на непрерывную логику, то картина предстанет перед глазами совсем другая - точно так же, как с крыши высокого здания город кажется совсем другим, чем когда стоишь на тротуаре. То, что мы видим с тротуара - это лишь отдельные куски реальности, вырванные из контекста. С крыши же мы видим уже если и не всю картину в целом, то гораздо большую ее часть, позволяющую представлять невидимую часть картины гораздо более точно. То есть восприятие становится менее дискретным - менее разорванным, превращаясь в более целостное и неразрывное. К тому же информации, глядя с этого уровня, можно получить не в пример больше. Вот противоречие и исчезает. Большое видится на расстоянии - это же известно. Но полную картину реальности человеку все же не дано увидеть. И, видимо, только самому Творцу видны все взаимосвязи между законами всех уровней.

Чем ближе была Москва, тем больше на дороге становилось машин, они будто вырастали из-под земли, возникая из-за каждого поворота. Вскоре лавировать в этом бурном потоке стало невозможно. Скорость безнадежно упала. Автомобиль, едва тронувшись с места, тут же вновь замирал, будто приглашая водителей вспомнить о том, что все суета, и спешить, в сущности, некуда...

- Приехали, - сказал вслух Пол, когда машина окончательно застряла в клязьминской пробке. - Вот тебе и свободный вечер!

Мост над рекой Клязьмой был на ремонте, и в часы пик машины простаивали здесь по часу, а то и более.

Недолго думая, Пол вынул из "бардачка" мини-компьютер, надел на голову специальное устройство, по виду напоминающее обычные спаренные наушники. На самом деле это было упрощенное нейросенсорное устройство для вхождения в виртуальную реальность. Пол вполне мог положиться на свой уровень специальной психофизической тренировки, позволявший ему одной частью сознания пребывать в когнитивной ВР (КВР), а второй другой - автономно следить за остававшейся пока статичной дорожной ситуацией.

Не хотелось терять времени даром. Тем более, что в последнее время его очень занимала тема геофизического строения Земли и особых точек на "теле" планеты. После того, как было частично расшифровано переданное через него послание демонов, и он тщательно изучил отчет биоцентра о снятии информации с мозга двоих ставленников Предтеч, доставленных из Замбии, стало ясно, что информация эта очень важна. И, возможно, именно здесь надо искать ключ к методам, которые позволят противостоять Древним.

Пол задал режим погружения и сформулировал свой вопрос.

В первое мгновение ничего не произошло. Потом возникло ощущение полета, которое сменилось видом двери с сенсорным замком. Положив обе руки на датчики и прильнув к окулярам определителя, Пол подождал, пока его идентифицируют и дверь откроется. В физической реальности молодой человек в это время просто взял миникомп в руку и ощутил легкий укол. Комп, произведя экспресс-анализ крови и конфигурации биофизических полей, отправил данные на входной сервер внутренней сети Братства. Система безопасности выполнила сравнение с архивными данными и выдала код доступа. В КВР дверь перед Полом распахнулась, и он оказался на пороге огромной библиотеки.

Самое странное, что, несмотря на все ухищрения программистов и психологов, людям по-прежнему комфортнее и удобнее получать информацию путем чтения книг. В экстренных случаях, правда, можно было обойтись без чтения, а выполнить прямую запись нужной информации непосредственно в мозг. Однако хранилище баз данных Братства в КВР было создано именно в виде библиотеки. В отличие от обычной библиотеки, поиск книг здесь осуществлялся мгновенно. Набираешь необходимый поисковый запрос, и тебя переносит прямо к нужной "полке". А если "полок" несколько, то сначала высвечиваются их каталоги, и пользователь может выбирать, к какой из них отправиться в первую очередь.

Пол нашел раздел "Структура геофизического строения планеты", в котором открыл рубрику "Особые точки и их использование". И погрузился в изучение теории. Его интересовало в первую очередь, как особые точки связаны с Центрами Власти Предтеч, и могли ли Древние влиять на события, используя свойства этих точек, а если могли, то каким образом и для чего.

"Субару" медленно продвигалась в пробке. А Пол, одновременно частью своего сознания следил за дорогой, а другой частью находился в виртуальной библиотеке, считывая интересующую его информацию.

Да, в пространстве Земли действительно есть особые точки, в которых пересекается большое количество энергетических потоков, так же как в акупунктурных точках человеческого тела. Если энергия плохо проходит через эти точки или разные потоки энергии сталкиваются в них, в человеческом теле возникают болезни. Земля - живой организм. И его структуру Предтечи описали намного раньше, чем первые палеоантропы обрели что-то похожее на разум.

Благодаря информации, полученной от демонов, эта структура была известна теперь и Братству. А значит, определить местоположение "акупунктурных точек" Земли не составляет труда.

Чтобы обнаружить эти точки, надо просто создать следующую модель: внутрь земного шара, а точнее - эллипсоида, так как Земля слегка сплюснута с полюсов, вписать правильный икосаэдр - то есть своеобразный двадцатигранный кристалл, каждая грань которого представляет собой правильный треугольник. Если совместить противоположные вершины икосаэдра с земными полюсами, то те самые "акупунктурные точки" планеты надо искать в проекциях на земную поверхность середин и вершин каждого ребра икосаэдра и центра каждой из его граней...

Создав в виртуальной реальности такую модель Земли, Пол начал сопоставлять с нею данные, получаемые из библиотеки, чтобы обнаружить, как именно проявляют себя эти "особые точки".

Так и есть! В проекциях вершин некоторых из ребер находятся пирамиды Гизы, остров Пасхи, север Багамских островов, области южнее Японии, севернее Гавайских о-вов, севернее Новой Зеландии, Драконовы горы Южной Африки. Все это - области высокоразвитых и самобытных культур древности, и до сих пор в этих районах сохранились следы этих культур...

Пол вертел Землю с вписанным в нее икосаэдром и так, и этак, пытаясь обнаружить еще какие-то закономерности. Ага, вот что интересно: максимумы семи мировых геомагнитных аномалий совпали как раз с центрами семи из двадцати треугольников - граней икосаэдра. И конфигурация, да и размер большинства из этих аномалий почти точно повторяет конфигурацию треугольников! Правда, аномалии ведут себя как сигналы маяка: то появляются, то исчезают, или взамен одних аномалий возникают другие. Но почему некоторые аномалии еще и смещаются относительно градусной сетки?

Порывшись в виртуальных "книгах", Пол нашел ответ и на этот вопрос. Информационные взаимодействия как способ функционирования планеты! Вот что не учитывалось прежде в человеческих представлениях о природе физической реальности нашего мира. Современные исследования заставляют человека изменить свой взгляд на природу того, что нас окружает. Биосфера - сложная нелинейная система, и к тому же - глобальный живой организм. И не просто живой, а разумный. Благодаря этому разуму планета адаптируется к меняющимся условиям. Планета мыслит! Современные исследования, показали, что в развитии как отдельного живого организма, так и биосферы в целом определяющую роль играют слабые информационные связи, взаимодействия. И они, а не только перемещения огромных энергий и масс, тоже определяют, в конечном счете, адаптивные возможности биосферы планеты. И именно мысль планетарного сверхразума меняет "лицо" Земли, заставляя перемещаться магнитные аномалии, сдвигаться целые пласты земной коры и океанские течения.

Пол вышел из виртуальной библиотеки, отключил компьютер. Тут было о чем подумать. Информационные связи - иными словами мыслительные процессы в биосфере заставляют Землю меняться, даже если в энергетике Земли не происходит перемен. Получается, что не только градиенты энергии, но и потоки информации приводят к смещению тектонических плиты и течений, и вызывают циклоны?

Поразмыслив, Пол пришел к выводу, что биосфера задумана Творцом совершеннее и точнее любой самой современной компьютерной программы, даже основанной на таких новейших принципах, как теории сложности, антихаоса и самоорганизующихся процессов... При этом описывать происходящие в биосфере процессы с помощью таких моделей можно все-таки достаточно точно. Особенно если добавить в них хроносемантику и логику свидетелей.

А если происходят какие-то незапланированные катаклизмы? Результат это ошибок в самой программе, или... Или все же - чего то сродни компьютерному вирусу?

Если самая совершенная и отлаженная программа дает сбои, виноват вирус. И этот самый "вирус", да не один, запускают в наш мир, очевидно, Предтечи... Причем часто используя в качестве усилителя своих сигналов человечество - поддерживая негативные качества психики и провоцируя разного рода конфликты. Которые отражаются напряжениями психического поля человечества, которые планета разряжает с помощью разного рода стихийных бедствий. При этом разрушается не только сам само сверхсознание биосферы, а еще и информационная среда его развития - ноосфера Земли, что грозит не менее, а может и более страшными последствиями.

Гигантский совершеннейший суперразум - биосфера Земли - имеет свои инстинкты, рефлексы, эмоции и критерии того, что хорошо, а что плохо. При этом, судя по всему, главной целью планетарного сознания является сохранение сбалансированности и способности к самовосстановлению экологических систем в разных уголках планеты. Но если происходят сбои в его работе - нарастает хаос, начинаются разрушительные процессы, распространяющиеся по всей Земле.

А еще и люди сами осложняют ситуацию. То, что мы живем в техногенном пространстве, это, конечно, облегчает жизнь. Сотовые телефоны, интернет, радио и телевидение... Только вот чем расплачиваться будем за все эти удобства? Ведь еще доподлинно неизвестно, как именно эти техногенные факторы искажают естественное информационное пространство. А то, что искажают - это точно. Люди это даже по своему самочувствию ощущают - портится ведь самочувствие от переизбытка техники в нашей жизни, никуда от этого факта не денешься. И не удивительно, если Предтечи используют и этот факт для реализации своих темных замыслов...

За анализом этой информации Пол и не заметил, как проехал участок с "пробкой". Автомобильный поток постепенно "рассосался" и "Субару" снова могла полностью проявить свои скоростные и маневренные качества. Чем Пол и не замедлил воспользоваться.



Глава 5.

Ничто не ново под Луной. Лествица к Богу.

1.


Василию Васильевичу Головачеву в эту ночь не спалось. И правда переутомился, что ли? Шел уже третий час, а сна не было. Когда надоело без конца ворочаться с боку на бок, то и дело поправляя подушку, Головачев наконец зажег свет и открыл лежавшую в изголовье книгу. Это был какой-то детектив - раньше его убаюкивало такое вот незамысловатое чтиво "для разгрузки головы". Но сейчас смысл плывущих перед глазами строчек почему-то ускользал, и приятной расслабленности, предшествующей сну, так и не наступало...

Кряхтя от досады, он отбросил книгу и погасил свет. Что там нам психологи советуют? Ненавязчивая медитативная музыка, сонное дыхание... Дотянувшись до музыкального центра, он нажал кнопку, и оттуда полились дивные умиротворяющие звуки. Но и это не помогло - сон по прежнему не приходил.

Конечно, как и каждый член Братства, прошедший хотя бы общую подготовку, Василий Васильевич мог прибегнуть к помощи специальной психотехники. Вот только делать этого не хотел. Поскольку знал - раз мозг отказывается отдыхать, значит, что-то "наклевывается". Идет какая-то подспудная работа, и, возможно зреет ответ на какой-нибудь важный вопрос. Вторгаться в эти тонкие процессы с помощью приемов психотехнического контроля нельзя. Есть опасность разрушить еще не до конца оформившиеся взаимосвязи. И тогда важная мысль, едва зародившись, будет безвозвратно потеряна.

Выключив музыку, он снова зажег свет и, встав с кровати, подошел к окну. За которым была настоящая зима. Снег продолжал тихо падать, наваливая сугробы вдоль дорожек, засыпая дома, деревья, все вокруг. Красота!

Василий Васильевич прошел на кухню и заварил себе кофе. Не спится - ну и не надо. Нечего и мучиться по этому поводу. Всегда найдется, чем заняться, кроме сна.

Конечно, если бы Зайка была дома - все было бы по-другому. Но Зайка уехала с детьми на каникулы погостить к родителям на Украину. С одной стороны, это было совсем неплохо - и ей, и детям тоже надо отдохнуть, сменить обстановку. Да и ему, увы, в последнее время никак не хватало времени на семью. Навалилось столько работы, что он и дома-то почти не бывал - иногда даже ночевать не приходил. Но как же ему именно сейчас не хватало Зайки...

Как всегда, при мыслях о Зайке он поймал себя на том, что невольно улыбается. И на душе сразу потеплело. Бывает же на свете такое - сколько лет они вместе, а ощущение восторга от присутствия в его жизни этой единственной и неповторимой женщины не только не ушло, а стало еще сильнее. Служил когда-то в армии на братской Украине, там и встретил ее, отправившись однажды в увольнительную гулять по славному городу N-ску. Озорные девчонки шли навстречу, о чем-то весело щебеча и уплетая мороженое. Он так и остолбенел, увидев ее необыкновенной красоты лицо, обрамленное заплетенными в толстые косы волосами, темные лукавые глаза... Влюбился с первого взгляда. Развернулся на сто восемьдесят градусов и пошел следом. И по дороге покупал ей цветы, мороженое, засыпал конфетами... А она только смеялась.

А потом были письма - много-много писем. И когда встретились второй раз, оба сразу поняли, что это - на всю жизнь.

Вот ведь как бывает... Уже за это чудо, которое преподнесла жизнь, грех ей, жизни, быть неблагодарным... И он порой очень сильно переживал о том, что даже ей, самому близкому человеку, не мог ничего рассказать. И даже Зайка думала, что он работает в каком-то засекреченном исследовательском центре Министерства обороны.

До рассвета оставался еще целый час. Заканчивалась уже вторая чашка кофе. А значит, пора, наконец, разобраться, что это там стучится в мозгу и не дает ни сна, ни отдыха.

Естественно, стоило только дать волю мыслям, как они начали крутиться все вокруг того же. Предтечи... Гигантская каждодневная работа Центра вот уже сколько времени направлена на одно - попытки выяснить, как именно Древние воздействовали на реальность. Так много уже сделано. Еще не полностью, но все же в большой части расшифрована и проанализирована информация демонов. Но даже лучшие современные методы математического прогнозирования не позволяли, что называется, поймать Предтеч за руку - не было пока у людей нужных технологий. А те, которыми обладала на сегодняшний день наука, не давали практически значимого решения. Слишком уж отличались методы воздействий Древних от всего, что использовали люди.

Василий Васильевич поднялся из-за стола, снова подошел к окну. Снег все продолжал валить. Пространство за окном из почти непрозрачной черноты медленно переходило в густую предрассветную синеву.

Так что же - нет выхода? Неужели нет? Не может быть. Выхода нет лишь при использовании современных математических методов. Проблемы численного моделирования, будучи заметно продвинуты еще в "домашинный" век и развиваясь опережающими темпами в последующие периоды, оказались наиболее консервативной компонентой современной математической технологии решения задач на компьютерах. Математические модели чрезвычайно усложняются - и при этом неизбежно приводят к технологическому тупику. Поскольку в них отсутствуют реальные средства для оценки погрешности решений эволюционных задач в сложных системах, особенно в критических фазах их развития.

Но должен же существовать еще какой-то другой инструментарий! Не может не существовать! Нужно только найти его, как и правильный подход к проблеме...

Почему существующими методами они не могут решить эволюционную задачу и понять, как именно развивались бы события на Земле без вмешательства Предтеч, и как они стали развиваться вследствие этого вмешательства? Потому что слишком велики рассматриваемые временные интервалы и почти ничего неизвестно про те воздействия, которые производили и производят Древние. Слишком давно Предтечи начали вторгаться в человеческую историю и следствия всех их вмешательств слишком удалены во времени от причин. А значит, при попытке выявить какие-либо причинно-следственные связи неизбежны погрешности, причем непозволительно большие. При этом отсутствует даже информация о степени этой погрешности. То ли выявленные закономерности лишь слегка отклоняются от истины, то ли полностью ей противоречат. А значит, приходится признать, что удовлетворительного варианта решения нет совсем.

Но демоны же эту задачу решили применительно к своему миру. И сейчас передали, хоть и в неудобоваримом для людей виде, свои методики решения. Значит, и люди смогут постичь эти принципы, только уже применительно к своей реальности.

Вот только где же искать ключи к пониманию?

Василий Васильевич отправился в кабинет, подошел к огромному, до потолка, стеллажу с книгами, занимающему всю стену. Где-то здесь должно быть то, что ему нужно. Поднявшись на стремянку, он дотянулся до верхней полки и взял две книги. В последнее время он все чаще брал именно их, содержащие разработки российских математиков Белоцерковского и Щенникова.

Спустившись со стремянки, Головачев сел за письменный стол, зажег настольную лампу и открыл одну из книг. Толковые мужики! Предлагают методы, позволяющие значительно повышать точность информации при решении сложных вычислительных задач. А главное, их можно совместить с теми сведениями от демонов, которые уже расшифрованы...

Немного поразмыслив, Головачев снова направился к стеллажу, чтобы достать еще одну книгу, уже практически забытую, написанную на заре русскоязычной кибернетики, в те времена, когда вычислительные машины работали на электронных лампах и занимали несколько комнат. Книга называлась "Кибернетическое путешествие", и написана была тремя журналистами и профессиональными кибернетиками, выступавшими под коллективным псевдонимом Лев Католин.

В книге был описан реально проведенный эксперимент с людьми. Выстроили их на стадионе определенным образом, проинструктировали, как передавать друг другу простейшие сигналы по типу "да" - "нет" или, на компьютерном языке - "1" и "0"". Ни один из участников эксперимента так и не понял до его окончания и последовавших затем разъяснений, в чем суть опыта. А в итоге эта структура, составленная из живых элементов - людей, разрешила довольно сложную математическую задачу. Причем главным было то, что если бы даже участники эксперимента и осознавали свои функции, это не изменило бы результат, поскольку в сложных системах действует не воля каждого отдельного элемента, а некие системные закономерности.

Головачеву, прочитавшему про тот давний эксперимент, сразу бросилась в глаза аналогия с действиями Предтеч - те тоже творят с человечеством все, что им вздумается: "выстраивают" в нужном им порядке и заставляют выполнять какие-то функции, о сути которых люде не подозревают. И даже зная про существование Древних, но, не имея представления о том, какие операторы действий они используют и как навязывают обществу их исполнение, люди ничего не могут изменить, поскольку каждый из участвующих в создаваемых Предтечами цепочках причин и следствий людей является лишь частью создаваемых Предтечами живых систем.

В книге Католина был описан процесс управления информационными потоками на основе простейшей бинарной логики типа "да" или "нет". В реальности же, конечно, этот процесс намного сложнее и многообразнее. И, очевидно, у Древних с их гораздо более глубокими горизонтами видения будущего есть множество способов своего рода "гомеопатической" коррекции событийных потоков...

Василий Васильевич и не заметил, как уже совсем рассвело. Вот и ночь прошла, как не бывало. Зато было абсолютно ясно, чему следует посвятить предстоящий рабочий день.

Сделав несколько психотонизирующих упражнений и позавтракав, Василий Васильевич позвонил Вике. К счастью, не разбудил. Девушке тоже не спалось, и она с готовностью откликнулась на предложение прийти на работу пораньше.

Через полчаса Головачев уже был в лаборатории. Заняв место в ложементе, позволяющем создать нейросенсорный контакт живого человеческого мозга с компьютерным комплексом, спустя пару минут он почувствовал, как его сознание включилось в общую информационно-когнитивную систему.

Теперь, войдя в КВР, надо было задать и себе, и кластерной вычислительной сети принципы поиска алгоритма, по которому будет осуществляться дальнейшая расшифровка знаний демонов.

К счастью, нейрофизиологи Братства нашли методику перевода взаимосвязей между большими массивами информации в графическую и образную форму, когда эти взаимосвязи отображались в виде многомерных объектов, доступных для восприятия и интерпретации человеческим сознанием. Используя эту методику, Головачев и собирался сейчас "расколоть" методы, найденные демонами, так как ему показалось, что ключ к этому он только что нащупал.

Следовало проверить в виртуальной реальности пришедшую ему в голову гипотезу. Согласно которой все человечество - это своеобразный макроаналог гигантской суперкомпьютерной сети. А Древние умели находить или даже формировать используемые разными расами и народами, условно говоря, "машинные коды" и "протоколы" передачи данных. И, применяя их особым образом, могли исподволь, незаметно, - как говорят программисты, "через черную дверь", - проникать в ту или иную общественную систему и воздействовать на нее, внося свои коррективы в программы развития цивилизации. Причем делать это совершенно незаметно не только для отдельных людей, но и для целых народов и государств.

Создав в виртуальности модель, позволявшую проверить, как будет работать эта гипотеза, Василий Васильевич вдруг почувствовал, как где-то на периферии его погруженного в КВР восприятия возник бесплотный голос.

- Интересная мысль, - сказал голос. Надо будет запомнить.

Удивляться было некогда. Общение мозга с вычислительной средой шло в сверхскоростном темпе и пожирало огромные компьютерные мощности. И все же Василий Васильевич успел подумать, что средства поддержки искусственного квазиинтеллекта локальной сети информационно-вычислительного комплекса Братства в принципе не должны вступать с ним в общение таким образом.

- Кто ты? - задал он мысленный вопрос голосу.

Ответа не последовало.

Привычным усилием Головачев вернул свое внимание к решению поставленной задачи, списав послышавшийся ему голос на "глюк" его собственного бессознательного или какой-то машинный сбой. А мысль уже несла Головачева по заранее намеченному маршруту, основой которого стал тот самый описанный в "Кибернетическом путешествии" эксперимент.

В виртуальной среде возникали странные, порой даже хаотические образы, отражая непомерно огромную, разветвленную сеть взаимосвязей между происходящими в мире процессами. Реальность была живым организмом с множеством подсистем, связанных между собой в сложнейшем и весьма тонком порядке, суть которого практически невозможно представить себе в обычном состоянии сознания. Но пребывая в измененном состоянии собственного сознания в особым образом созданном и структурированном виртуальном пространстве Василий Васильевич мог как охватывать вниманием сразу почти всю "паутину" событийных цепочек, так и сконцентрировать все свое внимание на том или ином интересующем его участке.

А интересовали его, конечно же, прежде всего очаги неблагополучия в мировых процессах. Они были заметны сразу - по одному внешнему виду. Как обычный глаз легко замечает увечье, нездоровый цвет лица или, к примеру, язвы на теле человека, так и здесь, в "теле человечества" Головачев находил среди еще здоровых и вполне жизнеспособных "болезненные", поврежденные места.

Да, в созданной с помощью КВР модели как нигде было видно, что в событийной "ДНК" Реальности постоянно происходят различные реакции, направленные на поддержание общего равновесия этого живого "организма". Прежде чем развивается собственно болезнь, и еще задолго до этого, болезненные процессы уже начинают идти в тканях. "Болезнь" Реальности - это реакция "организма" как самой планеты, так и окружающей ее информационной среды на нарушение баланса. Эти реакции - необходимые составляющие защиты "организма", следовательно, они целесообразны. С их помощью Реальность сопротивляется слишком резким и чужеродным ей вмешательствам и борется за сохранение своей целостности.

"Недаром китайцы сравнивали в своем искусстве "фэн шуй" Реальность с человеком, вводя даже понятие Тело реальности, подумал Василий Васильевич. - Тут едва ли, конечно, есть полная аналогия с живым существом. Но основные, древнейшие принципы поддержания гомеостаза у человека и Большой Реальности общие. Если организм не может вывести внешний или внутренний яд, он начинает его накапливать, в то же время не прекращая борьбы с ним. Самый простой пример - если из года в год бороться с простудой антибиотиками, результатом будет не выздоровление, а лишь видимость выздоровления за счет приглушения симптомов. При этом болезнь не проходит, да еще в организме постепенно накапливаются яды. Которым не дали выйти естественным путем в виде насморка, больного горла и температуры, сопровождающей химические процессы обезвреживания ядов. Но организм все равно будет пытаться вывести эти яды, что выразится в новой болезни, зачастую не имеющей никакого видимого отношения к задавленным простудам".

А поскольку наша Реальность безусловно больна, то значит, борется с чужеродными воздействиями, как человеческий организм борется с вирусами и ядами. А что если Древние научились создавать своего рода событийные токсины, которые имеют свойство незаметно накапливаться в "ткани" Реальности? Вызывая после достижения некоей концентрации нужные Предтечам состояния болезней как "тела" (Ткани, Холста) Реальности, так и ее "соборной души". А ведь еще в арсенале Древних могут быть событийные и энергоинформационные аналоги грибков, вирусов или бактерий.

Что же могло быть "вброшено" Предтечами в человеческую реальность в виде таких болезнетворных агентов? Да все что угодно - все то, что разрушительно действует на человечество, и не столько на его, условно говоря, физический "организм", сколько на коллективное бессознательное в целом и на соборные души разных сообществ людей в частности. Чего стоит, к примеру, широко распространенное применение нечетких логик. Когда вместо того, чтобы сказать простое односложное "да", человек не говорит ни да, ни нет, или ограничивается так называемой "полуправдой" (не всей исчерпывающей информацией, а частью информации). А простое односложное "нет" подменяется игрой на нюансах и полутонах, созданием разного рода версий или слухов. И ведь если бы это касалось только общения отдельных людей. Такие вот версии, полутона, полуправды активно внедряются в массовое сознание вместо подлинной информации, попросту подменяя ее. А в итоге разрушается работа всей системы. И кто знает, не Предтечи ли закинули человечеству этот "вирус полуправды".

- Вы знаете, о чем речь, не так ли?

Да что ж это такое! "Глюк" не уходил. Голос на сей раз показался Головачеву смутно знакомым. Но обдумывать все это было некогда. Ладно, потом будем разбираться... Сейчас нужно собраться. Не упустить мысль.

Итак, как же бороться с происками Древних в том случае, если так и не удастся найти способ обнаружения воздействия Предтеч на Реальность?

Древние, безусловно, разработали множество способов влияния на человеческий мир. Но для выбора конкретного, наиболее подходящего варианта такого вмешательства они, скорее всего, учли бы особенности мировосприятия тех групп людей, на которых будет произведено начальное воздействие. И закономерности дальнейшего распространения "кругов по воде". Если знать, как возникают в сознании и интеллекте людей так называемые мета-модели, используемые ими при описании наблюдаемых явлений окружающего их мира, то можно постепенно формировать у них нужные Образы Мира. Причем отличные для разных групп людей. Что неизбежно приведет к принципиальной нестабильности во всех создаваемых обществом структурах. Выбор же из разных способов мировосприятия одного будет вызывать ожесточенное сопротивление носителей других образов мира. Тем более, что существующие у людей негативные свойства психики типа гордыни и зависти будут препятствовать массовому (а отдельные мыслители в данном случае не в счет) признанию наличия в используемых другими народами концепциях более верных элементов управления и взаимодействия с окружающим миром.

Сейчас у земной цивилизации преобладает "западный", или технократический, способ Видения Мира, основанный на протестантской ветви христианства. А его дальнейшему распространению активно сопротивляются другие мировые цивилизации - прежде всего исламская. Хотя, что особо интересно, в данном случае, скорее всего, имеет место чья-то умелая провокация и манипуляция - ведь исходные образы мира, так сказать, "ядро операционной системы" у этих двух концепций общее - иудаизм. Так что еще надо разобраться, не приложили ли и к этому свои руки (или что там у них) Предтечи. "Но ведь есть и другие типы мышления! - продолжал размышлять Головачев, одновременно комбинируя в виртуальной реальности элементы различных используемых человечеством Образов Мира, пытаясь обнаружить, какие из них подверглись максимальным изменениям со стороны Предтеч. - Древние же явно мыслят в категориях, отличных от тех, которые характерны для большинства людей и даже для демонов. Мы воспринимаем мир в тех моделях, которые привиты нам окружением и воспитанием. Мы видим интерпретацию мира вместо самого мира. И чем ограниченней используемые нами Образы Мира, тем большее количество закономерностей развития Реальности мы просто не воспринимаем. Ведь то, чего мы не можем описать, для нашего сознания ен существует. Древние же явно имеют гораздо более детальную и полную "дорожную карту", позволяющую им гораздо реже прибегать к интерпретациям. Они, судя по всему, в большинстве ситуаций видят мир с минимальными искажениями. Кроме того, даже еще не до конца расшифрованная информация демонов уже позволяла утверждать, что Предтечи владели способом четко прослеживать воздействия наблюдателя на наблюдаемые им процессы. То есть создали для любых событий что-то типа принципа неопределенности Гейзенберга. И поэтому, естественно, обыгрывают нас.

Пытаясь смоделировать в виртуальности воздействия, оказываемые Древними на Реальность, Василий Васильевич решил использовать методы, позволяющие хотя бы отчасти преодолеть искажения восприятия, вносимые привычными для людей моделями описания мира.. Для этого он использовал разработанные рядом математиков совсем недавно так называемые ультраоператоры и логики свидетелей. Которые позволяли по сведениям о параметрах точки отображения получать сведения о параметрах точки самого исходного объекта или процесса.

Что-то похожее происходит при рассматривании картины импрессионистов. Художник, изображающий дерево в реалистической манере, в большей степени изображает свое видение, свой субъективный образ этого дерева. У импрессионистов же внимание направлялось не на общий образ дерева, а на игру света и тени, блики, пятна, точки, из которых и складывалась общая картина. Совсем иная картина, чем если бы художник задался целью изобразить не блики и пятна - то, что на самом деле видит глаз при наблюдении больших или быстропеременных предметов или явлений! - а сразу все дерево. Поскольку образ дерева в целом является в большей степени сводной интерпретацией этой части реальности в сознании наблюдающего его человека, чем самим объектом. Поэтому рассматривание картин действительно талантливых импрессионистов (то есть тех, которые на самом деле отображали свое видение рассматриваемого предмета, а не просто мазали красками по холсту) при правильном настрое сознания позволяло зачастую получить более правильное представление о некоторых качествах и свойствах изображенного объекта, нежели картины реалистов.

Вот и сейчас Василий Васильевич надеялся, что ему удастся воссоздать хоть чуть-чуть приближающуюся к достоверности модель воздействий Предтеч на мир. Если удастся ее создать - может быть, удастся и выяснить предысторию развития: что было до воздействия Древних на какое-то явление или процесс, что стало после их воздействия, и что было бы, не будь их вмешательства в естественные процессы.

Подумав, Головачев ввел в компьютерную модель еще и иные, альтернативные пути развития цивилизации, а не только те, по которым человечество идет сейчас. Возможно, это тоже поможет создать более полную картину возможных воздействий Предтеч. Ведь если у человечества были альтернативные нынешним пути развития, но оно по ним не пошло, то это могло случиться как в силу самостоятельного выбора, так и в силу того, что некие нехорошие "дяди" "помогли" людям сделать такой выбор. Например, представив опасные для самих этих "дядь" способы взаимодействия с миром в самом невыгодном виде. И повлияв таким образом на решения человечества!

А ведь у человечества имеются альтернативные нынешнему пути развития. Они выработаны наиболее длительными, уходящими в самое глубокое прошлое традициями. Пути совершенствования самих себя, предлагаемые различными доктринами, развивающимися в некоторых культурах, создававшихся "между Востоком и Западом", предусматривают накопление субъективного опыта при индивидуальной практике.

Восточнохристианские православные мыслители, к примеру, разработали путь, в чем-то родственный индийской йоге, но более доступный и близкий для западного типа мышления и психики. Почему бы не предположить, в качестве одной из возможностей, что человечество пойдет по этому пути? Ведь, в отличие от йогов, в православной мистической традиции путь духовного совершенствования вовсе не предлагал окончательного ухода от мира. Да, на каком-то этапе там предполагалось уединение в абсолютной темноте и тишине подземных монастырей (чтобы ничто не отвлекало от внутреннего поиска). Но потом человек должен был вернуться в мир, к людям, к общине! В православной духовной практике не случайна формула: "Миром Господу помолимся!.." То есть все вместе, а не по одиночке, устремимся к вершинам Духа.

Вспомнил Василий Васильевич и учение Митрополита Солунского Григория Паламы о внутреннем божественном свете собственной души ("Свете Фаворском"), который каждый носит в самом себе. А поскольку духовная практика "предстояния ума в сердце", проводимая посредством "внутренней сердечной Иисусовой молитвы", стала доступной каждому, кому попадал в руки сборник "Добротолюбие", то путь открытия этого света, остающийся в суперкультуре Индии путем для единиц, в Восточной Европе становился достоянием мира! И этим путем могло бы идти сегодня человечество. Но почему-то не пошло...

В ответ на все размышления Головачева КВР тут же выстраивала соответствующие конструкты, которые, как он видел, становились все более и более гармоничными. Это означало, что он двигался в своем поиске в правильном направлении.

Итак, если мы смоделируем возможный альтернативный путь развития человечества, совмещающий внутреннюю духовную работу с использованием современных технологий, взяв за начальные условия, например, постулаты исихазма? Получим своего рода путь "синтеза знания и духовности". Который, случившись, обладает такой мощью, что способен предопределять развитие человечества на века, а то и на тысячелетия.

В голове Василия Васильевича постепенно выстраивалась система, на стержень которой нанизывались все новые и новые мысли. Каким же он мог бы быть, наш мир, не оказывай на него влияния Предтечи? И каким он сможет стать, найди мы способы восстановления исходных, заданных ПервоТворцом способов описания Реальности и присущих им истинных Образов Мира?

Следя за меняющейся вслед за его мыслями виртуальностью, Головачев обратил внимание на вдруг возникшее яркое пятно. Через мгновение оно уже развернулось перед сознанием Василия Васильевича в древний фолиант. И гулкий голос (а средства ВР позволяли, естественно, создавать и звуковые эффекты) начал читать:

- Если культуре материального гедеонизма противопоставить духовность, то люди такой культуры будут видеть вещи как проявление скрытых за ними идей, - слушал Головачев. - В то время как сейчас большинство современных граждан смотрят на вещь с точки зрения материальной полезности для их организма. Следовательно, назрел вопрос о необходимости возникновения "идеациональной культуры", противоположной культуре материального гедеонизма...

"Да это ж цитата из наследия Питирима Сорокина!" - вспомнил Головачев. Ай да КВР! В нужный момент подбросит именно то, что надо. Ведь это же ключ к одному из способов противостояния влиянию Предтеч! Есть чему порадоваться! Голос же продолжал читать:

- Сейчас большинство людей видят лишь материальную сторону жизни. И совершенно не видят идей, информационных процессов высокого уровня, стоящих за вещами.. А если предположить, что большинство человечества начнет видеть информационные процессы и стоящие за вещами идеи? Ведь тогда Древним, несомненно, станет гораздо сложнее производить свои манипуляции!

Для противодействия развитию такой культуры Древние, очевидно, используют и поощряют всевозможные человеческие пороки, и в первую очередь свойственный людям эгоизм. Они прекрасно понимают, что добровольно отказаться от этого порока люди смогут только при наличии у них правильных моделей описания как окружающего мира, так и собственно человеческих взаимоотношений. Именно поэтому Предтечи всячески препятствуют распространению подобного рода знаний. И не пренебрегают ничем, даже физическим устранением их носителей. После чего легко пользуются человеческой слабостью. Ну хочется человеку получить от жизни как можно больше для себя, любимого, и получить прежде всего материальных благ и всяческих земных радостей. И любому врагу ничего не стоит, подкинув такие блага, в итоге привести человека к гибели.

И какой же вывод? А вывод такой. Братству необходимо срочно приступить к созданию этического учения, которое будет учитывать и даже использовать человеческий эгоизм. Как? Да предложив людям замену низших наслаждений высшими. Причем, показав привлекательность такой замены, продемонстрировав, что истинными, дающими подлинную радость, являются именно наслаждения высшего порядка.

- Вы рискуете, - вновь возник в сознании Головачева бесплотный голос, отличный от того, который читал фолиант. - Очень рискуете.

- Вот только не надо меня пугать, - спокойно возразил Василий Васильевич. - Лучше бы представились, если так поговорить охота.

Молчание. Ну почему же он так знаком, этот проклятый голос, этот неведомый "глюк"? Кого или что он напоминает?

Потом... Он все это проанализирует потом. А пока надо идти дальше.

На чем он остановился? Да, чтобы люди осознали предпочтительность высших ценностей, конечно, потребуется перестройка принципов мышления и системы восприятия людей. А эти процессы Древние научились контролировать особенно тщательно. И уже многое успели изменить к худшему. Примеров тому сколько угодно. Хотя бы организованное ими изъятие из повседневного пользования целого ряда языков, которые описывали мир гораздо полнее, чем нынешние. Устранив эти языки, Древние постепенно упростили и восприятие людей. Ведь если, допустим, у человека нет в языке понятия о чем-то, то и самого этого явления для него словно и не существует.

Весьма показательным примером этому может служить "изъятие" древнерусского языка. В этом языке каждый слог и даже отдельная буква обладали отдельным смыслом. Слово, состоящее из определенных букв, расставленных в определенном порядке, представляло собой некую "функцию". А если говорить в терминах современной математики, то все слово являлось "оператором", результат применения которого к образующим его буквам и давал смысл этого слова.

В Братстве "Стоящих у Престола" имелись любопытные материалы об этой языковой диверсии, осуществленной наследниками атлантов. Василий Васильевич довольно обстоятельно в свое время с ними познакомился. Теперь стало ясно, что диверсия эта "в темную" направлялась Предтечами.

При тщательном сопоставлении современного и древнерусского языков, выполненном структурными лингвистами и специалистами по семиотике, стало ясно, что древнерусский язык обладал более мощными выразительными возможностями, чем современный русский. А его виброакустическое воздействие на сознание и даже на окружающую среду с учетом обертонов, высших и более низких гармоник было гораздо более эффективным, чем у современного русского языка.

Поэтому-то Предтечи постепенно и сделали так, что древнерусский с течением времени перестал быть живым языком народа.

Вот она, самая настоящая ментальная и идеологическая диверсия! А в результате русский народ ушел от более эффективного в смысле выразительности языка и "магии слова" к менее эффективному. Послоговый и побуквенный смысл слов в значительной степени был утрачен.

Да, большинство людей, владеющих русским языком с пеленок, все же не ведает и не воспринимает буквального смысла слов родного языка. Так уж получилось, что господствующая сейчас в науке морфология русского языка и традиция истолкования слов совершенно неадекватны Жизни и самому языку. Как ни прискорбно сознавать, но Древние в этой войне выиграли...


2.


Обратное превращение - фолианта в размытое пятно - было еще более стремительным. А потом Василий Васильевич даже не успел опомниться, как почувствовал, что какая-то сила уносит его в неведомую даль. Это означало, что система нашла какое то возможное решение поставленной проблемы.

Вокруг погруженного в виртуальность и куда-то летящего в ней Головачева вспыхивали и гасли искры, высвечивались алые сполохи, похожие на зарево пожара. Вокруг все гудело, словно ураганный ветер дул в трубах. Он ощущал себя песчинкой, поднятой со дна моря штормом, и ждал той минуты, когда укрощенная волна, наконец, выбросит его на берег. И вот ноги впечатались во что-то очень твердое, отчего ступни отреагировали резкой, но недолгой болью. Гул, сопровождавший полет, пропал. В лицо ударил живой ветер.

Открыв глаза, Василий Васильевич с удивлением обнаружил, что стоит на вершине остроконечной горы. Ни деревца, ни кустика. С неба нещадно палило похожее на размытый белый диск солнце, а под ногами был лишь безжизненный гранит.

Каким то образом Головачев понял, что стоит на горе Синай. "Так вот она какая - гора Моисея!" - подумал Головачев и принялся жадно всматриваться в окружающий пейзаж. Здесь перед будущим пророком явился когда-то сам Господь и дал ему знаменитые скрижали с заповедями.

Повсюду лежала каменная пустыня. И лишь внизу, над ущельями, развевались облачные шлейфы, словно дым от огромных костров, разносимый ветром. Небо, напротив, было совершенно чистым. Василий Васильевич заметил узкую тропку, вьющуюся по склону горы, и пошел по ней. Солнце пекло нещадно, но переменный ветер, довольно прохладный и сильный, скрадывал ощущение зноя. "Как бы не обгореть", - с тревогой подумал Василий Васильевич, и тут же на его голове оказалась бейсболка с длинным козырьком, на глазах появились черные очки, а короткие рукава рубашки неожиданно выросли, закрыв руки до самых пальцев. Больше всего Василий Васильевич порадовался очкам, поскольку глаза приняли наиболее сильный удар - и от нестерпимой яркости солнца, и от ветра, несущего острые соринки. Да уж, у виртуальной реальности были свои преимущества перед обычной. Вот бы и в жизни так - только подумал, и сразу все осуществилось...

Тропинка была едва намеченной, по-видимому, ею пользовались очень редко, и скорее животные, чем люди. Она местами петляла, временами обрывалась полностью, и Василию Васильевичу приходилось карабкаться по скользкому склону. Устав, он посетовал на то, что у него нет возможности летать по воздуху или "прилипать" конечностями к любой поверхности, как, например, это делают мухи. И как только он подумал об этом, свершилось маленькое виртуальное чудо: теперь скала "примагничивала" его.Очень скоро Головачев вышел к пещере, представлявшую собой узкую щель в толще гранита. Трещина пролегала довольно глубоко и располагалась перпендикулярно к земле, являя миру подобие входа в каменные покои. Солнце по-прежнему стояло в зените, словно повиснув на макушке горы. Проследив его путь, Василий Васильевич понял, что оно никогда не заглядывает в пещеру. Ему почудилось, что где-то в глубине журчит вода.

Он подошел поближе к расщелине, и вдруг услышал какое-то странное постукивание. И тут же понял - так некоторые змеи, стуча хвостом, обычно предупреждают незваных гостей о своем присутствии. Он осторожно заглянул в пещеру, и действительно увидел в проникающей туда единственной полоске света блестящую и переливающуюся разными оттенками огромную ползучую тварь. Боа констриктор! Настоящий удав. И какой огромный! Кажется, он пока не собирался проявлять агрессивных намерений, однако его неподвижные глазки внимательно смотрели на Головачева, а свернутое кольцами тело медленно передвигалось, сверкая серебристыми вкраплениями на коже, похожими на большие капли ртути.

Василий Васильевич замер на месте, стараясь продемонстрировать змее дружелюбие и искреннее расположение. В этот момент раздалось легкое постукивание теперь уже за его спиной. И этот звук поверг Головачева почти в животный ужас. Неужели еще один удав? Нет, это уже слишком. Он что, набрел на змеиное гнездо?

Василий Васильевич повернулся, боковым зрением по-прежнему следя за пещерным обитателем. И вздохнул с облегчением, увидев, что позади него застыл, опираясь на посох, седовласый старец.

Одет он был в грубое рубище, подпоясанное веревкой. В лучистых ясных глазах сияла радость, которая бывает лишь у младенцев и великих сподвижников. Старец пригладил ладонью бороду, развевающуюся на ветру, и заговорил на древнем языке, который почему-то оказался понятен Головачеву.

- Ты хочешь подняться к небесам? - спросил отшельник.

"Это же Иоанн Лествичник!" - вдруг понял Головачев.

Неужели это его бесплотный голос до сих пор обращался к нему? Нет, не похоже... Голос старца был мягким, будто наполненным теплом. Тот же голос звучал мертво, холодно и безжалостно.

Разве можно отказаться, когда сам Иоанн Лествичник предлагает тебе пройти путь к небесам? И потому Головачев не задумываясь ответил:

- Да, святой старец, если ты согласишься сопровождать меня. - И неожиданно для себя добавил: - А что это за голос меня сопровождал?

- Поймешь, когда придет время, - сказал старец. - А сейчас - представь себе "лествицу" со множеством ступенек. Чтобы приблизиться к Богу, нужно пройти каждую из них. И не просто пройти, а прочувствовать глубинный смысл, заложенный в каждом из достигнутых уровней. Ибо все они являются нравственными ступенями, дающими крепость и силу духа.

Головачев все еще не мог поверить, что византийский монах, который сумел создать руководство по аскетической и мистической жизни, названное им "Лествицей, ведущей в небеса", сам предстал перед ним... Ведь он жил он полторы тысячи лет назад. Но в виртуале и не такое возможно.

Василий Васильевич вспомнил, что еще во время экспериментов с Дмитрием Одиновым удавалось создавать такие режимы погружения в КВР, в которых психика подключалась к высшим метрикам информационного континуума. При этом в виртуале возникали образы некоторых существ и даже процессов, существующих в глубинных слоях Клубка Бытия. Похоже, что у него сейчас это произошло спонтанно. Значит мозг достиг достаточной глубины концентрации и активации. Открылся канал доступа к бессознательному, а через него и к "банку данных Вселенной".

- Я назову тебе основные вехи, - продолжил отшельник. - Но чтобы их понять, ты должен подняться вверх из миров, на которые Творец взирает со скорбью и печалью, к мирам, освященным радостью Бога. Из мира Тьмы в мир Света. Итак, слушай и запоминай, о путник, ищущий мудрости...

Краем глаза Василий Васильевич уловил внезапное движение змеи. Теперь удав, приподнявшись на хвосте, медленно раскачивался из стороны в сторону, выводя телом замысловатые спирали. Но уже в следующий миг ему было не до удава. Потому что внезапно налетевший ветер, набирая ураганную скорость, закрутился вихрем вокруг Василия Васильевича, и вдруг подхватил его, оторвал от скалы, и поднял в воздух...

- Эти вехи просты и всем известны... - неслось ему вслед. - Но ты скоро сам их увидишь и все поймешь.


3.


Ветра больше не было. Пещеры со змеей - тоже. Василий Васильевич увидел себя стоящим в тумане. Ничего не видно даже на расстоянии вытянутой руки. Никаких ориентиров, и ощущения силы тяжести как будто не стало. И что дальше? Куда двигаться и как? От чего отталкиваться и к чему стремиться? Он застыл в состоянии полной неопределенности.

Оставалось взывать к святому старцу. "Что мне делать дальше?" - мысленно обратился к нему Василий Васильевич. И тут же ноги ощутили желанную твердь, а в пелене тумана словно открылось окно. И прямо за окном проявилась, а точнее, вспыхнула картина, в первый момент ослепившая его. Радужное сияние за "окном" соседствовало с глубокой затягивающей чернотой. Когда глаза немного адаптировались, Головачев разглядел, что и за сиянием, и за чернотой скрываются два ряда ступеней. А если точнее, высоких уступов. Уступы эти располагались по диагонали друг к другу, так что путь от одной до другой получался зигзагообразный. Один ряд ступеней шел вверх и весь был окружен сиянием семицветной радуги, где каждый из привычных цветов имел еще и множество оттенков. А другой уходил вниз, в бездонную пропасть, и свечение над ним было черным.

"Это же черная радуга Инферно!" - вдруг понял Василий Васильевич. Видеть ее воочию ему раньше никогда не приходилось. Но о ее существовании он знал из информации, снятой в свое время с мозга захваченного в плен Ирландского Монстра Уве, Воплощения одного из Верховных Демонов.

Сейчас это был всего лишь возникший в виртуале образ, и Головачев, конечно, отдавал себе в этом отчет. Однако картина впечатляла своим величием. Оставалось понять, для чего это зрелище возникло перед ним. Какой принцип она иллюстрирует? Что призывает осмыслить и ощутить?

Теперь Василий Васильевич не видел святого Иоанна, но все же незримо ощущал его присутствие где-то рядом. Какая-то сила вдруг словно приподняла Головачева, будто отрывая от земли, и ему неудержимо захотелось встать на первую из радужного ряда ступеней.

Мгновенное ощущение полета - и вот картина в "окне" изменилась.

Теперь перед ним был словно экран, на котором разворачивалось действие какого-то документального фильма.

Это был город. Знакомый - и уже как будто совсем чужой. Москва примерно начала 90-х годов прошлого века. Мрачная, унылая, грязная. Горы мусора лениво передвигаются ветром по тротуарам и мостовым. Озабоченность и тревога на лицах людей.

Они стоят в очередях и перебирают в руках продовольственные талоны. Разговоры только об одном - ничего невозможно купить, а то, что можно купить - то безумно дорого.

Тогда он в первый раз поссорился с Зайкой. Он перестал узнавать ее. Потому что говорить она могла только об одном: как невозможно дорого стоят вещи и продукты, и как им скоро нечего будет есть, и не во что одеваться.

Общая ситуация усугублялась тем, что он тогда потерял работу - свехсекретный исследовательский центр, входивший в состав ГРУ ГШ СССР, в котором полковник Головачев был руководителем целого направления по методам прогнозирования и изучения явлений синхронизма (так называемых "парных событий") и ойоноистики, закрыли в рамках того, что только называли конверсией. И что реально являлось уничтожением оборонного и научного потенциала страны. И сразу потерявшая многие привилегии и блага семья жила тогда более чем скромно. Но не голодали же! А Зайке оказалось очень тяжело перенести и это падение уровня жизни, и наступившую нестабильность и неопределенность.

Он хотел помочь ей. Объяснить, что надо быть сильнее, надо достойно все перенести. И что он найдет работу, в крайнем случае не в России, так за рубежом. Но, видимо, ему не удалось объяснить это. Тогда они поругались - в один из немногих раз в их долгой совместной жизни.

И он ушел бродить по городу. Просто так, безо всякой цели.

Неожиданно на "экране" он увидел себя. Да, вот он идет по этому грязному тротуару, мимо пустых витрин, очередей, озабоченных хмурых людей. Теперь он одновременно видел себя со стороны - и как бы переживал все это заново. Он шел и думал: "Неужели вот это и называется жизнь? Вот это и есть ее основное содержание и смысл? Толчея в очередях. Препирательства с женой. Бесконечные заботы о хлебе насущном. Трагедии на почве стоимости килограмма колбасы. И это - все? Ради этого люди рождаются и живут?"

И тогда из глубины его сознания вдруг всплыла какая-то другая часть его самого. Как будто какое-то другое существо, знающее ответы на все вопросы. И эта глубинная часть сознания сказала ему: "Нет. То, что ты видишь - не есть истинная жизнь. Это призрачный внешний слой. Это все важно, но это частности. А Жизнь в целом - это совсем другое".

Тогда он воспринял это как озарение. В душе, откуда ни возьмись, вспыхнула радость. Та, другая часть его самого жила в радости. И эта радость не зависела от стоимости колбасы или колготок в ларьке. Потому что жила в другом, истинном мире, мире духа, а не призрачном мире тусклой Москвы начала 90-х...

Внезапно он посмотрел и на себя, и на окружающих людей совсем по-другому, словно со стороны, с вершины своего нового знания. Они больше не раздражали его своим муравьиным копошением, своими мелочными заботами. Тепло и любовь поднялись в его душе, вперемешку с жалостью. "Люди! - захотелось сказать ему. - Опомнитесь! Посмотрите в себя и на природу вокруг. Вы живете! И это главное. И жизнь не закончилась. Все еще образуется..." Но он ничего не сказал, потому что знал: не поймут, сочтут за сумасшедшего. Тот, кто в начале 90-х осмелился бы сказать, что цены на продукты - это не самое главное, и впрямь рисковал угодить в сумасшедший дом...

Домой он пришел в самом светлом расположении духа. Ничего не стал говорить Зайке. Просто обнял ее за плечи и поцеловал. Она улыбнулась, глаза ее потеплели. И погас в них этот безумный огонек одержимости. Воистину спасись сам - и многие вокруг тебя спасутся...

"Экран" погас.

- Ты прошел тогда первую ступень, - услышал Головачев голос Иоанна Лествичника. - Беспристрастие и отложение попечений и печали о мире - так она называется. Эта ступень не случайно первая. С нее все начинается. Ты выбрал путь беспристрастного отношения к миру и ухода от земных ценностей. И Лествица повела тебя дальше.

Снова ощущение мгновенного полета - и опять перед ним зажегся "экран".

Теперь перед ним была заснеженная таежная заимка. И он уже знал, куда попал на сей раз.

Тогда, в начале 90-х, когда он остался не у дел, и мир как будто трещал по швам, он потерял почву под ногами. Отношения с женой продолжали оставаться напряженными. Он предпринял несколько попыток найти себя в бизнесе, но все они оказались неудачными. Город и люди в нем становились все более чужими, их заботы и тревоги - все более непонятными. Головачев понял, что не в состоянии разделить всеобщий азарт погони за легкими деньгами. Потому что за этой погоней из его жизни уходило нечто, с потерей чего он не мог смириться. Тогда он занялся репетиторством и одновременно через своего знакомого, работающего в то время в представительстве одной крупной зарубежной компании, через являвшийся в те времена диковинкой Интеренет разместил свои резюме на ряде зарубежных рекрутинговых сайтов. В надежде, что его пригласят на работу в какой-нибудь из иностранных исследовательских центров. И хотя он со своим допуском секретности формально еще пять лет был невыездным, это его не пугало. Поскольку в творящемся бардаке уже несколько его коллег спокойно уехало работать за рубеж. Хорошо хоть, что закончивший с красным дипломом МФТИ сын, взяв распределение в Курчатовский институт, одновременно почти сразу нашел вакансию в одном из университетов США и теперь совершенствовался в языке и собирал документы, готовясь к отъезду. Так что хоть одной заботой у них стало меньше.

Когда увидевшая все это жена немного успокоилась, он смог воспользоваться выдавшимся свободным временем так, как и решил - чтобы разобраться в себе и понять, чего он хочет и может в изменяющемся мире. И что же ему мешает стать успешным в этой новой жизни.

Но как это сделать, когда вокруг круговорот безумного мира, затягивающий в себя, словно торнадо? Ему помог случай. Давний, еще студенческих лет приятель, вдруг объявившись в Москве по делам созданной им небольшой туристической фирмы, пригласил в гости в Сибирь. Привез на свою заимку и сказал: "Живи сколько хочешь". Он думал - поживет месяц-другой... А остался почти на год. Хорошо хоть, приятель научил его уходу за пчелами и сбору кедровых орехов, что помогало зарабатывать на жизнь и даже посылать немного денег домой. Что было важно, поскольку ему пока так никто и не ответил и на работу не пригласил. Хотя чему тут удивляться - возраст. Впрочем, надежды он не терял.

Вот на "экране" он сам на ступеньках крошечной избушки, а рядом - верный пес Тарзан, настоящая охотничья лайка. Почти единственный его друг и собеседник за весь тот год. Да, он почти не общался с людьми. Себя кормил главным образом охотой и рыбалкой. Изредка покупал хлеб в ближайшем поселке. Там же продавал мед и орехи и делал денежные переводы жене. Примерно раз в два месяца общался с приезжавшим навестить его приятелем. И все. Но именно там, в тайге, случилась встреча с, как казалось тогда, случайно забредшим на заимку одиноким туристом-экстремалом. Неожиданно оказавшимся очень эрудированным человеком, к тому же неплохо разбиравшемся в современных научных теориях. Они проговорили до утра и расстались, обменявшись координатами друг друга там, "на большой земле". И тогда он и предположить не мог, что одинокий путник был эмиссаром Братства, которое уже со времен закрытия его "конторы" пристально наблюдало за ним, его поступками и поведением. Решая, приглашать ли его к себе.

Впрочем, тогда у него хватало поводов для удивления и размышлений и помимо глобальных мировых проблем. Разве он думал, что сможет обходиться не только без телевизора, газет, книг, но даже и без частого общения с людьми? Разве мог себе представить, что ему это, оказывается, даже необходимо?

Тогда он открыл и себя, и весь мир заново. Он стал новым человеком, приблизившимся к пониманию сокровенной сути природы, мироздания, Бога.

Как ни странно, год разлуки спас семью. Жена нашла работу в одной из новых школ и помогала сыну собирать документы, необходимые для отъезда. А будь бы в это время дома еще и он, неминуемо разругались бы с женой окончательно и просто развелись. И это была бы роковая ошибка...

А так Зайка, счастливая за сына и в то же время переживающая о том, что осталась одна, даже обрадовалась его возвращению и просто приняла его, когда он вернулся, таким, каким он стал в своей "внутренней эмиграции". Более того, она поняла произошедшие с ним изменения.

- Тогда ты прошел вторую ступень, - произнес голос Иоанна. - Странничество, уклонение от мира - вот ее имя.

И вновь - полет и следующая сцена на "экране". Вернее - продолжение предыдущей. Все та же таежная заимка. Только теперь он видит себя в избе. На столе горит свеча. Многие часы посвящал он тогда воспоминаниям, раздумьям, переосмыслению жизни. Именно тогда он впервые понял, что такое совесть. Как она может быть мучительно неспокойна. И как трудно бывает сказать себе самому правду о своих деяниях...

Тогда, в воспоминаниях, из таежной избушки он все чаще переносился в свой рабочий кабинет с огромным дубовым столом, высоченными потолками и мягким, скрадывающим шаги, ковром.

Вот и сейчас "экран" перенес его снова туда. Туда, в тот самый миг его жизни, который так не хотелось вспоминать...

Перед Головачевым сидел тогда сотрудник центра - с бегающими глазами и не находящими себе места руками. Уже один этот затравленный взгляд говорил, что именно этот человек виновен в допущенной ошибке, повлекшей за собой утечку особо секретной информации к противнику. Он позволил себе этот затравленный взгляд. Он не держит удар. Система этого не прощала...

- Теперь ты вспомнил?

Голос! Тот безжалостный и холодный бесплотный голос снова настиг его.

Да. Он вспомнил. Он и не мог забыть. Он на самом деле и не забывал никогда.

Это был его собственный голос. Голос из прошлого. А может, голос собственной совести. А может, его собственными словами обращался к нему теперь тот человек с затравленными глазами. Обращался, потому что хотел возмездия...

Полковник Головачев тогда был уверен, что он виновен, этот человек. Один из безликих винтиков Системы, который допустил просчет. А значит, нанес невосполнимый ущерб государству и народу. Головачев тогда еще не сомневался, что это - одно и то же...

Свои заблуждения он осознал намного позже. А тогда он видел перед собой неудачника и глупца. А может и врага - в этом предстояло еще разобраться работникам собственного спецотдела ГРУ, чтобы не выносить "сор из избы" и не давать поводов к злорадству постоянным соперникам из "конторы глубокого бурения".

Но полковник Головачев тогда не сомневался, что перед ним - предатель. Тот, кто продал престиж Родины за тридцать серебренников.

"Вы знаете о чем речь, не так ли?" - услышал Головачев на сей раз свой собственный голос, обращенный к тому, с затравленными глазами. И вздрогнул - от звука этого голоса, как, наверное, вздрогнул тогда бывший его коллега.

Человек этот или молчал, или изредка произносил: "Я ни в чем не виноват". Но это его спасти уже не могло. Кивнув находившемуся в его кабинете сотруднику спецотдела, Головачев приказал увести задержанного. И ведь он знал, что после стандартных процедур дознавания этот человек потом просто сгинет. Как и не было его. Спишут все на какой-нибудь несчастный случай. И "аквариум" сохранит имидж службы, в которой "кроты" - редкие зверьки.

А кто-то получит за это новые звездочки на погоны, а также карьерный рост и массу привилегий. Еще бы - ведь сами выявили источник утечки информации, своевременно сообщили в спецотдел и тем самым предотвратили возможность нанесения ущерба стране.

Тогда Головачев был уверен, что действует во благо великой Родины, спасая ее от происков врагов.

Весь ужас сотворенного нахлынул на него лишь тогда, на таежной заимке. Сначала он не хотел жить от осознания этого ужаса. Потом понял: жить с этим придется. Жить - и смотреть в глаза правде. Правде о том, что он сделал. Только потом он узнал, что тот человек не был виновен. Ни в чем. И его грамотно подставил под удар как раз настоящий предатель, завербованный советником по культуре посольства США. И раскрыли его таки именно сотрудники второго главка КГБ. Так что и сохранить лицо ГРУ не удалось.

Мог бы он тогда спасти этого человека, если бы не побоялся возразить начальству и потратить время на то, чтобы разобраться во всем и понять, что тот не виноват? Вряд ли. Заподозренный в измене при наличии даже минимальных доказательств его вины становился практически прокаженным. Тот, кто прикоснулся к нему, не мог его спасти, зато мог заразиться сам. Так что попробуй он тогда возразить против мнения начальства - и того бедолагу не спас бы, и сам сгинул тоже.

Однако это было слабым оправданием для собственной совести. И не успокаивало ее.

"Экран" погас.

- Покаяние - третья ступень, - произнес голос старца.

- Я не прошел ее, о святой человек, - сказал Головачев.

- Ее невозможно пройти раз и навсегда, - ответил Иоанн. - Ты будешь возвращаться к ней снова и снова, всю свою жизнь. Но на этом этапе своей жизни ты прошел ее. Смотри.

Снова зажегся "экран". Головачев невольно отпрянул - прямо на него смотрел тот человек. Теперь взгляд его не был затравленным. Он смотрел смело и твердо, и глаза его светились просветленным сиянием.

- Ты свободен от этой вины, - сказал человек. - Ты искупил ее своими собственными страданиями. И я давно простил тебя. Я даже благодарен тебе. Гибель тела стала тогда искуплением вины моей души за то, чем я занимался. Вы же знаете, шеф, что мой отдел занимался расчетами параметров воздействий на массовое сознание. Поэтому смерть стала для меня спасением - спасением души. А значит, твой поступок в конечном итоге был во благо...

"Экран" опять погас, и голос старца произнес:

- Ты прощен. Прощен и людьми, и Богом. А значит, можешь идти дальше.

Головачев и не заметил, как на его глаза навернулись слезы. Воистину Бог всемилостив. Он прощает. Прощает любые грехи тому, кто способен искренне покаяться...

Ощущение мгновенного полета вновь сменилось картинкой на горящем "экране".

... Тогда они строили дом. Вот он, наполовину возведенный каркас будущего коттеджа в московском пригороде. В один прекрасный день, приехав туда, Головачев не застал на месте строителей. Не появились они и на другой день. Он начал звонить в фирму. Трубку никто не брал. Потом выяснилось, что фирмы уже не существует. Она исчезла - вместе с его деньгами, как и деньгами других клиентов. Оставив его и жену без копейки у недостроенного дома.

Как буйствовала тогда теща! Она как раз гостила у них. Василий Васильевич боялся, что ее хватит удар. Она кричала, что надо непременно найти этих грабителей и убить. Нельзя сказать, что Головачев с самого начала воспринял все это спокойно. Внутри все бурлило и кипело, и впрямь хотелось расправиться с мошенниками. Но вид побагровевшего от гнева лица тещи как-то его остудил и заставил взглянуть на все как бы со стороны. И вот таким отстраненным взглядом он вдруг ясно увидел, что будет дальше с этими лже-строителями. Прогуляют, пропьют ворованные деньги - и рано или поздно так или иначе погибнут - в криминальной разборке или сгорев по пьянке в очередном недостроенном доме. Потому что отнятые чужие деньги не могут пойти на благо. Никому никогда не принесут они счастья. А он, Головачев, заработает еще денег, и дом достроит, и будет жить, и все у него будет хорошо. А потому только пожалеть остается этих, потерявших человеческий облик и душу.

Тогда он смог преодолеть гнев. И потерю ту они пережили... И в душе он не оставил мстительного чувства, не отравил себя злобой.

Картинка исчезла, и Головачев услышал голос Иоанна:

- Безгневие - вот четвертая ступень. - Ты научился преодолевать гнев, а значит, прошел и ее. Человек, прошедший через покаяние, знает, что он сам грешен, а потому становится снисходителен к грехам других.

"Уж точно, что я не святой, - усмехнулся про себя Василий Васильевич. - И гнев все еще нет-нет, да и накатит. Бываю, бываю греху гнева подвержен, никуда не денешься".

А КВР уже подбросила ему новый образ на светящемся "экране".

И он вспомнил время, когда после возвращения из тайги недолго работал в одной программистской фирме, не слишком успешной. И когда выявилась переплата налогов, то во всем обвинили бухгалтера, тихую молодую женщину. На "экране" была сцена собрания, где разворачивалась настоящая травля. Ее клеймили разными словами, среди которых "растяпа" было самым мягким. Бухгалтер пыталась оправдаться, доказать, что руководство давало ей порой противоречивые указания, а торговые агенты не всегда своевременно предоставляли отчетность, но говорила она все это как-то нерешительно.

Головачев ничего не понимал тогда в финансовых делах, и не мог оценить, виновата бухгалтерша на самом деле или нет. Вполне возможно, что и виновата, но только в силу своей неопытности, а не по умыслу. И по всему происходящему было похоже, что из нее просто хотят сделать козла отпущения. Видеть все это было невыносимо. И тогда он встал и сказал: "Вы что, забыли - не судите, да не судимы будете? И не только она одна во всем виновата, и вы все это знаете. Давайте-ка лучше объективно разберемся, в чем дело и почему мы постоянно имеем проблемы".

Удивительно, но это подействовало. Все притихли и забыли про бухгалтершу. Разговор перешел в спокойное конструктивное русло. И когда руководство нашло в себе силы признать свои ошибки, то оказалось, что вся система организации работы нуждается в изменении...

- Добрословие и правда, вот пятая ступень, - прокомментировал Иоанн Лествичник, когда картинка исчезла. - Ты и ее прошел достойно.

Снова чувство полета - и снова открывшееся в тумане "окно". Головачев ждал продолжения "документального фильма" из его жизни, но теперь содержание "экрана" сменилось. На этот раз Василий Васильевич увидел картину уже не из своей жизни. А дальше возник образ деревенской площади, на возвышении в центре которой стоял столб. К столбу был привязан человек, и рядом восседали люди в сутанах католических монахов. Жители деревни, окружив помост, соревновались в том, кто больше вспомнит "фактов", якобы подтверждающих причастность осужденного к колдовству. Кто-то искренне заблуждался, начиная видеть в даже самых обычных действиях схваченного служителями Инквизиции то, чего никогда и не подумал бы приписать кому-то другому. А кто-то сознательно старался побольше очернить "колдуна" - чаще всего желая выслужиться перед могучей тайной организацией и получить вознаграждение, а иногда из-за зависти или плохого отношения к подозреваемому и прямо желая ему смерти. И лишь один человек, подойдя к помосту, бесстрашно сказал, что никогда не замечал в поведении подозреваемого ничего, что подтверждало бы его причастность к колдовству.

- Уклонение от лжи - вот шестая ступень, - произнес голос старца. - Самое трудное для человека - не лгать ни другим, ни, тем более, самому себе. Ведь жить в ложных представлениях о себе гораздо легче. Так живут большинство людей. Но тот, кто хочет двигаться вперед и вверх, кто хочет взращивать свою душу - для того необходима правда. Сам ты доныне еще не преодолел эту ступень. Но у тебя есть шанс пройти ее.

И опять неуловимое изменение картины. Сидящий в небольшой комнатке человек что-то записывает в тетради. Ракурс изменился и Головачев увидел, что это химические формулы. Человеком, чей образ воссоздала компьютерная система, был Кеккуле - создатель формулы бензола. Перед Василием Васильевичем спрессованные в минуты прошли дни и недели труда. Когда, казалось, уже перебраны все варианты, уже проведены все мыслимые опыты и вычисления - а желаемый результат все так же недостижим! Хочется все бросить и впасть в уныние. Но, как награда за упорство, формула бензола приснилась ему во сне.

А вслед за этим возникает еще картина - из известной притчи про двух лягушек, упавших в крынку с молоком. Одна быстро сдалась - и утонула, а вторая продолжала бултыхаться из последних сил - и сбила в молоке комочек масла, оттолкнувшись от которого, смогла выпрыгнуть наружу.

- Уклонение от лености и уныния - седьмая ступень, - прокомментировал старец. - Что касается лично тебя, то ты ее прошел уже давно.

И вновь сменились перед глазами смоделированные КВР образы - святых старцев и тех, кого они наставляли. Были там и Серафим Саровский, и Сергий Радонежский с Дмитрием Донским, и священнослужители времен Великой Отечественной войны, молившиеся за дарование победы русскому воинству, и множество неизвестных Головачеву людей. При этом все эти образы ясно показывали истинную суть молитвы - очередной, восьмой ступени духовного восхождения по "лествице", описанной прозорливым Иоанном, за это и прозванным впоследствии Лествечником. На эту ступень Головачев ступил, когда впервые в своей жизни пришел в церковь и неумело и при этом предельно искренне молился за то, чтобы его сыну повезло и он смог найти свое место в новой жизни. А потом были такие же, самодельные, из простых собственных слов, но зато идущие от сердца, молитвы во время его отшельничества. И ему иногда казалось, что он и впрямь говорит с Богом. Ну а уже в Братстве лично Владыка Амвросий научил его древним истинно православным молитвам. Которые очищали душу и открывали ее для фаворского света нетварных энергий.

И вновь новая ступень и соответствующий ей образ. На сей раз программа КВР решила, что Головачев должен ощутить суть этой ступени духовного роста, как говориться, на собственной шкуре. Он и ощутил - почувствовал себя стоящим на почти отвесной скале, на самом краю обрыва. Сзади - бездонная пропасть. А спереди на него надвигается огромный хищный зверь. "Смилодон!" - вспыхнуло в памяти название страшного саблезубого тигра времен неолита. Василий Васильевич хотел было броситься бежать - и отпрянул, заглянув в бездонную пропасть. Осмотрелся по сторонам - кругом огромные валуны, путь в стороны тоже отрезан. А зверь надвигается. Все ближе, ближе... И тут какой-то внутренний голос подсказал ему: "Стой! Не беги. Иди ему навстречу. Смотри ему в глаза!" Это было очень страшно. Зверь скалил пасть и сверкал глазами, и смотреть в эти глаза было практически невозможно, поскольку в них сияла чистая животная ярость. Но он все же собрался с духом и взглянул. И заставил себя смотреть, смотреть не отрываясь и не мигая, будучи уверенным, что зверя это, конечно же, не остановит, что вот сейчас тот бросится и растерзает его в клочья... Но смилодон как будто замешкался и замер на месте. И Головачев увидел, или скорее даже почувствовал, как внутри зверя уходит ярость, сменяясь нерешительностью. Но самое удивительное, что исчез его страх перед "саблезубой смертью". И, о чудо, через мгновение зверь отвернулся и ушел прочь.

Картинка исчезла, и Головачев отер пот со лба. Ничего себе, шуточки...- Одоление страха - так называется восьмая ступень, - вновь прозвучал голос святого Иоанна Лествичника. - Тебе ее еще предстоит проходить в твоей жизни. Страх не изжит в твоей душе, как и в душе большинства людей. Но ты теперь знаешь, как одолеть его. Страх побеждается Верой и Знанием!

- Да, надо познавать истоки страха в самом себе и преодолевать их, - ответил Головачев. - Так просто... И так сложно.

- Ты прав, но не только это важно для преодоления страхов, - продолжил Иоанн. - Бесстрашен тот, кто знает, что все в мире происходит по промыслу Божьему. Помни об этом, и не будет страха в твоей душе. Посмотри, как жили и действовали те, кто взошел на эту ступень в реальности!

И перед взором Головачева возникли новые образы. Вот момент схватки Пересвета с Челубеем перед Куликовской битвой. И не было страха в сердце русского воина, а были лишь вера в правоту своего дела и вера в Бога. А потом возникли образы и протопопа Аввакума, и идущих сквозь бураны в Сибирь семей старообрядцев, и отказавшихся признать безбожную советскую власть священников и монахов, создавших катакомбную церковь и репрессированных за стойкость в своей вере и своих принципах. Все эти люди не боялись ни трудностей, ни смерти. Они не боялась будущего, поскольку верили, что все в мире происходит по Промыслу Господнему.

Пребывание в виртуальном мире продолжалось. Теперь Василий Васильевич видел себя в своей нынешней лаборатории. Кажется, этот эпизод относился к самому началу работы в Братстве. Тогда они только начали достигать первых успехов, и сразу же стали ставить перед собой задачи разгадать все тайны магии и повторить достижения прошлых времен с помощью современных технологий. И ведь они стали тогда достигать определенных результатов. Но вот вдруг на самом пике, как тогда казалось, успехов начало твориться нечто странное: выходили из строя приборы, ни с того ни с сего в разгар важного эксперимента отрубалось электричество, а однажды зависший компьютер уничтожил результаты более чем полугодовалой работы...

Это был знак: они идут не туда. Ответ пришел неожиданно: как-то раз ночью, когда начавшие сыпаться одна за другой неудачи не давали спокойно заснуть, он смотрел какую-то околонаучную телепередачу. В которой шла дискуссия о том, есть ли место Богу в современной науке. И один из собеседников, монах какого-то дальнего монастыря, произнес фразу о том, что при незрячей душе просвещенный ум несет не свет, а лишь тьму. А незрячая душа - это душа, отвратившаяся от Бога.

На следующий день Головачев сказал на планерке: "Мы стали слишком самонадеянны. И забыли, что нельзя сотворить ничего без Божьей помощи. Мы зашли в тупик, потому что решили, что можем сами, без Бога, достичь всего. А это невозможно. Давайте крепко задумаемся, что это мы так много о себе возомнили, и как с этим справиться".

Тогда они пересмотрели всю концепцию своей работы. И за "чудесами" гнаться перестали.

- Избавление от гордыни - это девятая ступень, - возвестил голос Иоанна. - Если даже ты прошел все предыдущие ступени, но не одолел эту - низвергнешься обратно, в самый низ, во тьму. Не вручив жизнь свою Воле Бога-Вседержителя и не уповая на Него во всех делах и помыслах своих, не сможешь избавиться от всего сонма страстей. И уже не перейдешь на следующую ступень. Посмотри, как это бывает.

Перед Василием Васильевичем проявилась следующая картина. Человек, стоящий на столбе и изнуряющий себя разнообразными йогическими упражнениями с целью накопить как можно больше магической силы (prabhava), чтобы стать способным творить чудеса непосредственно, без помощи Бога, и тем самым бросить вызов Небу. Было показано, как он и впрямь стал сильным чудотворцем, да вот только увидел Головачев и то, как после смерти душа этого мага отправилась в самую бездну инфернальных миров. "Он слишком гордился своими достижениями, - возвестил голос Иоанна. - Этот аскет преодолел все предыдущие ступени лествицы и сорвался с этой. Гордыня! Вот тот порок, от которого он так и не смог избавиться. И это не дало ему подняться на следующую ступень лествицы в небеса, которая зовется "избавлением от гордыни". А не избавившись от гордыни во всем, включая и духовные достижения, не перейдешь на следующую ступень - "искоренение страстей (смиренномудрие)".

И сразу же возник перед ним образ смиренно молящегося в тиши лесного скита никому не известного отшельника-исихаста, мысленно возносящего к Богу свою Иисусову молитву, и стоящего в благоговейном безмолвии, наслаждаясь звуками небесного мира, открывшегося перед ним, и наполняясь ими.

- Искоренение страстей, или смиренномудрие - вот десятая ступень, - произнес голос Иоанна. - Для тебя она пока недостижима. В тебе еще есть остатки гордыни. А лишь когда совсем нет гордыни, не вскипают и человеческие пороки, именуемые страстями. А если и вскипают, то их легко выжечь, вырвать, как вредный сорняк. Но ты на верном пути, странник. Ты уже знаешь, что такое безмолвное созерцание и единение с миром. Значит, преодолев свои страхи и обретя истинную Веру, ты шагнешь и на эту ступень. И увидишь, что есть истинная Суть Мира. И поймешь: то, на чем стоит вся вселенная - это Вера, Надежда и Любовь...

И сразу же в сознании Головачева - и перед его взглядом - предстал текст молитвы старцев Оптиной пустыни, в которой нашли отражение все ступени "лествицы" и которая заканчивалась обращенными к Богу словами просьбы: "Руководи моею волею и научи меня молиться, верить, надеяться, терпеть, прощать и любить. Аминь".

- Лествица к Богу - вот путь, который показал я тебе, - вновь послышался голос святого старца. - Вот тот критерий, по которому человек должен оценивать свои поступки. Это единственно возможный Путь, позволяющий вырваться из миров Тьмы, на которые Творец взирает со скорбью и печалью, в миры, освященные радостью Бога, видящего претворение в них принципов истинного развития. Темная Бездна преодолевается Светом только через связь с Богом.

И тут же перед взором Головачева разверзлась пропасть, бездна Инферно, куда вели другие ступени, окруженные черной мглой. И не было числа этим ступеням! Он увидел, как в бездну сверху спускаются какие-то образования, похожие на шары, пузыри, вытянутые капли. Они как будто втягивались во тьму, изменяя по дороге свою форму и цвет. Наверху некоторые из них были светлыми и прозрачными, но по мере приближения к бездне чернели, а некоторые при этом еще и сморщивались и будто высыхали.

"Да это же не просто шары, это целые миры! - вдруг осенило Головачева. - Изначально бывшие светлыми! Они были там, наверху, в мире Света. Такое впечатление, что кто-то тайный и невидимый словно отравляет их невидимым ядом - и свет в них тускнеет, а потом и гаснет совсем. И конечно там, в этих мирах, это сопровождается увеличением горя и страданий. Светлые миры, "скатываясь" за "порог отверженности", становились мирами скорби... Вот оно как..."

Собравшись с духом, Головачев попытался заглянуть в черную глубину, куда вели ступени и куда падали бывшие когда-то светлыми, а теперь темные, выродившиеся миры - и тут же отпрянул в ужасе. Черная, затягивающая, клубящаяся мгла, где и души, и целые миры гибнут без остатка. Не случайно же даже сам Господь Бог не может смотреть туда без скорби и печали...

Пора было выходить из виртуальности. Впечатлений и информации получено достаточно. Теперь бы осмыслить. Василий Васильевич поблагодарил мысленно Иоанна Лествичника, и задал своему мозгу и компьютеру команду на выход из программы. "Лествица устроена так, что от одной ступеньки к другой можно пройти только в той последовательности, которую я обозначил. И никак иначе!" - это были последние слова воплощения Иоанна Лествечника, которые услышал Головачев, прежде чем вновь увидел себя стоящим посреди светящегося тумана. А потом набежавший вихрь подхватил его виртуальный фантом, закружил и понес из виртуальности обратно в земную жизнь. В жизнь, которая, как он чувствовал, уже не будет прежней...

Очнувшись в своем ложементе, он открыл глаза и тут же увидел склонившуюся над ним Вику.

- Привет, - улыбнулся он девушке. - Ты давно здесь?

- Да уж с полчаса. Пришла пораньше, как вы просили, и застала вас в полном погружении. Эксперимент прошел успешно?

- Тьфу-тьфу, чтоб не сглазить... Сейчас проверим!

Встав с ложемента, Головачев потянулся, разминая кости, довольно крякнул несколько раз, и проворно подскочил к клавиатуре компьютера, тут же заработав кнопками, и что-то тихо приговаривая про себя. Вика стояла рядом молча, понимая, что Василию Васильевичу сейчас нельзя мешать - пока его память удерживала каждую деталь воспринятой в КВР реальности, надо было в быстром темпе проверить и выстроить логически то, что зафиксировал компьютер.

"Значит, так: есть всего два пути - вверх к Богу или вниз к Дьяволу, - думал Василий Васильевич, одновременно производя необходимые вычисления. - Третьего не дано. Нужно создать модель, где будет заложен принцип Лествицы. Хорошо бы, если бы мне это сейчас удалось... Лествица как критерий оценки любых действий человека. Почему только человека? И демонов, и Древних тоже! Сообразуясь с этой моделью, если я ее создам, люди получат возможность узнавать, в какую, собственно, сторону они движутся. Сами-то они чаще всего понять этого не могут! А еще они смогут понять, с какой целью кто-либо оказывает на них воздействие. Включился в модель Лествицы - и смотришь, а куда тебя на самом деле толкают те, кто якобы желает тебе только добра. Вот и проверь - добра ли. Ибо Лествица - это тест!"

Оторвавшись от клавиатуры, Головачев довольно потер руки. В таком радостно-возбужденном состоянии Вика его давно не видела.

- Все, Василий Васильевич?

- Сейчас-сейчас... Секундочку еще.

Он опять склонился над клавиатурой, чтобы заложить еще один важнейший параметр, указанный самим Иоанном Лествичником: по ней можно пройти только в той последовательности ступеней, которая описана в трактате. И никак иначе.

- Вот теперь все, - он посмотрел на Вику. - Программа готова!

- Что за программа-то, Василий Васильевич, может, объясните хотя бы? Судя по вашему виду, вы прям какое-то глобальное открытие совершили.

- Почти что так, - он опять довольно потер руки. - А вот сейчас сама и проверишь. Да не бойся, я ж тебе плохого не пожелаю! - добавил он, заметив, что по лицу Вики вдруг пробежала тень тревоги. - Ты же у нас вроде девушка бесстрашная...

- Ну не такая уж и бесстрашная, но вам я доверяю...

- Тогда милости прошу! - он указал на ложемент.

Девушка кивнула, и пока она устраивалась в ложементе, Головачеву передалось от нее явственное ощущение тревоги. Вика была почему-то напряжена. Это было впервые, обычно девушка с готовностью и без сомнений принимала участие даже в самых рискованных экспериментах. А здесь - абсолютно точно никакого риска нет и быть не может. Выйдет обновленная, просветленная... Как и он сам сейчас.

- Ты точно готова? - на всякий случай еще раз переспросил он Вику.

- Да-да, Василий Васильевич, готова! - ответила она бодро, но ощущение, что что-то не так, осталось.

- Ну, если что - я рядом, - добавил он, хотя не мог представить себе, что может произойти неправильного.

Вика закрыла глаза и почувствовала, как ей на голову мягко опустилась опутанная проводами сеть. Василий Васильевич "встал за штурвал", готовясь отправить помощницу в виртуальный полет.

Программа заработала. Прошло несколько минут. Лицо Вики оставалось спокойным. Сейчас, судя по прошедшему времени, она как раз должна оказаться у "окна в тумане", где предстояло выбрать, по какому ряду ступеней идти дальше - к небесам или в преисподнюю? И вдруг аппаратура дала сбой.

Еще два раза Головачев перезапускал свою программу, но результат неизменно повторялся: едва лишь Вика оказывалась возле лествицы, когда по тесту ей предстояло пойти либо вверх, либо вниз, как модель давала сбой, и основной компьютер аварийно останавливал выполнение задачи.

После третьей попытки Головачев задал команду на выход из программы, отключил компьютер, и подошел к ложементу.

Девушка лежала с открытыми глазами и смотрела на него непонимающе.

- Что с тобой происходило в виртуале, Вика?

- Ничего... Все шло нормально. Образовалось словно "окно", просвет в тумане, за которым виднелись два ряда ступеней... А когда я пролетела сквозь окно и попыталась приблизиться к лестнице, ведущей вверх - тут все сразу "плыло" и меня выкидывало на исходную позицию.

- Ничего не понимаю... В программе вроде сбоя быть не должно. Ну-ка, проверим все еще раз.

Головачев перезагрузил компьютер, запустил программу в автономном режиме. Все было в порядке! Ошибки не было. И аппаратура вся работала нормально.

- Давай-ка, если не возражаешь, попробуем еще раз, немного изменив граничные условия модели. А ты сними ментальную защиту до уровня, на котором ты еще будешь чувствовать себя спокойно.

И снова Вика закрыла глаза, опутанная проводами на ложементе. Головачев внимательно следил за ней, краем глаза поглядывая на контрольный монитор. Просвет в тумане... Два ряда ступеней... Все как и должно быть...

- Ой, - вдруг вскрикнула Вика. При этом лицо ее исказилось, словно от боли, и компьютер аварийно завершил работу системы моделирования. Девушка открыла глаза.

- Что случилось?! - Головачев подскочил к девушке, уже по-настоящему встревожившись. - Тебе нехорошо?

- Кажется, со мной что-то не так, Василий Васильевич. Давайте не будем сегодня больше экспериментировать.

- Ну-ка, успокойся, расслабься, и расскажи мне все как есть, - сказал он, присаживаясь рядом. - Что там такое с тобой может быть не так?

- Я не могу никуда двинуться от этого окна! Хочу ступить на ступеньку - и не получается. Словно не пускает что-то.

- Как это - не пускает? - не понял Головачев, который безо всяких затруднений прошел по всем ступеням, ведомый Иоанном Лествичником.

- Ну... Как будто тянет что-то и не пускает...

-Тянет? Тебя что, вниз, в пропасть, что ли тянет? - тут Головачев уже испугался по-настоящему. - Да нет, быть такого не может.

- Нет, не вниз... Меня как будто в обе стороны сразу что-то тянет. И ступить не дает. Бр-р, ощущение-то какое противное! Так и шизофрению заработать можно! - Вика поморщилась, будто желая сбросить неприятное впечатление.

- То есть тебя на части там растаскивает?

- Да, вроде того. Сразу тащит и вверх, и вниз. Думала, разорвет.

- Сейчас-то как себя чувствуешь?

- Сейчас уже нормально, - улыбнулась Вика.

- Ну вот и хорошо... Знаешь что, иди-ка отдыхай. А я еще раз все проверю. Что-то я, наверное, там не учел. Ничего, разберемся! Только не думай, что это с тобой что-то не так. В следующий раз все получится, вот увидишь...

Вика ушла, а Головачев снова сел за компьютер. Еще и еще раз проверял он всю свою модель, прогоняя ее в самых разных режимах и с самыми разными начальными и граничными условиями. Все работало. Откинувшись в кресле, задумался. В программе ошибки не было. А значит, увы, следовало признать, что действительно что-то не так было с Викой. Но вот что? Это еще предстояло выяснить.



Глава 6.

И у героев бывают выходные...

1.


Зима прошла на удивление спокойно. Никаких экстренных командировок, рискованных экспериментов. Да и демоны как будто затаились, новой информации от них не поступало. Все это время в Братстве шла обычная, даже рутинная работа по накоплению информации, изучению исторического материала, дорасшифровке сведений, доставленных Полом от эмиссара демонов... Если, конечно, такую работу в принципе можно назвать рутинной. В Братстве привыкли к любому делу относиться ответственно и творчески, даже если на первый взгляд дело это казалось самым что ни на есть будничным.

Тем более, что работы и без приключений хватало. Дни мелькали один за другим, времени на отдых практически не оставалось. И однажды утром Пол, проснувшись, с удивлением заметил, что за окном как ненормальные чирикают воробьи, и солнце шпарит почти по-летнему. А на дворе-то апрель уже! Ну вот, оказывается, и не заметил, как прошла зима. И хотя он приучил себя, чтобы не происходило, уметь любоваться красотами природы, такой разной в каждое время года и при этом одинаково прекрасной, переход от зимы к весне он в этом году "зевнул".

Но вот пропустить так же и саму весну - это уже грех. Раз уж на дворе апрель, и к тому же - солнечный воскресный день, и никакой срочной работы, кажется, пока не предвидится, значит, он может использовать эту столь редкую ситуацию для заслуженного отдыха.

Но пялиться в "ящик", когда на улице такая дивная погода, Пол считал откровенным варварством. Да и вообще он привык проводить отдых на природе или вместе с друзьями. Правда, без особого экстрима, поскольку того хватало и в ходе работы на Братство, да и по легенде прикрытия (формально он числился консультантом комитета госнаркоконтроля). Поэтому самому Полу больше нравились спокойные прогулки на природе и дружеские шашлыки или походы в театр или кино. Но поскольку многие его друзья были людьми весьма активными, то периодически Полу приходилось в качестве зрителя принимать участие в разного рода спортивных мероприятиях.

Вот и сегодня университетский приятель Леня Зотов, заядлый спортсмен-экстремал, как раз участвует в мультиспортивной гонке, которая стартует на ВВЦ, бывшей ВДНХ. Леня давно уже приглашал Пола поболеть за себя, да все случая не выдавалось. Но сейчас-то уж он точно своего не упустит. Итак, решено: сегодня он отправляется болеть за Леонида.

Через полтора часа "Субару" Пола уже парковалась у ВВЦ. Ну и народу же там собралось! Немыслимая толпа. Не удивительно - городская мультиспортивная гонка, с тех пор, как стала неотъемлемой частью Московских международных соревнований по экстремальным видам спорта, всегда привлекала неисчислимое количество зрителей.

Пол не любил толпы, и не без оснований считал, что таких больших скоплений людей надо по возможности избегать, и без крайней необходимости в них не оказываться. Но сегодня он сделал для себя исключение. Потому что время от времени такие вот "зигзаги", разрушающие привычки и стереотипы поведения, просто необходимы.

Старт, очевидно, предполагался там, куда устремлялась основная толпа народа, и откуда, усиленный динамиками, доносился гулкий голос комментатора.

- Итак, всего лишь через десять минут здесь, на ВВЦ, начнется уже третья по счету городская мультиспортивная гонка - City Challenge, - бодро вещал комментатор. - И на этот раз, как и всегда, она проходит в рамках выставки "Активный Отдых - Outdoor". А пока, дорогие друзья, обратите свое внимание на экраны, чтобы познакомиться с некоторыми из участников гонок.

"Хорошо, не опоздал", - подумал Пол, пробираясь сквозь толпу к месту старта. Здесь была уже почти настоящая давка, но Пол сумел буквально просочиться через плотные ряды зрителей к самому оцеплению, никого, кажется, даже не задев. Как говорил его инструктор по СПАСу: "Метро и спортивные сооружения во время футбольных матчей - лучшие места для отработки маятниковых перемещений". Правда, сейчас был не футбол и ВВЦ - не стадион, но народу скопилось изрядно. Слава Богу, граждане России поняли, наконец, что "болеть" можно и стоит и за представителей других видов спорта, зачастую гораздо более успешно выступающих на международных соревнованиях по своим дисциплинам, чем блистающие только скандалами российские футболисты.

Участники еще не выходили на старт, и Пол начал оглядываться по сторонам - не удастся ли встретить Леню еще до начала соревнований? Но найти кого-то в такой толпе было просто не реально. На одном из многочисленных экранов тем временем возник крупным планом гонщик, символика на костюме которого свидетельствовала, что он принадлежит к команде с забавным названием "Костоломы".

"Вот уж действительно, ?Как вы яхту назовете, так она и поплывет?, - подумал Пол, про себя усмехнувшись. - Интересно только, они другим кости ломают, или готовы самим себе все что угодно переломать ради победы?"

- Разрешите представить: Майк Никонов, знаменитый гонщик не менее знаменитых "Костоломов", - продолжал комментатор. - Майк, мы все знаем, что урбанизированные гонки проходят буквально на грани человеческих возможностей, и требуют предельного напряжения сил и концентрации внимания от каждого гонщика, а от команды - способности решать проблемы в условиях предельного стресса, выбирая единственно верное решение в лабиринте каменных джунглей.

- Вот вы - на что вы готовы ради победы? - будто услышав мысли Пола, спросил ведущий интервью, обращаясь уже непосредственно к гонщику.

- На все! - ответил Майк, снова заставив Пола усмехнуться: хорошо хоть эти гонки проходят все-таки на специально отведенных трассах и участках города, а то с подобными хлопцами травм, жертв и разрушений было бы точно не избежать...

А комментатор тем временем продолжал описывать для непосвященных суть готовящегося действа:

- Мультиспортивная гонка City Challenge, или, как ее еще называют, "гонка на выживание", представляет собой сочетание многих экстремальных видов спорта - таких как треккинг, каякинг, ориентирование, скалолазание, и даже маунтинбайк на специально подготовленных трассах, а также все прочее в таком же духе. Стоит отметить, что удивительная фактура Всероссийского Выставочного Центра, по которому пролегает дистанция гонки, сочетание городского и паркового ландшафтов придадут соревнованию неповторимое своеобразие.

В этом году впервые было проведено разделение команд на профессиональные и любительские, старты которых будут происходить в разное время. Сначала на трассу выйдут профи, а потом, спустя пятнадцать минут вслед за ними - любители.

И также впервые в истории подобных гонок будет задействован городской транспорт - участники гонки последние три ее этапа проведут уже на территории комплекса Москва-Сити, куда попадут с ВВЦ по специально закрытой для всех остальных на время проведения гонки монорельсовой трассе. Но в отличие от обычных пассажиров во время поездки по ней участники гонки должны будут соревноваться в умении оказывать первую медицинскую помощь.

Пол вновь не смог сдержать улыбки. А комментатор продолжал:

- На территории Москва-Сити участников ждет сначала забег по лестнице одного из высотных зданий, а потом бейс-прыжок с парашютом с его крыши.

"Интересно, - подумал Пол, - а что нас ждет на сладкое в этот раз?" И тут же услышал:

- После прыжков наступит очередь так называемого секретного этапа, содержание которого организаторы гонок держат в строжайшей тайне. Специально в этом году были значительно усложнены этапы маневрирования и скалолазания. Всего же участникам предстоит преодолеть дистанцию общей протяженностью 35 км по горизонтали и 250 метров лестницы.

Есть и еще одна особенность нынешних гонок - кроме мужских, в них примут участие и чисто женские команды, которым не делается никаких поблажек - они должны соревноваться на равных с мужчинами. Интересно будет посмотреть, какие результаты покажут две чисто женские профессиональные команды из США и Новой Зеландии, смогут ли они на равных конкурировать с мужчинами.

- Первая мультиспортивная урбанизированная гонка прошла еще в 2001 году в США, в Чикаго и Нью-Йорке, - громогласно продолжал комментатор, решив теперь поведать об истории соревнований. - Уже позже мода на проведение подобных гонок пришла в Европу и Азию, и сейчас эти соревнования уже не в новинку для Парижа и Рима, Стокгольма, Хельсинки, Гонконга... И везде они собирают колоссальное число зрителей! Вот и сегодня, здесь у нас, в Москве, на ВВЦ, огромное количество болельщиков!

Российские болельщики, надо отдать им должное, горячо и до самозабвения рьяно поддерживали своих фаворитов. Пол заметил рядом с собой какую-то девчушку, на которой была майка с надписью "Артем, ты - лучший!" Это, разумеется, не иначе, как о самом Артеме Ростовцеве - звезде Российского мультиспорта и лидере команды "BASK". Крепкий мужик неподалеку держал огромный плакат, который сообщал всем любопытным, что "Иванов - это сила!" То и дело мимо Пола сновали подростки в бейсболках с логотипами команды "RED FOX". Болельщики "POLAR Team" предпочитали флажки и фейс-арт с полярной символикой. Болельщики за любительские команды выглядели попроще, но по численности не уступали фанатам профессионалов.

Пола радовал тот факт, что с каждым годом у населения все возрастал интерес к спорту. Все участники любительских команд так же должны были обладать начальными навыками в спортивных дисциплинах, являвшихся основой девяти этапов. Ориентирование, гребля на байдарках, горные велосипеды и ролики, как правило, нареканий не вызывали. Сложнее дело обстояло со спуском-подъемом на закрепленных веревках и комплексным полигоном. Кстати, этот ставший уже традиционным в российской гонке этап, проходящий на базе "Академии приключений", в котором командам, как всегда, предстоит найти 4 контрольных пункта, обещает стать одним из ярчайших для всех участников гонок. Тем более, что в этот раз он впервые проходит по условиям трейсинга - стремительно набирающего популярность в России и весьма уже развитого в мире вида экстремального спорта. Поэтому комментатор гонок дал краткие пояснения к этой не столь широко известной, как ставшие уже привычными ролики или даже параглайдинг, дисциплине из мира экстрима: "Трейсинг включает в себя билдеринг и паркур. Первое понятие подразумевает преодоление таких препятствий, как жилые или недостроенные здания, различные постройки. Второе в переводе с французского языка означает "преодоление препятствий". Препятствия - весь городской пейзаж: ограды, стены, крыши и расстояния между ними. Преодоление - перелезть, залезть, перепрыгнуть. Без амуниции и без страховки. Что, как вы сами понимаете, предъявляет повышенные требовании к уровню подготовки участников. Ну а поскольку в парке "Академии приключений" в этот раз создали весьма сложную комплексную трассу, то можно ожидать, что на этом этапе хороший задел может создать специально подготовившаяся по остальным дисциплинам возникшая в России первой и уже ставшая легендарной московская команда паркуристов - "The Tracers".

Следует заметить, что для фанатов трейсинг - гораздо больше, чем спорт. Его последователи придерживаются философии этого стиля не только на тренировках, но и в своей будничной жизни. Физическое совершенствование трейсера рано или поздно приводит к совершению неких духовных открытий. И главным таким открытием является свобода. Для трейсеров не существует границ, лишь препятствия! Осознание свободы приходит к ним буквально на каждом шагу. Во-первых - это свобода телесная, которая появляется с развитием гибкости, силы, пластики и координации. Во-вторых - это свобода движения, которая тем очевидней, чем больше вокруг тупиков и ограждений. Наконец это свобода мышления, которой неизбежно должен обладать человек, постоянно выделяющийся на общем фоне, чтобы не сказать противопоставляющий себя ему. Фактически, рассуждая таким образом, мы вполне можем назвать трейсинг искусством свободы. Он превращается в источник творчества, свободы и внутренней силы для тех, кто отдает ему свое время и силы.

Наиболее важным является преодаление внутренних препятствий таких как страх, сомнение, закрепощенность и привычка к линейному движению и мышлению, а затем... затем идет наслаждение, ощущение свободы и красоты, которое ты можешь подарить себе в любой момент, так как не нуждаешься в специально отведенной для тебя территории или зале.

"Мультиспортивная гонка как искусство свободы? - подумал Пол. - Интересная мысль. И, похоже, близкая к реальности". Философия такого рода была очень даже ему понятна.

Голос комментатора между тем радостно вещал о все возрастающем интересе к мультигонкам прекрасной половины человечества:

- Рядом со мной одна из участниц любительской команды "Амазонки", которая уже второй год подряд принимает участие в гонках. Извините, что отвлекаем перед стартом, но можно попросить вас сказать пару слов о том, что такую изящную красивую девушку привлекает в City Challenge?

Имя участницы Пол не расслышал, но, как только она заговорила, ее голос показался почему-то очень знакомым. Он взглянул на экран, но там на сей раз мелькали картинки прошлых гонок, и разговор шел за кадром.

- Если многодневные гонки - это тяжёлая работа, - говорила девушка, - то гонки, подобные Сity Challenge - это самый настоящий драйв, в чистом виде, от начала и до конца. Финишировав, ещё не понимаешь, что нужно уже остановиться, потому что азарт захлестывает, и хочется двигаться дальше. Все это очень динамично, и неожиданностей хватает, так что требуется ориентироваться буквально на ходу. В прошлом году, например, когда мы впервые вышли на старт подобной гонки, этап байдарки оказался перед этапом ориентирования, и не было возможности переодеться после гребли. Один из участников команды "Питерские львы" упал в холодную воду, после чего бежать ему, естественно, было очень тяжело... А сейчас извините, время поджимает, а мне надо еще кое-что из снаряжения проверить.

- Конечно, конечно, - проговорил комментатор. - Ни пуха Вам, ни пера!

- К черту! - звонко ответила девушка.

- Вот такие у нас участницы, - весело продолжил комментатор, - как говорится, "коня на скаку остановит, в горящую избу войдет!" А между тем, неожиданностей в City Challenge и впрямь хватает. Так, болельщики до сих пор помнят, как во время первых проводившихся в Москве мультигонок победа досталась четвёрке BASK. Но сколько приключений предшествовало этой победе! В начале третьего этапа входящий тогда в ее состав Саша Шульман умудрился потерять свой ЧИП - электронную отметку участника, - что грозило дисквалификацией всей команды. На поиски пропажи команда BASK потеряла целых семь минут! А во время байдарочного этапа, пытаясь выбраться на берег, Шульман чуть не утонул, да-да, и такое бывает... И все же им удалось вырвать победу! Только это и спасло тогда Шульмана от возмездия соратников по команде. Но я отвлекся, дорогие зрители, а между тем команды уже выходят на старт!

Профессионалы в порядке, определенном жеребьевкой, уже занимали исходные позиции. За ними начинали подтягиваться и любительские команды, чья очередь стартовать была следующей. Вот их команды, одна за другой, появляются на дорожке, приветствуемые возгласами болельщиков.

И тут Пол увидел Вику. Вместе с еще двумя девушками, одетыми, как и она, в оранжевые комбинезоны с символикой команды "Амазонки", она с торжественно-сосредоточенным видом шествовала мимо оцепления, за которым стоял Пол.

- Вика! - окликнул он, когда она поравнялась с ним.

Девушка стремително обернулась, и в глазах ее на миг вспыхнула радость вместе с удивлением, но уже в следующий момент лицо вновь приняло прежнее невозмутимое выражение.

- Привет! - она махнула рукой, сдержанно улыбнувшись, и так же важно прошествовала дальше, туда, где уже стояли наизготовке арбитры с флажками в руках.

Пол продолжал смотреть ей вслед. Ну и дела! Вот так непредсказуемая девушка. И просто невозможно не заметить, как она ослепительно хороша в этом рыжем комбинезоне. Надо же, это она, оказывается, с комментатором общалась, а он ее голос не узнал. Но разве можно было предположить, что в качестве участницы здесь можно встретить Вику?

"Еще решит, что я из-за нее пришел, - подумал Пол, и тут же сам себя одернул: - А почему, собственно, это меня должно беспокоить?"

Но времени проанализировать свои чувства у него не оказалось, так как в тот же момент он заметил Леонида, также в составе команды шедшего по дорожке к месту старта. Команда Леонида называлась "Росомахи".

- Леня! Зотов! - крикнул Пол, когда Леонид оказался достаточно близко.

Леонид так и расплылся в улыбке. Дружески замахал руками:

- Здорово! Спасибо, что приехал! Ценю!

- Встретимся на финише! - крикнул Пол уже ему вслед. - У меня есть предложение на вечер. Зотов махнул рукой еще раз - мол, услышал и растворился в гуще спортсменов, выходящих на старт.

И вот, наконец, гонки начались. Со старта на первый этап -ориентирование - согласно жеребьевке первой уходила команда "Красные лисы". Насколько Пол понял из разговоров окружающих его болельщиков разных команд, в этой дисциплине именно "лисы" считались сильнейшими. А сразу за ними стартовала женская профессиональная команда из Новой Зеландии. Пол услышал краем уха, что эти девушки уже заняли второе место в многодневных гонках, проходивших в Перу и поэтому от них можно ждать любых сюрпризов.

Пол постоял еще с полчаса в бушующей и ревущей толпе, дождавшись, когда стартовала Лёнина команда, а следом и "Амазонки". Проследив взглядом за хрупкой оранжевой фигуркой, рванувшей с места с, казалось бы, нечеловеческой скоростью, Пол начал потихоньку пробираться обратно, к выходу. Времени, конечно, еще достаточно, и все-таки следовало прибыть к месту финиша в Москва-Сити пораньше.

Главное - Леню не пропустить. А может, и с Викой еще удастся увидеться.

"Нет, все-таки мегаполис - это каменный мешок" - думал Пол, уже выруливая на Проспект Мира, чтобы в районе Рижской решить, ехать дальше через третье транспортное кольцо или пробираться к Краснопресненской набережной иным путем. Безмерно радовал лишь тот факт, что в воскресенье машин на дорогах Москвы значительно меньше, чем в будни. Обычное медлительное движение "пробочной" столицы Пол сравнивал с дешевой покадровой мультипликацией - приемом, которым нередко пользовались японские художники-мультипликаторы, клепая очередные "шедевры". Хотя, если разобраться, японская культура явила миру и такие произведения искусства, которые радовали глаз и умиротворяли душу.

Внезапно размышления о Японии натолкнули его на неплохую идею. Был он как-то в одном японском ресторанчике... Гулять - так гулять, и надо бы Леньке сюрприз сделать, даже независимо от того, выиграет он или проиграет в этой безумной гонке. Вот только номер телефона ресторана надо узнать...

Дозвонившись до справочной, он узнал, как позвонить в ресторан "Мадам Вонг", и недолго думая, заказал столик на двоих. Все, теперь Ленька не отвертится...

Тут Пол заметил, что едет в абсолютной тишине, и включил радио.

- С горьким коньяком твоего поцелуя на своих губах сквозь года проживу я, - обладательница хриплого "блатного" голоса явно позиционировала себя как исполнительницу русского шансона.

Такой репертуар Полу не нравился, и он решил сменить частоту.

- Хотелось бы на-на-на-на, чтоб тебе захотелось бы, на-на-на-на! - по голосу, выкрикивающему эти дивные строки, совершенно невозможно было определить половую принадлежность исполнителя.

Пол переключился на другой канал.

- А-ааазийа минууууус! - встретил его там хор компьютерных голосов.

"Надо же, и такое радио есть", - удивился Пол.

Но после очередного переключения он вдруг нашел канал, на котором шло освещение проходящей гонки.

- Ну что ж, сейчас, наконец, уже можно сказать, что организаторы припасли нам, что называется, "на сладенькое", - надрывался комментатор, в крови у которого, по-видимому, уже тоже было полно адреналина, а может быть и чего-то более высокоградусного. - Наконец-то мы уже можем сообщить нашим слушателям о содержании секретного этапа гонки! Он, дорогие наши слушатели, представляет собой не что иное, как соревнования по картингу на временном автодроме, созданном прямо на территории Москва-Сити специально для этих гонок! Причем замечу, если, конечно, вы сами еще не догадались, что гонки проходят на самых что ни на есть профессиональных картах! Их двухконтактные двигатели выдают до сорока лошадиных сил! А это очень, очень много, если учесть сверхмалый вес карта. Такая машинка по динамике разгона соперничает с монстрами наподобие Ferrari или Lamborghini. К тому же карты очень устойчивы, они выдерживают колоссальные перегрузки на боковых виражах! Словом, участникам гонки придется, придется попотеть! Но что это? Да! Да! К башне, на крышу которой предстоит взбегать, уже приближаются первые участники гонки! И всех нас, конечно же, волнует, как они будут проходить этот этап!

- Рассказал бы лучше, кто там идет первым, - пробормотал Пол.

Еще немного послушав радио, Пол, как ему показалось, довольно быстро добрался до Москва-Сити.

Он решил припарковаться с таким расчетом, чтобы можно было видеть гонку на закрепленных на стенах высотных зданий больших плазменных панелях. В итоге, хотя и не без труда, ибо желающих сделать то же самое вокруг оказалось не мало, задумку осуществить удалось. Здешняя аппаратура по качеству не уступала оснащению ВВЦ, поэтому Пол увидел все разворачивающееся в Москва-Сити действо и одновременно услышал знакомый голос комментатора уже с улицы.

Он выключил радио, и начал с интересом наблюдать, как первые добравшиеся до заключительных этапов участники гонки штурмуют лестничные пролеты самого высотного здания в Москва-Сити, после чего, быстро проверив снаряжение, прыгают с крыши здания вниз. В воздухе расцветали "крылья" парашютов. Пол отметил, что участникам повезло с погодой - не было сильных порывов ветра, особенно опасных среди зданий, где отраженные от стен воздушные потоки могут резко и непредсказуемо изменить направление полета бейсера. По счастью, сейчас ничего подобного не случилось и все участники успешно приземлились, после чего, повинуясь указаниям комиссаров-наблюдателей гонки, стремительно бросились бежать куда-то в сторону набережной, движение по которой в этом районе сегодня было перекрыто. И когда первые совершившие приземление скрылись среди зданий, Пол снова услышал комментатора:

- А вот уже первые участники выходят на соревнования по картингу! И им предстоит справиться с довольно коварными поворотами! Скажу вам, что на автогонках повороты вообще намного важнее прямых.

И хотя для их прохождения есть базовые правила, которые работают в большинстве случаев, все-таки ситуации бывают разные, поэтому универсальных рецептов нет.

Теперь посмотрим, как участники команд владеют этим искусством. Первые три карта ушли на трассу!

Теперь Пол мог видеть, что первыми шла команда "Пилигримы", а за ней с большим отрывом - "Фристайл". Обе команды профессиональные и сугубо мужские. Любителей же пока вообще было не видно и не слышно. Интересно, смогут ли "Скорпионы" и "Амазонки" претендовать хотя бы на то, чтобы попасть в первую десятку? Ну да не важно, в этих гонках, в отличие от олимпийских видов спорта, еще действовал принцип: главное - не победа, главное - участие...

Комментатор тем временем продолжал мультигоночный "ликбез":

- Все наши гонщики, конечно, на зубок знают правила прохождения поворотов. Им известно, что надо постараться пройти поворот по наиболее пологой кривой, то есть, используя всю ширину полосы трассы.

Это правило не зря называется "внешний -внутренний -внешний", потому что когда Вы приближаетесь к повороту по внешней стороне трассы, то, зайдя в поворот, оказываетесь у его внутренней границы, а на выходе из поворота опять "откатываетесь" к внешней стороне. Также следует учитывать и то, что кратчайшая траектория - не всегда самая быстрая, так как она проходит по внутренней части трассы, или малому радиусу, где приходится сильно сбавлять скорость, так как поворот получается более крутым. Они знают также, что оптимальная траектория обычно отличается от геометрически правильной дуги, она несимметрична. Дело в том, что динамика торможения карта значительно превосходит динамику его разгона. Поэтому вам выгоднее медленнее въехать в поворот и побыстрее из него выехать. Таким образом, чаще всего, в поворот лучше заходить "глубоко", тормозить как можно позже, а точку касания внутренней грани полотна относить как можно дальше. Тогда дуга выхода из поворота будет у Вас более пологой, чем вход, а разогнать машину в итоге будет намного легче. А еще в шоссейно-кольцевых гонках, разновидностью которых является картинг, надо помнить про то, что очень важно избегать заносов! Заносы надо оставить для ралли, а здесь они лишь заставят вас потерять скорость и обороты двигателя...

Ну а чтобы не попасть в занос, торможение всегда надо осуществлять до поворота, - подвел итог комментатор, - когда Ваши передние колеса еще стоят прямо. Но что я вижу? Да! Вперед вырывается первй участник команды

POLAR Team! Он стремительно обходит лидеров и "Пилигримов", и "Фристайла"! Это, безусловно, заявка на победу... Смотрите, смотрите, как резко он увеличивает отрыв!

Пол взглянул на экран. Пара картов шли друг за другом "след в

след", а третий стремительно отставал. Да, если и остальные участники POLAR Team не оплошают, то "Пилигримам", похоже, ничего лучше бронзы уже и не светит. Хотя подобные гонки интересны как раз тем, что выигрывает именно команда, у которой все ее участники первыми пересекут финиш. Так что, как пел Высоцкий, "еще не вечер, еще не вечер..."

- Да, лидер POLAR Team стремительно приближается к финишу! - кричал комментатор. - Еще немного! Да! Есть! Он финишировал! У нас есть первый закончивший гонку! И сейчас мой помощник возьмет у него интервью.

Дальше почти один за другим начали финишировать и следующие участники. Большинство же, правда, все еще находились в пути.

Тут на мониторе, за которым следил Пол, возник крепкого вида взъерошенный и раскрасневшийся парень, не успевший еще как следует отдышаться.

- Представьтесь, пожалуйста, - попросил корреспондент за кадром.

- Владимир Кулибин, POLAR Team, - пробасил крепыш.

- Ну и как вам этот этап соревнований?

- Честно сказать, было трудновато. В последнем заезде мы с соперником из "Фристайла" ехали "паровозом". И то, что я смог обойти конкурента, можно считать чистой случайностью. Он слишком увлекся в повороте. И повезло больше мне. А вообще, не это главное!

- Спасибо, - произнес невидимый помощник комментатора. - А сейчас мы подойдем к еще одному участнику. Представьтесь, пожалуйста.

- Леонид Быковский, команда "Фристайл", - сочным баритоном заявил о себе среднего роста крепыш.

- Ну и как вам задумка организаторов провести в качестве секретного этапа гонки на картах?

- Я уже гонялся, правда, на любительских машинах. Профессиональные, конечно, по сравнению с ними - это небо и земля! Кроме того, сегодня был отличный "держак" - карт вообще не сносило.

- Спасибо, спасибо, - засуетился берущий интервью, - а вот и следующий участник, как я понимаю, из команды "Костоломы". Как Вас зовут?

- Петро Зарубин, - сообщил вновь "нарисовавшийся" в кадре человек, похожий на солиста группы "ZZ Top", - команду Вы угадали правильно.

- Ну и? Что чувствуете после финиша?

- Мы, конечно, проиграли, но удовлетворение все равно есть. Сражались достойно, до конца, с сильными соперниками и выложились на полную "катушку"!

- Спасибо, спасибо всем! - вновь включился комментатор. - А теперь, когда к финишу прибывают уже последние участники гонки, пришло время перейти к церемонии награждения победителей!

На экране уже шла таблица только что полученных данных о том, как распределились места среди уже завершивших гонку команд. С удовольствием Пол отметил, что и "Скорпионы", и "Амазонки" не подкачали: Лёнина команда заняла пятое место среди любителей, а Викина - седьмое. В десятку они все же вошли, а значит, выступили вполне достойно.

Пол, правда, так и не видел толком, как они финишировали, ведь он имел возможность наблюдать за гонкой лишь на экране, где уследить за всеми участниками было просто невозможно. Но, может, все-таки удастся отыскать Леонида в технической зоне, где участники гонки сдавали карты?

Хорошо хоть, люди уже начинали потихоньку расходиться. Пол вышел из машины и начал пробираться в сторону технической зоны, невольно бросив по дороге взгляд туда, где уже возвышался пьедестал почета.

По обе стороны от него стояли, выстроившись в шеренгу, длинноногие девицы, одна другой краше, а рядом с ними - картинно улыбающиеся лощеные мужчины в дорогих костюмах. Это, вероятно, и были организаторы всего мероприятия. Подойдя ближе, Пол заметил, что у всех до единой девушек при их абсолютно неземной красоте не наблюдалось ни малейшего проблеска интеллекта в глазах. Да уж, перефразируя известную поговорку, про них можно было сказать: "Не родись умной, а родись красивой!"

Шквалом аплодисментов толпа приветствовала POLAR Team, победителей среди профессионалов (ребята уложились в два часа двадцать шесть минут круто!), а затем и команду "Земноводные", занявшую первое место среди любителей.

В этот момент кто-то хлопнул его по спине.

- Леня! А я уж и не надеялся тебя тут найти, - обрадовался Пол. - Поздравляю с хорошим результатом! Ну, как ты? Лимит адреналина исчерпан?

- На ближайшую пару недель уж точно, - засмеялся Леня. - Слушай, у тебя какие планы? Есть хочется зверски...

- Нет проблем! Как тебе японская кухня?

- Вообще-то люблю, но сейчас, если честно, мне все равно, хоть крокодила съем!

- Ну, крокодила не обещаю, а суси и сасими - сколько угодно. И отказаться тебе не удастся, потому что столик уже заказан.

- Ничего себе... Когда это ты успел?

- Фирма веников не вяжет! - отшутился Пол. - Желание клиента - закон!

И тут боковым зрением он увидел знакомую фигуру, которую теперь не перепутал бы ни с кем.

- Вика! - закричал он.

Обернувшись, девушка энергично помахала ему рукой, и начала пробираться в их направлении. Она уже успела переодеться и привести себя в порядок после сумасшедшей гонки. Теперь на ней было стильное темно-вишневое полупальто и светлые брюки. Разрумянившееся свежее лицо не выдавало ни следа усталости.

- Пойдем, - обратился Пол к Зотову, - я тебя познакомлю кое с кем. - И, когда они пробрались, наконец, сквозь толчею друг к другу, произнес, обращаясь уже к девушке:

- Вика, познакомься, это Леня Зотов, мой друг, мы в универе вместе учимся. Он тоже участвовал в гонках.

- Леонид, - представился Зотов и поцеловал девушке руку.

- Вика, - спокойно ответила та, приняв сей галантный жест как нечто само собой разумеющееся.

"Как будто ей каждый день руки целуют", - подумал Пол. А впрочем, что он о ней знает? Приходилось признать, что почти ничего...

Он заметил, что Леонид смотрит на Вику с явным восхищением, и даже не пытается это скрыть. Не иначе сейчас начнет ухаживать...

- А можно узнать, - достаточно шаблонно начал заигрывать Леня, тут же оправдав предположения Пола, - что такая красивая девушка делает на столь опасном для жизни и здоровья мероприятии?

- А вот скажите мне, Леонид, - серьезно начала Вика, - когда склянки на корабле бьют - это банки или бутылки?

- А? - не понял Зотов.

- Один-ноль! - произнес Пол, чуть не согнувшись пополам от смеха. - Каков вопрос, таков и контрвопрос!

- Исправляюсь. Краткость, как известно, сестра таланта, а посему... Что вы делаете сегодня вечером? - спросил Леня Вику. Вот ведь дамский угодник! Вообще-то мог бы как-нибудь и пооригинальнее... С такой-то девушкой.

- Послушай, Вика, а поехали-ка с нами в ресторан! - выпалил Пол, почувствовав, что пора вмешаться.

- А что за ресторан? - поинтересовалась девушка.

- Японский. "Мадам Вонг" называется.

- А название почему китайское? - спросила Вика.

- Да он раньше по другому назывался, а сейчас переименовали. Наверное потому, что там не только японская, а вообще азиатская кухня... И весьма неплохая, смею заметить. Так что, едем?

- Если я не буду там лишней. Столик то ты, наверное, на двоих заказал?

Пол сам об этом только что подумал и Вика словно прочитала его мысли.

- А мы сейчас это исправим.

Пол снова набрал номер ресторана, и сделал это, откровенно говоря, с опаской: в таком элитном месте, как "Мадам Вонг", вполне могли быть проблемы со столиками. Но его опасения, к счастью, не оправдались, и ему любезно пообещали организовать еще одно место.

Пока они шли к его машине, Пол снова имел возможность увидеть, что Леня буквально поедает Вику глазами. И с удивлением отметил, что ему это не то чтобы неприятно, а как-то... задевает, что ли. "С чего бы это вдруг? - подумал он. - Она ж не моя девушка. Радоваться должен за приятеля. Может, счастье свое найдет". Но что-то похожее то ли на обиду, то ли на легкую зависть его все же кольнуло.

За рулем он сидел молча, сосредоточенно глядя на дорогу. Ему надо было срочно проанализировать, что же такое с ним происходит. Потому что, по его мнению, ничего "такого" с ним происходить не должно. И хотя Вика ему симпатична, влюбляться он не собирается. Да и не до этого сейчас... И опасно к тому же при его то образе жизни иметь привязанности. Прежде всего для тех, к кому он привяжется... Леня на Вику запал. Это видно за версту. Но он, Пол, просто не имеет такого права.

Но с какой же это стати он стал смотреть на Вику как на объект каких-то там чувств и желаний? А ведь он сегодня смотрит на нее именно так... Даже несмотря на то, что каждое ее появление заставляло его внутреннюю сторожевую систему подавать сигнал тревоги. "А не пахнет ли тут приворотом? - вдруг осенило его. - Кто их, колдуний, разберет?" Но - нет, вряд ли. Чужеродное энергетическое воздействие он наверняка бы распознал и идентифицировал. И нейтрализовал, о чем она не может не догадываться. Да и с какой стати он взял, что Вике может захотеться его привораживать? У нее, судя по всему, поклонников и без него хватает. Но чем тогда объяснить его сегодняшние настроения, как не колдовством? "Ладно... Если она даже и успела колдануть, мы еще посмотрим, кто кого переколдует".

На этой оптимистичной мысли он решил пока эти размышления оставить. Он посмотрит, что будет дальше. И действовать станет по обстоятельствам. А пока нечего молчать как сыч.

- Леня, а никто не пострадал сегодня? - обратился он к сидящему рядом Леониду. - Без травм обошлось?

- Почти, - ответил Зотов. - У кого-то из "Костоломов", кажется, перелом руки... Даже не перелом, а так, трещина. Ну, еще пара синяков и ссадин. Но это ерунда, иногда бывает кое-что и посерьезнее.

- А еще кто-то спорит, не верит, что мысль материальна, - засмеялся Пол. - А слово материально тем более...

- Ты о чем? - не понял Леонид.

- Да так... Хорошо, что "Костоломы" в своем названии заложили мину замедленного действия только против себя самих, а не против всех окружающих... А то могло быть хуже!

- Вот-вот, и я о том же подумала! - отозвалась Вика с заднего сиденья.

И дальше всю дорогу они вели легкую оживленную беседу на темы прошедшей гонки. Правда, уже спустя буквально пять минут Вика и Леонид от общих фраз перешли к бурному обсуждению технических и тактических особенностей прохождения разных этапов, и Пол увеличил скорость, здраво решив, что надо успеть доставить спорщиков в ресторан прежде, чем их дискуссия перерастет в рукопашный поединок. И это ему удалось.


2.


Ресторан, только недавно по прихоти владельцев обретший свое нынешнее название, располагался в одном из исторических мест Москвы - на Большой Полянке, неподалеку от пресловутого полукруглого дома архитектора Жолтовского.

Все здесь было как обычно - стильно, уютно, комфортно и респектабельно. Это заведение могло похвастаться великолепным "с иголочки" дизайном и изысканной кухней.

Внутри "Мадам Вонг" состоял из пяти вместительных залов, интерьер которых, не смотря на оформление в разных стилях, органично сочетался.. Стиль "хай-тек", в котором по последнему писку моды был оформлен основной зал - сплошь стекло и металл, реже - красное дерево, - органично перетекал в причудливые конструкции соседнего зала, стилизованного под палубу океанской яхты. Особенно удачной деталью главного зала, по мнению Пола, было удивительно гармоничное сочетание огромных плазменных панелей "Фуджитсу" и аквариумов с тропическими рыбками. Был здесь, конечно, как полагалось японскому ресторану, и свой сад камней. Но при заказе Пол выбрал все-таки именно зал в стиле "хай-тек", так как был уверен, что Зотову наверняка понравится здешний антураж.

С местом для Вики никаких проблем не возникло, и их троих любезно проводили к зарезервированным для них местам. Зал был полупустым, лишь несколько столиков в отдалении оказались заняты, в основном парочками, да за одним столом расположилась компания из четырех мужчин. Конечно, основной наплыв жаждущих отдыха и развлечений посетителей начнется вечером, а сейчас скорее время деловых встреч, несмотря на воскресенье, или обычных обедов, хоть и в экзотическом стиле.

- Нет слов, - усевшись поудобнее и оглядываясь по сторонам, заявил Леня.

Миниатюрная официантка принесла меню. Там было восемнадцать видов сасими, и двадцать восемь - суси. Что напрочь сразило Леонида.

- Подожди, еще чайное меню принесут, - сказал Пол, видя восторги Зотова. - Там семнадцать сортов.

- Ого, здесь и фугусаси готовят! - продолжал удивляться Леня, глядя в меню.

- Ты посмотри вон туда, - посоветовал Пол, указав рукой налево от Зотова.

Там в большом прямоугольном аквариуме плавала здоровенная рыба фугу. Раздувшись до размеров футбольного мяча, она выглядела довольно агрессивно, будто предупреждая посетителей: вот только попробуй меня заказать...

- Слышал я, что однажды в Голливуде знаменитый Сэмюэлл Голдвин чуть не отправил на тот свет половину своих гостей с помощью этой рыбки, - Леня явно хотел перед Викой блеснуть эрудицией. - Хотели, понимаешь, отметить вручение Золотых Глобусов, а в результате всей толпой оказались в "Докторз".

- Просто надо прислушиваться к мнению знатоков и изучать традиции других народов, а не есть все подряд только потому, что это модно, - заметил Пол.

- А некоторые люди просто на дух не переносят суси, - вступила в разговор Вика.

- Да, есть любители хот-догов и гамбургеров, - хмыкнул Зотов и тут же поинтересовался. - А какие именно суси нравятся тебе? Девушки обычно предпочитают роллы "Калифорния".

- Только не я, - Вика, судя по всему, тоже захотела продемонстрировать свою осведомленность в японской кухне. - Спинка рыбы бури - вот что я обожаю! А еще маленькие креветки с авокадо. Потрясающе вкусно!

- А я еще лакедру люблю, - добавил Зотов, - особенно в остром соусе. А как тебе икра летучей рыбки? Да и тунец неплох, а гребешки морские - это что-то...

Леня даже глаза мечтательно закатил. "Ты и впрямь проголодался, друг, - подумал Пол. - Да и у меня уже аппетит разыгрался".

В итоге они заказали фондю, но не простое, а особенное - по уникальному рецепту, который, как выяснилось, подарила шеф-повару этого ресторана лично госпожа Каниши, глава и основательница Kanishi cooking school - одной из самых знаменитых и уважаемых японских школ поварского искусства. Госпожа Каниши даже обучала искусству приготовления особых национальных японских блюд личных поваров Рейгана и Картера.

Ожидая, пока принесут заказ, разговорились про рестораны японской кухни, в которых каждый из них побывал, сравнивая их с тем, в котором сидели сейчас. Начал это обсуждение Пол:

- На мой личный взгляд, кухня здесь лучше, чем, к примеру, в "Джусто". Хотя некоторые считают иначе.

- А мне нравится в "Рикю", - сказал Леня, - Это тот, что в Грохольском переулке. В первый раз вообще обалдеваешь от контраста - с одной стороны бетон, арматура, провода, а с другой - шелк, диваны из кожи, комоды вишневого дерева, люстры и кубки из хрусталя. А на втором этаже перегородки сделаны в виде подвешенных к потолку стеклянных пластин. Очень оригинально. Кстати, там бывает много японцев из посольства и из представительств фирм.

- Да, для этнических ресторанов это показатель, - согласно кивнула Вика. - Вот возьмем, например, "Рис и Рыбу" в "доме на набережной". Среди московской богемы очень модное нынче место. Да только, похоже, что одни наши там и бывают. А самих японцев, кроме как здесь, встретишь разве что в гостинице "Бега" да еще, пожалуй, в "Ямки и поваляться" на Большой Никитской. Жаль, что я про "Рикю" раньше не слышала.

- Ну, ничего еще не потеряно, - продолжил Леонид. - Тем более, что кухня там не уступит здешней. Супчик там есть, "Эби" называется - просто язык проглотишь. А еще "судзуки в соусе нинникуяки" и лапша "Удон"... Это что-то! А главное, там можно получить столик прямо в Ботаническом саду МГУ с видом на вересковую горку или гигантский цветник тюльпанов.

Леня мог бы, наверное, и еще продолжить описание нравящегося ему ресторан, но его речь была прервана появлением официантки в традиционном кимоно, принесшей первые блюда из сделанного заказа. В качестве закуски им подали внушительное блюдо с ассорти из суси и роллов, в центре которого су-шеф искусно выложил дольки лимона и горки светло-зеленой васаби. Пол же заказал себе морских гребешков, мидий в медово-горчичном соусе и копченого угря. Все решительно проигнорировали европейские столовые приборы, отдав предпочтение палочкам. А запивали всю эту снедь Зотов и Вика зеленым сливовым вином. Пол же, будучи за рулем, выбрал минеральную воду без газа.

- А вы знаете, как суси появились на свет? - спросила девушка, подхватывая большой ролл, затянутый в "кожу" из морской капусты.

- Как бы ни появились - какая разница, - с набитым ртом пробубнил Зотов, - главное, что это фантастически вкусно. Давайте-ка, отведайте вон тех моллюсков.

- Существует несколько версий, - ответил Пол, - по одной из которых рыбу довольно долго пересыпали рисом, в надежде сохранить ее свежесть и в лучшем виде доставить Императору на стол.

- А скажи-ка мне, раз ты такой умный, - прищурился Зотов, - известно ли тебе, для чего существует маринованный имбирь?

- Так-так, а можно я отвечу? Имбирь нужен для того, чтобы перебивать вкус предыдущей рыбы. Ну, или какого-нибудь другого морепродукта, - весело заявила Вика. - Кстати, а вы заметили, что мы больше не обсуждаем City Challenge?

- Это потому, что здесь атмосфера, не располагающая к адреналину, - ответил Леня. И добавил: - Это место, как и все японское, располагает к неспешным размышлениям, а не к суете.

- Вот потому-то я вас сюда и привел, - улыбнулся Пол. - Значит, цель достигнута.

Опустошенное блюдо из-под суси заменили на три прямоугольных тарелочки с ломтиками сасими. А когда и это блюдо исчезло в желудках гостей, на столе появилось обещанное Полом "фондю". После вкушения которого пришло время чайной церемонии.

- Неужели чай будут подавать по всем правилам японского этикета? - спросила Вика.

- А то! - ответил Пол. - Во-первых, сам чай элитных улунских сортов. А во-вторых, нас ожидает настоящее таинство. В этом ритуале, между прочим, особый смысл. Не просто так собраться, чайку попить, а в особое состояние души войти. Как сказал Какудзо Окакура, автор знаменитой "Книги о чае": "Чайная церемония для японца - это обожествление искусства жить". Торжественный ритуал чаепития "тя-но ю" первыми придумали дзенские монахи еще в XIII веке. Они при длительных медитациях практиковали чаепития как особый род и отдыха, и размышления. Человек таким образом изолирует себя от внешнего мира, чтобы обратить внимание внутрь себя. И лишь потом, к XVI веку чайная церемония сложилась в настоящее искусство, став светской формой первоначально религиозной практики. Но суть ее - выражение дзенского восприятия мира - долгое время оставалась прежней.

- Какие все-таки мудрые эти японцы, - вздохнула Вика. - Столько миру всего чудесного дали.

- Однако все мы знаем, что все в нашем мире подвергается переменам. Так претерпела определённые изменения и чайная церемония. Ещё во второй половине XIX века, иэмото, то есть, мастер-наставник одной из трёх ведущих школ чайных ритуалов, разработал специальный этикет для чайной церемонии, проводимой на европейский лад. В таком варианте она всё более теряет своё глубокое содержание и приобретает форму просто престижного и экзотического проведения досуга.

- Что в данном случае достаточно грустно, - парировала Вика.

- Давайте не будем о грустном, - изрек Леонид и углубился в чайное меню.

Сорт, который будут заваривать, выбирали довольно долго, так как глаза разбегались. Что выбрать? Самый распространенный и типичный зеленый чай Сен-ча? Или изжаренный до коричневого цвета Хожи-ча, с непередаваемым очень сильным ароматом? Или Генмай-ча, смешанный с рисинками, приготовленными под высоким давлением, и другими крупами, чей своеобразный привкус полностью меняет европейские представления о чае? Остановиться решили на Гекуро-ча - самом дорогом и качественном сорте, который выращивается под специальными решетками, позволяющими избежать прямого попадания солнечных лучей. Выбрали форму приготовления - Мат-ча, когда листья перетирают в порошок.

Все та же миниатюрная девушка-официантка принесла удивительно простую чайную посуду: чашки, медный чайник, бамбуковую мешалку, да еще и специальную тряпочку для каждого гостя, чтобы тот мог спокойно ставить горячую чашку. Некоторое время девушка чинно вытирала чайницу и ложку специальной тканью и мыла венчик в горячей воде, которую наливала из чайника ковшом. Затем она положила три ложки предварительно растертого в специальной фарфоровой ступке порошкообразного зеленого чая в чашу, залила ее ковшом горячей воды и потом еще немного взбивала чай, пока он слегка не загустел от ее действий. Пол отметил про себя, что все движения девушки были поистине церемониальные, а лицо ее при оставалось неподвижным и сохраняло строгое выражение.

На вкус чай оказался очень ароматным, терпким и слегка островатым. По всему телу от него разливалось приятное тепло, а разум и впрямь входил в созерцательное, почти медитативное состояние. Умиротворенность и покой будто разлились в воздухе.

- Вот это я понимаю - экзотика... - блаженно вздохнул Зотов, когда они, наконец, вышли из ресторана. - А то как мы чай пьем - это ж умора. Чайник минут двадцать покипятили, чтобы такой, с "тяжелой водой" получился уж наверняка! Потом заварник быстренько холодной водой оплоснули, заварку бухнули, и вперед. Да еще и сахарку ложечек так пять-шесть! И это называется чай... То ли дело здесь. Чайник у них самый примитивный, ложка деревянная, грубая керамическая чашка. А в итоге - сплошной восторг.

Пола вся эта тирада Зотова почему-то развеселила. Очень уж забавно выглядел Леня, обличая европейцев в чайном бескультурьи.

- Ладно-ладно, успокойся, - примирительно сказал он. - А то созерцательное настроение улетучится.

- И то правда, - улыбнулся Зотов.

К вечеру на улице стало заметно прохладнее. Пол почувствовал, что пора прощаться, но все трое так и стояли друг напротив друга, и как будто что-то мешало им разойтись. "А ведь Леня не оставил надежды провести этот вечер с Викой", - вдруг понял Пол, увидев, что Зотов по-прежнему не сводит с Вики глаз, да и петушится и хорохорится, пожалуй, только ради нее. Он взглянул на Вику и внезапно встретился с ней глазами. Она пристально смотрела на Пола, и, кажется, чего-то от него ждала. Или ему показалось? Он не нашелся что сказать. Тогда Вика первая нарушила молчание.

- Ну ладно, ребята, мне пора! - произнесла она. - Пол, спасибо за прекрасно проведенное время!

Он не успел ничего ответить, а она уже стремительно удалялась, и ее фигурка в темно-вишневом полупальто уже почти затерялась среди прохожих...

- Вика, подожди! - крикнул Леня, и бегом бросился за ней.

"Друг, называется. Даже не попрощался", - подумал Пол. Некоторое время он еще смотрел им вслед. А когда и Вика, и Леня скрылись из виду, пошел к своей машине.


3.


- Вика, подожди!

Вика вздрогнула от неожиданности и оглянулась. Прямо перед ней с абсолютно счастливой улыбкой на открытом сияющем лице стоял слегка запыхавшийся Леня Зотов.

- Еле догнал тебя! Ты чего так резко рванула? Может, прогуляемся немного? Время-то детское...

А почему бы, в самом то деле, и не прогуляться? Вике вовсе не хотелось проводить этот вечер в одиночестве дома.

- Да у меня тут одна встреча намечалась... Но мне позвонили только что и сообщили, что она не состоится. Так что действительно можем прогуляться.

- С мужчиной?

- Что?

- Ну, встреча у тебя планировалась с мужчиной?

- Вообще-то да, но это просто деловая встреча, а не то, что ты думаешь.

Никакой встречи на самом деле у нее в планах не было. Просто она хотела как-то оправдать свой поспешный уход.

- А ты с Полом вместе работаешь? - спросил Леонид, когда они уже спокойно шли вдоль по улице.

- Не совсем. Он же в госнаркоконтроле привлеченным экспертом, а наша фирма иногда экспертизы для этого ведомства делает по договору. Так что с полом я не так уж давно знакома.

- Неужели ж работы и впрямь так много?. Пола куда ни позовешь, у него вечно сто причин, чтобы отказаться. И как это он сегодня время нашел, удивляюсь просто. Чем это таким уж важным вы там занимаетесь, ума не приложу... Тем более, совмещая работу с учебой.

- Коммерческая тайна, - улыбнулась Вика. - За разглашение - самые серьезные санкции, вплоть до увольнения.

- Тайны, тайны, кругом тайны, - вздохнул Леонид. - Помешались все на своих секретах. Работа-то хоть интересная?

- Очень!

Некоторое время шли молча. Уже заметно темнело, и прохлада становилась все ощутимее. Вика поежилась и подняла воротник.

- Ты не замерзла? - заботливо поинтересовался Леонид.

- Да так... Немножко.

- Слушай, а может, в кино сходим? Чего по улицам-то ходить? - вдруг осенило Леонида. Пригласить девушку в гости он не решался. Все-таки всего несколько часов знакомы...

- В кино? Пойдем, - ответила Вика. - На что?

- В "Иллюзионе" идет "Блэйд. Троица". Старый такой фильм, помнишь? Я его в детстве смотрел, классное кино! Ты смотрела?

- Смотрела... Кажется, какая-то стрелялка про вампиров? Ты уверен, что мы еще не вышли из того возраста, когда такие фильмы нравятся? - усмехнулась Вика.

- Ну и что, детство вспомнить тоже иногда приятно... Пошли? Еще на семь часов можем успеть.

- Как пойдем-то - пешком? Ты, кстати, почему не на колесах?

- Да я машину свою там, у ВВЦ оставил, сюда-то все вместе ехали... Да и в ресторане какой-никакой, а все же алкоголь принимали. Так что на метро надежнее. Против метро не возражаешь? А то к некоторым девушкам сейчас без машины вообще и не подъезжай...

- У тебя, как я посмотрю, по части девушек обширный опыт имеется...

- Ну, не то, чтобы уж очень обширный, - Леонид улыбнулся не без самодовольства, - но некоторые достижения есть, скрывать не буду.

- Ладно, дон жуан! - Вика неожиданно потрепала его по волосам. - Пошли уж в метро, так и быть!

Выйдя на "Таганской", они почти бегом бежали до Котельнической набережной, а в итоге оказалось, что зря торопились: до сеанса оставалось еще двадцать минут, да и билеты в кассе имелись. Пока Леонид покупал билеты, Вика, стоя в сторонке, заметила в его действиях какую-то странную суетливость, как будто он слегка нервничал. "Что-то тут не то", - подумала она, и решительным шагом подошла к нему:

- Покажи-ка мне, что ты купил?

- Да хорошие места, хорошие, не беспокойся! - ответил он с излишней поспешностью пряча билеты в карман.

- Нет уж, покажи, пожалуйста!

Викина настойчивость все-таки заставила его протянуть ей вытащенный из кармана кусочек картона. Билет был один. На двоих. "Места для влюбленных" в последнем ряду.

- Так. Быстро в кассу, и меняй на нормальные билеты. Понятно? А то я никуда вообще не пойду. Да побыстрее, пока очередь не набежала.

Это было сказано таким приказным тоном, что Леонид не осмелился ослушаться. Виновато втянув голову в плечи, он поменял билет.

В фойе они вошли молча. Вика сохраняла ледяную неприступность.

- Вика, ну что ты... Ну не сердись, - так и этак пытался ее разговорить Леонид, но она лишь упрямо хмурила брови.

Вся его веселость улетучилась. Помолчав немного, он решил пойти ва-банк:

- Скажи честно, тебе Пол нравится, да? Я же вижу, что нравится... А мне в таком случае вообще ничего не светит?

- Что?! - Вика аж взвилась от этих слов. - С чего это ты взял, что мне Пол нравится? Пол, он... Он вообще... Он молодой еще слишком!

- Ты вроде тоже не старуха...

- Я не старуха, да, но женщины вообще взрослеют раньше! И Пола с этой точки зрения я совершенно не рассматриваю.

- Ну, значит, мне показалось, - вздохнул Леонид. - Ты на него иногда так смотрела... А он - ноль эмоций. Молодой он еще, действительно...

- Сам то много старше?! - ехидно спросила Вика.

И Леониду ничего не оставалось, как пойти "ва-банк":

- Не намного, но старше. Пол же ведь у нас вундеркинд - ему 20-ть лет еще только исполниться, а он уже на пятом курсе "универа" и по словам наших "препов", его диплом обещает стать сразу "диссером". Так что я старше его на три года. И ты мне очень нравишься. Я только поэтому тебя в кино и пригласил. Но похоже, моя фамилия Мухин и я в пролете...

Вика неожиданно улыбнулась:

- Не Мухин. Мотыльков твоя фамилия. Большой и крылатый Мотыльков, - она снова слегка потрепала его по волосам.

- Вот только крылья свои я, кажется, уже обжег почем зря, - пробормотал он, но в это время открылись, наконец, двери зала, и Вика, устремившись туда впереди Леонида, его слова уже не слышала.

... Когда они вышли из кинотеатра, было уже совсем темно. Оба чувствовали себя слегка помолодевшими, словно вернувшимися на десяток лет назад и недавняя размолвка как-то сама собой забылась.

- Все-таки классное кино, - сказал Леонид, когда они шли по темным улицам. - Я боялся, что не будет такого сильного впечатления, как в детстве. Все-таки времени сколько прошло... А оно ничего, впечатляет. А тебе как?

- Впечатляет, конечно, - согласилась Вика. - Только знаешь... В жизни, на мой взгляд, все должно было бы быть гораздо сложнее. И зло не так легко распознать, потому что оно очень часто под маской добра скрывается. А то, что при помощи оружия его не уничтожить, это точно. Если бы так все легко было: ба-бах, ба-бах, и нет больше никаких вампиров, никаких врагов человечества...

- В жизни-то, конечно, все не так просто. Но это ж сказка...

- А я сказки люблю, которые на жизнь похожи! Вот, может, помнишь, был еще один старый фильм, "Пятый элемент" называется.

- Помню, конечно! Это ж вообще классика...

- Там тоже, конечно, много наивного. Зло в виде жутких монстров, и все такое. Но помнишь, там они по этому злу, на Землю надвигающемуся, ракетами стреляют, стреляют... Уничтожить его хотят. А оно, зло, от этого только жиреет и множится. Ведь стрельба, агрессия - это тоже зло. И если одно зло добавляется к другому злу, то получается уже двойное зло. А потом до них дошло, что зло можно только любовью победить! Любовью, понимаешь? Не злом, не оружием, не агрессией... И когда этот луч любви зло надвигающееся пронзил, то оно и омертвело сразу. Вот за эту идею я тому фильму все его недостатки прощаю. Ведь любовь - это очень широкое понятие. Не просто слов из шести букв - "л" в начале, мягкий знак в конце - которое люди, между прочим, весьма и весьма ограниченно воспринимают.

- Не знаю, - сказал Леонид после короткой паузы. - Как-то не приходилось размышлять на эти темы.

"А вот Полу, наверняка, приходилось размышлять и на эти темы тоже. Он бы понял, - подумала Вика, и тут же мысленно сама себя оборвала: - Стоп. Никаких больше мыслей про Пола. Эта тема закрыта".

Тем временем они уже вошли в метро, и Вика, сойдя с последней ступеньки эскалатора, сказала не терпящим возражения тоном:

- Ну все, Леня, пока. Мне в другую сторону.

- Может, я провожу?

- Нет! - махнув рукой, она уже вскакивала в подошедший поезд.

- Вика, я тебя найду! - только и успел он крикнуть вслед, и двери вагона захлопнулись.

Вика вернулась домой уже около одиннадцати. Зажгла везде свет, включила сразу и телевизор, и музыкальный центр. Заварила себе кофе, села на диван. Приглушенно звучала музыка, на экране телевизора мелькали какие-то кадры.

Нет, все-таки сегодня был совсем неплохой день. Просто замечательный был день, если вдуматься. Редко такие дни бывают в ее жизни в последнее время. Все работа, работа... А сегодня было все чудесно. Было почти все, о чем только можно мечтать.

Не было только одного. Слова из шести букв - "л" в начале, мягкий знак в конце.



Глава 7.

Вот мы строили, строили и, наконец, построили... Лариска, закладывай динамит...

1.


По одному из почти пустых вечером и ночью американских шоссе катил одинокий черный BMW представительского класса. Внезапно свернув с трассы, он поехал прямо по целине.

В надвигающихся сумерках забор умело скрытого в небольшой низине охраняемого объекта появился неожиданно. Прямо из темноты перед машиной возникла стена, обрамленная по верху колючей проволокой и системами сигнализации. Скрывающийся за стеной секретный объект некой транснациональной корпорации умело прятался от посторонних глаз.

В стене бесшумно открылись металлические ворота, пропуская машину внутрь, где она остановились на размеченной белыми линиями бетонной площадке рядом с уже стоящими сплошь такими же черными лимузинами разных марок. Здесь же чуть поодаль стояли четыре вертолета.

Прибывший в BMW пассажир вышел из машины и быстрым шагом направился к возвышавшемуся неподалеку приземистому двухэтажному зданию. На входе специальная защитная система просила его предъявить данные для идентификации. Которая осуществлялась не по отпечаткам пальцев и не по зрачкам, а по генетическому коду. Входившие в здание могли без проблем изменять и рисунок зрачков, и отпечатки пальцев. И лишь генетический код был неподдельным, истинным признаком их принадлежности к тем, кого сегодня только и можно было допускать в это здание.

Пройдя систему контроля, вновь прибывший вошел в скоростной лифт, который доставил его глубоко под землю в герметичный тамбур, ведущий, в свою очередь, в бункер, защищенный от всех возможных видов контроля - прослушивания, скрытой видеосъемки, и других средств съема информации, включая и уже созданные людьми системы на основе микролептонных и спин-торсионных полей.

Бункер был пуст и освещен словно струящимся отовсюду слабым рассеянным светом. Сам же зал выглядел несколько необычно, как и пребывавшие в нем существа. Которыми были принявшие свою естественную форму Главы Кланов Предтеч, собравшиеся по приглашению Старейшего из Древних Рух'И'Джи. Здесь они могли позволить себе быть самими собой. Это место для встреч было хорошо защищено и тщательно подготовлено, включая многоуровневое глубокоэшелонированное легендирование проводимого мероприятия. А время встречи выбрано, как всегда, на основании специальных прогностических расчетов, проверенных еще и ощущениями Видящих Сплетения Нитей.

- В нашем распоряжении 42 часа, - начал встречу Рух'И'Джи, Глава Клана Рожденных под знаком Рави, когда все присутствующие устроились в креслах. - В течение такого времени это место точно не смогут вычислить наши возможные оппоненты.

Внимая мощному и гулкому голосу старейшего из Предтеч, все остальные молча склонили головы в знак почтения. А он тем временем продолжал:

- Собрав вас на этот экстренный совет, я хочу сообщить следующее. Бессмысленно продолжать отрицать очевидное. Факт положительной интенции взаимосозерцания людей с Живущими за Гранью налицо. Мы не смогли предотвратить этот факт, так как относились к происходящему слишком поверхностно.

- Позвольте возразить, почтеннейший Рух'И'Джи, - вступил плотный и широкоплечий М'ар'Э'Гри, Глава Клана Рожденных под знаком Сурагуру. - Мы не могли предотвратить этот факт, так как никто и никогда не мог даже предположить возможности того, что Пришедшие из-за Грани рискнут установить прямой контакт с людьми. Лишь немногие Высшие Посвященные орденов, унаследовавших традиции атлантов, да исламских дервишских тарикатов были симбионтами Сущностей Живущих за Гранью. А уж вариант Положительной интенции казался всем, по меньшей мере, абсурдным...

- И тем не менее это случилось! - Рух'И'Джи повысил голос и тем самым заставил М'ар'Э'Гри замолчать. - И то, что мы узнали об этом не ДО, а ПОСЛЕ ТОГО, как это произошло, непростительно!

- Я поддерживаю вашу точку зрения, о Старейший Рух'И'Джи, - заговорил Гри'С'Ри, Вождь Клана Рожденных под знаком Симха. - Многие из нас не в силах преодолеть свое пренебрежительное отношение к возможностям "младших". Теперь нам придется пересмотреть свои позиции. И признать, что сознание некоторых из людей уже достигло уровня, позволяющего проникать на самые глубокие энергоинформационные уровни Реальности. Контакт воплощенного эмиссара Живущих за Гранью с представителем одного из тайных человеческих сообществ гиперборейской традиции - одно из доказательств тому. Мы столкнулись с серьезной проблемой. И должны срочно выработать пути ее решения.

Под сводами бункера пронеслось нечто вроде гула недовольства и даже возмущения.

- Продолжайте, - жестом руки Рух'И'Джи мгновенно пресек поднимавшийся было ропот.

- Предлагаю в данной ситуации ускорить реализацию созданного ранее Сплетения "Ф", - вновь заговорил Гри'С'Ри. - Так мы отвлечем внимание людей на решение одной из проблем, которые мы давно готовим для человечества.

- Вы говорите об Узоре Событий под названием "Фантом"? - уточнил Рух'И'Джи. - Согласно нашей стратегии, он должен был проявиться не раньше, чем через четыре года. Но, возможно, вы правы, и в сложившейся ситуации реализацию этого Сплетения надо ускорить.

- Я уверен в этом, - произнес Гри'С'Ри. - Это единственная на сегодня возможность усилить наше влияние в человеческом мире. Кроме того, я считаю, что в создаваемый Узор надо вплести несколько новых Нитей. С учетом достигнутого людьми в последнее время технического прогресса.

- Речь, как я понимаю, идет о компьютерных технологиях? - подал голос до сих пор молчавший мускулистый гигант Ру'О'Ли.

- При всем моем уважении к Клану Рожденных под знаками Акраб и А'леша, - ответил Гри'С'Ри, - замечу, что есть и еще кое-какие сферы, кроме компьютерных технологий, практически обожествляемые людьми, а потому оказывающие на них особо мощное воздействие.

- Искусство? - поинтересовался Ру'О'Ли. - Вы хотите вновь, как и много веков назад, использовать для наших целей живопись?

- О, нет, - возразил Гри'С'Ри. - Золотой век живописи, когда люди поклонялись холстам и фрескам, давно прошел. Вряд ли мы вновь сможем воздействовать на человечество с помощью этих устаревших средств.

- Так что же тогда? - Рух'И'Джи окинул взглядом круг Вождей Кланов. Ответом было напряженное молчание, нарушаемое лишь тихим потрескиванием разрядов в озонированном воздухе.

- Литература, - сказал Гри'С'Ри. - Литература вообще и драматургия в частности. Вряд ли кто-то будет утверждать, что эти средства устарели. Они по-прежнему оказывают мощнейшее воздействие на человеческое общество. И драматургия в особенности!

- Драматургия? - М'ар'Э'Гри не мог сдержать скептической усмешки. - Вы что, театр имеете в виду? Так он устарел еще больше чем живопись. Я готов согласиться, что писатель-прозаик действительно может оказывать большое влияние на умы. Особенно если он и сам сможет поверить, что его случайный бредовый сон несет в себе зерна гениальности, достойные быть выпестованными в мировой бестселлер. Но драматургия?

- Я, конечно же, не театр имею в виду, уважаемый М'ар'Э'Гри, - перебил его Гри'С'Ри. - Я говорю, прежде всего, о кино и телевидении. С тех пор, как мы внушили людям мысль о том, что кино - это важнейшее из искусств, все изменилось в самую выгодную для нас сторону. Люди обожают кино! Они поклоняются ему, как язычники поклонялись своим идолам.

- Однажды я уже поддержал Сплетение "Фантом", - из темноты раздался скрипучий голос Наг'У'Ру, Главы Клана Рожденных под знаком Кшитья-Куйя. Его сгорбленная фигура была почти невидима во мраке. - И сейчас я тоже поддержу план уважаемого Гри'С'Ри. Идея вплетения в Узор соответствующих Нитей с использованием затрагивающих эмоции "младших" Искусств всегда была успешной. Мы порождали мифы и с их помощью правили человеческим стадом. И сейчас, полагаю, мы тоже сможем реализовать задуманное. Кинематограф действительно имеет влияние почти на все человечество в целом. За редкими исключениями, которые можно не принимать в расчет. Да и литература до сих пор сохраняет мощный потенциал воздействия на умы.

- И все же, почтенный Рух'И'Джи, - вновь заговорил Ру'О'Ли, - я настаиваю, что и сферу высоких технологий также не стоит недооценивать. Я сейчас не касаюсь плана "Фантом", а имею в виду еще одну новую Событийную Волну. Как вы помните, обнаружение американцами марсианского артефакта сбило некоторые из наших планов. И в запрограммированном нами событийном потоке возникла неблагоприятная точка дифракции. Согласно одной из гипотез, этот артефакт, вполне возможно, является изделием нашего извечного врага - Ордена Помнящих Истину. В связи с этим предлагаю добавить в нашу Карту еще одну Точку Воздействия, которая позволит скорректировать нарушения событийного потока. Сделать это можно, опираясь не только на литературу и кинематограф, но еще и на столь популярные у людей компьютерные игры.

- А что, в этом есть разумное зерно - согласился Гри'С'Ри. - Пожалуй, при определенном воздействии на эту Событийную Линию, мы получим необходимые "круги" Событийных Волн. Особенно если сумеем еще и внедрить в компьютерные игры технологии скрытого воздействия на подсознание и биофизические параметры людей. Особенно в психике подрастающего поколения, которое, как известно, наиболее подвержено увлечению компьютерными играми. Это позволит через определенное время еще раз, как это уже было с книгопечатанием и кинематографом, "взорвать изнутри" ментальный и эмоциональный слои мировосприятия всей человеческой расы. Мы сможем очень тонко, незаметно, и при этом неотвратимо влиять на бессознательную сферу людей в самом благоприятном для этого детском возрасте! А через много лет, когда подростки станут взрослыми и займут важные посты в самых разных структурах человечества, сформированные нами установки проявятся! Естественно, мы позаботимся и о том, чтобы они заняли эти посты... Таким образом мы сначала "заложим бомбу" в психику людей. А потом взорвем ее в самый выгодный для нас момент.

Когда Гри'С'Ри замолчал, снова заговорил Рух'И'Джи.

- Что ж... Идея не плоха. Но как избежать сбоев в процессе отбора нужных нам людей?

- Думаю, мудрейший Рух'И'Джи, нашего опыта и знаний достаточно, чтобы учесть и обойти все возможные проблемные моменты. С моей точки зрения первый фигурант должен быть кинодраматургом. Я найду подходящую кандидатуру в США. Голливуд - лучшая киноиндустрия планеты. А поскольку новичку пробиться гораздо сложнее, то это должен быть некогда преуспевший, но переживающий сейчас не лучшие времена профессионал. Ему мы дадим еще один шанс громко заявить о себе... Следующий фигурант - прозаик. Лучше всего из Англии, так как именно к английской прозе наблюдается сейчас особый интерес. И именно там в последнее время появилось множество талантливых романистов.

- Ну а где вы собираетесь искать третьего - гения компьютерных игр? - спросил Рух'И'Джи.

- Полагаю, в России, - Гри'С'Ри изобразил подобие улыбки. - Только в этой чудной стране человек с интеллектом, по сравнению с которым даже Билл Гейтс покажется умственным калекой, может едва сводить концы с концами. Вот такого мы и найдем. Ну а после того, как все фигуранты будут отобраны и их событийные матрицы просчитаны, нам останется лишь подбросить им в нужный момент времени соответствующие идеи и материалы. И это, замечу, будет лишь начало. За первыми фигурантами появятся следующие. Внедрять установки предлагаю преимущественно через сновидения. Старо конечно, но зато надежно. Естественно увиденное во сне мы подкрепим и наяву, чтобы создать гарантию внедрения нужных нам идей и материалов в сознание отобранных исполнителей.

Вожди Кланов одобрительно кивали головами. План, предложенный Гри'С'Ри, был простым, и вместе с тем надежным. В конце концов, Древним вовсе не в новинку в своих собственных целях делать из обычных людей авторитетных, популярных, и даже великих личностей, оказывающих огромное воздействие на сознание больших человеческих масс.

В ответ на просьбу старейшего Рух'И'Джи все присутствующие поочередно высказали свое отношение к предложенному плану. Он был одобрен единогласно, и заседание совета на этом закончилось.

После чего Главы Кланов Предтеч, не громко переговариваясь, направились к раздвижным дверям, ведущим во вспыхнувший ярким светом тамбур. Из которого на площадку перед лифтом они выходили уже вновь в человеческом обличье. Когда все поднялись наверх, их уже ждали группы сопровождения. Заработали лопасти вертолетов, и тонированные черные машины стали по очереди покидать парковочную площадку. И никто не заметил, как висевшая в ночном небе прямо над самой базой тусклая звездочка вдруг тронулась с места и спустя считанные минуты скрылась за начавшей уже розоветь линией горизонта.


2.


- Вечер удивительно хорош...

Произнеся это вслух, Энджи Голд окинула взглядом пылающий закат за окном и усмехнулась. Солнце медленно скрылось за Голливудскими холмами, и Лос-Анджелес стремительно наполнился неоновым светом. Энджи посмотрела на крыши павильонов соседней киностудии и, увидев вспышки прожекторов на съемочной площадке, тоскливо отвернулась. Потом добавила также вслух:

- И так хочется повеситься...

Она посмотрела на ажурный бронзовый плафон в форме старинного канделябра, что висел в ее гостиной, закусила губу, отвернулась, и как за последнее спасение ухватилась за телевизионный пульт.

Дом наполнился гулкими голосами актеров, звуками погони, и на экране мелькнули титры "Маллхолланд Драйв". Энджи подошла к бару, машинально налила в стакан виски и залпом выпила сразу половину стакана.

- Ну и что тут эдакого? - возмущенно произнесла она, глядя на экран. - Ведь все просто и тупо!

- Сморщившись, Энджи отвернулась от телевизора. За окном раздражающе светились названия Голливудских киностудий.Почему? Ну почему?... - отвернувшись от окна, она шагнула к большому серебристому шкафу, напоминавшему музейную витрину и взглянула внутрь через стекло.

На полке на самом видном месте стоял золотой "Оскар" - мечта всех кинематографистов мира. Ее собственный "Оскар"! Ее триумф. Подтверждение ее таланта и славы! "Былого таланта... Былой славы", - всплыла в голове предательская мысль, которую Энджи тут же залила очередной порцией виски, допив стакан до конца.

Шевеля губами, она прочитала сто раз читанную и знакомую до каждой буквы надпись на статуэтке.

- ...За лучший сценарий...Энджелина Р. Голд...

К глазам сразу же подступили слезы. Энджи отвернулась от "Оскара", медленно подошла к бару и налила себе снова.

От еще одной порции алкоголя в голове зашумело. И пришло воспоминание... Она была неотразима в том блистательном платье! Сидя в партере недалеко от сцены, оглохшая и ослепшая от волнения и предвкушения победы, Энджи скорее прочла свое имя по губам ведущего церемонии Билла Голдмана, чем услышала его голос, когда он объявил: "...И в номинации лучший сценарий игрового фильма приз получает...!"

Она тряхнула головой, жадно сделала глоток из стакана и рассмеялась.

Тогда все кинулись ее обнимать, поздравлять с победой, а Мерил Стрип, сыгравшая в ее фильме главную роль, чокнулась с ней бокалом шампанского, и очаровательно улыбаясь, прошипела: "Смотри только теперь не спейся. Звезда, мать твою..."

Ну почему, почему за прошедшие с тех пор десять лет она так и не смогла больше написать ни одного стоящего сценария? Ее хватило лишь на пару дурацких мыльных опер. И еще на опционные заявки. Всего лишь заявки! Да, они приносят деньги, но это обман, а не кино!

Энджи снова обернулась к экрану, где уже стремительно пробегали титры со знакомыми фамилиями коллег и, раздраженно запустила в телевизор пультом. Пульт пролетел мимо. И вот тогда она зарыдала. По-настоящему, громко, заливаясь потоком внезапно хлынувших слез.

Когда плач постепенно стал стихать, и Энджи уже не рыдала, а только тихо всхлипывала, промакивая платочком распухшие глаза. О ее успехе давно уже все забыли. Нет, не то что бы перестали узнавать на студии, когда она приходила туда за очередным чеком к своему продюсеру Ронни. Узнают, желают удачного дня. Но уже давно никто не ждет от нее ничего гениального, или даже просто интересного. Так, очередное пустое "мыло". На большее, по их мнению, она уже не способна.

Энджи зарыдала, бессильно опустившись на пол и растирая по лицу слезы. Окинув опухшими глазами уютную пустоту своего дома, она поежилась и снова побрела к бару, со стаканом в руке. В этот момент в прихожей послышался какой-то звук. Как будто там кто-то был! Энджи замерла на месте и прислушалась. Слезы мгновенно высохли.

Ей стало страшно. На цыпочках дойдя до двери, она выглянула в коридор. Там не было никого, кроме ее собственного отражения в висевшем у входа зеркале.

- О, Господи, - пробормотала Энджи, разглядывая свое отражение. - На кого же я похожа!

Глаза, распухшие и сузившиеся до щелочек, не только от слез, но еще и от регулярного употребления спиртного. Отекшее лицо. Заметно оплывшая фигура.

- Так. Хватит жрать на ночь, - зло сказала Энджи своему отражению. - И пить надо кончать. А то уже мерещится всякое...

Заметно покачиваясь, она добралась до кухни, включила чайник, потом открыла аптечку. Налила кружку растворимого витаминного чая и запила им капсулы нембутала. Затем, вздыхая, поплелась в спальню, пытаясь на ходу закурить. Но сон уже одолевал ее, и она едва не выронила из пачки "Ротманс" последние сигареты. Добравшись до постели, она плюхнулась на нее прямо поверх покрывала.

И уже проваливалась в сон, вдруг явственно ощутила рядом с собой чье-то присутствие. Состояние ужаса вновь нахлынуло на нее и заставило приподнять слипающиеся и отяжелевшие веки.

На краешке ее кровати сидела какая-то темная фигура.

- Мама!!! - хотела закричать Энджи, но из горла вырвался лишь сдавленный хрип.

- Не надо бояться. - Мужской металлический голос возник, словно из ниоткуда. - Это сон. Просто сон.

- А... - задохнулась вдруг Энджи, и, поджав ноги, вжалась в спинку кровати. Ее трясло так, что зубы стучали.

- Успокойся. Все в порядке. Я - не бред и не делирий. Но если тебе все-таки страшно... Смотри. Так лучше?

На темную фигуру упал откуда ни возьмись взявшийся луч света, и смутный облик незваного гостя начал приобретать все более определенные очертания. В следующий миг сами собой зажглись светильники, и теперь в спальне было светло и совсем не страшно. А прямо перед Энджи, на краешке ее кровати, сидел ослепительно улыбающийся холеный темноволосый красавец. Энджи зажмурилась и с усилием протерла глаза. Но видение не исчезло. Это был сам Дэниэл Крэйг, собственной персоной.

- Ты же ведь мечтала увидеть его в своей спальне. Не так ли? - ей казалось, что Крэйг молчит, а голос звучит прямо у нее в голове.

- Но ты... Ты не он! Кто ты? И что тебе нужно в моем доме?

- Друг. Я - твой друг. И я пришел, чтобы вернуть тебе твой дар. Который ты только что так горько оплакивала. Но тебе рано ставить на себе крест. Твой звездный час не прошел. Наоборот, он впереди.

Он протянул ей свою холеную ладонь - ладонь Дэниэла Крэйга ! - и она нерешительно пожала ее.

Ладонь была теплой и человеческой. Это немного успокоило Энджи. И то, что он говорил, звучало так завораживающе, так... заманчиво и многообещающе... Ах если, бы если бы! Энджи безумно захотелось поверить ему.

- Но ведь это - только сон? - с сомнением произнесла она.

- Да. Сон. Но сон может стать явью. Если ты захочешь. А ты ведь хочешь еще раз доказать всем, что ты гениальная сценаристка?

Энджи вцепилась руками в спинку кровати, потому что у нее вдруг сильно закружилась голова.

Ты еще не написала свой главный сценарий, - продолжал незнакомец с внешностью Дэниэла Крэйга. - Фильм твоей жизни еще не создан. Но он будет создан и войдет в сокровищницу мирового кинематографа. Тебе надо всего лишь довериться своему подсознанию. И найти в нем то, что созвучно желаниям множества живущих сейчас людей. Поверь мне - идею лучшего фильма своей жизни ты можешь найти, именно заглянув в саму себя.

Энджи закашлялась. Незнакомец тут же протянул ей откуда-то взявшуюся в его руках пачку "Мальборо".

Она хотела прикурить, но передумала и, чтобы не молчать, сказала:.

- Вообще то я курю "Ротманс".

- Но это же сон. А в нем не все так как в жизни, - усмехнулся гость.

- Что я должна написать? - спросила Энджи внезапно охрипшим голосом.

- Ты - автор, тебе и решать, - произнес лже-Крэйг. - Но я помогу понять.

С этими словами он поднял вверх правую руку, и в ней трепыхнулось, как ей показалось, что-то живое, похожее на черную птицу. В следующий миг, повинуясь взмаху его руки, эта "птица" уже летела прямо ей в лицо.

Она закрылась руками и закричала что-то нечленораздельное. Но в следующий момент в голове словно вспыхнул странный черный свет, разум и чувства тут же прояснились, страх ушел, а вслед за этим она ощутила никогда прежде не изведанные ясность, спокойствие, и даже радость.

Энджи открыла глаза. В спальне никого не было, кроме нее самой, так и лежащей на неразобранной кровати. Сквозь жалюзи с улицы пробивалось вовсю сияющее солнце.

Сев на кровати, она энергично потерла лицо, потрясла головой, а потом пробормотала:

- Ну я, видать, и перебрала вчера. Приснится же такое...

Телефонный звонок заставил ее проснуться окончательно. Энджи взяла трубку и, встав с кровати, плюхнулась в кресло.

Звонила Сандра Редстоун, бывшая фотомодель, а ныне актриса, даже претендующая на то, чтобы считаться звездой, хоть и не первой величины. Когда-то они были подругами, но в последние годы почти не общались. Сейчас Сандра устраивала вечеринку по поводу развода с очередным мужем, и приглашала, похоже, всех бывших и нынешних знакомых.

"Извини, не могу", - хотела было ответить Энджи, но вместо этого неожиданно для самой себя произнесла:

- Спасибо. Обязательно буду!

И, что-то напевая себе под нос, направилась в ванну.

... - Энджи, ты шикарно выглядишь! Так похудела! На какой диете сидишь?

- Терпеть не могу диеты! - фыркнула Энджи в ответ на комплименты подруги, в которых, кстати, почти не ощущалось фальши.

Если честно, сегодня утром она и сама была приятно удивлена своим обликом в зеркале. На лице никаких следов ночного кошмара и предшествующих ему возлияний. Глаза из узких щелочек стали большими и сияющими. Гладкая, помолодевшая кожа, разгладившиеся морщинки, подтянувшийся овал лица. Так она давно уже не выглядела даже после самых дорогих косметических салонов! Но самое главное - любимое платье, давно уже ставшее непоправимо тесным, сегодня вдруг прекрасно село по фигуре.

За открытым окном, возле которого они беседовали, вдруг раздались восторженные возгласы. Выглянув в окно, Энджи увидела, что к фонтану, где прогуливались, беседуя и потягивая напитки, участники вечеринки, подошел Дэниэл Крэйг.

- Извини, мне нужно его встретить! - шепнула Сандра, и, покинув Энджи, устремилась в сад.

Энджи завистливо посмотрела вслед. Конечно! Такие красавцы всегда достаются таким как Сандра. А вот ей, Энджи, они только во сне и являются...

Вздохнув, она тоже отправилась в сад, надеясь подозвать официанта и чего-нибудь выпить.

Все гости, конечно, сейчас там, у фонтана. Она шла одна по совершенно пустой аллее.

И вдруг увидела, как среди деревьев мелькнула чья-то одинокая спина.

- Мистер, прикурить не найдется? - крикнула она и осеклась.

Мужчина обернулся. Это был Дэниэл Крэйг.

Неужели наваждение продолжается уже наяву?

Но на сей раз это был не призрак. Это действительно был он. Живой и настоящий.

- Прошу вас, тише! - обратился Дэниэл Крэйг к совершенно обалдевшей Энджи. - Я тут прячусь от всех этих назойливых обожателей. Надеюсь, вы не из них?

- Вот еще! - неожиданно для самой себя произнесла Энджи, одновременно удивляясь, откуда в ней взялось столько уверенности и наглости. - Сдались вы мне. Впрочем, может, на роль второго плана в моем будущем блокбастере и сгодитесь. Если потянете, конечно. Или Вы всю жизнь только героев-любовников да агентов-суперменов играть собираетесь?

Дэниэл вдруг как-то сник и сказал:

- Да я и сам бы рад сыграть что-нибудь другое. Только вот стоящего материала нет.

Энджи протянула ему руку:

- Нет - значит, будет. Энджелина Голд. Кинодраматург.

Теперь уже Крэйг не мог скрыть изумления:

- Как? Это вы? Извините, не узнал. И что, у вас есть еще один оскароносный сценарий?

- Есть! Представьте себе, есть. И роль для вас там есть. Может, даже и не второго плана. Так что, считайте, вам повезло, что вы тут на меня наткнулись.

Говоря все это, Энджи внутренне поражалась самой себе. Нет, ну в самом деле, что это она так развыступалась то, с чего бы это вдруг...

- И о чем же сценарий? - Дэниэл любезно подхватил ее под руку.

- Ну, допустим, все секреты я вам пока не собираюсь выдавать. Но основную идею вкратце изложу, пожалуй. Представьте себе, мистер Крэйг, молодого парня...

- Просто Дэниэл, - перебил он. - И, если не возражаете, называйте меня на "ты".

- Хорошо, а можно уж тогда я буду звать Вас Дэни? Меня тоже можно называть на "ты" и просто Энджи. Итак, представь себе молодого парня из бедной провинциальной семьи, которому с детства говорили, что он никто. Ни образования, ни перспектив. Ему, кажется, ничего не светит. Но однажды судьба его непостижимым образом меняется. Однажды в маленький круглосуточный магазинчик, в котором парнишка работал ночным продавцом, заходит посетитель. Который, разговорившись с юношей и узнав, что тот мечтал бы вырваться из своего захолустья и достичь в жизни чего-то значительного, предлагает ему работу в одной из политологических исследовательских организаций. Обещая, что если парень себя проявит и будет усердным, то у него будет шанс не только получить образование, но и стать со временем политиком. Незнакомец оставляет свою визитную карточку и предлагает молодому человеку, если тот надумает, приехать по указанному там адресу, обещая помочь сделать карьеру. Парень робко спрашивает, не вербуют ли его в ЦРУ или еще что-то более засекреченное. На что незнакомец со смешком отвечает, что не имеет никакого отношения к этим уважаемым структурам и уходит. Потом сюжет сразу перепрыгивает через двадцать лет, и мы видим, как бывший деревенский простак пробивается в сенат...

- А в чем новизна. Очередная история про политиканов и их игры уже никого не привлечет.

- Дослушай. Главное в том, что будет показано потом. Бывший провинциал стал прожженным политиком. Теперь он знает, что должен побеждать любой ценой. И побеждает, обходит всех противников, конкурентов! Являя собой пример многим, потому что самой своей жизнью пропагандирует новую философию и новое представление о человеке. Он становится мультимиллиардером, влиятельным сенатором, а в конце фильма баллотируется в президенты!

- Но самое главное не в этом. А в том, что перед тем, как главный герой принимает решение идти на выборы в президенты, будет эпизод его размышлений и воспоминаний. В котором происходит возврат снова в прошлое - на год спустя того дня, когда в магазинчик вошел незнакомец. И будет показано, что паренек уже понял, что попал в один из "мозговых центров" некоей теневой структуры, которая если и не определяет, то уж точно сильно влияет на политику.

- Ну и это в принципе, не ново. Взять хотя бы "Теория заговора" с Мэлом Гибсоном.

- Ты все время меня перебиваешь! Имей терпение. Я уже подошла к самому интересному. Итак, паренек растет и оказывается очень даже зубастым и обучаемым. И вот спустя лет эдак 5-7 он, уже будучи студентом Гарварда и посвященным масоном второго уровня, вновь встречается все с тем же незнакомцем. Которого, кстати, ни разу после той встречи в магазинчике больше не видел. В этот раз встреча происходит в библиотеке университета. Незнакомец предлагает парню прогуляться и поговорить на свежем воздухе. И во время прогулки рассказывает парню, что все известные в истории человеческие так называемые "тайные" организации типа масонов, розенкрейцеров, тамплиеров и прочих были и есть лишь ширмы, "прокладки" между человечеством и действительно тайным сообществом, состоящим из существ, находящихся на качественно ином уровне восприятия мира. И что лишь немногие особо избранные, отбираемые по сочетанию огромного ряда факторов, могут попасть в этот, настоящий, а не марионеточный, тайный орден. И что он оказался одним из таких избранных и должен решить, согласен он или нет. Если он откажется, то просто забудет этот разговор и продолжит учиться, работать и расти в масонском братстве, членом которого стал. А если согласится, то пути назад не будет. И парень соглашается. С этого момента и начинатеся его путь в сенаторы. И одновременно путь его Превращения из человека в нечто принципиально иное! Ну, как сюжетик, получше "теории заговора"?

Ну, естественно, в таком сюжете можно будет описать уйму приключений, погонь, стрельбы, поединков - все то, что публике надо... А специально для тебя, так уж и быть, любовную линию допишу. Да, я же не сказала - именно тебя я вижу в роли этого героя в зрелом возрасте, когда он уже супермен, победитель! И он добивается любви женщины, о которой когда-то и мечтать не смел! Потому что она тоже - избранная, необыкновенная, достигшая немыслимых высот...

Энджи говорила все это с таким жаром и убежденностью, что сама себе поражалась.

- Ну что ж, это может быть интересно, - потирая подбородок, сказал Крэйг, - особенно если туда спецэффектов всяких побольше добавить...

- Будут любые эффекты, какие захочешь! А главное - там будет новая философия жизни. Философия избранности! А ведь эта мечта - о том, чтобы подняться над толпой, достичь успеха, победить, возвыситься - она тайно или явно живет в душе чуть ли не у каждого...

- Ты знаешь, мне эта идея, пожалуй, нравится... Скажу тебе честно: я сам актером стал только потому, что мечтал оторваться от толпы, стать особенным, не как все. Я никому об этом не говорил раньше. Тебе - первой.

- Вот видишь! - еще больше оживилась Энджи. - Но тебе это удалось. А для большинства людей это так и осталось недостижимой мечтой. А мы им покажем, что и они могут! Надо только отказаться от этой примитивной обывательской морали. Надо осознать, что ты - избранный. Ты - велик. Ты можешь встать над миром. И есть в мире сила, которая поможет каждому, кто встал на этот путь. Поможет стать из обычного человека - существом иного порядка.

- Заманчиво, заманчиво, - задумчиво повторял Дэниэл.

- Заманчиво? Да мы всех сделаем с этим фильмом! Это будет бомба! - Тут Энджи осенила еще одна мысль. - Я только теперь поняла, почему у меня в последнее время был, э-э... некоторый дефицит свежих идей. Потому что пошлые мелодрамы никому больше не интересны! Нужно новое кино... Принципиально новое!

- Решено, я снимаюсь у тебя, Энджи! - воскликнул Крэйг. - Я верю в твою идею!

В этот самый момент из-за кустов вышел высокий седой мужчина. Это был Рон, преуспевающий голливудский продюсер, а по совместительству и теперь уже бывший муж Сандры, по поводу развода с которым и устраивалась сегодняшняя вечеринка.

- Рон, что ты здесь делаешь? Ты что, подслушивал? - Энджи была неприятно поражена.

- Ну что ты, Энджи... Как ты могла подумать такое... Просто шел мимо и случайно услышал обрывок вашего разговора.

После обмена рукопожатиями с Крэйгом, с которым, как оказалось, они были знакомы, Рон буквально обезоружил Энджи своим напором:

- Значит, так. Как я понял, у тебя есть сценарий нового фильма, и Дэниэл уже готов в нем сниматься. А помнишь ли ты, что согласно контракту, срок действия которого еще не истек, все созданное тобой в первую очередь должно быть предложено именно нашей кинокомпании?

- А я именно тебе, Рон, и собиралась предложить свой новый сценарий. Или ты в этом сомневался? Так что же - решено, и ты берешься финансировать съемки моего нового фильма?

- Берусь, даже не читая твоего сценария, Энджи! Я знаю, что Дэниэл разборчив в выборе ролей, и если уж он согласен сниматься, значит, ты и впрямь придумала нечто выдающееся! Прямо на днях и начнем! Ты готова?

- Конечно!

- Вот и отлично. Значит, прямо завтра подписываем контракт, и ты присылаешь мне готовый сценарий.

Энджи лишь на мгновение задумалась, хватит ли ей ночи, чтобы переложить все идеи и сюжетные ходы на бумагу. И решила, что хватит. Она испытывала небывалый прилив вдохновения!

- Тогда я пошла наносить последние штрихи! До завтра! - она махнула рукой обоим мужчинам, и легкой походкой двинулась по дорожке. Но актер, похоже, не торопился с ней прощаться - он догнал ее и пошел рядом.

- Мистер Крэйг! Вот вы где! - навстречу им из-за кустов сирени внезапно вынырнула стайка женщин. Энджи узнала Сандру в компании изрядно подвыпивших подруг.

Женщины окружили актера, наперебой пытаясь завязать с ним разговор, но Сандра, отстранив их, заявила:

- Нет, нет, дорогие, на сегодня мистер Крэйг ангажирован только мною! - И добавила уже другим, интимным тоном, заглядывая ему в глаза: - Не правда ли, милый?

- Да-да, дорогая, конечно, но... не сейчас. У меня важный деловой разговор. - С этими словами он снова взял под руку Энджи, все еще стоявшую рядом.

Сандра вспыхнула, и, увидев в отдалении бывшего мужа, бросилась к нему:

- Ронни, подожди! Может, хотя бы поцелуешь меня на прощанье?

- Не сейчас, дорогая. Дела не ждут. Мне нужно срочно подготовить проект контракта с Энджелиной.

- Что?

Оглянувшись, Сандра увидела, как Дэниэл Крэйгласково обнимает Энджи за талию и что-то шепчет ей на ухо.

Только вовремя подставленный локоть кстати подошедшего официанта помог Сандре Редстоун не грохнуться в обморок прямо в саду у фонтана, на виду у десятков гостей.


3.


Дождь... Сколько дней подряд уже с неба сыплется этот противный мелкий дождь? И когда это все, наконец, кончится?

Фёргас остановился напротив паба под названием "Дикая лошадь", отряхнул влагу со своих реденьких рыжеватых волос и вошел в заведение, стараясь расправить сутулые узкие плечи, и вообще выглядеть поувереннее. Он лишь недавно приехал из Ирландии и пока имел смутное представление о том, как следует себя вести в подобных кабачках этой английской провинции.

- Виски! - сказал он бармену, стараясь придать решительность голосу.

- Сколько?

Фёргас заколебался, и его неуверенность не осталась незамеченной для пристроившегося у стойки завсегдатая, здорового молодого мужчины, который не преминул громко фыркнуть, оторвавшись от своего стакана.

- Так сколько вам виски? И какого? - терпеливо спросил бармен.

- Налей-ка ты ему водички, Дин. Горло промочит, может, вспомнит, - постоянный клиент у стойки уже откровенно веселился.

Поскольку Фёргас так и не нашелся, что ответить, бармен, и правда, довольно небрежно швырнул ему стакан с минералкой. Фёргас, судорожно зажав его в руке, попятился вглубь заведения, сел за столик, и уныло склонился над стаканом.

Тем временем вышедшая из туалетной кабинки черноволосая девушка подошла к его столику и растерянно остановилась. Фёргас поднял голову.

- Простите, - улыбнулась девушка. - Не могли бы вы встать?

- А в чем, собственно, дело? Что вам нужно? - неожиданно для себя он закричал слишком громко, но сорвался на фальцет, от чего его голос прозвучал не гневно, а пискляво и жалко. Завсегдатай с барменом одновременно разразились коротким смешком.

- Да ничего, - смутилась девушка. - Просто вы сели на мои перчатки.

Фёргас покраснел и поспешно вскочил со стула. Перчатки прилипли сзади к брюкам, и когда он встал, упали на пол, но Фёргас сделал вид, что этого не заметил. Девушка слегка замешкалась, но потом наклонилась и потянулась рукой под стул, чтобы поднять перчатки. Завсегдатай отставил в сторону недопитый стакан и направился к их столику.

- Эй, приятель, и тебе не стыдно? - здоровяк был выше и значительно крепче Фёргаса, и тот сразу ощутил страх под ложечкой.

- А ч-что такое? - выдавил он из себя.

Но мужчина уже повелительным жестом указывал на дверь, и Фёргас не осмелился не подчиниться. Но едва он оказался на улице, как тут же получил пару сокрушительных ударов под дых и в лицо. Победительно потирая костяшки пальцев, ударивший его здоровяк скрылся внутри заведения.

Трогая разбитый нос - не сломан ли? - и пытаясь остановить кровотечение, Фёргас почувствовал, как кто-то коснулся его плеча, и услышал нежный голос:

- Давайте я вам помогу... - Рядом с ним стояла все та же черноволосая девушка, на чьи перчатки он так неудачно сел. - Вы же из-за меня пострадали. Где вы живете?

Фёргас молчал, борясь с брезгливостью к самому себе, но все же позволил девушке себя поддержать, и даже оперся на ее плечо.

- А я вас знаю, - продолжала девушка, - я была на лекциях по ирландской литературе, которые вы читаете у нас в университете.

Это было уже слишком. Фёргас стиснул зубы от стыда. А потом проскрипел сквозь зубы:

- И вы хотите сказать, что хоть раз досидели до конца лекции?

- Ну что вы, это было очень интересно...

- Послушайте, леди! - Фёргас почувствовал, что больше не в силах выносить эту пытку, и грубо оттолкнул девушку. - Если вам охота шляться по ночам и вешаться на мужчин, то вы ошиблись кандидатурой!

Девушка потрясенно взглянула на него, обиженно тряхнула головой и пошла прочь. Потом обернулась и бросила через плечо:

- Да кому ты нужен, задохлик!

Держась за стены, Фёргас побрел к дому. На площади о чем-то весело беседовала компания парней и девушек. Подойдя ближе, он разглядел среди них все ту же черноволосую незнакомку. Ее обнимал высокий крепкий парень. Фёргас увидел, как, перекинувшись еще парой слов с приятелями, парень усадил девушку в роскошный "Ламборджини". Наверное, единственный в этом городке. Круто развернувшись, машина пролетела мимо Фёргаса, окатив его с головы до ног из придорожной лужи.

"Неудачник! Дерьмо! Дрянь распоследняя! Ничтожество! Слизняк!" - скрипя зубами, Фёргас отряхивал запачканные брюки и клеймил себя последними словами. Если бы он только мог, он бы сам разбил себе в кровь свою отвратительную ирландскую морду...

Добравшись, наконец, до дома, он швырнул в угол отяжелевшую от дождя куртку и начал сбрасывать мокрую одежду. Забыть, поскорее забыть этот отвратительный денек, этот мерзкий городишко, и все, что с ним связано. Не позднее, чем завтра, он бросит все к черту и уедет отсюда. Решено. А сейчас - скорее все забыть.

Кое-как смыв с разбитого лица остатки запекшейся крови, он выдвинул верхний ящик полурассохшегося комода - его доходы только и позволяли снимать этот старый полуразвалившийся домишко с такой же разваливающейся мебелью, - и ворча и чертыхаясь, начал открывать одну за другой многочисленные коробочки, выбрасывать какие-то бумаги, и, наконец, нашел завалявшуюся упаковку снотворного. Выпив сразу две таблетки, он уже собирался прилечь, когда где-то над его головой раздался негромкий хлопок и что-то звякнуло, словно разбилось стекло. "Чердак, - подумал он, увидев в потолке люк. За все время, что он живет в доме, он ни разу туда не поднимался. - Интересно, что там могло звенеть? Надо проверить на всякий случай". Знал бы Фёргас, как было спланировано это его гарантированное привлечение внимания к чердаку - уже получил бы сюжетную линию для рассказа. А знал бы, кем - для целой серии романов. Но он ничего этого не знал. И тем не менее, привлеченный донесшимся сверху звуком, полез, наконец, на чердак.

Взяв фонарь, он подставил стремянку к закрытому люку в потолке, и полез наверх. Толкнул рукой дощатый люк, и тот, жалобно скрипнув, открылся. Сразу стало слышно, как по железной крыше дома тихо барабанит дождь. Луч света от фонаря упал на торчавшую в боковой стене лампочку. Ого, может, здесь и электричество есть? Он нашел выключатель, и зажмурился от неожиданно яркого света, а когда глаза привыкли, огляделся по сторонам.

Фёргас пошарил рукой около люка и, нащупав выключатель, зажмурился от вспыхнувшего света. Чердак был завален всевозможной рухлядью, среди которой Фёргас увидел коробку, в которой поверх каких-то папок лежали осколки стеклянной банки. Фёргас решил их выкинуть и приподнял коробку. Дно у той разошлось, и вывалившаяся из коробки металлическая банка, судя по этикетке, с краской больно ударила его по ноге. Фёргас сморщился, но тут же заметил вывалившиеся из коробки тетради. На одной из которых было крупно и, что привлекло его внимание, по-ирландски написано "За границами Фрейда и Юнга". А чуть ниже более мелким шрифтом значилось "Генетические особенности понимания национальной психологии".

Фёргас хмыкнул, раскрыл тетрадь и сильно удивился. Там были ровные рукописные строчки, написанные также на ирландском языке. Фёргас даже присвистнул от неожиданности. Сами ирландцы в большинстве своем уже давно не могли ни говорить, ни писать на этом языке. А тут целая рукопись!

Фёргас взял тетрадь, спустился с чердака и, преодолевая начавшуюся сонливость, пробежал глазами по строчкам. Внезапно один абзац привлек его особое внимание, и он стал читать:

"Получается, что, с одной стороны, неандертальцы вовсе не люди, а какой-то другой вид человеческой природы, а с другой - наиболее близки к ним по некоторым биохимическим признакам именно ирландцы. Вымирание неандертальцев можно отнести только к агрессивному распространению на всей территории Земли вида homo sapiens. За счет своей повышенной агрессивности и приспособленности к стайному поведению они истребили неандертальцев, переняв у них некоторые культурные навыки. В частности именно в захоронениях неандертальцев встречаются изделия и украшения, тогда как захоронения homo sapiens, относящиеся к этому же периоду времени, являют собой простой могильник. Неандертальцы стояли на более высоком культурном уровне развития, но не были столь агрессивны, что и послужило причиной их вымирания. Именно это я и считаю поводом частичной потери национальной памяти ирландского народа".

Вот это да! Ирландцы - потомки не homo sapiens, а другого человеческого вида, при чем более развитого и культурного? "Я же это давно чувствовал, подозревал! - подумал Фёргас, приходя в состояние восторженности и возбуждения, у него даже глаза загорелись. - Мы особенные, и только эти сволочи - бритты и саксы - помешали нам и мешают сейчас проявить себя, да и просто жить!"

Дальше он читал с жадностью, лихорадочно перелистывая страницы:

"Таким образом, основываясь на трудах Дарвина, Маркса и Манна, я пришел к выводу, что без наличия конкуренции человечество неизбежно ждало бы вырождение.

... Если понимать внутривидовую агрессию как решимость выдвигать и отстаивать свои претензии на некие "ресурсы" (место в иерархии, территория, право на самку, пища и т.д.), то понятно, что агрессия - неотъемлемая составляющая любой сколько-нибудь сложной социальной организации.

... Ссылаясь на труды Конрада Лоренца, - писал неизвестный автор, - отмечу, что...

... Человеческая агрессия - неотъемлемая часть человеческого общества, так как при ином раскладе невозможно выстраивание иерахии, а также само развитие.

... Агрессия - базовая, основополагающая сила прогресса. Согласно теории Докинза, которую он излагает в своей книге "Эгоистичный ген" - структурной единицей эволюции является не популяция, а собственно сам ген. Следовательно, - агрессия заложена в нас генетически. Как способ выживания....

... А теперь давайте задумаемся о том, что если бы не было в мире агрессии хотя бы физической. Тогда просто не надо было бы защищать свой дом, свою землю, могилы своих предков и культурное наследие своего народа. Тогда в каждом человеке просто напрочь отсутствовало бы чувство патриотизма. А разве можно представить себе здоровое человеческое общество, в котором нет места духу патриотизма и гордости за свое Отечество?

... Сама природа сначала заставляла людей конкурировать с другими видами фауны. Теперь идет естественный отбор внутри человечества. Именно он помогает человечеству выжить. Как ни цинично это звучит, но если сильные особи потеряют преимущество при воспроизведении себе подобных, то человечество деградирует. Поэтому конфликты, начиная от мелких ссор и заканчивая мировыми войнами - есть внутренний механизм саморегуляции человечества".

Все прочитанное показалось Фёргасу небывалым откровением, озарением, посланным свыше.

"Выживает сильнейший! - думал он. - Выживает агрессивный! Ну конечно! Это же так просто! А наши предки со своим миролюбием оказались обречены на вымирание! И если мы, их потомки, еще не все вымерли, то только потому, что тоже сумели развить в себе агрессию. Да! Теперь я знаю, что делать. Я сумею зажечь в сердцах боевой дух! Хватит быть интеллигентным мямлей, рохлей, "задохликом"! Я вам покажу, какой я задохлик! Вы все еще будете у меня в ногах ползать!"

Руки у него дрожали, да и зубы постукивали от нервного возбуждения. Спать расхотелось совершенно. Перекусив на скорую руку, он устроился на диване в гостиной и, взяв блокнот и ручку, принялся делать выписки из лежащей перед ним рукописи неизвестного автора:

"... Всем известно, что научный прогресс значительно ускоряется во время войн и конфронтаций. Но не только прогресс. Сама природа сначала заставляла людей конкурировать с другими видами фауны. Теперь идет естественный отбор внутри человечества. Именно он помогает человечеству выжить. Как ни цинично это звучит, но если сильные особи потеряют преимущество при воспроизведении себе подобных, то человечество деградирует. Поэтому конфликты, начиная от мелких ссор и заканчивая мировыми войнами - есть внутренний механизм саморегуляции человечества.

... Первобытные люди, потомками коих мы с вами являемся, выжили, поскольку конкуренцию (а её хватало, и конкуренты были по меркам того периода очень сильные) сумели выдержать. Полагаю, не случись этого - не было бы и нашего современного общества... Само человеческое общежитие заставляет людей бороться друг с другом, выстраивая иерархические лестницы и распределяя себя же по её ступеням - отсюда устойчивые общественные образования, государственности. И только в такой форме человечество как-то способно выживать, только так, а не иначе".

"... Агрессия есть необходимое условие для соперничества, необходимого для выживания человечества. Если вы вступаете в противостояние, то желаете победить - возвыситься над своим оппонентом. Агрессия нужна в любом противостоянии, независимо от его качества. Так, научная дискуссия может проходить даже более яростно, нежели боксёрский поединок".

Вот так. Вот оно. Теперь все ясно. Все абсолютно понятно. Чтобы человечество развивалось, нужна конкуренция. А чтобы выдерживать конкуренцию, нужна агрессия. Только так. И никак иначе.

Фёргас знал, как ему жить дальше и что делать.

Отложив тетрадь, он встал и подошел к зеркалу. На него смотрел оттуда совершенно незнакомый человек. То есть Фёргас видел, что это он сам, и все же - как будто не он, а кто-то другой. Прежнее рассеянно-застенчивое выражение глаз исчезло. Теперь взгляд был прямой и жесткий, и в глубине глаз как будто появились пронизывающие буравчики. Голова села на шее как-то совсем иначе - высоко и гордо. И даже осанка изменилась! Сами собой расправились и даже стали шире плечи, а ведь он раньше никак не мог справиться с этой сутулостью! Ему показалось, что он даже стал выше ростом.

За окном давно уже рассвело, и дождь наконец прекратился. Фёргас неожиданно почувствовал, что опять голоден. Он прошел на кухню, сделал себе огромный сэндвич с сыром, и тут зазвенел телефон.

Продолжая жевать, Фёргас снял трубку.

Звонил Пит, знакомый Фёргаса еще по колледжу. Они не виделись сто лет. Их пути давно разошлись, Пит пошел учиться в школу бизнеса, а Фёргас стал историком и филологом.

- Слушай, приятель, - без предисловий начал Пит. - Я помню, ты в колледже бумагомарательством занимался. Ну, сочинял там опусы какие-то. И даже вроде премии получал, хвалили тебя за это. Говорили, стиль у тебя хороший. Было дело?

- Было..., - растерянно ответил Фёргас. - Да это ж когда было-то? Я с тех пор этим и не занимался почти... Так, разве что, для себя пописывал иногда. А ты что вдруг об этом вспомнил?

- А то и вспомнил, - ответил Пит, - что я теперь книгоиздатель. Крупное издательство приобрел. И надеюсь хорошие барыши получать. Не без твоей помощи, между прочим.

- Ты что же... хочешь, чтобы я написал... книгу?

- Конечно, хочу! И только попробуй отказаться! Давай-ка, тряхни стариной. Хватит тебе твою занудную историю литературы лоботрясам вдалбливать. Пора браться за настоящее дело! Я в тебя верю, у меня, знаешь ли, чутье с некоторых пор на таланты.

Фёргас хотел было отказаться, но вдруг его голову словно снова озарила какая-то вспышка. Он внезапно понял, что в его душе больше нет былой неуверенности и сомнений. Напротив, он был уверен в успехе!

- Отлично! - сказал он Питу. - У меня кстати есть неплохие новые идеи. Думаю, месяца через три-четыре будет у тебя новый роман. С совершенно оригинальным взглядом на историю Ирландии! И вообще на природу человека и человеческую судьбу. Сюжет пришел в голову потрясающий! В общем, сам увидишь!

- Ну вот и прекрасно! Значит, решено. На днях подпишем контракт, и я сразу же плачу аванс. Я уже уверен, что это будет бестселлер.

Положив телефонную трубку, Фёргас тут же сел за свой старенький компьютер. Наконец-то! Наконец ему выпал шанс. И он использует этот шанс на все сто, а может, и двести процентов. Он им всем докажет. Он, Фёргас Адамс, станет знаменитым писателем.

Вечером того же дня, вразвалку подойдя к пабу "Дикая лошадь", он ногой открыл дверь, и решительной походкой направился к стойке, неотрывно глядя в глаза бармену жестким пронзительным взглядом.

- Но-но, поаккуратнее... - начал было тот, но почему-то осекся и замолчал.

Вчерашний поколотивший его здоровяк снова сидел здесь. Но Фёргасу почему-то не было страшно.

- Ты погляди-ка, опять явился..., - сказал здоровяк, но продолжить не успел.

- Заткнись, дерьмо! - бросил ему в лицо Фёргас с неожиданной для самого себя злостью и энергией, и здоровяк и впрямь заткнулся, наверное, от неожиданности.

- Виски! - Фёргас небрежно бросил бармену деньги. - Да побольше! И самого лучшего! Сдачу забери себе.

Бармен услужливо подал ему полный стакан виски, и Фёргас устроился за стойкой рядом со здоровяком. Сделав глоток, заглянул ему в глаза и сказал:

- А ты запомни: меня зовут Фёргас Адамс! Запомнил? Так вот: ты еще гордиться будешь тем, что сидел рядом со мной в этом вонючем заведении!

- Да ладно, приятель, - миролюбиво ответил тот. - Я смотрю, ты смелый мужик, раз рискнул сюда снова придти. Так что ты уж прости за то, что я погорячился вчера... Уж больно день выдался хреновый. Давай еще выпьем - я угощаю.

- Ладно уж, "проехали", - снисходительно произнес Фёргас. - И забыли. Но только на первый раз...


4.


Дмитрий сидел в кожаном кресле приемной и наблюдал, как секретарша заваривает кофе.

- Директор скоро вас примет, - она улыбнулась ожидающим своей очереди посетителям, которых кроме него было еще двое, одернула короткую юбку и прошла с подносом в кабинет, слегка покачиваясь на высоких каблуках.

Дмитрий от нечего делать начал рассматривать журналы на стеклянном столике. Один из них был раскрыт в разворот и лежал обложкой вверх. Он назывался "Банковские технологии". Номер был очень старый, просто-таки древний, и Дмитрий удивился, как это он оказался среди свежих номеров прочей лежащей на столе прессы. К тому же фирма была компьютерная, а журнал явно непрофильный.

- Простите, как вы сказали, ваше имя? - секретарша вышла из директорского кабинета и теперь обращалась именно к нему.

- Что? Козырев. Дмитрий Козырев. Программист.

- А ваше? - спросила секретарша молодую девушку, которая скромно сидела возле окна и слушала плеер.

- Елена Северцева. Программист, - громко сказала девушка, быстро снимая наушники.

Дмитрий досадливо скривился.

Секретарша кивнула и вновь скрылась за дверью кабинета. Затем вышла и вежливо пригласила пройти туда девушку. Дмитрий вздохнул и взял со столика "Банковские технологии".

Статья, на которой журнал был открыт, называлась "Финансовая среда, данная в ощущениях". Оригинальное название привлекало внимание. Дмитрий начал читать.

Автор писал про теорию хаоса, генетические алгоритмы и даже про средства ВР и возможности их использования для моделирования финансовых процессов и прогнозирования. Углубившись в чтение, Дмитрий едва не пропустил приглашение секретарши.

- Проходите, - пригласила она.

Дмитрий тут же поднялся и пошел в кабинет.

Девушка с плеером, вошедшая туда перед ним, теперь сидела за столом и что-то увлеченно писала на листе бумаги.

- Итак, - директор, лысый полноватый мужчина равнодушно посмотрел на очередного претендента на должность. - Где вы раньше работали?

- В издательстве. Сисадмином.

- А теперь решили, что вы программист? Да еще и в области компьютерных игр, на которых специализируется наша фирма? - улыбнулся директор. - Какое у вас образование?

- Незаконченное высшее. Ушел из политеха.

- Ушел, - констатировал директор с таким видом, как будто ничего другого от него и не ждал. - Что за программы раньше писали?

Дмитрий выложил на стол резюме со списком работ.

- Молодой человек! - сказал директор, мельком проглядывая список. - Вы ведь знаете, что в нашем городе лишь моя компания платит такую зарплату. И почему-то сюда каждый день приходит куча недоучек, которые считают себя компьютерными или дизайнерскими гениями.

- Значит, вы меня не берете?

Девушка победно взглянула на Дмитрия и протянула директору свой листок.

- Давайте-ка сделаем так, - директор вынул из ящика стола дискету, протянул ее Дмитрию, и одновременно придвинул к себе список работ девушки. - Вы напишете мне несколько эпизодов в рамках вот этого сценария игры и скрипты к ним. А там посмотрим.

- И сколько даете времени? - Дмитрий попытался улыбнуться, но улыбка получилась кислой.

- А как напишете. Это касается и вас, сударыня, - он кивнул головой в сторону девушки. - Тот, кто придумает лучше и быстрее - тот и будет работать. Ясно?

Дмитрий угрюмо кивнул и вышел из кабинета. По дороге он взял со столика заинтересовавший его журнал, решив, что с этих буржуев не убудет, а он еще не дочитал до конца интересную статью.

- Ну, как прошло собеседование? - дома Дмитрия встретила жена Наташа. Она была беременна уже на восьмом месяце.

- Никак. Народу там... - Дмитрий погладил жену по животу.

- Погоди. Так тебя не взяли? - Наташа напряженно посмотрела на мужа, отодвигая его руку.

- Скорее нет, чем да, - попытался отшутиться Дмитрий.

- Ты издеваешься, что ли? - в ее голосе зазвенели слезы. - А на что мы жить будем? Ты подумал?

- Ну-ну, не переживай. С голоду не умрем.

- Маленький вот-вот родится! Нужно кроватку, коляску, - слезы уже вовсю лились у жены из глаз.

- Ну не плачь, ну хочешь, я завтра пойду и устроюсь на рынок?

- Да мне плевать, где и кем ты будешь работать! Я только не хочу, чтоб мы побирались!

С этими словами Наташа скрылась в комнате, громко хлопнув дверью.

Дмитрий проводил ее взглядом, тяжело вздохнул, и снова вышел на лестницу, а потом на улицу. Ему только что продемонстрировали, что без работы ему лучше было бы вообще домой не приходить.

Куда идти - он не знал, а потому бесцельно побрел вдоль улиц. Наткнувшись на светящийся шикарной рекламой банк, вошел в вестибюль.

- Слышь, друг, вам программисты не нужны? - обратился он к охраннику.

- Да вас как собак нерезаных, - усмехнулся тот в ответ.

Дмитрий снова вышел на улицу. Холодный ветер задувал за воротник, и он решил погреться под козырьком остановки. Тем временем к остановке подошел троллейбус, и туда стали набиваться пассажиры, главным образом пенсионеры. Некоторые из них очень энергично отталкивали менее активных пассажиров, включая даже молодых, и в итоге занимали в троллейбусе немногочисленные свободные места. Дмитрию стало интересно. Домой идти все равно не хотелось, а потому он продолжал наблюдать продолжающуюся осаду следующих троллейбусов. Постепенно он заметил, что особенно активные старики используют в этой осаде определенные технологии. Они заранее вычисляют, где окажутся двери, а потом очень ловко орудуют кто локтями, а кто и палками. В результате пенсионеры с боем брали троллейбус, при том, что женщины, дети, и даже некоторые молодые мужчины либо не могли продвинуться дальше подножки, либо вообще оставались на остановке, тем более, что приближался час пик и народ прибывал.

Зато, когда подходил следующий троллейбус, такие вот "обиженные" уже активно расталкивали вновь скопившихся на остановке стариков.

Дмитрию надоело наблюдать, и он ловко ввинтился в очередной переполненный троллейбус - уж этой практики у него было достаточно.

Он доехал до центрального универмага, когда его кто-то окликнул.

Друга детства Серегу по кличке Увалень он даже не сразу узнал. Как атомный ледокол торосы расталкивая в тесном салоне возмущающихся пассажиров, тот пробился к Дмитрию и они обменялись рукопожатиями.

- Давай выйдем здесь, - кивнул Увалень.

Они вышли и Серега уверенно пошел в расположенный неподалеку ресторан. Разговор, как обычно бывает у долго не видевшихся людей, начался со стандартно-банального:

- Ну, рассказывай! Чем занимаешься?

Дмитрий решил, что перед Серегой он не может ударить в грязь лицом, и потому спокойно соврал: банковскими технологиями.

- А я вон чем, глянь! - Увалень распахнул куртку и продемонстрировал под черным дорогим пиджаком импортную наплечную кобуру. Из нее торчала рукоятка пистолета.

Дмитрий сразу же почувствовал укол зависти. Увалень никогда звезд с неба не хватал, и именно ему, Козыреву, приходилось выручать друга не только на уроках, но и в драках.

- И кого охраняешь? - спросил он.

- Шишку одну, - важно заявил Увалень. - Платит хорошо, да и работа в общем-то не очень пыльная, так что я доволен.

- Слушай, а если у тебя все так круто, то чего ты без "колес", в троллейбусе парился?

- Да меня тут менты долбанули, козлы вонючие, - ответил Серега. - С них какой спрос? Пришлось за свой счет поставить машину в ремонт. Обещали сделать все еще вчера, да в краску не попали, гады. Ну да ладно, зато тебя вот встретил, да и выпить можно.

- Да, повезло тебе с работой, - продолжил Дмитрий больную тему. - А мне вот пахать приходится, а то того и гляди, уволят к чертям собачьим. А платят при этом не густо.

Увалень рассмеялся и тут же снова посерьезнел.

- Это не везение, Димон. Тренировка.

Дмитрий скользнул взглядом по крепкой фигуре друга, и вспомнил, что в школе его дразнили толстым.

В это время усталая официантка равнодушно застыла перед их столиком.

- Красавица, - вдруг нежно проворковал Увалень, и девушка сразу расцвела. - Ты нам сделай коньячку, и мяска получше какого-нибудь. А я уж тебя не обижу.

Официантка что-то быстро написала в блокнотике и показала это Увальню. Он довольно кивнул. И, как Дмитрий не скрывал свое состояние, на его лице это, видимо, все-таки отразилось, поскольку, когда официантка отошла, Серега тут же добавил:

- Угощаю. Так что не напрягайся.

А Дмитрий и впрямь было напрягся. В кармане-то совсем не густо.

- Слушай, а где ты тренировался-то? В армии что ли? - Дмитрию стало очень интересно, как это из такого тюфяка, каким был Серега в школе, получился уверенный в себе и явно сильный парень.

- Как же, в армии..., - фыркнул Увалень. - Скажешь тоже. В нашей нынешней армии только дачи генералам строить да наркоту курить научиться можно. За исключением спецназа разве что. - И, наклонившись поближе к Дмитрию, негромко произнес. - На одной базе. Под Питером.

Дмитрий сделал вид, что не удивился.

- И как ты туда попал?

- Ну, об этом не будем. Ты лучше спроси, как нас учили.

- И как?

Увалень довольно фыркнул, и разлил коньяк по рюмкам, чуть озираясь по сторонам.

- Тебе расскажу. По старой дружбе,- видимо Сереге давно очень хотелось перед кем-то похвастаться, и теперь он был рад подвернувшемуся случаю.

Опрокинув рюмку коньяка в рот, Увалень подозвал проходившую мимо официантку и, положив на стол несколько купюр, поманил ее пальцем к себе. Когда она наклонилась, Увалень что-то прошептал ей на ухо. Та покраснела, явно собралась возмутиться, но Серега, подвинув к ней одну купюру, сказал:

- Ну извини, лапушка, ошибся. С кем не бывает. Забудем о недоразумении, лады?

Девушка усмехнулась, уже для виду возмущенно покачала головой, но купюру взяла, быстро убрала в кармашек фартука, и, видимо, успокоилась.

Дмитрий смотрел на все это и не верил своим глазам. Перед ним вместо прежнего Сереги сидел совсем другой человек. Тот нескладный толстяк, каким он помнил Серегу в детстве, застенчивый добряк и мямля, не способный толком за себя постоять, превратился в этого жесткого, циничного, сильного и уверенного парня? Невероятно.

- Да... Здорово же тебя обработали на той базе, - сказал Дмитрий. - Небось, какие-нибудь восточные штучки изучали?

- Не поверишь, Димон, - развалился на стуле Увалень. - Никакого Востока. Мы учились в основном с помощью компьютерной программы. Я про нее особо ничего не знаю, да нам и не говорили. Насколько мне известно, наши что-то там такое "слямзили" у америкосов и у немцев, объединили в одну систему, и получилось нечто новое. Короче, все обучение происходило в виртуальной реальности. Ну, ты, думаю, лучше меня знаешь, что это за хрень такая.

- Ну-ка, ну-ка..., - Дмитрий заинтересовался по-настоящему. - А подробнее можешь?

- Ну, на первом уровне нужно поездить на машине по городу, запомнить расположение улиц и домов, наличие милицейских постов и лица некоторых людей, что встречаются на твоем пути. Причем каждый из них производит определенные действия, и надо быть к ним готовым. При этом прямо по ходу дела периодически приходится решать разные тесты. Отвечаешь успешно и выполняешь необходимые действия - переходишь на другой уровень тренинга, на котором осваиваешь новые навыки и технику, чтобы пройти сначала трущобы города, а потом и его подземные системы.... Причем все ощущения моделируются с помощью специального снаряжения, которое на тебе. Да так реально, что у нас несколько курсантов в натуре в реанимацию попали, когда их в тренажере убили.

- Да, круто! - только и мог сказать Дмитрий, а у самого мысли уже были совсем о другом. В голове из прочитанного в журнале, рассказанного Серегой и некоторых своих мыслей, словно пазл выстраивалась некая картина того, как сделать компьютерную игрушку, которой еще никто не создавал!

Посидели еще немного, поговорив о том, о сем, а потом у Сереги зазвонил мобильник и он, сославшись на срочное дело, стал прощаться. Выйдя на улицу, приятели расстались, обменявшись номерами телефонов и договорившись повидаться вновь, как только выпадет такая возможность.

Идти домой Дмитрию по-прежнему не хотелось, хоть на улице уже и стемнело. А что там хорошего, дома? Жена будет опять пилить. А ему многое надо обдумать.И он опять пошел бродить по городу. И когда в голове "щелкнуло" и все возникшие идеи сложились в более-менее цельную картину, он со всех ног он кинулся к остановке, втиснулся в первый же троллейбус. Домой, быстрее, к машине! Теперь он был уверен, что сможет написать такую прогу, с которой на фирме его не просто примут, а встретят с распростертыми объятиями. Главное только не показать им все идеи, которые он придумал. Надо срочно занять у кого-то денег и запатентовать все это на себя.

Жена продолжала дуться, и глаза у нее заметно покраснели от слез. Но сейчас ему было не до этого. Он сел к компьютеру и начал записывать пришедшие в голову наброски блок-схем и спецификаций, а потом стал пытаться составлять для них алгоритмы.

Сначала все шло как по маслу. А потом вдруг "заколодило". Он почувствовал, что устал, и глаза слипаются. Посмотрел на часы: полтретьего ночи! А он и не заметил, как время прошло.

Добравшись до кровати, Дмитрий лег рядом со спящей женой. Та что-то пробурчала во сне. Едва коснувшись подушки, он провалился в "царство Морфея". При этом, видимо, перевозбуждение нервной системы было столь сильным, что он увидел яркий сон, чего с ним вообще раньше не было ни разу в жизни - если и были сновидения, то отрывочные и черно-белые. А тут цветной и такой реалистичный.

Ему приснилось, что он находится в какой-то лаборатории. Там была какая-то не виданная им техника, и, похоже, не существующая, по крайней мере, в настоящем. Скорее это походило на фантастику, на лабораторию будущего. Главное, что он заметил - большой трехмерный видеообъем. В нем демонстрировалась структура алгоритма какой-то мультивариантной игры. Действия игровых юнитов в ней задавались не напрямую скриптами, прописанными заранее конструкторами игрового алгоритма, а набором эвристических правил, реализация той или иной совокупности которых зависела от действий самих геймеров.

Дмитрий приблизился к видеообъему, чтобы разглядеть подробнее некоторые из не совсем понятных ему цепочек алгоритма. И, словно почувствовав его приближение, какой-то человек, стоящий вплотную у голографического проектора, обернулся.

У него не было лица. Вместо него клубилась затягивающая черная пустота. И из этой пустоты вылетело что-то похожее на черную птицу, и полетело прямо в лицо Дмитрию...

В ужасе он проснулся. Вылез из-под одеяла и, дрожа всем телом, босой прошлепал на кухню. Выцедив из почти пустого чайника полстакана воды, он выпил ее большими глотками, и вернулся в комнату.

- Еще и напился вчера... Алкаш, - сонно пробормотала ему жена.

Дмитрий взъерошил волосы, задумчиво посмотрел в окно. О кошмарном человеке он уже забыл. Все его внимание теперь было сосредоточено на том, чтобы вспомнить алгоритм из сна. Прямо в трусах Дмитрий вновь сел за компьютер.

- Нет, любимая, - произнес он довольно, записав несколько строк операторов скрипта. - Я - программист. И еще какой!



Глава 8.

В чужой Реальности.

1.


Пол стоял у газетного лотка и рассматривал свежий номер "Московского комсомольца". Набранный мелким шрифтом анонс в правом верхнем углу гласил: "Триумфальное возвращение Энджелины Голд. Читайте на стр. 28".

Кто такая Энджелина Голд и откуда она триумфально возвращается, он понятия не имел. Но почему же глаз так и зацепился за эти строчки? Надо бы проверить, в чем тут дело, ведь ничего случайного на свете не бывает, да и своим ощущениям он привык доверять.

Купив газету, Пол сел в машину, и направился в сторону МКАД, чтобы выехать из Москвы. Он уже успел сегодня заскочить в университет и решить там некоторые срочные дела, а теперь надо было поторопиться на экстренное совещание к Одинову, назначенное на 14.00.

Ожидалось прибытие двоих экспертов североамериканского отделения Братства, знаменитого иерарха из Южной Америки, а также главы австралийского филиала. Следовало познакомить их с полученными в последнее время выводами, да и для себя подвести некоторые итоги. Тем более, что время, судя по всему, поджимало.

Это ощущение приближающихся перемен в последние дни преследовало в Братстве почти всех без исключения. Никак было не освободиться от чувства: надвигается нечто. Непонятное и неопределенное.

Только за последний месяц по всей Земле прокатилась волна разрушительных катастроф. Серия цунами в Японии, наводнения в Европе, лесные пожары в Америке, террористические акты и техногенные бедствия во множестве государств чуть ли не ежедневно уносили тысячи жизней. Волна насилия и агрессии постоянно хлестала с экранов телевизоров, лилась со страниц газет. Такое впечатление, что человечество прямиком и с бешеной скоростью катится к самоуничтожению. Или... или кто-то его туда подталкивает? Неестественно большое число катастроф на единицу времени наводило именно на такие мысли.

Выехав на МКАД, Пол спокойно и уверенно вел машину, что не мешало ему обдумывать все происшедшее за последнее время.

Итак, что же Братство успело выяснить про Предтеч и механизмы их влияния на людей? Не так уж мало. Досконально изучив ту самую загадочную призму, которую он доставил прошлым летом от посланцев демонов, а также замбийские артефакты, исследователи Братства смогли увидеть, как именно они влияют на событийный Узор. Берут энергию у людей и природных процессов. И по принципу резонанса многократно усиливают ее воздействие на событийные линии.

Ловко придумано! Пол невесело усмехнулся. А сколько еще таких артефактов раскидано Предтечами по Земле? А если предположить, что раскиданы они в тех самых "акупунктурных точках" планеты, то их влияние многократно возрастает. Вот и бушуют катастрофы чуть ли не повсеместно...

Показав пропуск и проехав через ворота на территорию одного из расположенных в ближнем Подмосковье санаториев Московского лечебно-санаторного объединения, Пол направил машину по уходящей вправо дороге. Проехав с полкилометра, он увидел показавшееся из-за леса здание. Свернув к нему, Пол направил машину вниз с холма, над которым этот корпус возвышался словно многопалубный океанский лайнер. Впечатление усиливали плывущие по небу перистые облака. Съехав по сузившейся дороге, Пол с помощью выданного ему вчера электронного ключа открыл шлагбаум, перекрывающий проезд через небольшую дамбу, разделяющую озеро. И спустя пять минут езды по идущему через красивый смешанный, с преобладанием еловых пород, лес, переехав через еще одну дамбу, Пол остановился перед воротами ничем внешне не примечательного забора. Выйдя из машины, он осмотрелся и, используя свои возможности, безошибочно определил скрытую в одной из кирпичных колонн видеокамеру. Посмотрев прямо в нее, он улыбнулся. С той стороны забора послышались шаги. Открывались ворота, как это не странно, вручную. Пол еще раз предъявил пропуск, только уже другой, нежели он показывал на въезде в санаторий. Открывший ворота средних лет охранник "мазнул" по нему взглядом и молча пошел обратно в свой небольшой домик. Сев обратно в машину и въехав на территорию так называемых "закрытых дач", расположенных на землях, формально принадлежащих мэрии Москвы, Пол сразу же почувствовал работу электронных систем охраны. С виду и забор, и открывший ворота охранник не внушали никакого почтения - так, обычная профанация даже не от воров, а от простых хулиганов. Но так было только с виду. На самом же деле система безопасности и защиты этого объекта, куда Братство перебазировало лабораторию Головачева, была весьма продуманной.

Припарковав свою машину перед одним из домиков среди нескольких столь же неприметных иномарок - никаких "понтовых" "лексусов", "меринов", "ягуаров" и прочих престижных "железных коней", Пол вошел в холл. Там его кроме дежурного охранника уже ждали двое - Одинов и высокий худощавый мужчина с легкой сединой в волосах, которого Сергей Алексеевич представил Полу как начальника службы безопасности объекта. Тот поздоровался и попросил у молодого человека его личный идентификатор, встроенный в действующую кредитную карту одного из зарубежных банков. Получив, он вставил его в небольшое устройство, присоединенное к стоящему на столе рядом с охранником компьютеру. И сразу же вернул со словами: "Ну вот, теперь детекторы биополей будут сравнивать Ваши данные с теми, которые внесены в карту и обеспечат полный доступ во всем помещения комплекса. Если возникнут проблемы - обращайтесь. Достаточно вставить карточку в любой настенный коммуникатор и набрать код 002 - и сразу попадете на меня, где бы я не находился". Еще раз пожав Полу руку, начальник СБ удалился. "Пойдем, все уже собрались", - сказал Одинов и повел Пола вглубь домика. Где за внешне вполне обычной дверью обнаружилась вторая - лифтовая. Открывшаяся только после того, как Пол, для проверки, вставил в нее свою карточку.

Спустившись, судя по времени и силе, с которой прижало к полу при торможении лифта, метров на 50, Пол и Одинов вышли из лифта, попав в пустынный коридор, в конце которого под потолком по бокам виднелись небольшие выступы, в которых, как ощутил Пол, располагались телеуправляемые пулеметы. Пройдя по нему, двое последних приглашенных на совещание Братства попали в переходный тамбур, отсекающий специально защищенный слоем постоянно движущейся в турбулентном режиме воды и всевозможными генераторами помех, включая комплекс "Завеса МЛТ".

Когда они вошли, остальные участники совещания уже сидели и тихо переговаривались. Двое из них были представительными мужчинами с одинаковыми седыми "ежиками", и, как показалось Полу, на одно лицо. Третий, прибывший из Южной Америки, одет был тоже по-европейски, но смугло-красноватый цвет лица, характерный нос с горбинкой и черные прямые волосы до плеч выдавали в нем индейское происхождение. Австралиец был светловолос и выглядел совсем молодо. В ответ на приветствие Пола они представились. "Сэмюэль Ричардсон", - первым назвался австралиец. Североамериканцев звали Ричард Голдвин и Джон Робертс, южанина - Мигель Санчес. "Наверняка псевдонимы, - подумал Пол. Конспирацию соблюдают. И правильно делают". Однако в том, что они "свои" и им можно раскрывать секреты, сомнений не было: многоуровневая система защиты и контроля не подпустила бы чужих и за километр.

Наконец Одинов объявил совещание открытым, и предоставил слово Головачеву. Василий Васильевич прошел к пульту управления смонтированного в зале сложного демонстрационного комплекса, способного создавать почти в любом месте зала динамические голографические изображения.

- Ну что ж, - сказал Головачев, дождавшись момента, когда внимание всех присутствующих сконцентрировалось на нем, - начнем, полагаю. - Необходимость нашего сегодняшнего совещания продиктована крайней важностью последних событий, и важностью, как я полагаю, не только и не столько для Братства, сколько для всего человечества. Есть результат моделирования происходящих на Земле процессов, проведенного в виртуальной реальности. К сожалению, полностью расшифровать и интерпретировать все полученные данные пока еще не удалось, однако есть главное. Обнаружен один из способов воздействия Древних на социопсихические процессы в любом сообществе. Но сначала считаю необходимым сказать вот о чем. Созданная в виртуальной реальности модель Лествицы к Богу продемонстрировала: по мере продвижения по Лествице человек получает все больше возможностей для того, чтобы осуществлять мощную созидательную деятельность как в отношении окружающей среды, так и себя самого. При этом осуществляемые им созидательные процессы не сопровождаются разрушениями в соседних системах. Есть предположение, что именно этот путь предназначался Творцом для всего человечества в целом. Но людей упорно толкают на другой путь. Чтобы что-то создать, нужна энергия. Эту энергию люди берут из окружающей их природной или социальной среды, где из-за этого рано или поздно, но неминуемо начинается хаос. Этому явлению соответствует принятый в теории информации термин "демон Максвелла", названный так по имени гениального англичанина, впервые применившего его в физике.

Пол, конечно, знал о том, что такое "демон Максвелла". Это некий компонент, присутствие которого заставляет хаотичную среду структурироваться, приобретать упорядоченность. Необходимую для этого энергию "демон Максвелла" черпает через процесс преобразования поступающей из-за пределов собственной среды информации. При этом энергопотенциал соседних систем, естественно, обедняется, что ведет к их последующей деструкции и распаду. Потому что закон сохранения энергии неумолим: ничто не возникает из ничего.

"Человечество должно было идти по созидательному пути Лествицы к Богу, а вместо этого катится вниз, - продолжал размышлять Пол. - Предтечам удалось создать образ мира, в котором материальные ценности стали превалировать над духовными. Вернее, даже не так - сами по себе материальные блага и деньги нейтральны, важно лишь то, как и для чего они используются. А в нынешней парадигме они большинством используются не на благо всем, а для того, чтобы тешить гордыню и жадность, демонстрировать превосходство и оказывать давление на других. При этом деньги все больше виртуализируются - на финансовых и фондовых рынках по сути давно уже торгуют не валютами и ценными бумагами, а информацией о них. Наша цивилизация становится все более информационной. И в этом одновременно и наш шанс на спасение и самая большая угроза окончательной победы Предтеч. Поскольку они то работают именно с информационно-событийными аспектами Реальности уже десятки тысяч лет. Поэтому прав Головачев, изучая именно информационные механизмы, лежащие в основе процессов и явлений. Но сможем ли мы даже при поддержке демонов победить Предтеч на этом традиционном для них поле боя?"

Тем временем Василий Васильевич продолжал:

- И вот, основываясь на результатах проведенного нашей группой моделирования, можно сделать вывод, что подобные социотехнологические системы, действующие по принципу "демона Максвелла", как раз и позволяли Древним контролировать процессы развития тех или иных социумов. В том числе путем "подкидывания" им, казалось бы, очень полезных технологий и орудий труда, применение которых через достаточно долгие периоды времени приводило к катастрофическим для этих самых социумов последствиям.

Пол вспомнил, что читал когда-то одну книгу - автора, правда, не запомнил, - где очень грамотно и доказательно излагалась теория о том, что всеми своими достижениями люди обязаны неким Властителям. Правда, согласно предположению автора, и самих людей создали якобы все те же Властители. А еще по ассоциации пришли на память статьи кинорежиссера Мудролюбова, полностью оправдывавшего свою фамилию. Когда-то Полу пришлось ознакомиться и с его трудами, в которых утверждалось, что любой человек, как элементарная структурная единица системы, изначально запрограммирован на все свои действия и поступки. Ну а стало быть, рассуждая логически, кто-то должен был в него эту самую программку вложить... Так что же, оба автора, получается, хотя бы отчасти были правы?

- Подбрасывая людям своего рода "ящички Пандоры", - продолжал Головачев, - Древние умело предоставляли не всю информацию о своих "подарках", а лишь часть информации, заменяя недостающее звено или звенья разного рода правдоподобными гипотезами, проверка которых была бы крайне затруднительна на уровне имеющихся у людей методов. Либо и вовсе невозможна.

- Примеры,... - подал голос один из американских коллег. - Вы можете привести конкретные примеры?

- Пожалуйста! Именно так Предтечи спровоцировали исчезновение древней хорезмской цивилизации. Грубо говоря, они подкинули некоторым ученым и советникам правителей Хорезма идеи о возможности создания системы искусственного орошения пустынных и до этого непригодных к земледелию территорий. Идея прижилась - и вот уже возникает ирригационная сеть. Хорезм, превратившийся в цветущий оазис, собирает ароматные урожаи со своих садов, обводняет все новые и новые земли, делая их плодоносными. Но воды-то в Амударье и Сырдарье от этого не прибавляется. А площади испарения воды по мере роста сети арыков все увеличивается, причем в геометрической прогрессии. И это, заметьте, в зоне с резко континентальным климатом и жарким южным солнцем! А в результате за счет этого неумеренного перерасхода энергии, отнятой у естественных геобиохимических комплексов, средневековый Хорезм расцвел лишь на короткое время. Если бы властители Хорезмского царства вовремя ограничили свою водную экспансию, они бы создали цивилизацию, сопоставимую с цивилизациями Древнего Китая и Индии. Но Предтечи все рассчитали точно. Площади орошаемых земель лишь возрастали. Результат - разрушение целостной и доселе гармоничной системы биогеоценозов естественной природной среды и, как следствие, наступление песков двух пустынь - Кара-кума и Кызыл-кума. Человек неумеренно черпал энергию местного биогеоценоза, и попросту разрушил его. Хорезмская цивилизация сама в итоге прекратила свое существование и была надолго забыта. Только в середине ХХ века археологические экспедиции Сергея Павловича Толстова разыскали некогда могучие крепости-замки среди барханов. А то, что все это произошло не случайно, а под воздействием неких сил, было обнаружено находившимися тогда на территории Хорезмского царства представителями одного из сотрудничавших с демонами человеческих тайных орденов.

"Вот почему за расцветом так часто следует падение, - подумал Пол. - Хоть в истории целой цивилизации, хоть в жизни отдельного человека. Потому что невозможно бесконечно черпать энергию для этого расцвета из окружающей среды. Рано или поздно энергия иссякнет, и тогда начнется хаос".

- Сходный принцип, судя по нашей модели, - выдвинул Головачев следующий аргумент, - уже в наше время Предтечи используют для формирования выгодной им современной системы образования и рекламы. Редко кто видит взаимосвязи между двумя этими сферами нашей жизни. А между тем в сегодняшних условиях создания и распространения информации невежество и ошибки одного человека, умело растиражированные средствами массовой информации, могут стать, в конечном итоге, заблуждениями десятков миллионов людей. Искажениями в их образе мира. Один из самых ярких примеров - небезызвестный телевизионный сериал "Бригада", очень популярный и оказавший серьезное влияние на общественное сознание в начале первого десятилетия нашего века. Главные герои, бандиты и рэкетиры, изображены этакими "современными Робин Гудами", хорошими по сути парнями, которых лишь ненавистная бюрократическая система вынудила жить по волчьим законам. А что получилось в итоге? Социологические опросы тех лет после выхода этого фильма на экраны показали, что множество детей школьного возраста мечтают стать "благородными" бандитами или олигархами! В лучшем случае - спортсменами. Учеными или инженерами не хотел становиться практически никто! И если раньше дети играли в партизан или космонавтов, то теперь они стали играть в бандитов. Но и это еще не самая страшная из отрицательных обратных связей между СМИ и образованием. Страшнее другое. Информация, которую школьники получают из СМИ, в отличие от школьной, обладает рядом весьма привлекательных для подростка свойств. Ведь она обработана таким образом, чтобы привлечь и удержать внимание: даже о не очень интересных вещах журналисты рассказывают так, что подростка буквально не оторвать от экрана телевизора. Здесь вам и видеоряд - красивые "движущиеся картинки" и разного рода аудиальные и визуальные эффекты, и прочее в таком духе. Я уж не говорю, как ловко продуман процесс подачи той или иной информации при помощи всевозможных знаменитостей и "звездных" личностей. В наш бездуховный век, когда люди напрочь забыли об истине, гласившей "Не сотвори себе кумира!", этот трюк действует на все сто. Вот актер пьет дрянное порошковое молоко и заявляет: "Это чудесно!". А вот теннисистка, которая уверяет, что батончик, нашпигованный генетически модифицированной соей, "просто супер". И вот уже все едят эти батончики, запивая их молоком из порошка.

Пол подумал, что последнее раньше было больше характерно для Запада, чем для России. Он даже припомнил забавный мульт про сумасшедшую семейку "типичных американцев", готовых идти служить на флот, едва заслышав призыв к этому в тексте песенки популярной музыкальной группы. Однако в последнее время Россия ускоренными темпами перенимала некоторые не лучшие традиции бывшего идеологического врага, поэтому проблема, освещаемая сейчас Головачевым, и впрямь весьма актуальна. Скучный занудный учитель в школе, конечно, не сравнится с яркими интерактивными рекламными способами подачи информации. К тому же телевидение создает видимость крайней важности, актуальности и абсолютной достоверности передаваемых им сведений. И далеко не все замечают, что и эта актуальность, и важность, да и достоверность по большей части мнимая. Как в случае с сообщением телеканала "Discovery" о находке на Севере России чуть ли не живого мамонта, которого ученые "хотели использовать для возрождения этого вымершего млекопитающего".

А при этом доверие к "байкам из телевизора" растет! И особенно среди молодежи. И во многом благодаря тому, что масс-медиа заговорили на языке подростков. У взрослого человека попытки сорокалетней тети вести себя, как тинэйджер, вызовут только улыбку. Но для подростка то, что она сообщает, становится очень значимым именно потому, что она говорит не как учитель на уроке, а так, как он сам с друзьями. В его восприятии же она остается взрослой, а значит бессознательно воспринимается как имеющая больше возможностей. И если при этом из всех доступных возможностей выбираются те, которые близки подросткам, то это воспринимается как почти прямой призыв к подражанию.

Да если бы только подростков можно было "купить" красивой картинкой и доступной, легкой для понимания информацией. И взрослым людям, как и во все времена, все еще требуется "хлеба и зрелищ". И посредством этих зрелищ ими можно управлять почти так же надежно, как и с помощью "хлеба".

- Отдельного рассмотрения стоит Интернет, - отвлекшись от своих размышлений, Пол снова услышал голос Головачева. - Сверхскоростной обмен информацией в мощных компьютерных сетях, естественно, также не обходится без работы принципа "демона Максвелла".

- Прошу прощения за то, что прерываю, но должен заметить, коллега, что сама по себе система распространения данных и знаний по компьютерным сетям не представляет опасности, - перебил Василия Васильевича Джон Робертс. - Опасность представляет лишь содержание, структура и качество самой распространяемой информации. Если информация достоверная, хорошо структурированная и достаточно полная, да еще и воспитывает разносторонний взгляд на мир, нелинейную и многокомпонентную, а не бинарную логику, она может повлиять на мир и в лучшую сторону. Если же информация искаженная, неполная, да еще и ограничивающая взгляд на мир, как сейчас, то это и ведет к деградации человечества. Условно говоря, через одну и ту же систему можно подать в организм и лекарство, и яд. Но вы, безусловно, правы в том, что Предтечи попытаются - если уже не делают этого - использовать и эту систему, чтобы ввести в сознание и подсознание людей именно яд. Ограниченная, бинарная логика, как я подозреваю, навязанная человечеству все теми же Предтечами, это, безусловно, и есть часть этой отравы. Люди в большинстве своем мыслят бинарными категориями: "плохо - хорошо", "много - мало", "развитие - застой", и не видят множества иных вариантов. Преобладает такое черно-белое мышление, и самое ужасное, что на основе этого мышления принимаются решения, значимые для всего человечества в целом. Именно у нас в США, по нашему предположению, Древними был создан своего рода полигон для отработки одной из моделей такого вот ограниченного мышления. Согласно этой модели, развитие общества и прогресс возможны лишь в результате конкуренции. Остальные же возможные способы достижения этих результатов Предтечи тщательно "топили" в информационном шуме, искажали, а их носителей подвергали гонениям и даже уничтожали! В итоге других путей развития и прогресса большинство американцев сегодня просто не видят.

- Итак, всем нам очевидно, - продолжил Головачев, когда североамериканский коллега закончил свою реплику, - что Древние на протяжении всей человеческой истории сознательно и целенаправленно искажали формировавшийся у людей Образ Мира, подменив его Божественный Узор своими гнусными сюрреалистическими картинами.

В наступившей тишине подал голос молчавший до сих пор южноамериканский иерарх:

- Но Пришедшие из-за Грани придумали в свое время способ противостояния пресловутому "демону Максвелла", - сказал он. - Значит, хотя бы потенциальная возможность достичь этого же существует и у нас.

- Ну, во-первых, не все найденное демонами будет работать в условиях нашей Реальности, - ответил Головачев, - а во-вторых, некоторые из использованных ими способов привели, в частности, к Великому Потопу и поэтому их применение для нас вряд ли приемлемо. Им было плевать на наш мир. Они любыми способами стремились защитить от вторжения свой. Но мы нашли приемлемый для нас способ противостоять использованию "демона Максвелла" в развитии социальных систем!

В голосе Василия Васильевича прозвучали явные нотки гордости. "Наконец-то, - подумал Пол. - Может, мы услышим и что-то ?во здравие?, а не только ?за упокой?".

- Можно создавать такие системы, в которых управляющие ими факторы будут черпать за пределами своей системы не энергию (поскольку это дезорганизовало бы внешние системы биогеоценоза), а информацию о внешних системах. При таком "экологически сохраняющем" подходе, - извлечении информации из внешних систем и использовании этой информации внутри собственной системы, - можно организовывать ее, не разрушая при этом соседние..

Когда Головачев замолчал, слово взял мистер Ричардсон, как выяснилось, лишь недавно возглавивший австралийский филиал Братства.

- Но прежде мы должны позаботиться о "детоксикации" организма Реальности, раз уж он отравлен, - сказал он. - Ведь, как я понимаю, воздействие Предтеч подобно кумулятивным ядам? Предполагаю, что для исцеления в таком случае подойдут воздействия сродни тем, которые оказывает гомеопатия. Думали ли вы над чем-то подобным, коллеги?

Головачев оживился, как будто и ждал этого вопроса:

- Вы очень точно подметили самую суть! Согласно принципам гомеопатии помочь организму в борьбе с ядом может слабое воздействие, обычно вызывающее такие же нарушения, с какими уже борется организм. Малая доза запускает дополнительный защитный механизм - сама она моментально нейтрализуется, а оставшаяся энергия направляется на борьбу с уже действующим токсином, или иными словами - причиной болезни. Получается, что гомеопатическое средство выступает своего рода катализатором дополнительных защитных сил, усиливая процесс освобождения организма от ядов. Так вот, именно подобного рода воздействия мы и должны будем научиться рассчитывать и осуществлять. Для чего, правда, нам потребуется сначала научиться определять, какие, если пользоваться аналогией, типы "ядов" и "токсинов" использовали Древние для поражения тех или иных социопсихических систем "организма" человечества.

В завершение совещания Сергей Алексеевич Одинов высказал предложение, одобренное всеми присутствующими. Он предложил специалистам Братства в союзничестве с демонами начать обдумывать план создания по всему миру ограниченных человеческих сообществ, миниатюрных социальных систем, где для развития и созидания будут использоваться иные, нежели привычные для большинства, принципы управления и взаимодействия с окружающим миром. Такие системы и смогут послужить своего рода центрами кристаллизации для распространения этих идей по всему миру.

"Ох, как же это будет непросто", - подумал Пол.

Совещание на этом закончилось, но Одинов уже приказал ему через час прибыть в лабораторию Головачева. Необходима была очередная "подгонка" его параметров к создаваемой сейчас новой модели виртуальной реальности, призванной отобразить мир демонов. Терять же целый час не хотелось и Пол решил проверить кое-какие свои догадки, возникшие в ходе совещания.

По дороге в лабораторию Пол зашел в буфет и купил большой пакет сока. Дойдя до отведенного ему рабочего места, налил сок в стакан, устроился перед компьютером и, выставив таймер на 50 минут, задал поисковой системе запрос со словами "культура, образование, средства, массовый, информация, агрессия". Сегодняшнее совещание наводило на мысли, что именно эти сферы могут стать ареной приложения особых усилий Предтеч. Но что именно Пол хотел найти, он и сам пока не мог точно описать. Поэтому сформулировал системе еще ряд параметров для обнаружения контекста, перекрестных ссылок и скрытых закономерностей между первично выявленными при поиске информационными объектами. Благо, используемая с недавнего времени в Братстве поисковая машина позволяла формировать и такие нечеткие запросы. Поскольку была построена по принципам "открытой архитектуры знаний" и основывалась на математических моделях, включавших, кроме нечеткой логики и фрактального анализа данных, еще и расшифровку методов, созданных

Великим Прикоснувшимся к Времени демоном Ар'Д'К-х'рунгом.

Спустя примерно минуту, за которую Пол успел выпить полстакана сока, среди появившихся на экране ссылок он заметил одну, сразу привлекшую его внимание. "Эта сладкая фабрика грез", - называлась она. Речь шла, разумеется, о Голливуде. Пол "кликнул" по этой ссылке и прочитал: "Знаменитая в прошлом сценаристка Энджелина Р. Голд снова в седле!"

Вот так здравствуйте! Он только сейчас вспомнил про купленную газету, которую так и не раскрыл - она осталась лежать на сиденье в его автомобиле. И опять Энджелина Голд? Ну, это уж точно неспроста. Синхронизм событий был налицо!

Он начал читать: "Лауреатка премии "Оскар", создательница всеми любимых героев Двух Королевств и просто красивая женщина Энджи Голд вернулась в кино, победно сжимая в руке свой новый скрипт. Так как его уже купила киностудия "ДримВоркс", между прочим, обставив "Уорнер Бразерс" и "Двадцатый Век Фокс", название нового шедевра Энджи больше не держится в секрете. "Уровни власти" - вот как будет называться новый мегабюджетный блокбастер от создателей "Шрека" и "Подводной братвы". Удачи тебе, Энджи!".

В общем, пока мало что понятно. Ага, тут есть и ее фотография! Рядом со статьей появилось лицо красивой улыбающейся женщины. Это уже что-то. Можно, по крайней мере, попробовать снять информацию.

Пол сконцентрировался и уже ставшим привычным усилием "переместил" фокус своего осознания на каузальный план Бытия. Где увидел, что событийный Узор сущности Анджелины Голд имеет сразу несколько пересечений с событийным Узором, начало которому положено сегодняшним совещанием иерархов Братства. И что было особенно интересно, некоторые линии Узора сценаристки словно "мерцали". Что в восприятии Пола после его знакомства с артефактами Предтеч ассоциировалось с вмешательством Древних. Хотя быть абсолютно в этом уверенным на основании этого Пол не мог. Поскольку даже не все событийные линии, связанные с артефактами, имели эти признаки. И все-таки если они встречались, лучше было предполагать худшее - что без Предтеч в данных событиях дело не обошлось.

Что это означает? Только одно: на нее, сценаристку Энджелину Р. Голд, оказывается воздействие. Для чего? Безусловно, чтобы через нее, голливудскую властительницу умов, оказывать воздействие на широкие массы людей.

Однако и газета, и теперь вот эта ссылка, явно не случайно привлекли внимание Пола. Какая-то связь той тематики, над которой работает Братство, с этой Энджелиной явно имеется. Еще одна задача, которую предстоит решать...

Пол решил сделать то, что делал крайне редко, поскольку это было связано с огромным расходом внутренних сил. Он расщепил свое осознание, оставив одну часть фокуса внимания на глубинных слоях Клубка Бытия, а вторую часть "вынес" на его "поверхность". И в таком режиме "раздвоения" (хотя на самом деле в данном случае можно было говорить о гораздо большей степени дефрагментации внимания) стал бегло просматривать остальные найденные поисковой системой ссылки, стараясь обнаруживать те из них, которые также имели пересечения с обсуждаемыми на сегодняшнем совещании темами. На экране мелькали строчки, картинки, фотографии, заголовки статей. Оставаясь на каузальном плане, Пол старался обнаружить хотя бы малейшие признаки "мерцания" в событийных цепочках обнаруживаемых системой информационных объектов. И спустя некоторое время (оцениваемое на каузальном плане исключительно как некая мера интенсивности перерабатываемой находящейся там частью разумной Сущности информации) внимание Пола привлекла статья "Джоан Роулинг проиграла партию в квиддич".

"Роман молодого писателя Фёргаса Адамса "За пределами Фрейда и Юнга" - это, безусловно, литература в ее истинном, уже забытом нами понимании, литература самого высокого порядка", - гласили первые строки статьи, сопровождающей фото автора книги. Здесь же было опубликовано интервью с ним. "Я докажу вам, что агрессия - единственно возможный и самый эффективный двигатель прогресса. Да и способ выживания отдельного человека в нашем мире, - утверждал мистер Адамс. - Планета Земля давно была бы необитаемой пустыней, не родись на ней Человек Агрессивный".

"Все ясно, - подумал Пол, - очередной маньяк. Но ведь эту, с позволения сказать, "философию" упакуют в красивую обложку, проведут мощнейшую пиар-компанию и растиражируют по всему свету. и вот уже не успел оглянуться, как пол-мира "запоем" читает его "запредельную" философию. Можно подумать, что и без мистера Адамса в мире мало агрессии. Но кому-то, видимо, мало..."

В это время таймер компьютера сигнализировал о том, что истекли отведенные на поиск 50 минут. Пол "вынырнул" из глубинных уровней Клубка Событий и сразу же "наткнулся" на внимательный взгляд уже пришедшего в лабораторию Одинова. Который, конечно же, ощутил его выход на каузальный план Реальности. Взглядом показав Сергею Алексеевичу, что все в порядке, Пол свернул окно с информацией о поиске и сохранил все данные в отдельном файле, который решил подробнее изучить позже. После чего провел процедуру, которую он называл "дефрагментацией разума". Надо было настроиться на новую работу.


2.


Спустя двое суток после совещания Пола вызвали в новую лабораторию группы Головачева, расположенную теперь в одном из якобы законсервированных объектов министерства обороны в районе Горок-10. На объекте Пола встретил Василий Васильевич. И пока они шли в лабораторию, кратко ввел в курс дела:

- Мы посовещались с иерархами, и пришли к выводу, что придется напрямую, без посредников в лице ордена дервишей Маламати, проникать во Вселенную демонов. Нам нужна дополнительная информация о ментально-энергетических параметрах демонов и их мира, отображенная в восприятии человека. Если нам удастся это сделать, тогда мы с гораздо большей точностью сможем интерпретировать полученные от них сведения о разработках, сделанных Ар'Д'К-х'рунгом во время войны демонов с Предтечами. Но для этого нужен прямой, не опосредованный через других людей, контакт контролируемой нашей аппаратурой человеческой Сущности с демонами. Иначе никак, понимаешь... Но, естественно, последнее слово за тобой. Откажешься - значит, откажешься. Все понимают, что риск серьезный.

Головачев даже не стал уточнять, что никто, кроме Пола, с этой задачей справиться вообще не в состоянии. Поскольку именно он около десяти лет назад сумел создать резонансный контур, позволивший буквально "вытянуть" из мира демонов насильно захваченного во время погружения в его виртуальную модель Дмитрия Одинова. Предполагалось, что его организм при погружении в созданную виртуальную модель мира демонов сам вспомнит, какие параметры энергоинформационной структуры позволили Полу десять лет назад создать резонансный контур связи с миром демонов. Тогда, около десяти лет назад, свойства созданной ВР оказались настолько близки к условиям, соответствовавшим проникновению демонов на Землю, что благодаря этому стало возможным осуществление резонансного "пробоя", созданного Ар'Д'К-х'рунгом Барьера между Реальностями Земли и мира демонов.

В помещении лаборатории, куда его проводила непривычно молчаливая Вика, Пола сразу уложили в специальный ложемент системы генерации когнитивной виртуальной реальности. И спустя всего десять минут Пол был уже буквально с ног до головы опутан проводами и облеплен бесконтактными датчиками, снимавшими показатели параметров его полевых структур.

Пол постарался отстроиться от витавшего в воздухе напряжения. Ему сейчас необходимы отстраненная невозмутимость, сосредоточенность и полное спокойствие.

- Скажешь, когда будешь готов, ладно? - произнес Головачев, стоящий у главного монитора системы контроля.

- Да хоть сейчас...

- Как пионер, - попробовал пошутить Пол.

- Ну что ж, тогда начинаем, - деловым тоном произнес Головачев. - Включить обратный отсчет. Конфигурацию магнитных полей - в активирующий режим. Начать фармакологическое воздействие, - скороговоркой начал отдавать распоряжения Василий Васильевич. - Параметры КВР подстроить под модель мира демонов.

Его команды тут же выполнялись специалистами, и Пол почувствовал, как погружается в специфическое состояние транса. Который вскоре перешел в измененное состояние сознания. Восприятие Пола расщепилось. Два разных потока информации шли одновременно, и их надо было совмещать и синхронизировать между собой. Один был связан с виртуальной реальностью, а второй образовался в результате активации высших психо-энергетических структур Пола.

Пол явственно ощутил, что душа его буквально затягивается в воронку с энергоинформационными параметрами, отличающимися от земного мира. Значит резонансный контур между создающей виртуальную реальность аппаратурой и демонической Вселенной установился.

И сразу же сработала подсознательная память о пережитом во время его предыдущего "прыжка" в эту иную реальность, потому что сущность Пола тут же восприняла возникшее состояние как угрожающее и автоматически создала объем индивидуальной свободной воли (ОИСВ).

Образы, характерные для чуждой реальности, воспринимались на уровне сознания, ощущений и сразу всеми органами чувств, и образы эти и в самом деле были весьма малоприятными. Так, например, в один из растянутых, казалось, до бесконечности моментов Пол ощутил, что двигается по дороге, сплошь усеянной рытвинами и ямами. При этом, в некоторых ямах бурлила и кипела густая жижа, источавшая невообразимое зловоние. Ощущения были абсолютно реальными. Поэтому Пол зажал нос и ускорил шаг. Но вскоре стало еще хуже: под ногами начали появляться странного вида отростки, непохожие ни на одно из доселе известных Полу растений или существ. А еще то здесь, то там возникали подозрительные бугорки, больше всего напоминавшие гигантские опухоли. Смрад усиливался.

Один отросток неожиданно ожил и попытался ухватить Пола за ногу. Увернувшись, Пол подумал, что особый меч, как у Конана или короля Артура, сейчас бы не помешал. И в этот момент в его руке появился меч. И хотя здесь и солнца-то не было, возникшее в руке лезвие словно переливалось всеми цветами радуги. И оказалось достаточно острым - к такому выводу Пол пришел, одним махом отрубив противный отросток, хищно тянувшийся к его ступне. Из обрубка брызнула зеленоватая густая жидкость, а земля под ногами всколыхнулась и утробно забулькала.

Пол вовсе не был ошарашен таким поворотом событий. Просто подтвердились его худшие опасения: дорога, по которой он шел, была живым существом. И вот это нечто, еще минуту назад бывшее тропой, вздыбилось, отбросив Пола на несколько шагов. Вовремя сгруппировавшись, он сумел приземлиться без особого для себя ущерба и тотчас же принял боевую стойку. На том месте, где он только что стоял, разверзлась зияющая пасть, полная уродливых, но острых как иглы зубов. И тут же, словно гигантский фурункул, из полотна дороги "выдавился" огромный четырехногий и четырехрукий монстр, у которого еще был и хвост, наподобие скорпионьего.

Частью сознания Пол продолжал наблюдать за происходящим как бы со стороны, осознавая, что все происходит в виртуальности. А потому успел подумать: "Это ж надо, какие монстры еще присутствуют в моем бессознательном. Такие, что даже я сам, вернее, какая-то часть моей сущности, их побаивается". А в следующий миг тварь уже атаковала, и ее пришлось убить. Благо, в состоянии ОИСВ не стоило особого труда увернуться от ударов монстра и, поднырнув тому под брюхо, точно выверенным движением всадить ему меч в точку, которую Пол в своем восприятии видел как глубинное сплетение энергетических потоков демонического порождения.

Тварь взревела и, уже умирая, постаралась придавить Пола своим телом. Но он двигался намного быстрее, а потому успел из-под нее выкатиться.

Но если бы на этом все и кончилось! Нет, чехарда чудовищных образов продолжалась. Еще пара монстров выскочила откуда ни возьмись, но их Пол уничтожил гораздо быстрее. Еще чего-то немного похлюпало и пошипело под ногами, а потом разум нащупал, наконец, преобразование, позволяющее осуществлять адекватный перевод большинства категорий одного мира в другой и наоборот. После чего калейдоскоп картинок стремительно прекратился, завершившись вполне устойчивым образом.

Теперь Пол стоял на середине моста, один конец которого упирался в что-то типа кромки уходящего в бесконечность и переливающегося всеми оттенками радуги многомерного пространства, а другой упирался в некую постоянно расплывающуюся словно в дымке и при этом сохраняющую свою конфигурацию границу, светящуюся всеми оттенками черного ("черная радуга", вспомнил Пол термин, описывающий этот феномен мира демонов). Сам же он стоял словно посередине между мирами - в "серой зоне".

Пол ожидал всего чего угодно - ярко-алого, багрового цвета, крови и огня, но уж никак не серого. Серая земля под ногами более всего походила на горы вулканического пепла, являвшегося последствием глобальной катастрофы. А небо, если здесь оно вообще существовало как таковое, было сравнимо разве что с грязным весенним снегом.

"Серые Миры" - прошелестело вдруг у него в голове.

"Ах, вот оно что!" - осенило Пола. Роберт Говард. Его бессмертный герой Конан не раз попадал в царство демонов, именуемое Серыми Мирами. Очевидно, писатель, живший почти сто лет назад, был не просто талантливым выдумщиком с богатым воображением. Он, видимо, и на самом деле что-то знал. Что, скорее всего, и послужило причиной его гибели в самом расцвете сил.

Полу было интересно, как долго он останется незамеченным. Конечно, он не был обычным человеком в общепринятом смысле этого слова, но не был он и героем, владеющим шапкой-невидимкой, а поэтому реакция местных обитателей на его пребывание в среде, в которой сам Пол являлся чужаком, могла быть крайне неоднозначной.

Впрочем, гадать об этом не имело смысла, да и времени на догадки не оставалось, поскольку практически сразу вслед за тем, как Пол ощутил себя стоящим в "серой зоне", рядом с ним на "мосту между мирами" абсолютно беззвучно появились появилось трое существ ростом около двух с половиной метров, чьи тела полностью скрывались под многочисленными складками серо-бурых балахонов. Одно из них выступило вперед, подошло почти вплотную к Полу и сбросило свою хламиду.

От неожиданности Пол отпрянул: под одеждой скрывалось женское тело безукоризненно совершенных форм, которое было бы прекрасно, если бы только его не покрывала кирпичного цвета чешуя. Голову с идеальной формы черепом украшали не волосы,

а крапчатый нарост, похожий на гребень тритона. Лицо, впрочем, было вполне человеческим, женским, и даже привлекательным, прежде всего благодаря огромным глазам и ярким чувственным губам.

Мозг Пола начал транслировать на уровне мысли те слова, которые произносила посланница демонов.

- Мы удивлены! - говорила она, при этом ее красивое лицо не меняло своего застывшего выражения. - Зачем вы, посвященные Братства, использовали столь рискованный и энергоемкий способ контакта с нами? Чем вас не устраивает связь через посредников в лице Воплощений некоторых из нас на Земле и в лице наших эмиссаров среди орденов, созданных на вашей планете Воплощением нашего Великого Зрячего Мух'Ам'Мада?

- Прежде чем я отвечу, назови мне свое имя, - потребовал Пол.

Тут на лице демоницы наметилось какое-то движение - похоже было, что она презрительно скривила красивые резко очерченные губы.

- Ты сейчас в нашем мире, и поэтому прежде чем требовать этого от меня, сначала сам назови свое имя!

- Мое имя Пол и я представляю тайное общество людей, известное у вас как Братство "Стоящих у Престола".

Мир вокруг вдруг словно пошел волнами, образ моста пропал и спустя мгновение Пол с изумлением обнаружил, что сидит за столиком в уютной беседке в парке на берегу пруда.

Рядом снова были трое. Уже знакомая ему демоница, которая теперь выглядела абсолютно как обычная женщина, одетая в нарядное сверкающее платье. Она была узнаваема благодаря чувственному порочному рту и огромным глазам. Рядом с ней сидел на первый взгляд обычный земной мальчишка лет восьми, отличающийся от человеческих детей лишь тем, что в его больших синих глазах вообще не было зрачков. Собственно, то, что Пол было принял за глаза, ими вообще не являлось. Третий демон скрывался под черным плащом с опущенным на лицо капюшоном.

- Ты просил меня назвать свое имя, - глубоким контральто произнесла женщина-демон. - Что ж, зови меня Ар'Ди'Ру.

- Ма'Хон'Гро, - раздался тихий, но твердый голос из-под капюшона.

- Ра'Диг, - глядя прямо в глаза Полу, произнес "ребенок".

- Меня сюда привела крайняя необходимость, - начал Пол. - У нашего Братства есть предположение о том, как Древние расы и сейчас влияют на наш земной мир.

- Но при чем здесь мы? - усмехнулся Ра'Диг.

"Так-так, - Пол тоже усмехнулся, но про себя, - а демоны то, похоже, заинтересовались".

И он принялся точно и скурпулезно пересказывать им то, о чем сам не так давно услышал от Головачева - о принципе "демона Максвелла", нарастании хаоса в окружающей среде, внедрении бинарной логики.

Демоны слушали внимательно, не перебивая. И, судя по всему, употребляемые Полом термины были им знакомы. "Похоже, на встречу послали тех, кто имеет Воплощения в нашем мире. И давно", - подумал Пол.

- Но чем же еще мы можем быть полезны людям из Братства? - спросила личность в капюшоне, когда Пол закончил свой рассказ. - Мы уже сообщили вам все, что смогли найти в своих архивах и что вспомнили наши Старейшие.

"Хм, это если не святая, то значит демоническая простота. Или же, наоборот, предельное лукавство под видом подобной простоты", - подумал Пол, а вслух сказал:

- Нам бы хотелось как можно больше и во всех подробностях узнать о способах борьбы с Древними, которые разработал

Ар'Д'К-х'рунг.

Тут демоны склонили головы, очевидно в знак уважения к великой личности. Наконец, "минута молчания" истекла.

- Люди уже получили все имеющиеся у нас знания по теории нашего Величайшего Видящего и способах ее реализации, - заявил Ма'Хон'Гро.

Нам больше нечего добавить, - поддержала соратника Ар'Ди'Ру.

- Так-то оно так, - ответил Пол, - но поймите, что в силу различий в понятийном аппарате и способах восприятия Реальности нам пока не удается полностью адекватно перевести сообщенное вами в свои понятия и поэтому тяжело воплотить в технических или биологических системах.

В лицах демонов, по крайней мере, двоих, отразилось понимание. Эмоции Ма'Хон'Гро были для Пола недосягаемы.

- И именно поэтому, - не отступал Пол, - Братство вынуждено было послать мою Сущность через Барьер Миров - чтобы попытаться улучшить представление о ваших ментальных особенностях и физических характеристиках вашей Реальности путем личного контакта. И таким образом попытаться прояснить непонятные для нас пока моменты открытых Великим

Ар'Д'К-х'рунгом способов противостояния Древним Расам Земли. Через мой мозг, - Пол красноречиво постучал себя по лбу, - подключенный во время Прокола к мощнейшей компьютерной системе, присоединенные к ней в это же время лучшие из наших исследователей получат эту информацию во всей ее полноте. Кроме того, анализ самого процесса взаимодействия моей ментальной сферы с разумами Высших Демонов позволит значительно лучше понять и усвоить процессы вашего мышления. Что, в свою очередь, даст возможность, как надеются наши ученые, разобраться, наконец, что из наследия Ар'Д'К-х'рунга можно адаптировать для использования людьми. И как это сделать наилучшим образом.

Демоны замерли, очевидно, совещаясь, не забыв, разумеется, закрыться от любых попыток со стороны Пола вклиниться в их телепатический диалог. Пол, между тем, не без удовольствия выпил чашечку густого сладкого какао, материализовавшуюся на столе перед ним буквально из воздуха. Ну, или того, что здесь заменяло воздух. Равно как и какао, тоже, очевидно, было иллюзией восприятия. Но иллюзией очень вкусной.

- Мы согласны, - через несколько минут сообщил Ра'Диг, бывший, по-видимому, несмотря на выбранный им образ ребенка, самым старшим из всех присутствующих сейчас демонов.

Что-то вновь вспыхнуло, и беседка, как и пруд, и все остальное в одно мгновение канули в небытие. Взамен Пол снова оказался посреди "моста между мирами" один на один с Ар'Ди'Ру, опять принявшей свой изначальный облик.

- Поцелуй меня, - усмехнувшись, пробасила она и, не дожидаясь ответа Пола, неожиданно резко впилась в его губы. И даже пребывание в ОИСВ не помогло Полу уклониться. Видимо, демоница тоже владела чем-то похожим. Или в этой пограничной зоне резонансного перехода между мирами ОИСВ был нестабилен.

Волна, что захлестнула Пола сейчас, не шла ни в какое сравнение с тем, как стало ясно теперь, ручейком, который не так давно передал в мозг молодого человека посланец Ордена Маламати. Пол упал на колени. Тот океан информации, что передала ему через свой "поцелуй"

Ар'Ди'Ру, буквально сбил его с ног.

При этом Пол каким-то образом видел себя, находящегося в объятиях демона, со стороны, будто пребывающая в мире демонов часть его Сущности расщепилась еще раз. Шторм внутри его головы перерос в тайфун или цунами, или и то, и другое сразу, а затем вдруг стих столь же внезапно, как и обрушился на ментальные щиты Пола.

Единство части его "Я", пребывающей в демонической реальности, восстановилось. И Пол увидел, как Ар'Ди'Ру "тает" и рассеивается, словно туман. Последней растворилась ее саркастическая ухмылка. Да уж, демоны явно хорошо знали человеческую литературу. И, видимо, считали, что в их мире аналогии с Зазеркальем Кэрролла вполне уместны.

Обессиленный и опустошенный, Пол свалился лицом вперед прямо на поверхность моста. И в тот же миг мост опять исчез, и Пол оказался лежащим на шелковом покрывале посреди роскошного шатра.

- Передохни, Посредник, - заявил Ра'Диг, бывший здесь же, внутри шатра, - ибо тебе предстоит преодолеть Путь, до конца которого ты, возможно, не сможешь дойти.

- То есть? - слабо отозвался Пол, облизывая пересохшие губы.

- Мы решили попытаться подсоединить твою Сущность к Единой Сущности нашей расы, - пояснил демон. - Той Общности, что включает в себя частицу памяти самого Ар'Д'К-х'рунга.

- Хотите сказать, что решили "подключить" меня к своему коллективному Сверхразуму? - уточнил Пол, мгновенно забыв про усталость и боль.

- Да, - молвил демон и через мгновение добавил:

- Конечно же, если ты не против, Посредник.

- Я согласен, - мгновенно отреагировал Пол.

- Мы и не сомневались, - с усмешкой ответил демон и исчез.

А Пол словно провалился в морскую пучину.

Вода, которой он все-таки умудрился нахлебаться, была такой соленой, что сводило челюсти. Сначала Пол пробовал задержать дыхание, а потом вдруг понял, что здесь он вполне может вообще не дышать! Пол расслабился и отдался ощущаемому им течению. Судя по всему, это был некий мощный ментальный поток, а "вода" была субстанцией, которую составляла не структурированная ментальная энергия всех демонов. И Пол поплыл по подхватившему его "течению". Надеясь, что оно вынесет его туда, куда надо.

Время шло. Полу было неизвестно, сколько мгновений, часов или дней минуло с тех пор, как он очутился здесь. Он уже начал терять надежду, что кто-нибудь или что-нибудь возникнет и проведет его туда, где находился ментальный "слепок" личности Ар'Д'К-х'рунга, как вдруг из самых глубин ментального "океана" показался Левиафан.

Да, это был именно он, Левиафан, или гигантский доисторический спрут, которого Пол по какой-то причине уже не мог принять за кого-либо еще. Огромный глаз, жуткий, щелкающий клюв, извивающиеся щупальца... Вот, значит, какую личину приняла Истинная сущность Великого Прикоснувшегося к Вечности... Ну что ж... Пол приготовился к контакту.

Спрут ринулся на Пола. И последним, что тот увидел, была огромная пасть. После чего его поглотила душная тьма. А в следующий миг он почувствовал себя одним большим мозгом, без тела и всего остального. Мозгом, который вот-вот лопнет.

Боль. Тысячи осколков боли, маленьких иголочек, впившихся в... А во что, собственно, если тела-то у него нет?! А каждая иголочка превращается в хоботок и начинает высасывать... И вот тут Пол осознал, что из него высасывают мысли и чувства! Сознание стало стремительно угасать.

Собрав последние силы, уже почти на грани небытия, он все-таки смог снова войти в режим ОИСВ. Сосущие хоботки сразу "отпали" и он увидел себя внутри чего-то, похожего на непрерывно изменяющийся клубок нитей. Какой-то частью сознания он понял, что это и есть психоматрица сущности Ар'Д'К-х'рунга. Пол расслабился и постарался подстроиться под ведущий ритм пульсаций этой сложной системы. И сразу же на него нахлынули ощущения, присущие мировосприятию Величайшего Мудреца мира демонов.

Бесконечность. То, что было и будет всегда. То, что не имеет начала и конца. Не имеет конца. Не имеет начала.

Космос. Бескрайний, безграничный, полный Жизни и Разума, порой не поддающихся описанию и классификации.

Бесконечность и космос. Знак равенства. И любая разумная сущность, Осознавшая себя, тоже равновелика Космосу. И способна резонировать даже с Вечностью.

- Приятного познания, Ищущий, - раздался слышимый сразу со всех сторон Голос. И Пол сразу увидел нечто, что условно можно было назвать Тенью. Тенью Сознания или Тенью Сущности. Которая, в отличие от привычной тени, выглядела трехмерной.

- Ты справился и не потерял свой Разум, - продолжала Тень, - и теперь ты найдешь ответы на свои вопросы.

"Ар'Д'К-х'рунг," - догадался Пол. Конечно, это был не сам Ар'Д'К-х'рунг, а лишь его "слепок", хранящийся в Коллективном Демоническом Сверхсознании, но и этот контакт стоил того, чтобы пройти сквозь все эти ужасы и победить безумие. Пол, однако, не мог не восторгаться той мощью, которую излучал Сверхразум демонов. Человеку нечего было и пытаться напрямую преобразовать и "перевести" в понятные ему семантические структуры те образы, ментальные понятия и эмоциональные процессы, которые возникали и бурлили в этом непостижимом Существе. Пол и сам не понимал, как он выдерживает такую нагрузку... Почему не сходит с ума... Разве что спонтанно, на грани гибели, он и сам сейчас стал не столько индивидуальной личностью, сколько проекцией, частью эгрегора всего Братства. То есть коллективной Сущности, сравнимой по ментально-эмоциональной мощи со Сверхразумом демонов.

Голос Тени Ар'Д'К-х'рунга вернул Пола к нерешенной проблеме недостатка знаний.

- Представь себе, Ищущий, - говорил "отпечаток" Ар'Д'К-х'рунга, - что твоя рука начала заживо разлагаться.

"Восхитительная ассоциация", - подумал Пол.

- Для того, чтобы спасти тело, надо отрезать руку, - продолжал он воспринимать голос, - то есть, создать болезни условия, в которых ее дальнейшее развитие будет невозможно.

- Ты хочешь сказать, - перебил Пол, - что главным оружием в борьбе с Предтечами является создание условий, при которых они просто не смогут изменять мир?

- Не забегай вперед, - посоветовала Тень Постигшего Вечность. - Я лишь пытаюсь объяснить тебе, что основой борьбы с Древними является создание таких условий, в которых возможности Предтеч прогнозировать и создавать сверхдлинные цепочки причинно-следственных связей существенно ослабевают.

- Но как именно это сделать? - спросил Пол.

- Я не смогу тебе это объяснить в понятных тебе категориях и символах. Есть лишь один способ - Слияние твоей и моей Сущностей. Тогда наши сознания достигнут психо-семантического резонанса. И хотя даже в этом случае не все мои смыслы удастся однозначно конвертировать и отобразить в человеческие понятия и символы, но все, что можно, будет отражено с максимально допустимой полнотой и минимальными искажениями сути. Но предупреждаю - твой разум может не выдержать Слияния и тогда пребывающая в нашем мире часть твоей Сущности раствориться в нашем Коллективном Сверхсознании. А твое тело на Земле умрет. И шансов на это больше, чем на удачный исход. Готов ли ты принять и такой исход?!

- Да, я готов, - ответил Пол без тени сомнения. Он действительно был готов. Ради своей Веры, своих Братьев и всего человечества.

- Ты выбрал! Сам! Я тебя не принуждал! Открой Разум!

Пол сделал волевое усилие и, несмотря на протесты психики, просто-таки кричащей об опасности, вышел из состояния ОИСВ. И сразу же его сознание почувствовало себя так, как, наверное, мог бы чувствовать себя кусок рафинада в кипятке! Но одновременно пришло Понимание. Понимание того, как именно Ар'Д'К-х'рунг смог воспринять искажения, внесенные в его мир влияниями Предтеч. Он решился - и сумел растворить свое сознание в Глобальном Эгрегоре всей Реальности, в Мировой Душе демонической Вселенной! И уже с уровня ее восприятия стал видеть вплетаемые в "ткань" Реальности новые событийные "нити" и источники их появления. Среди которых были и те, которые резко отличались ото всех остальных. Это и были чужаки из другой Вселенной.

Пол ощутил, что его сознание, достигшее резонанса с психической структурой Познавшего Вечность, также стало "растворяться". Но ведь Ар'Д'К-х'рунг смог вернуться в обычный физический, проявленный мир. И сообщить результаты своего Слияния остальным демонам. Как он это сделал?! Как?!! Но Тень Ар'Д'К-х'рунга не ответила.

Он обязан вернуться. Это его долг перед Братьями и перед всеми людьми! Только не сдаваться, цепляться за что-нибудь! Цепляться за то, что позволит ему, Полу, сохранить себя, свою Сущность.

Например... Например, вспомнить, как чудесно там, на Земле поют птицы, когда наступает весна! Вспомнить... как бы это вспомнить?..

И тут пришла боль. Чудовищная, почти непереносимая. ДУША этого мира не хотела отпускать новую вновь прибывшую сущность, уже почти полностью влившуюся в ее Океан Сознания. Но надо держаться! И при этом терпеть! И вспоминать еще! Терпеть! И вспоминать!

Как пахнет клевер и жужжит садящаяся на него пчела.

Боль!

Или как изумительно сочетаются инжир и свежая брынза.

Боль!!

И как прекрасно, когда тебя обнимает любимая девушка.

И всего этого не может быть, просто по определению не может быть здесь! Где все Иное, Чужое. Такое бывает только там, откуда Пол пришел. Дома.

Боль!!!...

Долг! Красота!! Любовь!!! Вера!!!

Домой!!!

Пол метнулся, преследуя одну-единственную цель - вырваться из этого плена. Уже остатками своего "Я" он, что есть сил, ухватился за одну лишь мысль - о том, что ему во что бы то ни стало нужно вернуться домой.

И Воля человека победила! СУТЬ чуждого мира отпустила его.

Сначала Пол осознал себя снова в пустынном сером Ничто, а потом сразу, скачком, стоящим посреди "моста" между мирами. А напротив уже стояла все та же троица демонов. Которые вдруг неожиданно склонились перед ним в поклоне! Распрямившись, тот, кто был в плаще с капюшоном, произнес:

- Мы, представители Совета Старейших, уважаем тебя, человек. Не каждая Сущность может вернуться из Глубин Бытия, сохранив при этом свою целостность. Ты смог. Больше нам нечего добавить. Однако ты пока лишь "впитал", но еще не освоил полученные знания, и мы хотим предупредить тебя об обнаруженной нами аномалии. Во время такого, как ты называешь, резонансного "прокола" Грани между нашими мирами, некоторая область пространства твоей Реальности становится доступна и для нашего сканирования. Благодаря этому мы определили, что где-то совсем рядом с тобой есть некто, имеющий в своих психоэнергетическом и событийном спектрах свойства, присущие Предтечам.

- Быть этого не может! - воскликнул Пол. - Все наши специалисты проверены на специальном детекторе. Появление в исследовательском центре кого-либо из Древних просто исключено!

- Но разве вы уже все знаете о Древних и можете достоверно судить об их присутствии? Ваш детектор несовершенен. Он просто не смог почувствовать этот сигнал, уровень которого находится на самом пороге чувствительности даже наших методов. Но теперь вы сможете это исправить. В полученном тобой блоке информации содержатся все данные о том, какие свойства и качества присущи сущностям Древних на всех известных нам и вам уровнях Клубка Бытия. Расшифровав эти знания, вы сможете научиться вычислять Предтеч, окажись они поблизости. Но мы должны вас предупредить: это будет непросто, так как Древние очень хорошо умеют маскировать свое присутствие.

- Тот, кого вы обнаружили рядом со мной, тоже маскируется? - Пол был по-настоящему ошеломлен услышанной новостью, и все еще не мог в это поверить.

- Это как раз и странно, что маскировка отсутствует, - продолжал демон. - И при этом "читается" не весь спектр свойств, присущих Предтечам. Это может означать, что Предтечи используют этого человека скрытно, наложив на него свою психоматрицу так, что он сам об этом даже и не подозревает. При этом периодически "сливая" им всю накопленную информацию. Например, во сне. Сразу же по пробуждении забывая об этом. Но может быть и так, что этот человек является агентом Древних вполне осознанно. И тогда его уровень подготовки очень высок! Есть и еще одна вероятность: может быть, у этого человека кто-то из далеких предков был Предтечей, и теперь эти свойства по какой-то причине активировались. Если так, то вам даже повезло: сможете изучать свойства Предтеч на нем. В любом случае, по возвращении ты должен будешь сам осознать свойства, присущие Предтечам, и определить, кто же из твоих соратников, возможно, является их шпионом. Постарайся разобраться с этой проблемой побыстрее. Возвращайся в свой мир. Делай все, чтобы победить наших общих врагов. Чтобы они не пришли снова в наш мир, и нам не пришлось вновь воевать в вашей, земной Реальности. Иди и помни - теперь ты Посвященный двух миров! И можешь рассчитывать на нашу помощь!

Пол поклонился демонам и, впервые за все время своего пребывания в их мире повернувшись к ним спиной, сделал шаг из "серой зоны". И сразу же увидел переливающуюся всеми цветами радуги Кромку своей родной Вселенной. Еще шаг - и мост исчез... Пол лежал на нежной весенней траве, не в силах поверить, что его тело цело и невредимо.

Блаженство от этого было столь сильно, что Пол далеко не сразу вспомнил, что он все еще пребывает не в реальном мире, а в виртуале, а его нежащееся под теплыми лучами солнца тело - на самом деле не более чем фантом. Вспомнив это, Пол попытался сосредоточиться на восстановлении связи со второй частью своей Сущности, той, оставшейся в обычной, физической земной реальности. Он обязан восстановить свою целостность, вынырнуть из искусственного мира,, который один из лучших фантастов России Лукьяненко весьма метко назвал Глубиной.

Привычным усилием воли Пол переместил фокус своего осознания в глубинный слой Клубка Бытия, на каузальный уровень. И там сразу же увидел расслоение Нитей, представляющих его Сущность. Он направил поток своего сознания в это место, словно ток по проводам. В месте начала расслоения тут же словно проскочила искра, и разошедшиеся части Нити восстановились, срослись. А сразу вслед за этим Пол ощутил свое тело, опутанное проводами и утыканное капельницами.

Вот оно что... Пока он шастал по чужой реальности, здесь его организм и мозг впали либо в кому, либо в клиническую смерть. Подумав об этом, Пол сразу же просканировал свое тело. Запустил сокращаемое сигналами от кардиостимулятора сердце и приказал легким вздохнуть самостоятельно.

Первым из всех чувств к нему вернулся слух. И первое, что он услышал, были слова Головачева: "Ожил, Слава Богу! Силен, бродяга!" Пол открыл глаза и повернул голову в ту сторону, откуда раздались слова. Увидел улыбающихся Головачева, Одинова, Вику, еще каких то людей - и потерял сознание вновь. Но уже в своем, привычном и родном ему мире.



Глава 9.

Мальтийские "соколы" и тайны...

1.


Когда Пол снова пришел в себя и открыл глаза, он опять увидел склонившихся над ним людей в белых халатах. Напряженные, встревоженные лица потеплели, встретив его осмысленный взгляд. "Ну вот, оклемался, кажись, окончательно!" - услышал он, как где-то неподалеку облегченно выдохнул Головачев.

- Как чувствуете себя? - заботливо поинтересовался пожилой врач, лицо которого было Полу смутно знакомым.

- Не беспокойтесь, жить буду! - Пол попробовал пошевелить затекшими руками и ногами, и вдруг почувствовал себя абсолютно бодрым и даже отдохнувшим. И ему совершенно не хотелось, чтобы к нему относились как к больному. - Помогите, пожалуйста, снять датчики...

Врачи, окончательно убедившись, что помощь "больному" больше не нужна, пожелали всем здоровья и покинули лабораторию. Головачев начал снимать датчики с головы Пола.

- Всем спасибо! Все, кроме Василия Васильевича, могут быть свободны, - сказал Одинов, облегченно вздыхая. Остальные направились к выходу.

- Да, ну и переволновались мы тут за тебя, - сказал Василий Васильевич, отцепляя от Пола последние элементы контрольной системы. На лице Головачева все еще сохранялись следы тревоги. - Что, тяжко пришлось?

- Да, - ответил Пол. - Ну да все хорошо, что хорошо кончается. А что, я действительно так серьезно отрубился?

- Серьезнее не бывает... Сейчас то действительно нормально себя чувствуешь? Параметры вроде все в норме, но мало ли что...

- Вполне. Хоть сейчас опять туда..., - сказал Пол и тут же почувствовал, что его передернуло от воспоминаний. Нет, пожалуй, снова туда он пока не готов...

- Ну, это ты загнул, - понял это и Головачев. - Отдохнуть тебе надо, это точно. Пару дней как минимум.

Василий Васильевич знал, что Пол обычно неудержим во всем, что касается работы, и об отдыхе вспоминает редко. Иногда с присущей молодости беспечностью переоценивая свои силы.

Но на сей раз Пол неожиданно легко согласился:

- Да, Василий Васильевич, вы правы. Отдых мне сейчас точно не помешает.

- Добро. Только уж отдыхай по-настоящему, хорошо? А то ведь я тебя знаю, через час уже опять о работе начнешь думать.

- Ну, это вряд ли! Осмыслить, и правда, все надо. Но пока что в башке, если честно, сумбур. Уж больно все непросто оказалось. К тому же демоны просили меня ограничить доступ к полученной информации. Так что вам и Одинову я, пожалуй, смогу что-то сообщить. А больше пока никому.

Пол понимал, что и кто-то из них - либо Одинов, либо Головачев, - тоже, в принципе, может оказаться глубоко законспирированным агентом Предтеч. Хотя разум отказывался в это верить... Но он должен был допускать и такой вариант. Однако работать полностью в одиночку невозможно, значит, придется рисковать. Да и, кроме того, если агентом Предтеч окажется кто-то из них, то Пол почувствует это в прямом смысле слова на собственной шкуре, и уже в самое ближайшее время. Как только сумеет вскрыть в своем подсознании полученную от демонов информацию. А в том, что сумеет, он был абсолютно уверен. Зато если и Сергей Алексеевич, и Василий Васильевич окажутся чисты, то Пол приобретет двух мощных союзников.

- Странно это очень, Пол..., - сказал Головачев. - Ты не находишь? Такое требование ограничения доступа к информации беспрецедентно для Братства. Тут что-то нечисто...

- Не знаю, Василий Васильевич. Говорю же, надо разбираться. Ну ладно, все, отпускайте душу на покаяние...

- Ладно, иди, отдыхай...

Едва добравшись до дома и наскоро перекусив, Пол опустился в кресло перед зашторенным окном и погрузился в медитативный транс, наилучшим образом способствующий обнаружению, идентификации и расшифровке образов подсознания. Прежде всего, ему нужно было вытащить из собственной подкорки полученные от демонов знания о свойствах Сущностей Предтеч. Он должен на собственном опыте понять, как именно эти свойства ощущаются в земной Реальности. И тогда уже по сходству этих ощущений можно будет выявить, кто именно из членов Братства, имевших допуск к проектам по программе "Предтечи", носит в себе эти свойства. То есть - сознательно или бессознательно - является шпионом Древних...

Материал, заложенный в подсознании, хлынул на сознательный уровень бурно, мощно и если бы не заранее созданная система ментальных фильтров, это почти неминуемо привело бы к фрустрации. Образы сливались, набегали друг на друга, кружились и сверкали в безумном водовороте. Огромным усилием воли Пол пытался сконцентрироваться на главном. Но это главное все ускользало и ускользало, мелькая в бурном потоке информации и никак не давая себя ухватить... Пол уже собрался прервать медитацию - усталость все-таки сказывалась, надо бы поспать хоть пятнадцать минут, - как вдруг из водоворота образов четко выделилось пятно - какого то неопределенного цвета, словно постоянно изменяющихся оттенков серого и отдаленно напоминающее кусок гофрированной фольги. Который, к тому же, непрерывно то сминался, то расправлялся. Над пятном кружились мелкие коричневые "мушки" - не то песчинки, не то крошечные шарики. И уже само присутствие этого пятна создавало резко дискомфортное ощущение. Как от прикосновения холодной наточенной стали... Неужели нашел? Да, без сомнения. Вот оно! Проекция пересечения в каузальном пространстве основных граней МетаСущности Эгрегора Предтеч с человеческими событийными потоками...

Наконец-то он перевел информацию, полученную от демонов, в образно-ощущенческий ряд. Образ яркий, ощущение тоже. Ни с чем не перепутаешь... Что ж, теперь он знает, что искать!

Пол вышел из медитации, потянулся, тихонько засмеявшись, встал из кресла и раздернул шторы. Комнату залило солнце. Боже, как давно, оказывается, он не видел солнца. Солнце-то никуда не девалось, оно светило себе и светило... Только Полу было не до того. И вот теперь он радуется солнцу, словно первый раз его видит. А жить-то на свете хорошо, однако! Хорошо - несмотря ни на что...

- И все же радоваться рано, - сказал он вслух самому себе, тем самым возвращая мыслям рабочий настрой. - Шпион среди нас, как ни как... Как это ни прискорбно. Но факт остается фактом. Хотя, может еще и не шпион... Но лучше "сначала перебдеть, чем потом перебздеть", как говаривал мой инструктор по выживанию.

Пол прошел на кухню - там были приподняты жалюзи, и солнечный свет пронизывал все пространство - достал из шкафчика кофе, насыпал в турку. Подумал и добавил еще ложку. Пусть будет покрепче. Щелкнул электроподжигом плиты и поставил турку на комфорку. И следя, как поднимается коричневатая ароматная пена, продолжал думать о том, что ауру Предтеч демоны ощутили где-то совсем рядом с ним. А он, да и никто другой не видел, не чувствовал этой враждебной ауры. Просто потому, что все они без помощи демонов были просто лишены возможности распознать ее... Но кто же это? Кто носитель враждебной ауры? К этой мысли надо было еще привыкнуть, она с трудом укладывалась в сознании. Впрочем, самое главное он уловил - чувство, образ, вызываемые присутствием основных качеств Сущности Предтеч. Теперь надо "просмотреть" разные уровни Бытия, чтобы "увидеть", как данный образ и данное чувство будут трансформироваться там. Почти наверняка принадлежность к Предтечам скрыта у их агента достаточно глубоко. Сразу и не увидишь, даже и паранормальным зрением. Все надо досконально проверить и перепроверить. И только потом рассказывать о своих выводах Головачеву...

А Василий Васильевич тем временем не находил себе места. Он энергичным шагом расхаживал по лаборатории взад-вперед. Подошедшие Вика и Одинов приставали с вопросами, но он лишь отмахивался и от вопросов, и от недоуменных взглядов. Сейчас его беспокоило только одно: почему демоны потребовали ограничить доступ к информации? Что такое сообщили они Полу? Что он такое знает, что приходится скрывать? И что вообще происходит, в конце-то концов? Поняв, что добиться чего-то внятного сейчас от Головачева не получится, Одинов "по-английски" ушел. За ним последовала и Вика.

Василий Васильевич, заметив, что и сотрудники, встревоженные его поведением, уже давно чаще поглядывают на него, а не занимаются работой, всех отпустил. И когда они, не задавая вопросов, покинули лабораторию, Головачев, оставшись в одиночестве, сел за компьютер с трехмерным голографическим монитором. И вывел на него данные, снимавшиеся с мозга и в целом организма Пола во время всего его "путешествия".. Но получающиеся образы не поддавались пониманию. Головачев и не пытался их осмыслить - в данном случае это мог сделать лишь сам Пол, ведь данные запечатлены в родственной именно его психике образной системе. И все-таки... Может быть, удастся понять хоть что-нибудь? Может, окажется возможным обнаружить что-нибудь, хотя бы намеком указывающее на параметры логики Древних и их принципы обработки информации?

На экране чередовались пятна, вспышки, разлетающиеся геометрические фигуры, искрящиеся нити - все что угодно, и все в хаотическом беспорядке. А что, если попробовать структурировать это как раз по принципам теории антихаоса?

Головачев запустил соответствующие программы. Сначала возникающие как пазлы картинки, формирующиеся из совокупности образов, полученных при сканировании "путешествия" Пола, начали было стабилизироваться. Но уже спустя считанные мгновения они распадались, заставляя Василия Васильевича весьма неприлично ругаться. Тем больше он удивился, когда вдруг при определенном наборе параметров модели картинки начали выстраиваться в композиции, в которых смутно ощущалась некая закономерность. Перед ним стала проявляться некая - даже как будто стройная - система. Более того, системе удалось найти преобразование, при котором эту совокупность связанных друг с другом событий удалось визуализировать. Получив ее изображение в виде графиков определенных функционалов. Они образовывали рисунки, похожие на некие символы.

И что дальше? Что означают эти символы? Допустим, сейчас перед ним некий код информационной системы Предтеч. Какой-то намек на их "язык". Но как его расшифровать? Как найти переводчика, который переведет с языка Древних на человеческий? Существует ли такой переводчик? Опять все сначала... Опять все те же проблемы... Есть система знаков - нет ключа к ней... Так, а какие у нас есть ближайшие семантические аналоги подобного рода символических конструктов?

"А если предположить, что иероглифы или руны тоже можно рассматривать как бы графическим отображением неких сверток, выражающих определенные состояния происходящих в реальности процессов? Таких, в которые человеческое сознание преобразует воспринимаемые подсознанием многомерные образы событий и явлений, какими они выглядят на каузальном уровне Бытия - подумал Головачев. - А что, это мысль! Можно поискать в этом направлении. Надо только составить уравнения, а также подобрать начальные и граничные условия для решения обратной задачи. Оттестировав их как раз на рунах, наиболее значимых арабских и китайских символах, а также индийских и тибетских мандалах, смысловые значения которых хотя бы примерно известны. А для подбора наиболее вероятных функций и условий можно использовать имеющиеся у криптографов алгоритмы дешифровки разнообразных кодов".

Возможно, решение таилось как раз где-то здесь. Теперь надо было только запросить резервное время на имеющемся у Братства квантовом суперкомпьютере ФОТОН-2, являющемся развитием серии российско-белорусских комбинированных векторно-кластерных систем СКИФ-ГРИД.

Промучавшись дотемна, Василий Васильевич сумел-таки "в черне" сформулировать задачу и, введя ее в вычислительную сеть ФОТОНа-2, выключил терминал, закрыл лабораторию и отправился домой. Несколько часов сна не помешает, а завтра с утречка, на свежую голову, может и мысли свежие придут... Какова же была его радость, когда наутро, ни свет ни заря, не успел он начать "колдовать" за компьютером, дверь открылась и в лабораторию вошел Пол. Вид у него был свежий и довольный.

- Не утерпел. Пришел все-таки?! - Головачев оторвался от экрана и довольно потер руки. - Я ведь так и знал, что двое суток отдыха тебе не выдержать, раньше прибежишь. Да и отдохнул ты, как я вижу, неплохо!

- Отдохнул, отдохнул, Василий Васильевич. Я и сам не думал, что у меня получится так быстро восстановиться.

- И, как я вижу, хочешь поделиться результатами своего "отдыха"?

Пол вместо ответа с подчеркнутым вниманием начал рассматривать экран монитора, перед которым сидел Головачев. А затем тихо произнес:

- Да я вижу, и вы тут времени даром не теряли. Может, сначала расскажете, что у вас получается?

Головачев недоуменно хмыкнул, но все же согласился рассказать о своих изысканиях первым. Пол не спешил делиться своей информацией. Почему? Это еще предстоит выяснить.

- Вот что у меня получилось, Пол, - Головачев обернулся у экрану. - Вот это - символически выраженные основные принципы семантической системы языка Древних. Структура кодов, которая еще требует расшифровки... Уж очень она отличается от всего, известного нам ранее.

Пол с самым внимательным видом смотрел на экран, и Головачев, увлеченный рассказом, не заметил, что фокус внимания Пола в это время был обращен на него самого и что молодой паранорм усиленно сканирует один за другим все слои его личности, вплоть до самых глубинных. Головачев не знал, что Пол сейчас не только не может поделиться информацией, а вынужден даже в нем подозревать врага.

- Таким образом, нам осталось решить такую простую в кавычках проблемку, как перевод системы восприятия и обработки Предтечами информации в доступные людям образно-смысловые системы, - закончил свой рассказ Головачев. - Обычные алгоритмы криптоанализа тут не помогли. Проверил уже этой ночью. Э-э-э, а чего это ты так радостно улыбаешься-то? Чему ты так счастливо лыбишься? Я тут пашу в поте лица, не покладая рук, а он улыбается!.. Что-то знаешь? Так не темни, рассказывай, наконец.

А как же было не радоваться, если Головачев оказался чист как стеклышко. В результате сканирования Пол не обнаружил ни малейшего следа присутствия мыслеформы Сущности Предтеч ни на одном уровне личности Василия Васильевича. По крайней мере, Головачев - не шпион. Пол вздохнул с облегчением. Напряжение, возникшее между ним и всеми остальными в последние сутки, ощутимо спало.

- Знать-то я знаю, Василий Васильевич, - сказал он, - только знание это нерадостное. Шпион среди нас, вот оно что.

Головачев тихонько присвистнул.

- Что ты сказал, Пол? Повтори.

- Я сказал, что в Братстве, среди имеющих высшую степень допуска и прошедших через созданный вашей группой детектор, есть кто-то, обладающий свойствами Древних, и поэтому, возможно, осознанно или неосознанно работающий на них. Демоны почувствовали его присутствие во время моего "просачивания" в их Вселенную. И сообщили об этом. А уже вернувшись, я смог выделить основные параметры взаимодействия МетаСущности Древних с нашей Реальностью и перевести их в образно-ощущенческий ряд. Так что теперь я умею ощущать как присутствие Предтеч в физической реальности, так и их воздействие на событийные процессы. Правда, только в определенных, пока не очень больших объемах пространства-времени. Тут есть что-то типа принципиальных ограничений на порог чувствительности, заложенных в самой сути Предтеч как формы Разума. Поэтому, кстати, и ваш детектор мог не почувствовать носителя свойств Предтеч. В артефактах-то они максимально сконцентрированы и проявлены, а вот в живом носителе могут быть или скрыты специально, или просто "спать". Более того, Предтечи, похоже, и сами не всегда могут обосновать свои действия! Словно их разум действует как своего рода инстинкт! Возможно, не даром кто-то из биологов еще очень давно сказал, что разум - это всего лишь новая форма инстинкта, просто еще не до конца оформившаяся и потому допускающая ошибки.

- В это трудно поверить, Пол.

- Да, Василий Васильевич, это с трудом укладывается в сознании. Но это так.

- Ага... Так вот чего ты так довольно лыбился то... Я так понимаю, ты только что убедился, что этот шпион - не я? - также улыбнулся Головачев.

Пол покорно опустил глаза, всем своим видом изображая вину и раскаяние:

- Вы проницательны, Василий Васильевич, как всегда.

- Положение обязывает... Ну что ж, я не шпион Древних, и это уже радует. А то ведь, как я подозреваю, можно оказаться этим самым шпионом, даже об этом и не догадываясь. С этих нелюдей и такое станется. Тогда - кто?

- Давайте рассуждать логически, Василий Васильевич. Демоны почувствовали своего рода "проекцию" некоторых из присущих Предтечам свойств именно здесь, в лаборатории, причем во время моего погружения. Вспомните всех, кто здесь находился постоянно или хотя бы появлялся во время работы установки генерации резонансной модели КВР.

Головачев откинулся в кресле и устремил взгляд в потолок, явно стараясь что-то вспомнить. Потом удовлетворенно кивнул и вновь обратился к Полу:

- Значит так. Поскольку во время работы установки в режиме эмуляции свойств демонического мира лаборатория была экранирована комплексом "Завеса МЛТ" и вход в нее на всем протяжении работы был заблокирован, то просто так самовольно войти-выйти во время самого процесса не мог никто. Так что какие либо визитеры исключаются. А из допущенных к проекту, кроме тебя и меня, были еще двенадцать человек: Одинов, Вика, три инженера-компьютерщика, два оператора-программиста, один физик-геометродинамик и бригада медиков в составе четырех человек. Ты сможешь просканировать каждого - ну так же, как меня?

- Смочь-то я смогу, но для этого надо с каждым из них устроить как бы случайную встречу... Как это сделать? Ну, к медикам я могу сам пойти - якобы на медосмотр. А с остальными как быть, чтобы подозрений не вызвать? В столовой их караулить, что ли?

- А что если... - Головачев что-то напряженно соображал. - Идея, Пол! Ты ведь сформировал весь комплекс ощущений, связанных с проявлением присутствия Предтеч на разных уровнях бытия? А что если мы дополним ранее сделанный детектор датчиками, которые будут улавливать деформации всего комплекса полей, включая МЛТ, связанные именно с этими ощущениями?

- И таким образом создадим компьютеризированную систему уже абсолютно надежного обнаружения у всех подозреваемых свойств Предтеч? Да, это было бы весьма кстати.

- Ну, насчет абсолютной гарантии я уже сомневаюсь. А вдруг и в этом случае окажется, что носитель ауры Предтеч закрыт на уровне выше порога чувствительности датчиков. И тогда в действие все равно придется вступить тебе, Пол, потому что с твоим мозгом ни один датчик в данном случае сравниться просто не может, - продолжил Головачев.

- И все же, Василий Васильевич, имеет смысл создать такую систему. Потому что если уж компьютер зафиксирует носителя ауры Предтеч - мы найдем шпиона со стопроцентной гарантией.

- Отлично, Пол. Приступим прямо сейчас, не будем терять времени. Можешь объяснить механизм, при помощи которого ты меня сканировал?

Пол взял карандаш и начал быстро что-то чертить на листе бумаги, набрасывая не только зримые образы, графические изображения, но и возможные формулы. Головачев внимательно всматривался в то, что возникало под рукой Пола.

- Нужен датчик, фиксирующий деформацию МЛТ-поля и психоэнергетических параметров организма, связанных с подсознательными процессами. Фиксируемые в нашей реальности проявления свойств Предтеч обнаруживаются в виде каскадных бифуркационных переходов значений напряженности и векторов МЛТ-поля и определенных участков психоэнергетического спектра личности. При этом данные области бифуркаций имеют вот такие параметры нестабильности и вот такие граничные значения их распространения в событийном объеме, - комментировал Пол свои записи.

- Подожди-ка, Пол, - вдруг прервал его Головачев. - Вспомни максимально точно, что они тебе сказали. Такой вот, с деформированным полем... Он среди нас был один? Или - несколько?

Пол оторвался от листка бумаги.

- Так, сейчас скажу... Да, вот, точно: они сообщили, что среди допущенных... есть кто-то, кто является либо сознательным агентом Предтеч, либо таким, которого используют без его ведома... скрытно, внедряясь в подсознание... например, во сне...

- Да, Пол, похоже, речь идет об одном человеке...

- Вы кого-то конкретного подозреваете, Василий Васильевич? Это могло бы сократить этапы поиска...

Головачев действительно подозревал. А сейчас, после сказанного Полом про параметры проявления сущностных характеристик Предтеч, уже не просто подозревал, а почти точно знал. Только как сказать об этом Полу?

- Знаешь, Пол, я никак не мог понять, почему Вика так и не смогла погрузиться в виртуальную модель прохождения лествицы к Богу. Сначала я думал, что с программой что-то не в порядке. Потом оказалось, что с программой проблем нет. Проблема была в самой Вике...

Пол смотрел на него округлившимися глазами.

А Головачев уже лихорадочно стучал по клавиатуре, сопоставляя на компьютере какие-то сложные последовательности образов, знаков и символов.

- Есть! - воскликнул он наконец. - Я так и думал... Пол, знаешь ли ты, что описанные тобой характеристики проекции в нашем мире Сущности Предтеч - это своего рода антитеза к принципам, лежащим в основе лествицы к Богу? Наличие в подсознании и энергетических параметрах организма присущих Предтечам качеств попросту препятствует продвижению по лествице. А Вика не смогла подняться по ней. Понимаешь?..

К сожалению, Пол понимал это даже слишком хорошо. Ну почему? Почему Вика? Почему приходится терять тех, кому уже привык доверять?

Целая буря чувств поднялась в его груди, но он сумел привычно обуздать эмоции, и вслух сказал только:

- Надо ехать к ней. Немедленно.

Головачев протянул руку за телефоном. Вика была дома и сразу же взяла трубку. Судя по голосу, она пребывала в прекрасном настроении.

- Как жизнь молодая? - Головачев говорил нарочито беззаботным тоном.

- Спасибо, Василий Васильевич, вашими молитвами! А что случилось-то?

- Да ничего особенного, просто у нас с Полом тут некоторые идеи возникли... эксперименты кой-какие надо бы провести... с твоим участием. Может, обсудим?

- Нет проблем, приезжайте! Так-так, да, через пару часов, пожалуй, готова буду вас встретить. Считайте, что приглашаю обоих на обед!

Отключив связь, Головачев наткнулся на хмурый взгляд Пола и понимающе кивнул:

- Да, Пол, непростая у нас миссия. Девочка ни о чем не подозревает. Щебечет как птичка. Ну-ну, не надо чувствовать себя предателем. Она же сама нам с тобой потом еще и спасибо скажет...

"Скажет,... - подумал Пол. - Скажет, если Предтечи манипулируют ею без ее ведома. А если... если она вполне сознательно работает на них, просто умело маскируясь?" Но вслух он ничего и не произнес.

В дом Вики они ввалились с самым жизнерадостным и развеселым выражением, которое только смогли изобразить на лицах, всучили ей охапку цветов и кучу пакетов с фруктами.

- Да вы что, у меня же не день рожденья! - Вика шутливо отбивалась от этих подношений, но потом покорно потащила все на кухню. - Что-то вы скрываете, чует мое сердце. Давайте-ка выкладывайте, не томите.

- Все выложим, обязательно, только сначала ты меня, надеюсь, моим любимым яблочным соком напоишь! - подал голос Головачев.

- А меня - морковным с сельдереем и киви! - добавил Пол.

- Да все готово! Так что не заговаривайте мне зубы, а лучше садитесь к столу!

За столом, отведав приготовленные Викой вкусности и похвалив ее кулинарное мастерство, Головачев, видя, что Пол уже настроился и подал ему условный сигнал, аккуратно перешел к сути дела. Тем более, что и Вика уже что-то почувствовала и явно встревожилась.

- Вика, помнишь эту твою неудачу с погружением в модель лествицы к Богу? - начал он.

- А, так вот вы о чем, - лицо Вики стало совсем серьезным и даже грустным. - Я должна была догадаться. Меня ведь это тоже тревожит. Пытаюсь отвлечься, развеселиться... а что-то гложет. Проблема во мне? Не в программе, а во мне? Да? Скажите уж честно...

- Подожди, Вика, мы и сами еще не все понимаем. Ты можешь описать свои ощущения - ну что ты испытывала тогда, когда не смогла ступить на лествицу? - Головачев смотрел на нее добрыми внимательными глазами, как детский доктор на приболевшую маленькую девочку.

Вика закрыла глаза, сосредоточилась, снова переживая тот момент. На лице ее было напряжение. Видно, что это переживание дается ей нелегко.

- Что-то как будто мешает, - произнесла, наконец, Вика. - Какой-то блок... то ли в голове, то ли в позвоночнике... Препятствие, не дающее шагнуть. Я так и не поняла, что это. Негативная родовая программа? Неизжитый детский комплекс? Я была уверена, что все это давно отработано.

Пол, одним глотком допив сок, со стаканом в руках встал из-за стола и со словами "Пойду, налью себе еще" пошел на кухню. Войдя туда и взяв пакет с соком, он одновременно включился в режим паранормального видения инастроился на сканирование энергоинформационных составляющих личности Вики. Астрал... Все чисто. Эмоциональный план... Чисто. Ментал... Чисто. Пол сканировал один за другим все более глубокие слои. Каузал... Стоп! Что это? Да, вот оно. Нет сомнений. Ощущение прикосновения холодного металла. Гофрированная "фольга" с коричневыми "мушками". Пола аж передернуло, словно от скрипа вилки по тарелке. Признак наличия Сущности Предтеч. Сомнений нет. И это было настолько неприятно, что он едва не перелили стакан через край. Поставив пакет обратно в холодильник, он вернулся в комнату. И прямо с порога нарвался на возмущенный возглас Вики:

- Пол, в чем дело?

Вика, повернув голову через плечо, смотрела на него, и в глазах ее светилось искреннее непонимание.

- Ты сканировал меня? Зачем?

Да, она очень сильный маг. Скрыть факт сканирования не удалось даже ему. Она почувствовала, не смотря на то, что прощупывание производилось на самой границе барьера ее чувствительности. И отрицать теперь бесполезно.

- Так надо, - глухо сказал Пол.

- Нет уж, я требую объяснений, - Вика встала из-за стола, и теперь смотрела то на Пола, то на Головачева. - Скажет мне кто-нибудь, что происходит то?

Молодой человек переглянулся с Василием Васильевичем. У него созрел план, и взглядом он запрашивал добро на свободу действий. Головачев едва заметно прикрыл веки.

- Вика, не беспокойся, - Пол все также внешне расслаблено со стаканом сока в правой руке сделал пару шагов и оказался напротив девушки чуть слева. - Успокойся, мы сейчас все тебе объясним. Чего ты вскочила то. Садись обратно, разговор долгий будет..

С этими словами он сделал еще один шаг, словно собираясь обогнуть стол и сесть туда же, где сидел раньше. И одновременно с этим движением вошел в состояние СПАСа, заодно создав ОИСВ. Если девушка сознательный враг, надо быть готовым ко всему.

Начавшая уже садиться Вика, которая, конечно же, мгновенно ощутила изменение энергетического фона и резко повернулась к нему. Вернее, резким это движение выглядело для Головачева. Пол же за это время неуловимым для глаз движением зашагнул Вике за спину и легонько коснулся ее шеи. На самом деле это "легкое" прикосновение было ударом по одной из усыпляющих точек. В следующий момент обмякшее тело девушки уже обмякло и по инерции начатого движения свалилось прямо Полу на руки.

- Она просто уснула, - объяснил Пол. - Для нее это безболезненно и абсолютно безопасно.

Головачев только молча кивнул.

К зданию исследовательского центра Пол с Викой на руках почти бежал, не уставая удивляться тому, какая она легкая. Одновременно он накрыл уже созданным ОИСВ не только себя, но и девушку, чтобы хоть как-то снизить вероятность того, что этой ситуацией могут воспользоваться Предтечи, чтобы снять со своего агента информацию.

Едва поспевающий за ним Головачев на ходу набирал номер телефона. Одинов, которого Василий Васильевич попросил срочно приехать, сообщил, что подъедет обязательно, но никак не раньше чем через час - у него там тоже были какие-то экстраординарные обстоятельства.

Поместив Вику в комплекс генерации КВР, и задав режим глубокого зондирования подсознания, решили начинать без Одинова. Методика, когда-то давно разработанная академиком Смирновым, а сейчас лишь модифицированная с использованием средств ВР, была как раз тем, что надо. Это был единственный надежный способ узнать, что на самом деле скрывает Вика. И скрывает ли? Ни один самый совершенный детектор лжи, многоканальный полиграф не мог дать нужной степени достоверности: почти любой человек, находясь в сознательном состоянии, в той или иной степени может контролировать свои реакции. А такой сильный маг, как Вика, может контролировать себя, а значит, давать недостоверные ответы и в бессознательном состоянии. Но методика академика Смирнова, дополненная анализом ЯМР-томограмм мозга и некоторыми наработками психофизиологов и биофизиков самого Братства, давала преимущества и тут. Когда погруженного в виртуал человека помещали в различные ситуации и задавали вопросы, то приборы фиксировали уже самые первые реакции подсознания и энергоинформационных структур испытуемого, возникающие в сам момент задавания вопроса. А эти реакции при всем желании подделать нельзя. Человек может лгать в словах и даже в мыслях, но в глубинных реакциях подсознания он соврать не может.

Кроме того, на еще более тонких уровнях сканирования возможно определить наличие или отсутствие резонансов между индивидуальным подсознанием и коллективным бессознательным или, иначе говоря, ноосферой. Энергоинформационные реакции глубинных слоев сущности человека либо попадают в резонанс с той самой истиной, которая всегда уже известна коллективному бессознательному, либо диссонируют с ней. В первом случае образы подсознания и коллективного бессознательного совпадают - а значит, испытуемый абсолютно чист и правдив, во втором случае образ, запечатленный в коллективном бессознательном, не вызывает отклика в индивидуальном подсознании, что неопровержимо доказывает - испытуемый осознанно или неосознанно лжет либо чего-то недоговаривает...

Впрочем, в данный момент ни Полу, ни Головачеву было не до того, чтобы рассуждать, как это все работает. Вика спала, и должна была проспать минимум два часа, и все же надо было спешить.

- Вы хотите устроить ей "очную ставку" с Предтечами?... -догадался вдруг Пол.

- Да, Пол. Иного выхода нет. - Головачев выглядел озабоченным, но говорил твердо и уверенно. А подсоединяя ко лбу мирно спящей Вики датчики, добавил:

- Приготовься, модель образа мира Предтеч будешь транслировать ты. Только ты знаешь, как их картина восприятия событийного поля проецируется в доступные нам, людям, ощущения.

Закончив с девушкой, Головачев подсоединил несколько датчиков к голове Пола. Тот вздохнул, закрыл глаза и спустя минуту вызвал из подсознания мир Предтеч, "транслированный" ему демонами. Сначала перед его глазами мелькали лишь цветные пятна, потом стали вырисовываться смутные образы. В этот момент там, в наведенной реальности, Вика открыла глаза...

... Первое, что она увидела, придя в себя - куполообразный потолок, откуда струился ровный мягкий свет. Что-то сильно сдавливало грудь, и Вика решила, что она связана, но сразу же убедилась, что это не так. Было такое ощущение, что давит сам воздух. И дышать было тяжело. Вика попыталась пошевелиться - но не смогла. Все мышцы были словно скованы. Единственное, что ей удалось - слегка повернуть голову, чтобы убедиться, что находится она в большой комнате, где нет ничего, кроме голых стен и какого-то возвышения с приподнятым изголовьем, на котором она, собственно, и лежала. Ни окон, ни дверей Вика не заметила.

Внезапно около противоположной стены возникли две смутные тени - словно из воздуха материализовались. Тени становились все яснее и четче, но Вика по-прежнему видела лишь контуры. Это были люди... двое... нет, существа, похожие на людей.

Внезапно эти двое оказались совсем рядом с Викой, хотя она и не поняла, как это у них получилось. Лиц их по-прежнему не было видно - они были скрыты то ли капюшонами просторных одеяний, то ли какой-то туманной дымкой. Чем точно, Вика определить не смогла, поскольку видела поочередно то капюшоны, то дымку.

"Кто вы?" - хотела спросить Вика, но не смогла открыть рта, и вопрос прозвучал лишь в ее мозгу. Однако выяснилось, что ее прекрасно поняли.

"Мы пришли за тобой, - ответил один из двоих (кто именно - Вика не поняла), - потому что ты одна из нас".

Вика не успела ничего ответить, как перед ее глазами прямо в воздухе возникло некое подобие экрана. "Смотри!" - последовал приказ. Теперь фигуры пришедших Вика видела на экране. Изображение чуть заметно мигнуло - и картинка видоизменилась: на экране возникли не только фигуры, но и ауры этих существ. Вика поморщилась как от боли: металлический блеск, коричневые мушки и ощущение прикосновения наточенного металла резануло почти физически. "Кадр" сменился, и теперь на экране была она, Вика. Снова изображение дрогнуло - и Вика увидела со стороны свою ауру. Ровное, приятное, ласкающее душу свечение, но... Что это? Вика увидела, что словно из глубины экрана, там, где у ее изображения было левое плечо, всплывает что-то жуткое и непонятное... Пятно! Пятно в ее чистой ауре! Металлический блеск скомканной фольги, коричневые мушки и холодный металл...

"Этого не может быть! Вы врете мне! Откуда это? Кто вы?!" - Вике казалось, что она кричала, хотя на самом деле крик прозвучал опять же лишь в ее мозгу. И тут же она услышала ответ, также возникший прямо в ее голове: "Мы те, кого среди вас зовут Предтечами. Кто-то из твоих далеких предков был одним из нас. У нас с тобой общее происхождение. Ты носишь в себе наш Знак. Символ. У тебя есть общие с нами элементы генетического кода и структуры подсознания. Твои событийные и энергетические резонансы ближе к нашему эгрегору, чем к человеческому. Ты должна быть с нами. Это для тебя гораздо естественнее, чем быть человеком. Твоя природа - не человеческая. Оставайся с нами. Ты увидишь, какие неограниченные возможности это тебе даст. Ты достигнешь могущества, о каком в твоей нынешней жизни не можешь и мечтать".

"Нет! Никогда! Я - человек! Слышите? Человек! И останусь им!"

Двое переглянулись. "Ты не поняла. Ты будешь продолжать жить в привычной тебе реальности. С той только разницей, что у тебя будет гораздо больше возможностей. С нами будешь выходить на контакт лишь по мере надобности. Мы предлагаем тебе сотрудничество. Поверь, ты не пожалеешь".

"Нет! Нет! Нет! Вы - нелюди! И мне с вами не по пути".

Двое снова переглянулись, словно советуясь. "Ну что ж, - услышала Вика голос, - мы предлагали тебе согласиться добровольно. Ты отказалась. И не оставила нам иного выхода...".

Один из двоих поднял руку, и Вика увидела, как в его ладони трепыхнулась черная птица. Нет, это была не птица, а какой-то черный комочек. Комочек превратился в вихрь, который отделился от ладони незнакомца и метнулся прямо к Викиной голове.

Подсознание сработало быстрее, чем Вика успела что-то сообразить, и услужливо выдало заложенную в него как раз для подобных моментов команду на самоуничтожение. Мозг отключился мгновенно. А энергетическая и информационная структуры глубинных слоев Сущности Вики стали стремительно распадаться. Черный вихрь, покачавшись рядом с головой Вики, медленно растаял в воздухе. Ему некуда было больше внедряться - перед ним была одна пустая оболочка...

... Вошедший в это время в лабораторию Одинов, мгновенно сориентировавшись в ситуации, бросился к безжизненному телу Вики и начал делать непрямой массаж сердца. Поскольку созданная Полом виртуальная модель, вступив в резонанс с принадлежащими Предтечам структурами подсознания Вики, продолжала разворачиваться уже самостоятельно, без его участия, то молодой человек тоже мгновенно подключился к борьбе за жизнь девушки. Он положил руки ей на лоб, а затем резким движением словно вытащил что-то из ее головы. Головачев, схватив заранее приготовленный шприц, уже вводил в вену лекарство. А Пол, сосредоточившись, совершил то, что у древних гиперборейцев называлось "заклятием льда". И что много позднее нашло отражение в русских сказках в понятии "мертвая вода". Это остановило неминуемый, казалось бы, распад энергетической структуры Викиной сущности. После чего, восстановив с помощью обращения к "хроникам Акаши" исходный образ этой структуры, Пол стал буквально по кусочкам собирать ее обратно. И, собрав, по специальной схеме наполнил свежей энергией. Кстати, именно этот известный гиперборейским магам как "заклятие живы" процесс отразился потом в русских сказках термином "живая вода".

Вика вздохнула и застонала.

- С-слава Богу, жива! - Одинов даже начал заикаться, чего с ним раньше не бывало. - Что произошло?

- Они хотели ей внедрить психоматрицу подчинения, а она "погасила" мозг. Подробности потом, сейчас надо ее как-то вытащить оттуда с минимальными потерями для психики, - Пол говорил скороговоркой, голова его в это время работала как самый совершенный компьютер. - Так! Моделируем нападение на базу Предтеч и ее освобождение, быстро!

Он сам присоединил к себе нужные датчики и вновь "нырнул" в виртуал.

... Когда Вика вновь пришла в себя все в том же куполообразном помещении, обстановка вокруг ощутимо изменилась. Смутных призрачных фигур рядом с собой она уже не обнаружила, зато увидела, как противоположная стена медленно тает, плавится, исчезает, и в образовавшемся проеме возникают один за другим непрерывно изменяющие свои очертания силуэты. "Так работают СБК-4. Свои, - успела подумать Вика, - спасена!" И тут же ощутила, как на нее наваливается сон. "Гипноиндукторы", - была ее последняя мысль, прежде чем она опять потеряла сознание...

- Все! Мы ее вытащили, - сказал Пол, снимая датчики, и вытирая вспотевший лоб, - правда, пришлось смоделировать применение спецсредств, для ее же пользы, меньше нагрузка на психику при выходе из того мира в бессознательном состоянии.

- Рискуете, ребята, - сказал Одинов. - Рискуете жизнью и здоровьем ценных сотрудников.

- У нас не было выхода, Сергей, - ответил Головачев, который еще сам не пришел в себя после пережитого. - У нее, знаешь ли, генетический код и матрица реагирования в подсознании, унаследованные от Предтеч.

Одинов сел прямо на край ближайшего стола и схватился за голову. Чем не преминул воспользоваться не потерявший самообладания Пол, проведя мгновенное сканирование глубинных структур Сущности и Сергея Алексеевича. Тот, будучи одним из Высших Посвященных и иерархов Братства, естественно, это ощутил, но сказать ничего не успел. Потому что пришла в себя Вика.

Она улыбнулась, увидев такие родные и знакомые лица. Потом схватилась рукой за грудь:

- Больно... Почему так больно?..

- Извини, это я немного перестарался, наверное, при непрямом массаже сердца, - виновато ответил Одинов. - Это пройдет, главное, что ребра целы.

- Что со мной было? Я умирала? - Вика тяжело вздохнула, снова потерла грудную клетку. - Или... Нет, меня же похитили! Точно, меня похитили... Предтечи? Я была у них... Они хотели, чтобы я работала на них. Как такое могло произойти? Василий Васильевич? Пол? - теперь Вика нетерпеливо и требовательно смотрела на них.

- Предтечи вырвали тебя из нашего слоя бытия, Вика, - сказал Пол. - Это почти невероятно, но это так. Прости нас, но мы не смогли этому помешать. Что ты помнишь еще, рассказывай!

Вика наморщила лоб, вспоминая.

- Да... Господи, они же мне продемонстрировали, что я... одна из них? Или это мне приснилось? Приснилось, да?

- Нет, Вика. Не приснилось. К сожалению, - Головачев присел на стул рядом с Викиным изголовьем и взял ее за руку. - Наберись мужества, девочка. Ты действительно носитель генетического кода и части подсознательных паттернов Предтеч. И с этим тебе придется жить. Но ты только что продемонстрировала, что лучше умрешь, чем будешь работать на них. Ты молодец, Вика. Ты совершила невозможное. Ни под пыткой, ни во сне, ни в бессознательном состоянии ты не станешь их агентом. Потому достойна нашего стопроцентного доверия. Ты должна это знать и всегда об этом помнить.

У Вики в глазах стояли слезы. Сказанное Головачевым не укладывалось в сознании.

- Но как же мне жить тогда, а, Василий Васильевич, скажите? Это что ж получается, какая-то моя пра-пра-прабабка согрешила, что ли? И теперь я потомок нелюдя?! Как жить то, зная о себе такое?!

- Ты не нелюдь, Вика. Ты - человек, - продолжал успокаивать ее Головачев. - Чудесный, замечательный человек! Этого кусочка нечеловеческой генетической программы, который ты носишь в себе, и частей их матрицы событийного реагирования в твоем подсознании оказалось не достаточно, чтобы превратить тебя в нелюдя. В конце концов, у каждого из нас есть какие-то негативные генетические программы. И у каждого в роду, как говориться, "не без урода". И все мы могли унаследовать от предков что-то нежелательное. Но это вовсе не значит, что эти нежелательные наследственные программы продолжают необратимо влиять на нас, определяя наше поведение. Ты же сама знаешь, что личность, при помощи наработанной личной силы и подключения к светлым энергиям, может уничтожать нежелательные программы, или хотя бы отсекать и блокировать их исполнение. Да ты сама только что продемонстрировала это! Твоя вера и сила огромны, Вика. Твои вера человека и сила мага. И ты способна блокировать чуждые тебе программы. Причем готова делать это даже ценой своей жизни. Ну а то, что ты носишь в себе кусочек наследственной программы Древних... Так это огромная удача, Вика! Это повышает твою ценность как сотрудника на несколько порядков!

- Почему? - хлюпнув носом и смахнув все еще блестевшие на глазах слезы, девушка посмотрела на Головачева с удивлением, интересом и надеждой.

- Да потому что среди людей нет практически никого, кто мог бы понять логику Предтеч, их способы мыш