Наталия Котянова - Земля, прощай! [СИ]

Земля, прощай! [СИ] 555K, 135 с.   (скачать) - Наталия Котянова

Котянова Наталия

Земля, прощай!





Наталия Котянова.




"Земля, прощай!"




Фантастическо-юмористический роман.










Пролог.











Колючий вихрь стремительно пронеся по маленькой темной комнате и затих где-то у пола, так и не посмев шевельнуть волосы того, кто стоял в центре Круга.

Беззвучно шептали губы, руки чертили в застывшем воздухе красивые фигуры.

- Да свершится!!!

Дрогнули стены, долгое оглушительное эхо поднялось сквозь каменную толщу высоко в небо. Яркие созвездия мигнули, а несколько звезд, не удержавшись, сорвались и упали где-то за Туманной Гранью; мрачные драконы-стражи испуганно съежились на вершине Серой скалы.

И лишь сам королевский дворец продолжал безмятежно стоять, объятый сонной тишиной. Могло бы показаться странным, что никто ничего не услышал.

Это означало, что заклятие удалось.




***





- Нет, определенно надо вызывать врача! Почему она до сих пор не очнулась?! Что же все-таки произошло?!

- Да я вам десять раз уже говорила... Не знаю я. Идем с остановки, все нормально, и вдруг такой звук - как колесо у машины взорвалось. Линка почему-то в обморок грохнулась, а уж у нее нервы покрепче моих. Вот, кое-как дотащила ее до дома, хорошо хоть недалеко...

- Что делать-то, делать-то что?!

- Наверное, Тамара Петровна, не впадать в истерику и выпить "Корвалол". Давайте подождем еще немного и, если ничего не изменится, вызовем "Скорую".

От прикосновения к лицу чего-то холодного и мокрого Гарлин поморщился, дернул головой и снова поморщился. Что за дурацкое состояние... Неужели они с Риком вчера надрались? Голова болела просто адски, туман перед глазами, когда он кое-как их приоткрыл, рассеивался мучительно медленно.

- Ох, кажется, помогло...

Он с трудом поднял руку и потер гудящий висок.

- Линушка, наконец-то... Водички хочешь?

Гарлин машинально скосил глаза на незнакомый голос и с удивлением увидел какую-то женщину со стаканом.

- Вот, выпей, тебе обязательно станет лучше!

"Что за дрянь мы пили? - тупо подумал он. - Наверное, Рик стырил у тетки что-то запретное. С обычного таких глюков не бывает."

- Не волнуйтесь, Тамара Петровна, главное - она очнулась. Лин, давай кончай тормозить, скажи что-нибудь!

Из-за спины женщины вынырнула девчонка лет двадцати в таком ярком розово-зеленом платье, что у Гарлина зарябило в глазах и снова закипело в голове.

- Ох... Убью кого-нибудь...

- Ну, вот! - радостно затараторила девица. - Раз она ругается, значит, все в порядке! Тамара Петровна, блин... а плакать-то зачем?

Этот дурдом уже начинал действовать Гарлину на нервы. Он закрыл глаза, заткнул пальцами уши и мысленно сосчитал до двадцати, а потом резко сел на кровати.

Вот чертовщина! Вопреки ожиданию, глюк никуда и не думал исчезать. Та же тесная, заставленная убогой мебелью комната, те же недоуменно таращившиеся на него тетка с девицей... Ну не бред ли!

Гарлин разозлился и попытался нащупать на шее свой амулет. Сейчас он как следует колданет на прочищение мозгов, и вся эта ерунда рассосется, а он пойдет найдет коварного приятеля и надает ему по ушам за такие шутки... Стоп. Что это?

Гарлин с изумлением уставился на лежащую в ладони тонкую золотую цепочку с подковкой. Где амулет?! И... что у него с руками?! Его глаза чуть не полезли на лоб от лицезрения длинных малиновых ногтей и какого-то легкомысленного кольца сердечком на пальце. Это Рик его заколдовал, шутник? Пусть радуется, у него в первый раз получилось его озадачить. Только вот не пора ли кончать эти шуточки?!

Гарлин привычно поскреб в затылке и едва не вскрикнул от нового потрясения. Его волосы без всякой причины изменили цвет с черных на каштановые, длинные и кудрявые, как у какого-нибудь легкомысленного модника. Он судорожно прошелся руками по телу, потом вскочил как ошпаренный и заметался по комнате, пока не наткнулся на большое зеркало. Из него на Гарлина ошалелыми глазами смотрела... девица! Невысокая, довольно симпатичная, в коротком мятом одеянии, под которым явно угадывалась соответствующая ее полу грудь. Что же это... Что случилось?!

Гарлин издал душераздирающий вопль, бросился в кровать и накрылся одеялом с головой.



- Слушай, ну хватит придуриваться! - Нелю уже начало доставать заторможенное поведение подруги. - Линка, дурочка, неужели ты и вправду хочешь лечь в больницу? В такую погоду, да еще перед самыми экзаменами... Был же врач, сказал, что все вроде в порядке. Что на тебя нашло? Давай, мне-то можешь сказать.

Гарлин глубоко вздохнул и открыл глаза. Прошедший со времени превращения час заставил его окончательно смириться с тем, что все это действительно не сон. А жаль...

Он так и не понял, по какой причине оказался в незнакомом мире, да еще в теле рыжей девчонки, и не представлял, что делать дальше. С трудом Гарлин заставил себя успокоиться и от бесполезных мысленных причитаний перейти к здравым рассуждениям. Похоже, лучше всего будет поговорить с этой девушкой - псевдомамаша называла ее Нелей - и осторожно выспросить про их непонятный мир и свою собственную новую личность.

- Как мне плохо...

- Что, опять голова? Слушай, а, может, докторишка прав, и у тебя был солнечный удар? Хотя, вообще-то, это глупо: в Питере, в начале мая... Ну, да ладно. Дать тебе чего-нибудь? Есть хочешь?

Гарлин рискнул кивнуть - в животе и вправду давно урчало. Ох, что будет, если местные питаются какими-нибудь сырыми барлопоповыми кишками, как в тридцать первом измерении!

- Тогда хватит валяться, вставай и потихоньку топай на кухню. Обед в постель тебе будет муж носить, а я и так с тобой уже сколько нянчусь! Интересно, у вас что-нибудь в холодильнике имеется? Ты же знаешь, я ненавижу готовить...

У самой двери Неля обернулась.

- Да, Лин, и смой ты эту дурацкую тушь. Она вся растеклась, и ты похожа на очковую змею.

- Спасибо.

- Всегда пожалуйста!


Этот день стал для новоиспеченной Лины Звонаревой и ее подруги Нели воистину обоюдным испытанием нервов.

Гарлин с огорчением убедился, что все его колдовские навыки здесь совершенно не действуют. Он был не в состоянии додуматься даже до того, как включается вода в ванной ("Ручками, контуженная, ручками!" - сердилась Неля). С пищей, правда, ему повезло - она оказалась вполне пригодной для употребления, хотя далеко не такой роскошной, как в королевском дворце Меруны. Гарлин не придумал ничего умнее, как притвориться, что из-за сегодняшнего происшествия у него (то есть у нее) стало неважно с памятью, и многострадальная подруга до вечера занималась просветительской деятельностью. Благодаря ее усилиям Гарлин смог не ударить в грязь лицом перед вернувшимся с работы Лининым папашей. Полночи он провел за изучением местной литературы (слишком много про любовь, а так, вообще, интересно), а с утра кое-как включил напугавший его накануне телевизор и прилежно расширял свой кругозор до самого обеда.



Вечером заглянула Неля. Платье на ней в этот раз было не такое убойно-ядовитое, и Гарлин с удивлением отметил, что девушка-то, оказывается, очень хорошенькая!

Неля, в свою очередь, убедилась, что подруга выглядит вполне здоровой, и потащила ее прогуляться в их любимом месте. Гарлина чуть удар не хватил, когда он увидел, что "любимое место" - это кладбище! Правда, Пискаревское мемориальное, всякие цветочки-елочки, куча мамаш с колясками, но все-таки... У них на Меруне было так много случаев самовольного воскрешения мертвых, что все кладбища еще во времена прадеда Гарлина перенесли в параллельное измерение. А тут люди беспечно гуляют, и, по словам Нели, ничего страшного ни разу не случалось.

- Лин, ну хватит тупить! Сама же знаешь, что бояться надо как раз живых. Вон, видишь, два мента идут? Они тут, типа, за порядком смотрят. Если что - живо руки скрутят, дубинкой по башке и в отделение.

Гарлин машинально поежился.

- Не хочется что-то дубинкой.

- А за что? Мы хорошо себя ведем, в кои-то веки...

- Девушки!

Неля оглянулась и приостановилась, Гарлин последовал ее примеру. Два молодых милиционера, похоже, были не прочь скрасить себе время до конца дежурства.

- Ай-ай-ай, девушки, как нехорошо! - один из них состроил серьезное лицо, второй откровенно ухмылялся. - Как вам не стыдно?!

- А с чего бы это?

- В таких коротких юбках в этом, можно сказать, мемориальном месте! Что о вас подумают?

- Кто, памятники? - Неля нетерпеливо дернула плечом: мужчины ей не понравились. - Мы разве что-то нарушаем?

- Ага! Наш моральный покой! А как мы поступаем с нарушителями, Вован?

- Записываем данные в протокол.

- В какой еще протокол? Это не смешно!

- А никто и не шутит. Ваши телефоны, быстренько!

"Ну вот, опять..."

"Чего она нервничает? Аппараты все равно дома остались, мы что, дураки их с собой таскать? - подумал Гарлин. - Эх, жаль, колдануть бы их по-быстрому и смыться..."

Он, впрочем, недооценил сообразительности земной девушки, которой отделываться от нежелательных кавалеров было явно не впервой.

- Извините, товарищи сержанты, но наши молодые люди явно этого не одобрят. Они ужасно ревнивые...

И она энергично замахала рукой гуляющей в отдалении группе молодежи.

- Влад, Игорь, мы сейчас!

- Пойдем, Лин, а то твой опять распсихуется... До свидания!

Раздосадованные милиционеры быстро остались позади.

- Я не понял... то есть не поняла - у нас тут знакомые?

Неля на ходу пожала плечами, в очередной раз поражаясь бестолковости подруги. Они прошли мимо компании, в которой действительно выделялась парочка здоровенных парней, и свернули к выходу.

- Старая отмазка, но, как всегда, сработала! Я у тебя умница, правда?

- И еще красивая. Такие редко встречаются...

- Ну, спасибо. А вот ты-то у меня кто?

- Я и сама не знаю.

- Зато я знаю. Любимый тормоз.

Гарлин попытался представить, что такое "тормоз", но не очень в этом преуспел. Зато первое слово его и обрадовало, и озадачило. Интересно, что конкретно Неля имела в виду?



Следующим днем был понедельник, а это означало, что предстояло отправляться в какой-то "Университет" на занятия.

Самым ярким впечатлением дня стало для Гарлина чувство отупляющей, безумной, неимоверной скуки. Науки, которые изучала местная молодежь, показались ему путаными и бестолковыми, и к концу второй пары он проникся к ним искренней неприязнью. Да, теперь примерно ясно, какие чувства испытывал бедный Рик, то и дело засыпавший над книгами! Хотя самому Гарлину всегда нравилось узнавать что-то новое, но под монотонное бормотание лекторов он умудрился заснуть дважды! Личный рекорд не только для него самого, но и для внешне примерной Лины.

Неля не уставала удивляться подруге. Одно дело - тихонько рисовать на полях тетради или решать на задней парте кроссворды, если уж совсем невмоготу, но нагло дрыхнуть под носом у препода!

Впрочем, такое вызывающее поведение почему-то осталось незамеченным, и к большому перерыву Неля забыла о своем желании поехидничать насчет загадочной бессонной ночи.

Они, как обычно, отправились обедать в "Восьмерку".

Толпа народу, шум, гам... Гарлин не без труда нашел два свободных места в углу зала.

- К тебе можно, надеюсь?

Габаритный парень плюхнул на стол свой поднос.

- Занято. Подруга в очереди.

- Ну, тогда я успею.

Он неторопливо снял с сиденья Нелину сумку и повесил на спинку стула.

Гарлин поморщился. Такое количество еды быстро не съешь. Вот-вот подойдет Неля - и что?

- Да ладно тебе дуться, Линка, - вдруг миролюбиво сказал парень. - Чего такая мрачная сегодня? Давай сходим куда-нибудь после занятий, идет?

- А мы разве знакомы? - удивился Гарлин.

- Здрассьте! - парень даже жевать перестал. - Что это с вами, мамзель? Три года вместе проучились вроде бы...

- Да? ("Идиот! Как выкручиваться-то?")

- А, ну да, что-то припоминаю.

- Спасибо! Ты сегодня какая-то не такая... Прям вся загадочная... Куда пойдем?

Гарлин слегка приподнял бровь.

- Я не сказала "да", милорд...

Парень засмеялся, оценив цитату.

- Ты не сказала "нет"!

В это время к столу подошла Неля.

- Ого, у нас гости! А ну, проваливай, Славик!

- Я же еще не доел!

- Твои проблемы! Давай, двигай, а то поднос на голову поставлю, а там суп горячий!

- Ладно-ладно! Какие все сегодня жестокие...

Славик подхватил тарелку и нацелился на другое свободное место.

- Короче, я тебя жду у главного входа!

Неля насмешливо улыбнулась.

- Свидание? Поздравляю, наконец-то у него получилось! А то целый месяц мальчик старается, а ты на него ноль внимания...

- Мне и сейчас... как это... по-фи-гу! - с вызовом заявил Гарлин, скрывая смущение. - Просто от голода мозги плохо работают, не знала, под каким предлогом от него отвязаться...

- О, у тебя действительно что-то с головой после позавчерашнего! Раньше не надо было никаких предлогов. Что-то типа "Уйди, противный, ты радиоактивный!", а тут такие загрузы! М-да...

"Надо запомнить", - подумал Гарлин.

- Ладно тебе прикалываться, давай есть!


После четвертой пары девушки удрали домой "огородами", но на следующий день неутомимый Славик снова полез на штурм неприступной крепости.


Спустя неделю Гарлин уже был готов завыть от жалости к себе. Дома такая ситуация разрешалась на раз-два с помощью отворотного зелья или какого-нибудь более грубого магического приема, но что прикажете делать хрупкой земной девушке? Не драться же с этим мордоворотом?! К ненормативной лексике Гарлин испытывал вполне осязаемое отвращение, а более мягких отказов Славик упорно не понимал. Высиживать длинные пары под его назойливым взглядом становилось все труднее. Даже сообразительная в таких делах Неля не могла посоветовать ничего умнее демонстративного внимания к другому, желательно еще более габаритному парню. Но это для Гарлина был, конечно же, не выход.

Спасло ситуацию лишь окончание учебного года. Зато появилась новая проблема - сессия! Гарлин не хотел подводить настоящую Лину полным провалом на экзаменах, поэтому сначала честно пытался готовиться. Но, увы, земные науки типа коллоидной химии или шлихового анализа для уроженца колдовской Меруны казались полным бредом и категорически не зубрились.

Близилась зачетная неделя.




***





Первой мыслью Лины, когда она открыла глаза в незнакомой комнате, было: "Все, фантастику на ночь я больше не читаю." Она снова попыталась заснуть, но солнце за незашторенным окном светило так ярко, что ей волей-неволей пришлось встать.

На осознание того, что все вокруг - не сон, ушло примерно полчаса. Девушка тупо бродила по просторной комнате с красиво расписанными стенами и высоким потолком и периодически бормотала "Что за фигня?.." Потом она обнаружила вторую комнату, поменьше, с настоящим мраморным бассейном и принадлежностями для умывания и решила освежить голову холодной водой - для расстановки по местам шариков и роликов.

Проходя мимо огромного, в полстены, зеркала, она бросила туда рассеянный взгляд... и в следующую секунду с визгом полетела в бассейн. Кое-как выбралась и медленно, очень медленно снова приблизилась к зеркалу.

Высокий парень с мокрыми черными волосами до плеч, в прилипшей к телу шелковой простыне затравленно оглядывался по сторонам, словно надеясь увидеть того, кому на самом деле принадлежит это отражение. Но он был явно один.

Лина шмыгнула носом, собираясь для начала зареветь, парень в зеркале сделал то же самое. Лина истерически засмеялась, показала незнакомцу язык и быстрыми шагами вернулась в первую комнату - от греха подальше. Потоки бессвязных мыслей носились у нее в голове, но логического объяснения всему происходящему никак не находилось.

На таком же автопилоте девушка сдернула с маленького столика длинную скатерть и обернулась ею взамен мокрой простыни.

Где-то на улице резко закричала неизвестная птица. Лина вздрогнула и машинально посмотрела за окно. В комнату тянули свои ветки деревья с листьями всех цветов радуги - от этого чудесного зрелища просто дух захватывало. Она подпрыгнула и забралась на высокий подоконник. Кругом расстилался нереально-прекрасный пейзаж: высоченные деревья, огромные яркие цветы и клубящиеся в дымке склоны большой горы вдалеке под светло-фиолетовым небом и ласкающим светом солнца... ой, двух солнц... ой, трех... М-да.

- Ну, хоть кто-нибудь мне объяснит, что это такое?!! Блин!..

Словно в ответ на ее отчаянный вопль в воздухе что-то свистнуло, и с другой стороны окна возникла чья-то всклокоченная голова.

- О, Гарлин, доброе утро, да не отвалится твой амулет во веки веков! У меня такая идея... Эй, ты куда?!

Но Лину с подоконника уже как ветром сдуло. Не придумав ничего лучшего, она с разбегу нырнула под большую кровать в углу комнаты и замерла. Пусть уйдет это чучело, а потом она что-нибудь придумает...

- Гарлин, ты что, хрюкающих плодов объелся?

От прозвучавшего над самым ухом голоса девушка вскрикнула и больно ударилась головой о днище кровати.

- Ох, напугал...

- Гарлин, я не понял, ты чего?

"Надо вылезать, - подумала Лина. - А то он все равно не уйдет."

- Эй, как там тебя, дай руку, а то застряну!

Она сама поразилась собственной смелости. Протянутая рука оказалась не волосатой и когтистой, а вполне человеческой, и это обнадеживало. Кое-как встав на ноги, Лина с деланной небрежностью стала отряхиваться, искоса поглядывая на нежданного визитера. Им оказался молодой парень с копной ярких желто-рыжих волос и длинной челкой, которая все время падала ему на один глаз.

- Что это ты вздумал от меня прятаться? Если я не вовремя, так бы и сказал.

- Да нет. Я, это, вспомнил, что уронил вчера под кровать одну вещь. Вот, доставал.

- Хм.

Парень недоверчиво сощурил зеленые, как у кота, глаза.

- Ну, ладно. Ты точно вчера не пил? Какой-то странный...

- Да делать мне больше нечего.

- Хорошо. Ты уже ел? Давай слетаем на Берейну - ты обещал русалкам средство от чешуеедов, а потом до обеда рванем в триста пятое измерение мутантов смотреть. Говорят, новых вывели, ужасно уродливых. Я хочу взять парочку, моей тетке наверняка понравятся... Э, ну что такое? Гарлин, ты опять смотришь на меня как на идиота. Не все же время за книгами сидеть, так и мокролужиться недолго!

Лина обхватила звенящую от напряжения голову. Нет, с этим дурдомом пора кончать...

- Я не Гарлин.

- Что? Гарлин, что ты сказал?

- Я-НЕ-ГАРЛИН!!!

Глаза парня от удивления изменили цвет на фиолетовый.

- Не понял... А кто?



- Даа... Если бы мне кто раньше сказал, что лучший друг в девчонку превратится, я тому умнику сразу бы в лоб-то и засветил, чтоб не шутил так неприлично. И - вот тебе на! - все это происходит наяву! Сидит мой Гарлин и распинается про какую-то Землю, я про нее сроду не слышал, про Питер идиотский... И зовут его на самом деле Лина. Тьфу, что за имя?!

- Ты говори, да не заговаривайся! - возмутилась девушка. - Питер - прекрасный город, и имя у меня очень красивое. Не то, что у некоторых - язык сломать можно: Динмаарикаторус Альтмер Птхорн... Дальше забыла. Вот где настоящий ужас!

- Ничего ты не понимаешь, - в свою очередь обиделся друг Гарлина.- У нас так принято, чтобы подчеркнуть древность рода. Но, если у тебя плохо с памятью, можешь называть меня просто Рик. Меня и Гарлин так зовет.

- Это уже другое дело, - Лина вздохнула. - Ты скажи лучше, что мне делать? Как вернуться домой? Я не знаю, отчего все это получилось. Но как подумаю, что, по логике, твой Гарлин сейчас в роли меня выступает - так худо делается, что хоть в гроб ложись и крышкой накрывайся.

- Да ладно, помереть всегда успеешь. Хотя все это и взаправду так дико и непонятно, что я даже примерно не знаю, что можно сделать. Мы иногда путешествуем в другие миры, но всегда в своем теле, про обмены я никогда не слышал. Для этого нужно очень мощное заклятие какого-нибудь великого колдуна.

- И много у вас колдунов?

- Вообще-то порядком, я имею в виду выдающихся. А так - все колдуют, кто во что горазд. Наша Меруна - страна серых колдунов.

- Почему "серых"?

- Да вроде бы, по легенде, первый колдун-прародитель вышел из Священной Серой скалы. Вон той, видишь, за окном слева?

- Вижу. Но она не серая, а скорее зеленая.

- Ну, так сколько веков с тех пор прошло...

- Сколько?

- Много. Мм... Да не спрашивай ты меня, я в истории не силен. Это Гарлин любит книжки читать, а я...

- А ты чем занимаешься?

- Да так, - Рик в некотором смущении подергал длинную серьгу в левом ухе. - Я путешествовать люблю. Мне по рангу не обязательно быть слишком ученым, я и не стремлюсь. А Гарлин, как будущий Король...

- Кто??!! - ахнула Лина.

- Вот именно. Скандал-то какой будет... Гарлин - младший сын нашего Короля Тхорра. У него, правда, есть еще старший - Дарк, от первой жены, но, скорее всего, власть перейдет именно к Гарлину. Он умный. И народ его любит, не то, что этого уродливого кривляку.

- Но я же... не могу... Рик, пожалуйста, помоги мне, давай вернем все, как было!

Он в задумчивости прошелся по комнате, потом вздохнул и виновато развел руками.

- Я не могу. Рад бы, но, думаю, тут и Гарлин был бы бессилен. Это же сильнейшее колдовство!

- Так спроси у того, кто знает. Ты же сам говорил...

- Говорил... Не так все просто. Если я каждому встречному-поперечному начну рассказывать, что от наследника престола осталась только внешняя оболочка, представляешь, что начнется?

- Примерно. И что тогда делать?

- Я могу порыться в библиотеке, может, найду какое-нибудь сильное заклинание, которое сможет помочь.

- А если не найдешь?

- Ну... Самый могущественный из ныне живущих колдунов - дед Гарлина. У нас хорошие отношения, я бы попросил у него совета - да он сейчас неизвестно где. Путешествует по мирам, вернется только к коронации Гарлина.

- И скоро она состоится?

- Голосование в Совете Верховных колдунов - через два месяца. Если они изберут Гарлина, а это наверняка, то еще дней через десять.

- Вот ужас...




***





- Лин, ну сколько можно? - Тамара Петровна обернулась в дверях и разразилась серией укоризненных вздохов. - Тебя как подменили... Не только готовить перестала, даже в квартире убраться не допросишься. Что случилось?

- Ничего. Я уберу.

Гарлину не удалось увернуться от материнского поцелуя. Закрыв дверь, он с досадой оглядел свою, на его взгляд, просто убожескую комнату, потом прошел на кухню - заскорузлый линолеум, в раковине - гора немытой посуды... Он видел на днях, как ее мыла Тамара Петровна, но сам не решился бы повторить подобный эксперимент. Посуда на Земле почему-то была бьющейся, в этом он уже успел дважды убедиться. Может, хоть пол пропылесосить получится?

Гарлин со вздохом вытянул шнур из пылесоса и стал запихивать вилку в раздолбанную розетку.

"Дожил королевский сыночек до позора..." Ну, да что делать? Надо маскироваться под Линино тело, которое, к сожалению, обожало заниматься хозяйственными делами. Видимо, и ему придется освоить некоторые премудрости...

- И чего ты не лезешь?! - он повертел в руках провод, снова хорошенько прицелился... и неожиданно вместо вилки сунул в розетку два своих собственных пальца.

Бах! Что-то стукнуло, заискрилось, в нос ударил неприятный запах чего-то паленого, но, против ожидания, никакой боли Гарлин не ощутил, наоборот, ему стало даже приятно.

- Ого, что за интересная энергия здесь прячется?

Он пару раз повторил опыт с пальцами, но никакой практической пользы из этого не извлек и вынужден был вернуться к своим баранам, т. е. к пылесосу.

- До чего же глупы эти земляне! Неужели нельзя было придумать, чтобы пылесос сам все убирал, без всяких дурацких проводов!

Внизу что-то громко щелкнуло, и Гарлин чуть не подскочил на месте от скрипучего покашливания:

- Я к вашим услугам, хозяйка!

Он посмотрел на пол: пылесос стоял на колесиках, как собачка на задних лапках, и энергично шевелил "хоботом".

- Наконец-то, кто-то догадался меня позвать! Чего изволите?

- Мм... Убрать мусор и пыль с пола.

- Будет сделано! - пылесос лихо развернулся и, вращая шлангом, покатил в коридор.

- И мы, мы тоже хотим поработать! - раздалось со всех углов. - Приказывайте, хозяйка!

Гарлин обвел глазами кухню: посуда в раковине буквально "смотрела" на него, нетерпеливо позвякивая, тряпка для вытирания пыли выползла с подоконника на стол и подобострастно изогнулась, а большой старый холодильник вопросительно хлопнул дверцей.

Он слегка помедлил, соображая, как лучше использовать неожиданно возникшую удачу.

- Так. Посуда сама моется и аккуратно складывается в сушилку. На столах и вообще везде - никаких крошек и жирных пятен! И, - он посмотрел вниз, - тараканов тоже!

Три крупных усача заметно пригорюнились.

- Но...

- Никаких "но"! Вас не любит Тамара Петровна!

- Есть! Переезжаем к соседу...

Из-за дверцы холодильника застенчиво выглянула куриная тушка.

- А можно мне приготовиться на обед? Я очень вкусный рецепт знаю - с рисом и яблоками.

- Отличная идея! Вперед, дети мои!

Гарлин был рад щегольнуть цитатой из земного фильма, но в следующую секунду чуть не получил по носу какой-то чересчур ретивой тарелкой и счел за лучшее убраться в свою комнату.

Поразмыслив, он пришел к выводу, что благодаря этой самой таинственной энергии из розетки к нему вернулась часть колдовских способностей. Только вот достаточно ли ее для установления мысленного контакта с кем-нибудь из своих?

С полчаса Гарлин старательно напрягал мозги, пока не убедился, что такие сложные вещи ему пока не по зубам. Что ж, он подождет. Раз дело уже сдвинулось с мертвой точки, значит, есть надежда, что сила когда-нибудь вернется к нему полностью.

Гарлин рассеянно взглянул на свое отражение в зеркале, машинально поправил волосы и тут же скривился.

Тьфу! Как же он соскучился по своему телу!..



От неожиданного звонка в дверь Гарлин вздрогнул, а косметика вопросительно зависла в воздухе над его головой.

- Это Неля! Так, все быстро по местам!

Гарлин открыл дверь, впустил девушку и исподтишка погрозил пальцем ползущей с улиточьей скоростью обувной щетке. Та собрала все силы и бесшумно нырнула в тумбочку.

- О, у тебя сегодня сказочный порядок! И чем-то вкусным пахнет... Поклонника ждешь на обед?

- Еще чего. Тебя.

- О, спасибо!

- Не за что. Курицу будешь?

- Спрашиваешь! Ты ее всегда классно готовишь!

"Надеюсь, что так", - с некоторой тревогой подумал Гарлин.

Его опасения оказались напрасными - не только Неле, но и ему самому понравилось. Подруга, естественно, отметила и превосходный внешний вид псевдоЛины и долго мучила ее вопросами, как у нее получилась эта шикарная укладка и для кого, собственно, она так разрядилась. Не удовлетворившись пространными ответами, Неля заявила, что, в таком случае, они идут вечером на дискотеку.

Гарлин с готовностью согласился. Еще несколько дней назад он поймал себя на мысли, что готов идти с этой девушкой куда угодно, лишь бы почаще находиться с ней рядом. Тогда эта мысль его попросту испугала, и он гнал ее от себя, как только мог. Но не очень-то получалось.

И вот теперь он около двух часов старательно оттачивал перед телевизором дурацкие и не несущие никакого ритуального смысла движения земных танцев, чтобы не опозориться на дискотеке.

Неля снова зашла около шести, и они отправились в ничего не говорящий Гарлину клуб "Триумф". Обстановка там обнаружилась вполне романтическая - приглушенный свет, бегающие по стенам и потолку светящиеся кружочки, уютные столики.

- Сегодня четверг, День Студента и почти халява. Наверняка из наших кто-нибудь притащится, - Неля украдкой стреляла глазами по сторонам. - Хорошо, что Таньки Картошкиной не будет. Она по выходным ходит, там публика побогаче. Ну, а мы с тобой девушки простые, принцами не балованные, нам и студенты подойдут, а?

- Ты совсем-совсем не хотела бы встречаться с принцем? - как можно небрежнее спросил Гарлин.

- Может, и хотела бы, а что толку? От моего хотения принцы не повалятся, как снег на голову.

"Один уже свалился", - подумал Гарлин, но вслух, конечно, этого не сказал.

Между тем в зале ритмичную музыку сменила медленная, и к их столику приблизились двое молодых людей в одинаковых красных футболках.

- Привет, девчонки. Потанцуем?

- Спасибо, пока нет. Мы только что пришли, хотим сначала освоиться. Да, Лин?

- Ага. И выпить чего-нибудь.

- О, так это мы быстренько организуем, Толян! Девушкам по пиву?

- Нет-нет, спасибо, мы пива не пьем.

- А что? - парни явно хотели продолжить знакомство.

- Я буду сок.

- И я.

Приятели устремились к бару, а Неля напустилась на Гарлина:

- И зачем ты брякнула про сок?! Теперь они точно не отстанут. Они мне не нравятся!

- Я просто хочу пить. А потом пойдем танцевать.

- С ними!

- Не обязательно.

- Ну-ну, какая ты стала отвязная! Давай научи, как отделаться от этих... хм... А, спасибо за сок, молодые люди.

Гарлин втихаря посмеивался. Ему было приятно, что Неле никто из парней не понравился. Вот если бы наоборот, было бы гораздо хуже...

Следующие пятнадцать минут они провели в обществе Толи и Коли или, как они себя называли, Толяна и Коляна. Они были студентами Военмеха и рассказывали тупые анекдоты, над которыми сами же и ржали. На следующем медляке Колян больно наступил Неле на ногу, и она под этим предлогом отказалась от дальнейшего знакомства.

Девушки перебрались за столик в самом укромном углу зала и, пока отходила отдавленная нога, болтали и разглядывали танцующих. Гарлин для себя решил, что танцевать в паре с парнем больше не будет - это так противно... А вот блеснуть новоприобретенными навыками ему очень хотелось, и вскоре он решился оставить Нелю ненадолго одну.

Подруге оставалось только удивляться, наблюдая, как Лина грациозно крутит бедрами под заинтересованными взглядами окружающих. После особенно зажигательного танца девушке даже устроили овацию, под эхо которой она гордо скрылась в туалете. Естественно, женском - Гарлин уже почти не ошибался в таких вещах.

Освежившись, он вернулся к Неле - и был неприятно удивлен, застав ее мило беседующей с каким-то типом в джинсах и светлой рубашке.

- Моя подруга Лина.

- Очень приятно. Павел.

- И мне тоже.

Павел, "или просто Паша" выгодно отличался от двух предыдущих субъектов: вежливый, не курит, анекдотов пошлых не рассказывает... Словом, уже через пару минут Гарлина начало от него тошнить.

Паша заканчивал Политех, говорил о компьютерах, своей будущей стажировке в Швеции и якобы искренне интересовался, какие такие загадочные науки изучают девушки-почвоведы. Неля слушала, кивала, что-то рассказывала о себе и в конце концов пошла с ним танцевать под бесконечный "Отель "Калифорния".

Гарлину стало грустно. Эх, если бы к нему хоть на пять минут вернулся его настоящий облик! На этого пня Неля бы даже и не посмотрела. И танцевала бы с ним, и улыбалась ему, а он обнял бы ее за талию и...

Дзинь! У мужчины за соседним столиком в руке лопнул стакан. Бух! Девчонка умудрилась обсыпать попкорном компанию в трех метрах от себя.

"Гарлин, идиот, перестань злиться! Никто не виноват! Кроме... Гм. А это идея!"

Не успели Неля и Паша после окончания танца добраться до своего столика, как случилась неожиданная неприятность: официантка, проходя мимо, уронила поднос, и пиво из двух больших бокалов красиво запечатлелось на джинсах горе-ухажера. На Нелю не пролилось ни капли...

- Какая досада! - наигранно запричитала "верная подруга". - Надо срочно идти в туалет мыться, а то от бедного Паши воняет за три километра... Ох-ох-ох!

Временно сплавив конкурента, Гарлин разразился серией стонов относительно вдруг дико заболевшей головы и уговорил Нелю поехать домой.

Как назло, у выхода они вновь столкнулись с Пашей. В мокрых и вонючих штанах (хи-хи-хи...) Как истинный джентльмен, он заявил, что не имеет права провожать девушек в таком виде, но, к новой досаде Гарлина, попросил у Нели номер ее телефона. Она дала.

Всю обратную дорогу псевдоЛина брюзжала по поводу того, какой дурачок этот Павлуша-желтые штаны, но у ее подруги было явно другое мнение.

- А, может, это и есть мой принц? - вроде бы в шутку сказала она на прощание, и у Гарлина еще больше испортилось настроение.

"Эх, ты настоящих принцев-то никогда не видела! Если б я только мог превратиться в себя! Если б мог..."


Гарлин долго ворочался в своей кровати без сна, потом встал, включил свет и, повинуясь внезапному приливу вдохновения, стал рисовать. Лицо черноволосого парня с царственной осанкой очень напоминало его собственное, даже одежда была его любимого глубокого фиолетового цвета. Проницательный, чуть грустный взгляд темно-синих глаз приковывал внимание и, казалось, таил в себе какую-то тайну. Только Гарлин ее знал.

Да, на Меруне он считался хорошим художником. Он любил рисовать сам, без помощи колдовства, и изображения всегда казались живыми. Вот и сейчас Гарлину мерещилось, что он смотрится в зеркало. Там, дома...

Чтобы не расстраиваться по новой, он быстро погасил свет и лег спать.




***





- Я так и знала! - Лина с досадой захлопнула толстенную книгу и задвинула ее обратно на полку. - Ничего, даже намека на то, что нам нужно! Только глупости одни: как сварить приворотное зелье, как вывести пятно с ковра за две секунды... Тьфу!

- Не плюйся, это не в стиле Гарлина, - философски заметил Рик и взялся за том "Оригинальные заклинания на особенные случаи жизни". - Могла бы сообразить, что бытовое колдовство и обмен телами - совершенно разные вещи. Я же говорил, у нас этим пока никто не занимался...

- Тогда, похоже, такой книги вообще не существует, - вздохнула Лина. - И уж тем более в таком легкодоступном месте. Если у вас и объявился суперколдун, который может выкинуть подобное свинство, он наверняка держит конспекты по заклинаниям где-нибудь в личном сейфе... или под подушкой... или где там у вас принято хранить самое ценное?

- Ты права.

Рик в задумчивости засунул в рот и стал жевать бусину от своей длиннющей серьги.

- Мне кажется, мы что-то упускаем, что-то очень важное. Так, давай рассуждать... Кто-то, о чьей силе лично я не знаю, меняет Гарлина телами с тобой. Вопрос - зачем? Возможно, простое хулиганство, эксперимент... Мы с Гарлином и сами обожаем баловаться и случайно даже вывели парочку новых формул. Но! Для осуществления подобного заклинания наверняка требуется особое мастерство и знания, которых нет в помине у людей нашего возраста. А зачем зрелому, почтенному колдуну так шутить? Незачем. Напрашивается вывод... какой?

- Это была не шутка, - мрачно кивнула Лина.

- Вот именно. Гарлин - наследник престола, и никто бы не осмелился над ним так надругаться. Если только...

Лина поежилась.

- У него есть враги?

- Нет вроде. Я же говорил, что его все любят... Хм, подожди-ка.

- Ты что-то говорил о его братце, которому, наверное, тоже очень хочется стать Королем.

- И вправду очень хочется. Только вот ума у Дарка - не больше, чем у вахримудеров, ему сложные заклинания точно не под силу.

Лину разобрало любопытство - кто такие эти мудеры, но она сдержалась и продолжила размышлять.

- У этого Дарка есть какой-нибудь влиятельный колдун в друзьях?

- Не думаю. У него такой скверный характер, что и друзей-то нет. У его матери есть что-то вроде консультанта по колдовству. Некий Морохх, из того же измерения, что и она сама. Любит хвастаться по пьяни, что он самый великий и могучий, но все это вранье.

- Ты уверен?

- Конечно, - Рик ухмыльнулся. - Однажды мы с Гарлином ради смеха запустили ему в спальню крысу, так он вместо того, чтобы ее заколдовать или убить, ударился в панику и чуть ли не на потолке повис. Мы, конечно, перед ним потом извинились...

- Да, вроде бы не похоже, что после этого он затаил на вас смертельную злобу. Кому еще, кроме Дарка, мог помешать Гарлин?

- Не знаю.

- А мачехе? Давно надоевшая старшая жена Короля мечтает видеть на троне своего сына и плетет интриги - по-моему, это так естественно!

- Нуу... Коора, конечно, довольно неприятная тетка - в кого сыночек-то пошел - но продвинутой магией точно не владеет.

- Почему ты так уверен?

- Потому что она - всего лишь женщина.

- И?

- Что "и"? Этим все сказано. У нас женщины изучают в основном прикладное домашнее колдовство, и дальше их интересы не идут.

- Фу, как это скучно! Я бы на их месте научилась всему, чему только можно, и стала бы суперской колдуньей! И все бы меня боялись!.. Ну, что ты на меня так уставился?

- Думай, что говоришь! Мужчины никогда не будут бояться женщин!

- Вот и зря.

- Да что ты? Отменишь закон природы?

- Нет, лучше как дам в ухо, сразу перестанешь глазки свои кошачьи прищуривать! Ишь, какая нация героев - запрещают бедным женщинам учиться, а потом ходят, как петухи, гордые, хвастаются своей силой... Варварство какое!

- Что ты сказала про мои глаза?! Смотри, могу и забыть, что ты самка, как оттреплю...

- Что?! Самка?!!

Не помня себя, Лина вскочила и со всей силы толкнула парня в грудь. Он так и кувыркнулся на пол вместе со стулом.

- Ты что, совсем психованная?!

- А ты - лохматый придурок, и ноги у тебя в клеточку!

- У меня нормальные ноги!!- заорал Рик.

Они смотрели друг на друга, кипя от злости и едва сдерживая зуд в кулаках, когда чье-то презрительное фырканье заставило их обернуться.

У дверей библиотеки стояла красивая девушка с длинными золотистыми волосами и насмешливо улыбалась.

- Он опять ведет себя как мальчишка, и это, возможно, будущий Король! О боги, что же будет тогда с нашей бедной Меруной?

Рик как-то сразу смутился, а вот Лина была слишком раздражена, чтобы спустить разодетой незнакомке ее издевательский тон.

- А тебя вообще кто сюда звал, мымра?! Вали приставай с нотацией к кому-нибудь другому, а нам ты на хрен не нужна! Брысь!!

У девушки от такой наглости глаза полезли на лоб. Она открыла рот, собираясь что-то ответить, потом со стуком захлопнула его и пулей вылетела из комнаты.

Лине пришло в голову, что она явно перестаралась - такие речи наверняка были не в духе Гарлина. В некотором смущении она обернулась к Рику - и с удивлением увидела, что он смеется. Даже не смеется, а истерически ржет, закрыв лицо руками.

- Эй, с тобой все в порядке?

- Угу... - он никак не мог остановиться.

- Извини, я, наверное, испортила Гарлину всю репутацию пай-мальчика.

- Да ладно, - наконец, отсмеявшись, проговорил Рик. - Наоборот, ты только что совершила подвиг, какой моему бедному другу и не снился.

- Ну-ну...

- Нет, правда. Знаешь, кто это был? Мрина, бывшая Гарлиновская невеста. Он ее очень любил, но она предпочла Дарка.

- Опа, - Лина медленно села. - А я ее послала.

- Да, Гарлин до сих пор по ней вздыхал, и она всегда этим пользовалась, насмехалась над ним... Стервозная девка, никогда мне не нравилась!

- Странно... Ты говорил, что Дарк тупой урод, как она могла променять на него Гарлина?

- И сам не знаю. Мрине ведь в расчетливости не откажешь. Знаешь, как она раньше из кожи вон лезла, чтобы Гарлин ее заметил? А потом вдруг переметнулась к Дарку.

- Хотя он - всего лишь второй претендент на престол. Да, непонятно.

- Кстати, ты заметила, что мы больше не пытаемся вцепиться друг другу в волосы? Может, объявим перемирие?

- Согласна. Только никогда больше не называй меня самкой! Убью. Честно.

Рик почесал за ухом и неожиданно улыбнулся.

- Верю. А знаешь, ты мне нравишься. Гарлин слишком спокойный, а ты бешеная. У вас на Земле все такие?

- Нет. Тебе со мной крупно повезло.

- Мне всегда везет на неприятности!

- Это потому, что такие типы, как ты, любят их сами искать на свою... ммм... голову.

- Пожалуй.


Так, переговариваясь, они покинули библиотеку и направились в сад, чтобы продолжить думать над сложившимся положением без лишних глаз и ушей. Миновав множество красивых залов, они спустились по боковой лестнице в галерею с прозрачными стенами и потолком, конец которой скрывался под сенью раскидистых деревьев с разноцветными листьями. Дальше, насколько хватало глаз, раскинулся великолепный королевский сад - один из лучших во всех триста семи измерениях, как сказал Рик.

- Ваше Высочество!

Рик вздрогнул и толкнул Лину локтем.

- Тебя зовут...

Пожилой мужчина в строгом сером одеянии поклонился и едва заметно вздохнул.

- Вас хочет видеть ваш отец.

- Мой кто? Ой...

- Да, по правде говоря, Король сейчас сильно не в духе, ругается с утра пораньше, три раза грозился всех заколдовать. Не знаю, на что он взъелся, но осмелюсь пожелать вам удачи.

- Спасибо.

Лина беспомощно оглянулась на помрачневшего приятеля.

- Я подожду тебя в саду. Не забудь держать язык за зубами.

- Ладно.

На ватных ногах Лина проследовала за слугой в королевские покои.

"Вот влипла... Да он наверняка увидит меня насквозь и превратит в какую-нибудь козявку или и того хуже... Так, главное, не трястись. В конце концов, он не имеет права! А... может, наоборот, лучше самой все рассказать и попросить вернуть, как было? Королю должно быть такое под силу!"

Покои властителя Меруны располагались на третьем этаже и оказались обставлены довольно просто. Слуга, провожавший Лину, сразу же с поклоном удалился. Она встала посреди зала и минут пять от нечего делать разглядывала покрытые изящными рунами стены, пока не услышала за спиной приглушенное покашливание.

Едва не вскрикнув, Лина резко обернулась и оказалась лицом к лицу с Королем.

Высокий плотный мужчина в светлой долгополой одежде пристально смотрел на нее из-под густых бровей.

- Ээ... здрасьте... - наконец, выдавила из себя девушка и неуклюже поклонилась. Сердце истерически заколотилось где-то в горле, губы пересохли, но она не посмела облизать их.

- Как ты чувствуешь себя, Гарлин?

Голос Короля совершенно не соответствовал выражению его лица - негромкий и даже участливый. Она невольно приободрилась.

- Прекрасно. Все хорошо.

"Надо ли добавлять "Ваше Величество?"

- Я вижу. А где твой амулет?

От этого простого вопроса по спине у Лины снова забегали мурашки.

- Кажется, я забыл его в своей комнате.

- Забыл?!

Брови Тхорра медленно поползли вверх. Он явно не без труда взял себя в руки, отвернулся и глубоко вздохнул.

- Никогда больше не забывай его, Гарлин. Слышишь? Никогда. И постарайся не наделать слишком больших глупостей.

- Да.

- Иди.

- Да...

- А я добьюсь у Совета отсрочки.

Лина была уже у дверей и не решилась обернуться и посмотреть на Короля. Почему он это сказал?


Рик сидел на траве в тени дерева с голубыми листьями. Увидев "Гарлина", он резко вскочил.

- Ну, что ты так долго?

Девушка тяжело плюхнулась на землю и прислонилась спиной к нагретому солнцем стволу.

- Я заходила за амулетом. И еще мылась.

- Зачем?

- Вы, мужики, потеете, как слоны, не могла же я так разгуливать!

Рик непонимающе пожал плечами.

- Вообще-то сейчас не так уж и жарко. Весна, а вот летом...

- При чем тут жара, идиот?! - прошипела Лина. - Это встреча с папочкой меня так обрадовала... до ужаса.

- Аа... Так что он тебе сказал?

- Ничего сверхстрашного. Но он, кажется, понял, что я - не Гарлин.

- Ты уверена?

- Почти на сто процентов. Может, я что-то не то сказала, но знаешь, - Лина задумчиво пожевала травинку, - у меня возникло ощущение, что он заранее что-то подозревал. И был этим сильно озабочен.

- Почему ты так думаешь?

- Не знаю. Называй это женской интуицией.

Она подробно пересказала свой короткий разговор с Королем.

Рик только головой покачал:

- М-да, тут и без всякой интуиции понятно, почему тебя попросили не наделать глупостей. Любой колдун в здравом уме никогда не забудет свой амулет где попало.

- Почему? Я вполне неплохо обходилась без него полдня, и ничего. Он мне не очень нравится, этот белый камешек, и к одежде совсем не подходит.

- О боги, вразумите эту женщину! - закатил глаза Рик. - Ты ведь все время находилась во дворце, в безопасности. А в другом месте ее тебе никто не гарантирует. Неужели не понятно, что такие вещи - это не просто побрякушки! Амулет дается человеку сразу после рождения и на всю жизнь, он призван защищать своего хозяина.

- От кого?

- От любой опасности. От врагов, диких зверей и ядовитых растений (впрочем, у нас и так любой ребенок знает, что можно в рот совать, а что - нет). Вообще-то на Меруне нет особенных гадостей, не то, что в других измерениях. Так, тролли и полевые гномы - вредные твари, но первыми обычно не лезут. Драконы - они роют норы на северной стороне Священной горы и сюда почти не залетают. Кто еще? А, время от времени вылезает из-под земли какой-нибудь отросток Великого Мокролужника и засасывает зазевавшегося оленя или вахримудера. Несколько раз покушался на детей, но взрослые отбили... Амулет в случае опасности всегда начинает сиять белым светом, очень ярким, нельзя не заметить. Так что слушайся его и тогда не пропадешь.

- Хорошо, - задумчиво кивнула Лина. - Наверное, все же мне не следует отходить далеко от дворца. Но и тут мне тревожно. Знаешь, меня не покидает мысль, что раз бедный Гарлиновский разум выудили из тела прямо в спальне, то очень может быть, что исполнитель этой гнусности сейчас где-то рядом. И никакой амулет в случае чего мне не поможет.

Рик неловко похлопал ее по плечу.

- Ладно тебе, не волнуйся. Я постараюсь всегда быть рядом и помочь... ну или хотя бы вспугнуть тех, кто захотел бы еще раз над тобой поэкспериментировать. Эх, первый раз в жизни жалею, что все время засыпал над заклинательными книгами! Помощник из меня может получиться дрэнновый...

- А у нас говорят "хреновый", - невольно улыбнулась Лина.



Они до вечера ошивались в огромном королевском саду, жевали созревающие как раз весной плоды редкого заморского дерева Умм и болтали обо всем не свете.

Одно из солнц уже исчезло за Священной Серой горой, когда Рик был вынужден прервать себя на полуслове и извиниться - от голода у него громко заурчало в животе.

- А и вправду не мешало бы поесть. Давай пойдем ко мне в комнату и, если можно, закажем ужин прямо туда, чтобы ни с кем больше не сталкиваться, - предложила Лина.

- Было бы прекрасно! Королевская семья обычно собирается на ужин в полном составе, но, думаю, можно что-нибудь наврать и не пойти.

Они вернулись во дворец через оранжерею и были уже недалеко от покоев Гарлина, когда невесть откуда вынырнувший слуга с поклоном доложил, что Его Высочество ждут в Звездной столовой.

Лина не успела придумать подходящий предлог для отказа. Немного утешало только присутствие Рика - его слуга тоже пригласил, назвав "Ваша Светлость", отчего тот заметно скривился.

- Так ты у нас тоже титулованная особа? - тихо поинтересовалась девушка, когда их "конвоировали" в нужный зал.

- Имею несчастье быть. Мой род до жути старинный и прославленный, даже парочка Королей где-то затесалась. Так что мы с Гарлином, можно сказать, дальние родственники.

- А почему ты говоришь это таким странным тоном? Ты разве не гордишься своим происхождением?

- Чего гордиться-то? - снова поморщился Рик. - Я ведь должен соответствовать своим героическим предкам, о чем в детстве мне напоминали, наверное, по тридцать раз на дню. Представляешь, какой это был ад? Я-то парень простой, мне все это образование, воспитание, этикет - абсолютно до Сиреневой речки. Я хочу жить по-своему, без оглядки на всякую там дурацкую семейную честь, понимаешь?

- Да. И что, получается?

Рик улыбнулся.

- Да вроде того. Видишь ли, у меня есть еще куча младших братьев и сестер, на ком матушка может отыграться за непутевого старшего сыночка. После смерти отца все мои решили переехать на Здарику, а я остался тут якобы под присмотром старой тетки. И давно делаю, что хочу.

- Неплохо. А тетя не ругается?

- Ты что! - смеясь, отмахнулся он. - Эта сумасшедшая карга придумала новый рецепт приворотного зелья и травит им всех встречных мужчин, ей не до меня!

Лина тоже рассмеялась. Как раз в это время слуга распахнул перед ними украшенную витражами дверь и неожиданно зычным голосом гаркнул:

- Его Высочество принц Гарлин и Его Светлость герцог Динмаарикаторус!

Рик привычно скривился; Лина испуганно дотронулась до его руки.

- Что мне делать?

- Главное, не бойся, - шепнул он. - Смотри на меня и помалкивай.

Девушка машинально выпрямилась, ощутив на себе полтора десятка взглядов. Пока ее провожали до ее места неподалеку от Короля, она успела детально обдумать целых две мысли: "Какой великолепный зал!" и "Похоже, кроме Гарлина, здешняя монаршая семейка довольно уродливая."

Насчет первого ее мнение было чистой правдой: просторный круглый зал с темными стенами и потолком подобным звездному небу был очень красив. Вот только все настолько к нему привыкли, что уже навряд ли замечали эту красоту и не вертели головой во все стороны.

Лина с трудом заставила себя не смотреть вверх, села и стала осторожно рассматривать окружающих. Помимо Короля и тех, о ком она знала по рассказам Рика - надменной Королевы Кооры, ее действительно невзрачного сына Дарка и старого колдуна Морохха, на ужине присутствовали несколько высших придворных в почти одинаковых строгих одеяниях и разодетая золотоволосая Мрина. При виде псевдоГарлина она надула губы и демонстративно пододвинулась поближе к Дарку.

Лину спасло то, что по традиции королевская трапеза совершалась в абсолютном молчании, а когда началась вялая болтовня за напитками, они с Риком уже откланялись.

- А ты ничего держалась, - похвалил он. - Ничего не перепутала и даже не поморщилась, когда попробовала пирог с фиолетовыми слизнями.

- С кем?! А я думала, это что-то вроде печени... И ты не предупредил!!

- Ладно, не смотри на меня так зверски, я пошутил! - торопливо заверил Рик, уворачиваясь от заслуженного подзатыльника. - Честно, пошутил!

- То-то, смотри у меня!




***





- Линка, не понимаю, ты что, влюбилась?

Гарлин с трудом оторвал взгляд от окна и уставился на обложенную конспектами подругу.

- Почему ты так решила?

- Потому что я сижу как дура и готовлюсь к экзамену, а ты витаешь где-то в облаках. Страницу даже не перевернула... Что с тобой?

Гарлин только плечами пожал. Ответить на этот вопрос и не соврать было невозможно, а врать он не любил.

- Сейчас начну учить. Просто не хочется, такая погода, солнце, а мы дома торчим.

- После обеда мы тоже пойдем. Но ты сама знаешь, на улице тяжелее готовиться, все время что-то отвлекает. А мы и так с тобой достаточно поваляли дурака, надо наверстывать. Мы ведь хотим повышенную стипендию!

- М-да... Ты, Неля, просто герой. Даже этому сморчку... то есть, извини, Павлуше, запретила звонить и отрывать себя от занятий. Вот воистину волевая женщина!

Неля только фыркнула, не отрывая глаз от конспекта.

Гарлин обреченно вздохнул и сел рядом. Вот, опять придется несколько часов подряд притворяться прилежной студенткой и пялиться в глупые книжки. Мало того, что все эти земные науки - химии, математики и анатомии кажутся для него совершенно ненужными и неинтересными, так еще надо тратить на них свою молодость! Вот на Меруне он учился с удовольствием, в отличие от своего дружка Рика. Эх, как он там без него, не вляпался ли в очередную неприятность? И кто его вытащит на этот раз, не Лина же!

Гарлин снова вздохнул и потихоньку пододвинулся поближе к Неле. Только ее присутствие примиряет его с этим чужим миром, чужим телом и чужой, такой непохожей на прежнюю, жизнью...

- Оо! Что это у тебя?

Гарлин повернул голову и увидел в руках девушки свой рисунок. Он тогда засунул его в какой-то учебник и благополучно забыл об этом. А теперь Неля внимательно и с видимым восхищением разглядывала его бумажного двойника.

- Красотища... Это ты сама рисовала?

- Да.

- А кто это?

- Да так... никто.

- Аа, я, кажется, поняла. Это твой принц! Вот почему ты и смотреть на всяких бедных Славиков не хочешь...

- Да ну тебя. Это вовсе не мой идеал. Так просто, баловалась...

- Правда? Слушай, Лин, тогда отдай его мне, а? Ну, пожалуйста...

- Да бери, мне не жалко.

- Спасибо!

Неля шутливо поцеловала его в щеку и аккуратно положила рисунок в свою тетрадь. Гарлин изо всех сил постарался не покраснеть. Он не ожидал от девушки такой реакции и, конечно, очень обрадовался, что его внешность ей так понравилась.

После обеда, когда они вышли проветриться в парк, Гарлин решился снова вернуться к разговору о портрете.

- Зачем он тебе? По-моему, это совсем не твой любимый типаж. Ты ведь говорила, что тебе нравятся блондины. Как, например, твой обожаемый Пашенька...

- Ладно тебе выдумывать, Лин. Насчет брюнетов я и не зарекалась, только они достойные пока не попадались. А про Пашку - перестань прикалываться, сколько тебя можно просить? Он классный парень, мне с ним интересно, но о любви пока и речи нет.

- Так зачем же тогда все это надо?! - вырвалось у Гарлина.

Неля хмуро посмотрела на него и отвернулась.

- А затем, что вот такие принцы, как у тебя на рисунке - это все мечты. А живем мы наяву, и с этим поневоле приходиться мириться. Разве ты с этим не согласна?

- Нет, - твердо ответил Гарлин. - Я бы не променяла мечту на что-нибудь более дешевое просто так, чтобы нескучно было жить.

- Молодец! Вот только с этой мечтой можно промыкаться всю жизнь и благополучно остаться старой девой. А я этого не хочу. Не хочу.

Неля развернулась и быстро зашагала по аллее. Гарлин в смешанных чувствах смотрел ей вслед, потом опомнился и бросился догонять.



Гарлин зашел в аудиторию чуть ли не посвистывая. Пять минут назад он "прочитал" все нужные учебники и конспекты по физике и теперь чувствовал себя настоящим Профессором Дебильных Наук. Он-то прекрасно знал, что на самом деле все в природе происходит само по себе, а не под воздействием каких-то законов. Это ж надо додуматься разложить все земные процессы на формулы! На Меруне, наверное, сама природа и дала бы по башке таким умникам, а на Земле их фамилии в книжки заносят и премию какую-то почетную выдают. Смешно, честное слово!

Остальным студентам, в отличие от Гарлина, было не до смеха. Физик нашел у кого-то шпору и потому лютовал. Народ нервничал, лицо Нели тоже было тревожным. Она хоть и готовилась, но мало ли что...

Гарлин взял билет, сел на последнюю парту и за секунду "отсканировал" ответ на листок. Всего-то пара движений ладонью, магия уровня детского сада...

В это время Вячеслав Бетонов, он же пресловутый Славик, обреченно вздохнул и пошел отвечать. Гарлин насмешливо наблюдал за его "плаванием", но в конце концов горе-ухажеру все-таки поставили трояк. Славик встал, победно улыбнулся в сторону псевдоЛины... И тут молния на его джинсах разъехалась, и они моментально свалились к его ногам. Улыбка стала медленно сползать, а группа уже взорвалась от хохота.

- Вау!!

- Ну ты даешь, Бетон!

- Девочки, офигеть, какой суперский цвет, я тоже такой хочу!

- Славка, где такие ценные семейники достал??

Сопровождаемый многочисленными комментариями, малиновый от стыда Славик пулей вылетел за дверь, одновременно пытаясь натянуть штаны.

- Молодой человек в розовых трусах! Вы зачетку забыли!!

От этой реплики сурового профессора студенты окончательно сползли под столы...

Словом, это маленькое происшествие имело для всех самые благоприятные последствия: физик оттаял и ставил всем хорошие оценки. Гарлину даже не пришлось помогать Неле.


С этого дня бедный Славик ходил тише мышки и не смел докучать Лине, зато самому ему не давали проходу девчонки с настойчивыми просьбами сообщить место, где продается подобная "прелесть".

Сессия сдалась легко и незагрузно. Гарлин проводил с Нелей целые дни и радовался, что ненавистный Паша в это время готовится к сдаче диплома и занят по самые уши.

Время от времени он предпринимал новые попытки установить связь с Меруной. Тщетно.

Чтобы отвлечься от тревожных мыслей, он записался в районную библиотеку и благодаря своей магии "глотал" книги в неимоверных количествах. Иногда ему попадались перлы типа "Волшебник Изумрудного города", "Ученик мага" или "Уроки колдовства", но, вопреки ожиданиям, они не содержали никаких практических советов. Одни смешные фантазии и домыслы. Значит, земляне действительно совсем не умеют колдовать. Жаль... Хотя, может, это и к лучшему. Целее будут...



Ему опять снился кошмар.

Волосатое чудовище, чем-то похожее на гигантского паука-убийцу из давешнего ужастика, жадно тянуло к нему свои хелицеры-педипальпы, из раскрытой вонючей пасти капала слюна, в неподвижных пустых глазах ломались красные молнии... Монстр кровожадно ухмылялся, но, вопреки ожиданиям Гарлина, не попытался откусить ему руку или ногу, а почему-то нацелился на лежащую у него на коленях сумку. Гарлину отнюдь не улыбалось лишаться своего имущества, и он с размаху воткнул в отвратительную конечность свои длинные ногти.

- Ай, что ты делаешь, дура!!

"Паук" орал так громко, что Гарлин проснулся. Ошалело затряс головой и обнаружил, что все еще сидит в автобусе. После последнего экзамена Неля встречалась со своим "дорогим пнем", и ему пришлось ехать домой одному. Он и сам не заметил, как задремал... Этим, видимо, и захотел воспользоваться пропитого вида мужик. Он демонстрировал другим пассажирам свою кровоточащую руку и от души крыл "рыжую дрянь, которая вцепляется в честных людей ни за что ни про что".

Гарлину стало обидно. Сам ведь наверняка хотел сумку спереть, а теперь бедной овечкой прикидывается! Ну, ладно...

Он встал и подошел к мужику вплотную, вонзил в бегающие глазки тяжелый немигающий взгляд. Видимо, было в нем что-то такое - быть может, отголоски прежней силы - что тот чуть не подавился собственным матом.

- Иди отсюда.

- Да-да, конечно. Можно, да? Я сейчас... уже ушел...

Мужик заискивающе улыбнулся и вылез из автобуса.

Через окно.

Пассажиры офанарело наблюдали, как он на всех парах перескочил через дорогу и забился под какую-то скамейку. Потом все взгляды устремились на Гарлина.

Он предпочел выйти на следующей остановке.


- Девушка! Извините, постойте... девушка!!

Гарлина догнал какой-то парень.

- Простите еще раз, можно вас спросить?

Гарлин задрал голову - незнакомец был под два метра ростом, перехватил покрепче ручку сумки и кивнул.

- Это ведь был гипноз, да?

- Э... что?

- Ну, я про этого мужика в автобусе, я все видел. Здорово у вас получилось его построить! Вы по какой методике учились?

- Ни по какой. Я самоучка.

- О! - снова восхитился парень. - Это круто! И многого вы уже достигли в этой области?

- В смысле?

- Ну... Применяете где-нибудь свой талант?

- А почему вы так этим интересуетесь? - подозрительно сощурился Гарлин.

Парень смущенно улыбнулся и поправил сползшие на нос очки.

- Извините... Я на психфаке учусь. Собираю практические примеры, для курсовика... А тут - такой шикарный вербальный гипноз, я был просто обязан забыть про то, что никогда не знакомлюсь на улицах и нагло к вам пристать! Может, уделите мне немного времени? Мороженого хотите?

Гарлин собирался было отказаться, но последний вопрос решил дело в пользу незнакомца. А что? Расскажет потом Неле, что у него тоже сегодня было свидание...


Следующие два часа псевдоЛина и ее новый знакомый Федор провели за занимательной беседой, которая то и дело перемежалась "практическими примерами". Гарлин был рад продемонстрировать некоторые свои восстановившиеся навыки и при этом не бояться загреметь в милицию или психушку. Федя щедро угощал "девушку", получая взамен возможность наблюдать за ее шутливыми выходками.

Вот, например, гордо фланирует девчонка в мини-юбке. Проходит мимо урны... и рраз! из нее якобы ветром выдувает газету и швыряет ей на ноги ("это называется "Учимся быть скромнее!") Девчонка злится, пытается ее отлепить - тщетно! Злится еще больше, рвет и топчет газету каблуками, а маленькие кусочки снова упрямо ползут вверх по ее модным сетчатым колготкам. Федор одобрительно засмеялся, провожая глазами стремительно убегающую жертву печати.

Потом они наткнулись на пьянчужку - он безо всякого стеснения восседал на детских качелях в обнимку со своей поллитрой. Гарлин сосредоточился... Мужик выпучил глаза и с воплем "Чур меня, чур меня!" зашвырнул бутылку в кусты. Немудрено, если мирно улыбающийся до этого с этикетки "дяденька" вдруг кровожадно облизнется в твою сторону, демонстрируя полный набор акульих зубов, а потом еще как рыкнет! Федя чуть очки не уронил, смеявшись. Ему, конечно, и в голову не могло прийти, что это колдовство, а не просто пьяная галлюцинация на почве гипноза!

Так, медленно, но верно, они дошли до Лининого дома, сели у подъезда на скамейку. Федору явно не хотелось расставаться - он искал и находил предлоги для "посидеть еще немного", попутно осторожно высказывал Гарлину свое восхищение, и в конце концов спросил номер телефона.

- Зачем тебе? Мало примеров для курсовика?

- Да я про него уже и забыл, если честно... - смутился парень. - Понимаешь... ээ... мне очень понравилось с тобой общаться. Может, встретимся еще раз, а?

Гарлин внутренне усмехнулся.

- А не боишься?

- Почему-то нет. А надо?

Тут Гарлин неожиданно увидел Нелю и Пашу. Они стояли на углу около ее дома и тоже все никак не могли расстаться.

- Что ты молчишь? Я что-то не так сказал?

- Извини, - не глядя на него, ответила "Лина". - Я просто отвлеклась на одно дело. Почему-то вдруг очень захотелось напустить на вон того парня небольшое стадо муравьев.

- Ты серьезно?

- Да нет. Ему будет казаться, что муравьи заползают ему в штаны, а на самом деле, конечно, их нет. Вот, смотри, как смешно задергался!

Федор некоторое время наблюдал за нелепыми подскоками злополучной жертвы ревности. Потом вздохнул и встал.

- Я, кажется, понял. Это твой ответ - "отстань или я тебе внушу кое-что похуже"?

- Ой, нет, извини, я ничего такого не имела в виду! - Гарлин сжалился над Пашей и мысленно приказал муравьям оставить его в покое.

- То есть...

- Нет. Ты классный парень, Федя. Но - нет. У меня вот тут уже торчит такая большая заноза... Не вырвать.

- Понятно. А жаль... Ты просто обалденная девушка!

Гарлин невольно улыбнулся.

- Ну, спасибо. Удачи тебе с курсовиком... и вообще по жизни.

Федор рискнул поцеловать "девушке" руку на прощание, развернулся и зашагал к остановке. Гарлин в смешанных чувствах смотрел ему вслед. Противно, конечно, но в тоже время жалко, хороший парень! Но дружить с ним явно не выйдет. Смирись, женщина...



Гарлин вздохнул и снова потянулся к стакану. На душе было отменно мерзко. Естественно, настоящая Лина сейчас бы вовсю радовалась окончанию сессии и отплясывала рядом с подругой, но у него сейчас совершенно не то настроение. Они пришли в свой любимый "Триумф" праздновать, но, по сути, веселилась одна Неля. Точнее, Неля со своим Пашей.

Гарлин бросил взгляд на танцующую пару, скривился и сделал еще глоток джина. Напиток казался ему отвратительным, но, судя по фильмам, именно так земляне обычно отвлекались от своих проблем, а он чем хуже? Потом они начинали буянить или засыпали в самых неподходящих для этого местах. Интересно, а на него подействует эта гадость? Хорошо бы потерять всякий стыд и от души врезать Паше. А на следующий день якобы ничего не вспомнить. Неля простит.

"На меня извели полбутылки этих помоев, а я ничего такого не чувствую. И тут облом..."

- Девушка!.. Девушкааа...

Гарлин не без труда сообразил, что обращаются к нему, и медленно обернулся.

Перед ним стоял какой-то тощий парень, явно слегка навеселе, и призывно жестикулировал.

- Я не танцую.

- Тогда давай выпьем!

Гарлину против воли стало смешно. И везет ему на каких-то уродов!

Но его элегантно-посыльный ответ так и остался невысказанным: парень вдруг переменился в лице, ошалело захлопал глазами и, пробормотав извинения, поспешно скрылся в темноте зала.

Чего это с ним?

Гарлин пожал плечами, но на всякий случай вытащил из сумочки зеркальце. Вдруг помада размазалась на пол-лица, Неля увидит и обсмеет!

Дзинь!

Он тупо уставился на осколки на полу, потом судорожно провел руками по телу.

О небо... Он что, превратился в себя?!

Расталкивая танцующих, Гарлин вылетел в ярко освещенный холл. Из большого зеркала на него действительно смотрело его собственное, родное отражение. Правда, в Лининой одежде (она как-то непостижимо "растянулась" вместе с ним) и без амулета.

"Хорошо, что я не приперся сюда в юбке и с вырезом до пуза... Ох, о какой ерунде я думаю!"

В мыслях действительно царил полный разброд. Ничего не понимая, он машинально вернулся в зал, к бару, и около своей оставленной сумочки обнаружил Нелю.

- Лин... Ой, извините, пожалуйста, я посмотрела на пиджак... Ой.

Неля запнулась и уставилась на него широко раскрытыми глазами.

- Твоя подруга пошла домой. Я ее как раз проводил до выхода, - зачем-то сказал Гарлин. - Это она свою сумку забыла?

- Да, это ее... А почему она ушла?

- Не знаю. Наверное, скучно стало. Мы с ней немного поболтали. А твой парень где?

- В туалет пошел... - Неля невольно покраснела. - А... ммм...

Гарлин смотрел ей прямо в глаза и наслаждался ее замешательством. А потом протянул руку.

- Пойдем.

- К.. Куда?

- Догонять твою подругу. Она наверняка забыла свой проездной и стоит у метро, думает, возвращаться ей или нет.

- Да, это в ее стиле...

Неля растерянно посмотрела на него, не зная, что делать. Тогда Гарлин сам взял ее за руку и подчеркнуто неторопливо повел к выходу. Она не решилась даже оглянуться.

На улице их встретил прохладный июньский вечер. До метро было отвратительно близко, но Гарлину и эта малость казалась подарком судьбы. Несколько минут безумного, вымечтанного счастья - просто идти в молчании рядом с этой девушкой, ощущая в своей руке ее напряженные пальцы - за это и амулет свой отдать не жалко, будь он здесь!

- Лины нет.

- Да.

- Как же она уехала? Карточка вот она...

- Не знаю.

- Мы не могли разминуться... Что же делать?

- Ждать.

- Да, наверное...

- Знаете, - робко сказала Неля где-то через минуту, - я что-то ужасно захотела пить. Пойду куплю сока в ларек, а вы постойте пока, ладно? Нет, не надо, я сама заплачу!

И она торопливо пошла прочь.

Гарлин провел рукой по лбу. Денег у него, если честно, и не было, все осталось в Лининой сумке. Могло выйти не слишком красиво...

- Лина!

Он машинально повернулся и нос к носу столкнулся с Павлом.

- А где Неля?

- Сок покупает... - растерянно пробормотал Гарлин. Бормотание было явно женского рода. Глянул на руки - и они уже принадлежали не ему. Захотелось одновременно завыть и вмазать этому парню по роже, но никаких прав так поступить у него не было...

- Я вас искал-искал, а вы ушли... Почему? Что-то случилось?

Он смог только покачать головой.

Подошла Неля. Она явно чувствовала себя не в своей тарелке и украдкой поглядывала по сторонам. Но Гарлин предпочел не обращать на это внимания. Просто не было сил...

Проигнорировав вопрос "Где ты была?", он выдернул из рук подруги свою сумку и исчез за дверями метро. Ему надо было побыть одному.




***





- Ну вот, видишь, уже получается!

Рик с одобрением посмотрел на только что материализовавшийся у него перед носом большой круглый пирог.

- Ты учишься на удивление быстро, уж я-то в этом разбираюсь! Самому пришлось в свое время изрядно попотеть, чтобы наколдовать что-нибудь путное. Сначала появлялись только хрюкающие плоды, да и то довольно несвежие... Мой учитель тогда меня чуть в вахримудера не превратил. Считал, видите ли, что я такой же тупой!

Лина удобно устроилась рядом с ним на траве, искоса разглядывая свое творение. На ее взгляд, это чудо следовало бы есть только в случае большой нужды. По крайней мере, от экспериментов над своим желудком она предпочла воздержаться. Рик же повел себя по обыкновению беспечно: не прошло и пяти минут, как от пирога остались одни воспоминания.

- Ну, как? - осторожно осведомилась Лина. - У тебя ничего не болит?

- А с чего бы? - лениво отозвался он. - Или ты положила в начинку яд круглохвостых дремускоков? Вот, даже ты меня не любишь!

- Люблю, люблю... - девушка поерошила его лохматую макушку. - Особенно за храбрость. Когда я только училась готовить - там, дома - я однажды по ошибке положила в торт соду вместо сахарной пудры. Родители так плевались! А ты рискнул!

Рик засмеялся, скрывая внезапно охватившую его неловкость.

- Да нет, я вовсе не храбрый, просто очень прожорливый! Когда хочу есть, могу сожрать любую гадость, и ничего мне не будет!

- Так значит, это была гадость? - расстроилась Лина.

Он тут же принялся ее разуверять и в доказательство съел еще один наколдованный пирог. В конце концов, и сама Лина решилась попробовать кусочек своей "стряпни" и с облегчением убедилась, что она вполне съедобна и даже вкусна.

Рик сложил из оставшихся крошек свое имя и заставил буквы зависнуть в воздухе.

- Прикольно!

- А я еще и не то...

Бац! Внезапно возникшая в воздухе изящная женская туфелька резко огрела юношу по затылку. Второй удар пришелся по уху.

- Ай! Свали ты... - Рик досадливо поморщился. - Не до тебя сейчас! Кыш к хозяйке!

Туфелька застыла в воздухе, словно раздумывая, а потом медленно и как бы нехотя исчезла.

- Вот нахалка! - он потер затылок и, отвечая на изумленный взгляд девушки, буркнул:

- Не обращай внимания! Это так... Личная жизнь покоя не дает, будь она неладна...

- Личная жизнь? Хм...

- Да! А что, я не похож на парня, у которого есть своя подушка в паре-тройке домов?! - он сам не понимал, почему вдруг разозлился. - К твоему сведению, я имею большой успех у женщин! Но вот уже три недели посылаю их всех к драконам под хвосты, потому что...

- Потому что вынужден нянчиться с какой-то надоедливой беспомощной девицей с другой планеты, - докончила Лина. - Что ж, спасибо. Только мне такие жертвы не нужны. Я и сама справлюсь! Понятно?

- Понятно.

- Вот и проваливай, раз тебе понятно!

Рик недоверчиво уставился на нее, а потом пожал плечами и исчез.

"Ну и пожалуйста. Очень надо!"

Лина поймала себя на мысли, что готова разреветься, и изо всех сил вонзила ногти в ладонь. Больно, но всегда помогает!

Спустя бесконечно долгую минуту Рик снова возник перед ее героически сухими глазами.

- Извини.

Девушка вздохнула и мысленно обозвала себя дурой. Ссориться со своим единственным другом - просто верх легкомыслия! Разве он и вправду нанялся ей в няньки и не имеет права иногда развлечься? Имеет, конечно, имеет...

- Это ты меня извини. Иди к своим подругам, а я пока тут посижу, потренируюсь, книжки почитаю. Все нормально.

Рик задумчиво пожевал серьгу, потом решительно выплюнул.

- Ладно. Я быстро. А ты из сада ни ногой! Еды себе наколдуешь...

- А в туалет под куст лазить?

Он ехидно ухмыльнулся.

- А вот это будет твоим домашним заданием. Поищешь, как делать "это" в полевых условиях и выучишь. Заклинание проще некуда.

- Хорошо. Когда вернешься, продемонстрирую. На тебе!

- Идет!

Рик снова ухмыльнулся и на этот раз медленно и эффектно растаял в воздухе. Лине оставалось лишь завистливо вздохнуть: такие трюки ей были пока не по зубам.



За оттачиванием бытовых чар время пролетело незаметно. Первое из трех, самое маленькое солнышко давно скрылось за Священной Серой скалой, второе вовсю старалось его догнать, но в саду было по-прежнему светло, и Лина прилежно занималась творчеством.

"Если бы у нас в Универе были такие науки, сессию сдавать было бы куда веселее! Эх, захватить бы хоть один учебник домой, у меня бы там все попрыгали, еще как!.. Ну да, если только ты вообще когда-нибудь попадешь домой, моя радость. Ишь, губу раскатала..."

Посреди этого выразительного монолога Лина вдруг почувствовала на своей спине чей-то взгляд. Резко обернулась - никого нет. Деревья, цветущий кустарник, сочная полосатая травка, на которой она лежала - все такое же, как минуту, как три часа назад. И все же... Обострившаяся в незнакомом мире интуиция во весь голос вопила, что на нее кто-то смотрит. Причем не из праздного любопытства, а так, как будто она была этому загадочному "некту" кровным врагом. Лина почувствовала, как ледяная волна страха прокатилась вдоль позвоночника и зависла где-то на уровне горла.

Что делать-то??

Эта паническая мысль додумывалась уже в воздухе. Конечно, она не взлетела, как Рик в их первую встречу, но прыжок с перекатом под ближайшее дерево привел бы в восторг самого наикрутейшего спецназовца, будь он здесь.

"Во вляпалась... И Рика нету... Сейчас как получу по башке - и мозги по кустикам разлетятся..."

- Кто бы ты ни был - пошел в ж...!!! - неожиданно для себя заорала Лина и замолотила руками, отгоняя материально сгустившийся от враждебного взгляда воздух.

Разве такой истерикой кого-то на испуг возьмешь? Лина и сама была уверена, что нет. Все выученные заклинания вмиг вылетели из головы, да и что могла противопоставить невидимому супостату такой новичок, как она?!

Тем ошеломительнее показалось девушке зрелище, неожиданно возникшее в воздухе перед ее глазами: полупрозрачное облачко подозрительно конкретных очертаний взмыло вверх и резво поплыло к густому кустарнику на противоположном конце газона. Там оно слегка уплотнилось и, сделав характерное движение челюстей голодного бегемота, сорвалось в крутое пике. Из кустов послышался сдавленный вопль, и в следующую секунду все стихло. Ни взгляда, ни самого облачка...

Лина обессилено сползла на траву и отдышалась. Какое-то время она не понимала, что произошло, и откуда возник ее ягодицеобразный "спаситель". А потом до нее дошло...

Рику посчастливилось в первый раз застать "своего царственного друга" в припадке истерического хохота.

- Вы еще спасибо скажите, что я матом не ругаюсь, а то!!..



- Ну вот... Третий день ходим с тобой, как приклеенные, головы ломаем, а ничего не придумали толкового. И про врагов этих непонятных, и про задницу твою... В смысле твою наколдованную!

Лина не выдержала и прыснула, потом снова вздохнула.

- Да, и почему мой медальон не сработал. Вот тебе и "предупреждение нестерпимым белым светом"!

- Никогда бы не подумал, что эта твоя женская интуиция вообще существует, - пожал плечами Рик. - Но без нее бы я уже навряд ли сейчас с тобой разговаривал...

- Угу. Жить с ощущением, что из тебя в любую минуту могут приготовить отбивную, как-то совсем невесело. Знаешь, если бы я была мужиком, наверное, напилась бы.

- Не выйдет, к сожалению. У нас практически не пьют - так исторически сложилось. Не то, что в девятнадцатом измерении. Там квасят даже младенцы, и от этого все жители синего цвета.

- Именно из-за пьянства? Прямо как у нас любители морилки...

- Ага. Рождаются они вообще-то нежно-голубыми, но так как мамаши вместо молока поят их каким-то спиртовым суслом, они вскоре окончательно синеют.

- И не умирают?

- Нет, наоборот, живут лет по двести вполне припеваючи... Стоп, о какой ерунде мы говорим?!

Лина философски пожала плечами.

- И правильно. От бесконечных умных разговоров можно совсем сбрендить. А теперь хоть напиться расхотелось. Синий цвет мне как-то не к лицу...

Рик мечтательно поскреб ухо.

- Я как раз давно хочу тебя спросить. Какая ты на самом деле?

- В смысле?

- Ну, какая - беленькая, черненькая? Красивая?

- Вот дурак! - рассердилась Лина. - Нашел чем интересоваться... Я твой друг, между прочим. И навряд ли ты когда-нибудь увидишь меня в женском теле.

- Да знаю я! Но все равно... Иногда как подумаю...

- Много будешь думать - рано помрешь! - резко оборвала его Лина. - Я рыжая и страшная, и закроем эту тему!

Она и сама не знала, почему разозлилась. Вообще-то страшной она себя не считала, но не петь же себе дифирамбы! А то воображение у этого товарища будь здоров, еще впечатлится и начнет приставать к наследнику престола! Нет уж, пусть по девицам своим шастает. Наверняка они покрасивее ее будут... мымры этакие.

"Брр! Что за мысли??"

Девушка затрясла головой и под недоуменным взглядом Рика быстро пошла прочь.

- Эй, ты что?

- Есть захотела, вот что! Ты со мной?


В огромной королевской столовой они застали лишь королеву Коору со своим сыночком и пару придворных. Король уже несколько дней был в отъезде; куда и насколько он уехал, никто толком не знал.

Во время обеда Дарк все время сверлил своего "младшего брата" взглядом - отнюдь не доброжелательным, но другое выражение, по мнению Лины, и не подошло бы к его крысиной физиономии. От висевшего в воздухе напряжения аппетит у нее быстро пропал, и девушка уже жалела, что пришла сюда.

Подали напитки.

Молчавшая до этого Королева вдруг повернулась к ней и с натужно-ласковой улыбкой поинтересовалась, "как здоровье дорогого мальчика".

Рик поперхнулся и стал мучительно кашлять.

Коора сердито посмотрела на него, потом - снова нежно - на "Гарлина".

- Спасибо, все хорошо. Надеюсь, и у вас так же.

- Да-да, спасибо. Просто я заметила, что ты стал редко появляться в обществе, и заволновалась. (Краем глаза Лина заметила, как изумленно перекосилось при этих словах лицо ее сына).

- Благодарю, но что со мной может случиться?

- Ничего, конечно, ничего. Ты помнишь, надеюсь, что завтра у нас праздник?

- Мм... Не затруднитесь ли напомнить?

- Ну как же! Завтра состоится официальная помолвка Дарка и Мрины. Ты раньше говорил, что не почтишь ее своим присутствием - почему-то, - тут Дарк едва не захихикал в кулачок, - Но, может, ты изменишь свое решение, мой мальчик? Нам будет тебя так не доставать!

Рик героически подавил новый приступ кашля. Лина чуть помедлила и позволила себе лучезарную улыбку.

- Конечно. Раз вы все так хотите меня видеть, я непременно приду. Не хотелось бы никого расстроить... Надеюсь, Рик тоже приглашен?

Королева энергично закивала, а Дарк снова скривился.

На том они и откланялись.


- Уфф... Ну и дела!

Рик забрался с ногами на кровать и закинул руки под голову. Лина устроилась в старом удобном кресле - оно уже стало у нее любимым.

- Что ты обо всем этом думаешь?

- Да ничего особенного.

- И мачеха ничуть не подозрительна со своими "у-тю-тю"?

- А что тут такого подозрительного? Хочет еще раз поглумиться над бедным Гарлином, это и ежу понятно.

- Кому понятно?

- Неважно.

- И зачем мы туда попремся?

- Страдать и рвать на себе волосы! - вдруг развеселилась Лина. - Они ведь это хотят увидеть? А вот и обойдутся! Дадим им всем прикурить! Чисто по-русски...

- Это как? - заинтересовался Рик.

- Устроим им незабываемую помолвку! И подарок на память подарим. Надо только продумать детали...



Следующим вечером в назначенный час два принаряженных молодых человека неспеша вошли в празднично расцвеченную огромную залу. Лина здесь еще не бывала и с восхищением разглядывала великолепный мозаичный пол и хрустальные, нежно звенящие колонны.

- Его Высочество... А так же Его Светлость...

Лина и Рик с достоинством прошествовали на отведенные для них почетные места. Девушка удивилась про себя, почему ей в этот раз совсем не страшно. Наоборот, даже забавно.

Королева Коора величественно кивнула им, а вот "своего" царственного батюшку Лина не увидела. Неужели все еще не вернулся, ведь наверняка помнил, какой сегодня день? Странно...

Выдержав приличествующую паузу, перед гостями предстали будущие жених и невеста.

Мрина смотрелась ослепительно в своем роскошном платье ("Мне бы такое", - с завистью подумала Лина), а вот ее избранник явно подкачал. Да уж, этого плюгавца только пластический хирург сможет исправить, да и то не факт!

Церемония Лине очень понравилась. Ее проводил величественный старец в серебристо-сером плаще - самый главный Старейшина, шепнул Рик. После чтения какой-то певучей малопонятной молитвы (песни? заговора?) старик начертил в воздухе сияющий круг, который плавно опустился на "возлюбленную пару", как бы отделив их от остальных. На несколько секунд под потолок взметнулись языки красноватого пламени, зазмеились, зашипели (Дарк от страха так и выпучил глаза), а потом так же внезапно все стихло, и на них обрушился дождь из ярких, изумительно красивых цветов. Достигая пола, они медленно таяли, вскоре погас и радужный круг. Старейшина громовым голосом объявил, что отныне принц Дарк и принцесса (о, уже принцесса!) Мрина считаются женихом и невестой. До самого дня свадьбы, которая состоится вскоре после избрания нового Короля. Тут он неожиданно посмотрел на Лину, и от этого пронизывающего взгляда по спине девушки забегали мурашки.

Вскоре гости перешли в тронную столовую, а после - в бальную залу, где начались танцы.

Лина иногда ловила на себе торжествующий взгляд Мрины и, чтобы ей насолить, пригласила какую-то девицу. Удовольствие было ниже среднего, но она заставляла себя непринужденно разговаривать и смеяться. Видимо, это девице понравилось, во всяком случае, отделаться от нее потом было непросто.

Рик танцевал попеременно с двумя девушками - наверное, "теми самыми". Лина с тайным удовольствием поставила обеим "трояк" и, выждав момент, когда друг куда-то отлучился, попыталась внаглую их "поклеить". И снова получилось!

Рик, вернувшись, просто в осадок выпал от такого свинства. А девицы хоть бы что, и никакого смущения!

В общем, веселье удалось. Сначала Лине очень хотелось устроить какую-нибудь мелкую пакость. Например, исподтишка удлинить и без того нехилый нос женишка или наколдовать крысу и запустить Мрине под платье. Но она вовремя заметила среди гостей суровый лик Верховного Старейшины и решила не искушать судьбу. Всё-таки претендент на трон, хочет он того или нет, должен вести себя прилично!

Ближе к концу вечера Лина вспомнила про свой подарок дорогому братцу. На его изготовление они вчера целый вечер убили!

Дарку и Мрине были торжественно вручены две одинаковые большие картины. На них - потрясающе красивые и точные изображения самих влюбленных, трогательно держащихся за руки. ПсевдоГарлин толкнул небольшую прочувствованную речь, посоветовал повесить портреты над кроватью, чтобы и во сне не расставаться с любимым человеком, тяжело вздохнул, усыпляя возможные подозрения, и откланялся. Бывшие рядом гости восхищенно заахали, восхваляя талант художника-самоучки, а Лина про себя заранее хихикала. Дело было в том, что несколько часов спустя краски на картинах неизбежно стекут зловонной жижей на своих новых обладателей, и отмыться от них дня три не будет никакой возможности. Рик специально вчера мотался за ними в один-дробь-ноль измерение...



На следующий день Лина проснулась поздно, поэтому пропустила завтрак. Рик заявился вообще перед самым обедом, зевая и туманно ссылаясь на кучу дел с утра пораньше. Понятно, опять за дуру ее держит. С девицами своими, небось, мирился...

Обедать им пришлось в гордом одиночестве. Придворные куда-то подевались, Король все еще был в отъезде, но, самое главное, отсутствовали новоиспеченные жених и невеста.

- Сидят себе тихонько по комнатам и мучительно воняют! - улыбаясь до ушей, "ясновидствовал" Рик. - А Ее Величество бегает от одного к другой и подвывает с досады. Третьим голосом...

- И при этом зажимает нос рукой!

Они весело расхохотались, не чувствуя никаких угрызений совести.

После обеда Рик предложил прогуляться. Они шли по дворцовым коридорам к выходу, когда из-за очередного поворота вдруг отчетливо пахнуло какой-то гадостью. Лина машинально начертила в воздухе ограждающий круг.

И вовремя. В следующую секунду на них обрушился мутный поток воды вперемешку с помоями и черными зубастыми рыбками. Точнее, почти обрушился - завис в воздухе, не долетев до их физиономий всего каких-нибудь десять сантиметров.

- Ого! И что это за фигня??

Рик только головой качнул - "Ну, у тебя и реакция!" и быстро-быстро защелкал пальцами. Поток дернулся, развернулся и так же резко исчез за углом. Спустя миг раздался грохот падающей воды и истеричный визг - он явно принадлежал Дарку. Рик схватил девушку за руку и увлек в обратном направлении, на ходу давясь от смеха. Они быстренько проскочили оранжерею и вышли в сад.

- У меня только один вопрос, - произнесла Лина, когда они перестали, наконец, смеяться и устроились под большим деревом. - Дарк действительно НАСТОЛЬКО тупой? Он что, не мог поручить свою месть слугам или хотя бы одеколоном облиться, чтобы заглушить вонь?

- Не знаю, что такое твой деколон, но этот поступок как раз в стиле твоего любимого братца. К колдовству у него очень небольшие способности, а соображать по жизни - и того меньше. Я иногда думаю, может, он вообще не сын нашему Королю? Уж на что я в истории не силен, но вроде бы идиоты в монаршей семье ни разу не рождались...

- Все может быть. По крайней мере, теперь окончательно можно вычеркнуть Дарка из списка моих возможных киллеров. Кстати, эти маленькие рыбки были опасны?

- Ну, как тебе сказать. Кусаются они больно, если очень голодные, могут и ухо оттяпать. Но его ж потом на место приставить легче легкого! Так что месть Дарка мне даже понравилась.

- Да, и мне, пожалуй, тоже. Лишняя тренировка бдительности не помешает. Тем более, что, возможно, мы еще сегодня столкнемся с такими явлениями, как месть Мрины и месть Мамочки.

- Уж и не знаю, что страшнее! - заржал Рик.


Они до вечера бродили по живописным лугам, которые начинались сразу за дворцовым парком, исследовали берега неглубокой хрустальной речки, кормили крошками милых пушистых зверьков - жителей маленькой рощицы за холмом - и болтали обо всем на свете. Время пролетело незаметно, и они вернулись домой уже в сумерках.

Засыпая, Лина отметила про себя, что этот день определенно удался. Её никто не попытался укокошить (вдали от наполненного людьми дворца, что было бы так удобно!), и даже ожидаемая месть обиженной Королевы не состоялась. Ну и ладно, хорошенького понемножку...




***





Неля еще раз оглядела подругу и недоуменно покачала головой.

- Я тебя просто не узнаю! Вот как раз появился повод для нового платья, а ты опять напялила футболку и джинсы. Это же неженственно!

- Ну и что. Не хочу я платье.

- Вот глупая! Если бы мне предки купили такое, я бы визжала от восторга, а она нос воротит. Не узнаю тебя, старушка!

Гарлин криво усмехнулся. Ей не понять!

- День рождения Влады не такой уж и повод. Я, может, его для собственного берегу!

- А, ну тогда другое дело. Идем?


Влада Погодина считалась самой красивой и популярной девушкой на курсе, и приглашение на ее день рождение считалось особой "честью".

- Уродин она никогда не зовет - чтоб эстетику не портить! - смеясь, сказала Неля. - Гордись, подруга! Спорим, она опять попытается подсунуть нам парочку своих бывших кавалеров! Надеюсь, это будут не такие выпендры, как в прошлый раз...

- А тебе-то чего бояться, ты же официально девушка несвободная, - искоса глянул на нее Гарлин. - Твой ненаглядный Пашенька обещал притащиться, как только сможет сбежать от своего научрука...

- Ну, может, еще и не притащится. И почему ты его так не любишь?

К этому времени они уже дошли до дома Влады, и Гарлин предпочел неопределенно пожать плечами.


Большая шикарная квартира уже кишела гостями.

Именинница познакомила вновь прибывших с какими-то новыми друзьями и - особо подчеркнуто - со своим двоюродным братом Ильей, плотным, бритым и сильно татуированным типом. Неля красноречиво подняла бровь: "Что я тебе говорила!"

От его общества девушку избавил Павел - он смог пораньше вырваться, и был встречен с распростертыми объятиями. У Гарлина сразу испортилось настроение. Он с некоторым усилием отвел глаза навязчивому кузену и ускользнул на балкон. Долго стоял, вдыхал прохладный вечерний воздух безо всякого желания возвращаться в шумную прокуренную комнату. Грустно и противно...

Он видел через стекло, как танцует Неля со своим Пашей, какими глазами он на нее смотрит... Вдруг вспомнилась Мрина - надо же, в первый раз за полтора месяца! Она тоже предпочла ему другого. Но та боль была какая-то ненастоящая, детская, а теперь...

Гарлину невыносимо захотелось оказаться где-нибудь подальше отсюда, от этого постылого веселья. Он машинально перекинул ноги через ограждение балкона - и в следующую секунду уже стоял на газоне. Поднял голову - ничего так, третий этаж всего.

Какая-то бабка, испуганно крестясь, шарахнулась от него, но Гарлину было все равно. Он завернул за угол дома, раздумывая, стоило ли предупредить Нелю о своем уходе, и столкнулся с двумя подвыпившими мужиками.

- Эй, полегче!

- Да погоди, Петь... Пацан, у тебя закурить не найдется?

Гарлин так и застыл на месте.

- Чего?

- Чего-чего... Глухой, что ли? Закурить, говорю, не найдется?

Мужик с удивлением увидел, что обращается уже к пустому месту.


Гарлин добежал до большой лужи, присел на корточки и увидел свое родное лицо. Значит, опять... Но с чего?!

Приказав себе подумать над этим позже, он резко вскочил и понесся обратно к дому Влады.


- Вы к кому?

- Мне нужна Неля Нечаева.

- Проходите...

Под недоуменно-заинтересованным взглядом именинницы Гарлин вошел в комнату.

Неля стояла с Пашей у окна, о чем-то разговаривала... Увидела его и замерла. Остальные тоже уставились на него, но Гарлину было наплевать.

Он подошел к ней, не отрывая взгляда от ее растерянного лица.

- Я хочу, чтобы ты знала. Я люблю тебя.

В ушах зазвенела тишина.

- Ты кто? - пискнул Павел.

Гарлин не удостоил его взглядом.

- Ты веришь? Я люблю тебя. Правда.

- Да ты кто?! Неля, кто это?

Паша попытался встать между ними и тут же кубарем улетел в угол. Никакой магии, просто кулаком в грудь...

Неля молчала.

Гарлин шагнул к ней, и она задохнулась в его объятиях. Подняла на него глаза, едва слышно прошептала:

- Кто же ты?..

Он слегка улыбнулся.

- Я тот, кто иногда оживает с твоей картинки.

Горячие губы словно заколдовали Нелю, голова закружилась, а ноги ослабели так, что она едва не упала. Но Гарлин держал ее крепко.

Наспех сооруженное силовое поле начало слабеть, и у него появилось ощущение близкого конца. Не хватало еще при всех превратиться обратно в Лину! Он неимоверным усилием воли заставил себя отпустить девушку, развернулся и вышел из комнаты, мимоходом сбив с ног стоявшего в проходе Илью.

Одним прыжком преодолев пролет лестницы, Гарлин невольно оглянулся - и увидел в дверях Нелю. Она со странной улыбкой смотрела ему вслед.

- Как зовут-то тебя?

- Гар... Герман.

И понесся вниз.

Отдышался уже на улице. Присел на какую-то скамейку и вытер рукой лоб. На руке снова были малиновые ногти...

Он не видел, как Неля, с той же странной заторможенной улыбкой невпопад отвечает на настойчивые расспросы Паши, как возбужденно обсуждают неожиданное происшествие Владины гости. Он был опустошен и счастлив.


Гарлин прошатался по улицам до позднего вечера. "Мама" с порога сообщила, что его разыскивала Неля и просила отпустить ночевать к ней.

От такой заманчивой перспективы у юноши перехватило дыхание. Стоя под душем, он в сотый раз повторял себе, что должен вести себя "как подружка", но все равно не мог успокоиться.


Они долго-долго сидели на кухне, пили чай с любимым "Грильяжем" и разговаривали.

Неля подробно пересказала сцену явления загадочного Германа и учинила подруге допрос с пристрастием.

- Он упомянул "картинку" (то есть твой рисунок?) - это раз. Откуда-то узнал адрес Влады - это два. Следовательно, напрашивается вывод, что это все твои происки!

- Да ты что?! - притворно выпучила глаза псевдоЛина. - Причем тут я??

- А притом. Ты почему-то терпеть не можешь Пашу и решила меня свести с этим парнем. Вы тогда в "Триумфе" познакомились, он мне сам сказал. И вот теперь сообща вешаете мне всякую мистическую лапшу на уши. В твоем стиле!

Гарлин энергично затряс головой.

- Подозрения беспочвенны, подсудимый невиновен!!

- Не верю! Признавайся, ты с ним спелась?

- Ничего подобного!

- Не ври!

- Честное слово! Ну, что ты ко мне пристала! Тоже мисс Марпл нашлась...

Гарлин решил отпираться до последнего и притворился обиженным.

- Наезжаешь на меня, бедную, свою лучшую подругу, не веришь... Да делать мне больше нечего, как после экзаменов всякие хитрости придумывать! И так мозги контуженные... И вообще, если хочешь знать, я сама на него тогда глаз положила, а он ноль внимания, нахал. Стала бы я после этого тебе помогать, обойдесся!

Неля помолчала, раздумывая. Последний аргумент казался самым убедительным.

- Ладно уж, считай - проехали. Может, это все действительно совпадения. Или следит он за мной, что ли? Извини, что накинулась на тебя со своими подозрениями.

- Принято. Скажи-ка лучше, этот Герман тебе хоть немного нравится?

- Не немного, - улыбнулась Неля. - У него какая-то магнетическая аура. Как посмотрит - сразу мурашки по коже. И ведет себя так уверенно, с таким достоинством...

- Как принц, - неловко хихикнул Гарлин. - Знаешь, все это действительно очень странно, я согласна. Но ведь в жизни должно хоть раз случиться чудо! Можно твердить себе "так не бывает", а оно возьмет вдруг и будет!

- Да, да... Господи, как бы мне хотелось, Линка, чтобы ты была права! Это было бы такое счастье!

- Значит, ты его тоже любишь? - брякнул Гарлин.

Вопреки ожиданию, Неля не рассердилась.

- Не знаю. Но ловлю себя на том, что все время думаю о нем.

- Спасибо.

- Что?

- Я... это... может, уже спать пойдем?

- Ой, точно, уже второй час! Заболтала я тебя!

- Ничего. Для чего еще нужны подруги?


В Нелиной комнате на столике у кровати Гарлин заметил свой портрет и улыбнулся.

- Лежит...

- Лежит. Что скалишься, ну, пялюсь я на него. Иногда.

- Ага. Иногда.

Неля показала подруге кулак и накрыла рисунок учебником.

- За что ты его так?!

- Опять будешь смеяться. Он мне кажется каким-то... почти живым, что ли. Я даже стесняюсь при нем раздеваться, всегда закрываю. Думаешь, совсем крыша поехала?

Гарлин покачал головой. Ему было не до смеха. Пусть его двойник не видит, как Неля переодевается ко сну, но видит он сам! И при этом должен держать себя в руках!

Они легли рядом - наверное, далеко не в первый раз. Поговорили еще немного, и Неля спокойно заснула. А для Гарлина настала, наверное, самая мучительная ночь в жизни.




***





- Что-то в последнее время принц Гарлин изволит так редко радовать нас своим обществом, - вдруг произнесла Коора - вроде бы небрежно, но так, чтобы слышали все. - Что за нелюдимость для наследника престола? Давно пора начинать плотно участвовать в государственных делах. Например, сегодня я в отсутствие Короля вынуждена принимать делегацию с Ибуррега. Кому как не тебе помогать мне советами в этом деле, мой мальчик?

От устремленных на нее взглядов Лине захотелось залезть под стол.

- Благодарю, Ваше Величество, но, думаю, именно в этом случае вам более полезной будет помощь вашего сына. Если мне не изменяет память, он большой специалист в вопросах дипломатии.

- Да, я буду рад услужить, мама! - тотчас откликнулся Дарк.

Лицо Королевы исказила досадливая гримаска, а по кругу придворных прошла едва заметная волна ироничных ухмылок.

Чтобы не искушать судьбу, псевдоГарлин предпочел исчезнуть из столовой, сославшись на дела.

Без лишних ушей Рик позволил себе весело расхохотаться.

- Ловко ты ее отшила! Гарлин бы не смог лучше!

- Ага, это называется "пальцем в небо". Я даже название этой страны не смогла бы повторить, опозорилась бы сразу...

- Да, тем более, что это не страна, а большое соседнее измерение. Один ляп - и они опять обидятся на сто тридцать лет. Скорее всего, кстати, так и будет.

- Почему?

- Видишь ли, Дарк сам себя действительно считает великим дипломатом. Как-то он провел одни удачные переговоры - с синерожими товарищами из девятнадцатого измерения. Помнишь, я рассказывал, что они там все время квасят? Так вот, они нашего принца и упоили до синего цвета, тут же приняли за своего и подписали нужное нам соглашение. Гарлин, боюсь, и вправду не был бы там так успешен, потому что почти не пьет. Вот с тех пор Дарк и загордился. А, между прочим, следующие две дипмиссии он благополучно провалил. Король больше его к международным делам не подпускал, а сейчас, когда его нет, Дарк обязательно влезет в переговоры и отмочит какую-нибудь глупость. Вот почему Коору аж всю передернуло!

- Да, будем считать, повезло. А ведь я могла сесть в такую лужу, что мама не горюй! Эта тетка уже не в первый раз под меня копает... Сколько еще придется выкручиваться? Или лучше сразу податься из дворца куда подальше, в какие-нибудь отшельники...

- И не думай! Просто в следующий раз отказывайся под предлогом, например, волнения перед решением Совета.

- О боже, не напоминай об этом... Если я до этого времени не поменяюсь с Гарлином обратно, то обязательно сбегу!

Рик вздохнул.

- Не хочется об этом думать. Но, если что - я с тобой.

Лина пристально посмотрела на него.

- Зачем это тебе?

- И сам не знаю. Наверное, потому что без тебя тут совсем со скуки подохну.

- Да ладно. Твои подруги тебя уж как-нибудь развеселят.

Он только упрямо мотнул головой.

- Я решений не меняю. Понятно?

- Понятно. Спасибо!

Лина импульсивным движением обняла его за плечи и чмокнула в висок.

- Осторожно ты, а то вдруг кто увидит! - проворчал Рик, но было видно, что ему сильно не по себе.



Лина вдоволь наплескалась в своем личном бассейне, завернулась в шелковую простыню и на минуту остановилась перед большим зеркалом.

- А я парень ничего, прям влюбилась бы в себя, йо!

Она сделала характерный рэпперский жест, хихикнула и стала причесываться.

"А интересно, если бы я такого пацана в обычной жизни встретила, он бы мне понравился? Да еще бы! Хотя... Нет, уже нет. После того, как побыла в его шкурке, буду любить исключительно блондинов. Ну, или рыжих, на худой конец."

Она еще покривлялась перед зеркалом, потом вздохнула и отвернулась.

"Веду себя, как будто это такой прикол, сейчас проснусь и опять буду собой. "Побыла..." Да ты еще в его шкурке и неизвестно, когда ее снимешь, царевна-лягушка! А может, и вовсе никогда. Так и состаришься в ней. А он там в твоей, и гораздо быстрее. Я тут хотя бы лет на триста могу рассчитывать, если только раньше не угробят..."

Лина постаралась поскорее отогнать так некстати нахлынувшую тревогу. Что толку печалиться, если она все равно ничего не может сделать?

Она как раз "заедала тоску" восхитительными фруктами из огромной, наполненной до краев вазы, когда защитная руна у двери деликатно кашлянула.

Лина невольно вздрогнула - она все никак не могла привыкнуть к такому "звонку".

- Да-да!

Сквознячок от открывшейся двери донес сильный цветочный аромат и едва-едва ощутимое амбре прорвавшейся канализации, эхо ее недавней шутки.

- Мрина... Зачем ты здесь?

- Доброе утро.

- Доброе. Надеюсь.

Не дожидаясь приглашения, она села в кресло, и Лина ощутила смутное беспокойство. Чего ей надо? Извинений? Закатит грандиозный скандал? Или, подобно Дарку, попробует отплатить похожим образом?

Пока эти мысли проносились у нее в голове, нежданная гостья продолжала молча пялиться на нее с самым бесстрастным выражением лица.

- Итак?

- Я так понимаю, ты нисколько не раскаиваешься в том, что сделал.

- Ты правильно понимаешь. И, наверное, понимаешь, почему.

- Да.

Она вдруг встала и, подойдя, положила руку на плечо бывшего жениха.

- Дарк на тебя ужасно злится. А я нет.

- Правда, что ли?

- Я бы, наверное, поступила на твоем месте так же. Прости меня, Гарлин. Я знаю, что тебе сейчас непросто. Но так уж получилось.

- Почему?

Лина попыталась потихоньку отстраниться - запах канализации начал действовать ей на нервы. Но Мрина, наоборот, пододвинулась еще ближе и взволнованно зашептала:

- Я скажу тебе. Ты помнишь, я говорила, что безоглядно верю в предсказания Слепого Отшельника? Ты еще говорил, что это все глупости...

- Так и есть.

- Нет! Хотя... Думай, что хочешь. Но он всегда оказывался прав. Всегда! Я верю только ему.

- И что?

- Знаешь, что он предсказал в день, когда я родилась?

- Меня там не было, - с трудом отшутилась Лина.

- Мать передала мне. Он посмотрел на меня и сказал: "Эта девочка будет Королевой!" Понимаешь?

- Тебе так хочется быть Королевой?

- Да!

Лина пожала плечами и встала. Она, кажется, поняла.

- Ты попросила его еще раз предсказать твою судьбу?

- И он согласился, хотя обычно делает это лишь однажды.

- И он сказал, что новым Королем...

- Да, будет Дарк. Твой уродливый и глупый старший брат.

Лина посмотрела на нее в некотором удивлении.

- А я думал, ты его любишь.

- Его? Ты с ума сошел! - засмеялась Мрина. - Неужели не понятно? Я люблю тебя, все еще люблю. Но выйду замуж только за будущего Короля. Такова моя судьба!

Лина мысленно схватилась за голову. Ну и дела! Ну и девица психованная!..

Она помедлила.

- Хорошо. Спасибо за откровенность. Мне теперь будет легче жить. Против судьбы действительно не пойдешь, и я готов принять любое решение Совета. И - извини меня.

Мрина слегка улыбнулась и кивнула. Лина боялась, что она снова полезет обниматься, но девушка ограничилась выразительным взглядом и направилась к выходу.

Обернулась у двери.

- И ты меня извини. Если сможешь.

Лина тоже глубокомысленно кивнула.

Оставшись в одиночестве, она подошла к открытому окну и от души плюнула вниз.



Несколько часов Лина провела в библиотеке. Листала старинные сборники заклинаний и бесконечные тома по истории, некоторые из которых были написаны вполне доступным, живым языком. Чтение помогало ей отвлечься от размышлений о своем утреннем разговоре с Мриной. Она ведь не психолог, а с инопланетными колдунами тем более сложно додуматься до чего-то правдоподобного. Несмотря на все свои выдающиеся способности, читать чужие мысли тут не умели, поэтому оставалось положиться все на ту же пресловутую женскую интуицию.

Была ли Мрина искренней? Возможно. Лгала? Тоже возможно, запросто. Во всяком случае, ее поведение было очень естественным, и бедняга Гарлин на ее месте наверняка бы поверил, что она все еще его любит.

Ну да... Лина вспомнила прошлогоднюю историю из своей собственной жизни: тогда ей безумно нравился один парень, они встречались, а потом он завел интрижку с какой-то лахудрой, чуть ли не ПТУшницей. Мимолетную, ничего не значащую... Она узнала и не простила. Злосчастный Леха рвал на себе рубашку, утверждая, что это была глупая ошибка, что он любит только ее, и проч., и проч., и проч. Лина тогда еще была к нему неравнодушна, но гордость запретила идти на попятную. Леха почти месяц преследовал ее уговорами, устраивал сцены, а она притворялась равнодушной. Очень хорошо, просто блестяще. А по ночам ревела в подушку...

В общем, к настоящему положению вещей все это не имеет ни малейшего отношения, кроме подозрений по поводу правдоподобной женской игры. Но даже если и так... Мрина наверняка не вынашивает каких-то зловещих планов, а просто хочет усидеть на двух стульях. Вдруг да Гарлин, вопреки предсказанию, все-таки станет Королем, запасной плацдарм будет готов.

Рик пару раз заскакивал в библиотеку поболтать, но бесконечные книжные стеллажи вскоре вызывали у него зевоту, и он отбывал шататься где-то еще.

Лине же в кои-то веки хотелось побыть одной. За книгами и мыслями незаметно прошел день. Только вернувшись к себе, девушка сообразила, что пропустила ужин, а есть, как назло, захотелось "не по-детски". Стоит ли есть на ночь, это же вредно для фигуры? Хи-хи, какой фигуры, дурында, мужикам-то все равно...

Мысленно споря сама с собой, Лина начала ковырять фрукты из той же вазы. Их там еще оставалось прилично, может, этим и ограничиться?

Ой... Что это с ней? Голова вдруг резко отяжелела, в ушах раздался противный звон, а комната перед глазами стремительно расфокусировалась. Брр!

Девушка тряхнула волосами, пытаясь прийти в себя, и от резкой боли в шее чуть не свалилась со стула.

- Что же это такое, а?! Наверное, как два стакана водки залпом выпить! Нет, даже хуже...

Она с трудом заставила себя встать и подойти к окну. Свежий вечерний воздух принес некоторое облегчение. Эх, жаль, Рика нет, он бы, наверное, понял, что с ней такое и как это лечится. Надо бы послать ему "письмо" вроде той туфельки, которой он недавно получил по лбу. Только как его сотворить? Она должна вспомнить... сейчас, сейчас...

Лина кое-как заползла на подоконник и села, на всякий случай подальше от края. Расплывающийся взгляд медленно перетек обратно в комнату. Ага, два стола, четыре кресла... Как в дурном анекдоте про алкоголиков! И, главное, с чего??

Додумать эту мысль Лина толком не успела. Во-первых, потому что "закашлялся" ее дверной замок - тихо и как-то неуверенно, и тут же в комнату вплыло какое-то синеватое пятно.

- Ты... это... кто? Если человек, дай воды!

Пятно качнулось, совершенно не собираясь обретать человеческие черты, и Лина пришла к выводу, что это самый настоящий, первый за ее жизнь глюк. Она сразу потеряла к нему интерес и развернулась обратно к окну.

- Как красиво! Как высоко! А почему бы мне не прыгнуть вниз?

Брр! Что за ерунда приходит в голову! Хотя... и в самом деле, почему бы не прыгнуть?

Лина свесилась с карниза и посмотрела вниз, на расстилающийся под ногами великолепный парк. Эх, что раздумывать?! Прыгаю!!

Она отпустила руку, улыбнулась своему смелому решению и полетела вниз.


Какие-то доли секунды показались необыкновенно длинными. В глазах отчаянно рябило, а потом, наконец, стало страшно. Очень.

"Что я делаю?!? Я не хочу... не хочу разбиться, надо повернуть назад! Мама!!"

Земля стала так близко, что Лина различила среди травы маленькие синие цветы.

Все. Приехали.

Она собралась оглушительно завизжать на прощанье, но вдруг обнаружила, что каким-то образом снова поднимается вверх. Оп! И она снова стоит на подоконнике.

Ноги тут же подкосились, и девушка сползла на пол. Зато мозг прояснился резко и бесповоротно, а пальцы машинально сложились в защитный жест.

"Прыгай же, прыгай!"

- Нет!

Из дальнего темного угла комнаты к ней метнулся золотой шар, ударился о невидимое поле и с шипением растаял. Следом за ним полетела толстая сверкающая стрела - она пронзила первый слой защиты, но на втором сгорела, рассыпалась снопом красноватых осколков. Лина судорожно вспоминала все вычитанные в книжках заклинания и лепила их в одну кучу, сооружая спасительную стену. Еще две атаки таинственного врага она успешно отбила, а потом поняла, что все. Силы были явно неравны. Последний защитный слой лопнул с тихим печальным звуком, и очередной удар в виде длинного языка пламени коснулся лба девушки острым горячим краем. Она вскрикнула, запахло палеными волосами...

- Ах ты, гад! Мне же больно!!

"Сейчас ты умрешь, и больно уже не будет, не плачь..."

Этот злорадный голос в собственном мозгу Лину почему-то не испугал, а дико взбесил.

- Это ты у меня сейчас будешь плакать! На кладбище под камушком, старый козел!

Она чувствовала себя Александром Матросовым, бросаясь навстречу голосу и киллеру. Руки сжаты в кулаки, глаза почти ничего не видят от боли и ярости. Помирать, так с музыкой!

Но и во второй раз за вечер красиво умереть ей не удалось. Раздался резкий хлопок, рядом с ухом просвистела оторванная "с мясом" ножка стула, с размаху ударилась о стену... И внезапно стало тихо. Очень-очень тихо - не только в комнате, но и внутри головы. Лина поняла, что ее неведомый противник исчез.

Все переполнявшие ее чувства разом схлынули, уступив место полнейшему бессилию. Она кое-как добралась до кресла и упала в него.

Что это было? Было ли это вообще или только приснилось? Лина не могла дать измотанному сознанию хоть сколько-нибудь правдоподобную гипотезу и просто сидела, опираясь на руки, и старалась ни о чем не думать.

Противно засаднил лоб. Значит, было. Или это она сама приложилась об косяк? Интересно, с чего бы, ведь тут не пьют. Значит, все-таки было. Ну ладно. Что дальше?

Срочно воды попить. А воды нет. Вот где настоящий кошмар!.. Тогда хоть фрукт укусить сочный, может, полегчает.

Почти машинально Лина придвинула к себе вазу и набила рот приятной кислой мякотью.

И тут же в голове снова зашумело.

- Дубль-два! Сколько пальцев? - девушка с трудом вытянула вперед руку. - Где-то от шести до девяти... М-да, докатились...

Сил на какие-то эмоции уже не было, и она просто встала и, покачиваясь, вышла из комнаты. Самый верный способ прийти в себя - лечь спать - мозг отверг решительно и необъяснимо, и Лина продолжала тупо переставлять ноги, пока они не отказались идти дальше. Перед затуманенными глазами возник какой-то дом. Дверь отсутствовала, зато неподалеку обнаружилось открытое окно.

" Я хочу туда влезть" - подумала Лина. И влезла. (Потом она очень удивилась, потому что окно находилось метрах в двух от земли.)

В комнате стоял полумрак. В розоватом пламени свечи смутно угадывались две зыбкие фигуры. Лина подошла поближе.

- Привет.

Ответом ей был пронзительный женский визг.

- Призрак!!

- Не ори ты, это никакой не... Гарлин??

Лина, наконец, смогла сфокусировать взгляд на говорившем. Это был Рик. За его плечо испуганно цеплялась полуодетая темноволосая девица.

- Таак, значит... Меня там во второй раз чуть не пришили, а он тут... Ах ты, сволочь! - Лина почувствовала, что ее снова начинает душить ярость. - Кобель паршивый! Опять развлекаешься!! Да я тебе сейчас моргалы выколю и пасть порву! А лахудре твоей все космы повыдергаю!!

Рик застыл на месте, ошалело выпучив глаза, а "его друг" уже кинулся в бой. Кулаки, ногти, подвернувшиеся под руку бокалы, подсвечник и тяжелая напольная ваза - все было пущено в ход. Когда Рику, наконец, удалось скрутить обезумевшую девушку, его лицо было уже порядком разукрашено. Его пассия, тоже не обойденная вниманием, подхватила остатки одежды и стремительно капитулировала.

- Ты что???

- Придурок.

- Еще раз спрашиваю: ты что??

- Придурок.

- Это я уже слышал. Лина... Эй!

Но она, так удачно выплеснув все накопившиеся эмоции, моментально заснула.

Рик отбуксировал "царское тело" на кровать в соседнюю комнату.

- Вот ненормальная... Что это на нее нашло? Это надо же двух матерых колдунов так отделать! Чисто по-земному... Наверное, я действительно придурок!

Он ухмыльнулся, потрогал саднящую царапину на щеке, взглянул на сладко спящего... нет, не Гарлина. На его кровати лежала незнакомая девушка. Рик замер и протер глаза. Девушка не исчезла. Она спала, в совершенно той же позе, как секунду назад Гарлин. Что же это за наваждение?!

Рик осторожно дотронулся до ее руки. Маленькая теплая ладонь с длинными красивыми ногтями. Вот ими-то как раз можно исцарапать до смерти! Затаив дыхание, он отвел волнистую прядь волос от ее лица.

- О боги, какая красивая...

Внезапная догадка поразила его как удар молнии.

- Лина...

Он легонько потряс ее за плечо.

- Лина!

- Да отстаньте вы все...

Не открывая глаз, она отвернулась и натянула одеяло до подбородка.

Рик изумленно покачал головой. Ну и дела! Как же так получилось?




***





Лина проснулась от того, что у нее затекла рука. Она лениво покрутила кистью, разгоняя кровь, сладко зевнула и только потом соизволила открыть глаза. Как продолжение сна, рядом возникло лицо Рика. Да и не только лицо, а он целиком.

- Ой!

Сна уже как ни бывало. Лина резко села на кровати и уставилась на спящего товарища.

- Эй, что ты здесь делаешь? И что я здесь делаю? Где я?

Рик пошевелился и приоткрыл один глаз.

- Брысь, ночной кошмар!

- Сам ты кошмар, утро давно!

Он оглядел ее долгим и явно недовольным взглядом.

- Это снова ты.

- Естественно. Тебе не нравится?

- Если честно, не очень.

- Ну и проваливай.

- Щас тебе. Это мой дом, между прочим.

- Я что, у тебя ночевала? Что-то с памятью моей стало...

Рик покачал головой и сунул ей под нос кулак.

- Не волнуйся, я тебе помогу вспомнить. Но сначала посмотри-ка на это. Узнаешь?

Он разжал руку. На ладони лежала прядка вьющихся каштановых волос.

Лина машинально дотронулась до головы.

- Где ты это взял?

- Извини, пришлось срезать, пока ты спала. Как доказательство, что это был не... как у вас говорят? Глюк.

- Да ты о чем? - жалобно спросила она. - Какие-то загадки с утра пораньше. И так голова болит! А еще ты со своей расцарапанной рожей... то есть лицом. Это тебя твоя девица отделала? Чего ты ржешь?!


Минут через пятнадцать им обоим уже было ой как не до смеха. После того, как Рик рассказал об устроенной ею вчера истерике, девушка припомнила и предшествующие этому события. Ей стало по-настоящему страшно.

- Игрушки кончились, - хмуро констатировал Рик и неловко похлопал ее по плечу. - Кто-то вчера чуть тебя реально не угробил. Я даже и представить не могу, как ты смогла выкрутиться! Слава Богам... А я в это время... Эх, да чего там, мало ты мне врезала!

- Ладно, не будем об этом. Давай я тебе царапины заколдую. А ты мне.

- Да, у тебя и не царапина вовсе, а самая настоящая рана. И волосы на лбу все обгорели. Очень болит?

- Пока ты не спросил, было не очень, - через силу улыбнулась девушка. - Но это неважно. Боюсь, нам надо вернуться во дворец и осмотреть мою комнату. Вдруг да найдем что интересное и сможем вычислить этого...

- Да я тогда его лично в драконий рог согну!! - Рик сжал кулаки. - Запинаю без суда и следствия!

- Если только он не сделает этого первым. Извини, это вполне может быть. Правда, мне уже целых два раза повезло...

- Вот именно! Он, наверное, думал, что раздавит тебя как хлюпоносика, а ты опять победила! Не могу понять, то ли это ты такая талантливая оказалась, то ли умная Гарлиновская оболочка помогает?

- Понятия не имею, - вздохнула Лина. - Но вообще-то оба раза всё как-то по-моему выходило: и когда это... мм... облако появилось, и когда я с такой высоты сиганула. Я смутно помню, что очень сильно захотела вернуться обратно на подоконник, и вернулась! Только вот не знаю, как. И ведь что интересно - в обычном состоянии я могу хоть до посинения твердить: "Хочу домой!" или "Хочу есть!", но ничего не изменится. А тут... Даже как-то не по себе. Получается, если меня как следует достать, я такого могу наворотить, что потом и не расхлебаешь!

Рик искоса взглянул на нее и поежился.

- Да уж, если учесть, что твой главный раздражитель - это я... Может, на всякий случай завещание какое-нибудь составить? Типа "Похороните меня там-то, Гарлин ни в чем не виноват..."

- Дурак ты, и юмор у тебя дурацкий, - грустно сказала Лина. В конце концов, может, он не так уж неправ! - Наверное, несмотря на то, что ты меня иногда бесишь, в целом я тебя люблю и зла не желаю. А то превратила бы давно в какую-нибудь жабу...

- В кого? А, неважно. - Рик затеребил свою серьгу. - Это... А ты меня и вправду любишь?

- Правда. Как друга, естественно!

- Понятно.

Лина напрасно старалась поймать его взгляд.

- Ты чего, а?

- Ничего. Ладно, давай собираться во дворец. Поищем улики, пока их не в меру ретивый уборщик не уничтожил.


Им повезло - в покоях Гарлина все еще царил "первозданный" разгром.

Рик только и успевал изумленно присвистывать. О размахе вчерашней схватки красноречиво свидетельствовала поломанная мебель и разбитая вдребезги посуда; красиво расписанные рунами стены местами почернели от копоти.

Они начали методично прочесывать изуродованную комнату. Рик наступил на ошметки фруктов из расколотой вазы, поскользнулся и чуть не приложился головой о подоконник.

- Фу ты, драконы тебя забодай, что это за гадость?.. Ого!

- Что "ого"? Мой вчерашний ужин, ничего интересного.

- Представь себе, как раз наоборот! Ты их ела?

- Да, перекусила пару раз, что, нельзя?

- Тебе, наверное, как раз можно, если ты такая особенная, - хмыкнул Рик. - А вот любого из нас эти ягодки могут довести до полного маразма!

- Какие еще ягодки? Вот эти розовые?

- Именно. Позволь тебе представить хрюкающие плоды собственной персоной!

Лина испуганно прикрыла рот ладонью.

- Это что, те самые, про которые я читала, что они галлюциногенные?

- Какие-какие?

- Такие, что от них свихнуться можно. Вы их никогда не едите.

- Конечно, ведь любой ребенок знает, что... Постой! Опять бред какой-то получается. Я никак не пойму...

- Как они сюда попали?

- И это тоже. Но почему защита твоего амулета опять не сработала?? Так не бывает, так никогда не было, чтобы он не предупредил хозяина об опасности! Яркое белое сияние... Разве ты могла его не заметить?!

- Ага, два раза. Я же не совсем слепая идиотка! Ничего я не видела! Спокойно наелась этой гадости, и тут же голова пошла в отключку. Но потом я как-то это преодолела - не спрашивай как...

- Ладно. Сейчас ты ведь себя нормально чувствуешь? Или... нет?

Последний вопрос был задан в связи с тем, что выразительные Гарлиновские глаза вдруг стали больше раза в три, а рот изумленно перекосился.

- Тебе плохо?

Она в беззвучном смехе сползла по стене на пол и тыкнула в большое пятно перед самой дверью.

- И что?

- А то, что я все-таки его угробила!

- Кого?

- Да киллера этого! Вон, смотри! Тебе оно никого не напоминает?

Рик послушно вгляделся в темное, с копотью по краям, пятно на полу.

- Вроде на какого-то зверя похоже. У нас такие не водятся.

- Зато у нас их полно. Называются - ну, попробуй угадай как!

Рик медленно поднял на нее глаза.

- Только не говори, что это и есть "старый козел".

- Насчет "старого" - это еще не факт, а вот козел точно! Смотри, вот рога, борода... Понял?! Мое заклятие опять сработало! А ведь я еще, помню, что-то про кладбище добавила. Так что...

- Самое время снова начать тебя бояться.

Рик кое-как срастил разломанный стул и сел.

- Так, давай рассуждать. Кто-то целенаправленно хочет тебя прикончить, причем во втором случае налицо явное желание выдать все за несчастный случай. Есть подозрение, что на этом дело не кончится. Одно радует - на тебя нападают, когда меня нет рядом, видимо, не хотят вызвать лишних подозрений. Это значит, что с этого момента мы везде будем ходить вместе.

- И в туалет тоже? - невольно фыркнула Лина.

- Если понадобится, и туда. Погоди, не сбивай меня... Есть предложение: давай дождемся возвращения Короля и попробуем с ним поговорить.

- Расскажем про меня всю правду?

- А что остается? Я со своей тупой головой тебе плохой помощник. А он, может, что-то дельное придумает. И про амулет растолкует - почему он перестал тебя защищать. В конце концов, именно папаша тебе его надевал, с него и спрос.

- Что, батарейка разрядилась или срок годности истек? И наш Король побежит предъявлять претензии производителю? Все это как-то глупо... Но, честно говоря, у меня тоже никаких толковых идей не рождается. Ладно, решено. Вернется Тхорр - все ему расскажу. Вот только... Вдруг он мне вообще не поверит и упечет в психушку?

Их коллективные размышления были прерваны приходом двух совершенно одинаковых на вид созданий - личных слуг Его Высочества. Узрев предстоящий фронт работ, они заметно переполошились и только переводили испуганные взгляды с Рика на Лину и обратно. Последняя решила взять инициативу в свои руки. По-театральному грозно нахмурилась.

- Итак?

- Ч..ч..чеего изволите? - тут же затряслись "два брата-акробата".

- А вы не догадываетесь?

- Ннннет.

- Кто из вас вчера последним заходил в эту комнату?

Две руки одновременно взметнулись в воздух.

- Он!!

- Понятно. Так, а кто принес вазу с фруктами? Они мне очень понравились, такие свежие, кому спасибо сказать?

Близнецы неуверенно переглянулись.

- Я, - наконец, признался тот, что стоял справа. - Фрукты и вправду были свежие, как положено, у вас ведь нет к ним претензий?

- Нет. Только вопрос - вот это тоже лежало в вашей вазе?

Они мигом опознали хрюкающий плод и снова затряслись, а потом синхронно бухнулись на колени.

- Ваше Высочество, помилуйте! Не губите! Мы не виноваты!!

Лина с трудом подавила желание броситься их поднимать.

- Допускаю. Вам как будто незачем меня травить. Но, если вы не приносили эти плоды, значит, их принес кто-то другой. Например, позже. Кто?

- Не знаем, мы не знаем! Мы убираем и уходим домой! А сюда никто не может войти без спросу, кроме Вас и Вашего друга, Вы сами так дверь заколдовали...

- Значит, вы ушли и больше ничего подозрительного не видели и не слышали. Точно? Подумайте!

Близнецы продолжали отчаянно трястись, и раздосадованной Лине не оставалось ничего другого, как отпустить их приходить в себя.

- Не узнали ни-че-го!

- Зато подтвердили версию о том, что ты пришибла очень нехилого колдуна, - отозвался Рик. - Охранное заклятие - сложная штука, я не помню, чтобы кому-то удавалось его пробить. Кроме... Хм.

- Ну?

- Один раз у нас с Гарлином это получилось. Помнишь, я рассказывал тебе про крысу и Морохха? Мы ведь тогда проникли в его комнаты, подобрали контрзаклинание, и всё. Оно, правда, было очень простое.

- Да?

- Ну, я после длительных наблюдений заметил, что он вроде бы к своей Королеве неровно дышит, вот мы и колданули что-то типа "Любимая Коора" - и это сработало!

- М-да. Неужели и к Гарлиновскому заклятию так легко подобрать ключ? "Любимая Мрина"... Или, теперь, "Мрина - дура"?

- Да ты что! - замотал головой Рик. - Гарлин придумал что-то очень сложное, но в тоже время прикольное, как он говорил. Он мне так и не сказал, что именно, чтобы я по пьяни не проболтался...

- Ага! Значит, "по пьяни"... А мне вешал, что вы тут сплошь непьющие!

Рик старательно избегал ее взгляда.

- Ну и чего такого... Да, мы не пьем! Только очень-очень редко. Таскаем из других измерений, чтобы немного повеселиться. А то тут у нас слишком скучно... И вообще, давай не будем отклоняться от темы. Думаю, заклинание Гарлина просто обнулили, а не обхитрили, вот и всё.

- В смысле "взломали"? Похоже. Значит, в любую минуту сюда может войти кто угодно?


Словно в подтверждение этих слов раздались дробные шаги, и в комнату вплыла Королева Коора собственной персоной в сопровождении нескольких придворных. Самым последним вошел Главный Старейшина.

Коора обвела глазами открывшееся перед ней безобразие и театрально всплеснула руками.

- Вот! Я ничуть не удивлена! Я же говорила вам, господа, что в последнее время принц Гарлин явно не в себе! Смотрите, во что он превратил свои покои! Этот припадок свидетельствует о явной опасности принца для окружающих!

Лина и Рик непонимающе переглянулись.

- Да, - продолжала Коора, - Только человек с неуравновешенной психикой мог так изуродовать комнату. Свою же собственную! Кто во дворце сможет теперь спокойно спать?! Надо срочно принимать меры, господа, срочно!!

Придворные обменялись неуверенными взглядами, а Старейшина нахмурился. Лина была до того поражена нелепостью ситуации и брошенных ей в лицо обвинений, что поначалу растерялась. Потом смогла взять себя в руки и, небрежным жестом сотворив стул, демонстративно села.

- Видите, он еще и дерзит!

Лина молча принялась изучать свои ногти. Грязные, обломанные после вчерашнего, фу!

Взбешенная Королева разразилась новой серией воплей, когда терпение Лины лопнуло.

- Многоуважаемая мамочка... Пошла вон!!!

По комнате пронесся вполне ощутимый ветерок, самые слабонервные испуганно присели.

- Я сказал, вон! Все! - уже тише повторила девушка.

- Кто... дал... тебе... право... мальчишка... - Коора своими выпученными глазами стала похожа на огромную безобразную рыбу.

Лина вздохнула.

- Хорошо. Тогда уйду я. Не скучайте!

Она кивнула Рику, и в тот же миг они исчезли из комнаты.


По ее просьбе Рик перенес их подальше от дворца, в поля. Лина села на траву и устало прислонилась к его плечу.

- Как же мне все это надоело...

- Представляю. Мне тоже. Ты молодец, так держалась! Послать саму Королеву со Старейшиной!

- Ну и что. Главное, что нам делать-то? Меня и так объявили без пяти минут сумасшедшим, а теперь скажут - сбежал, надо догнать и запереть до возвращения Короля. Логично?

- Угу. Значит, надо где-нибудь спрятаться.

Лина посмотрела на раскинувшийся впереди высоченный горный кряж.

- Пошли туда.

- К Серой скале? Мм... А ты уверена?

- А ты против?

- Ну, не знаю... Может, лучше в какое-нибудь измерение нырнем? А то там драконы гнездятся, мелочь всякая злобная водится, да еще этот сумасшедший Слепой Отшельник где-то рядом обитает.

- Вот и хорошо. Может, тогда никто к нам близко и не сунется. Тем более, что "нырять" по измерениям я пока не умею.

- Да, верно. Эх, ладно, чему быть, того не миновать, идем!


Большую часть пути до Серой скалы они проделали пешком, решив на всякий случай поэкономить магическую энергию. Один раз Лина, оглянувшись, увидела, что огромный королевский замок превратился в маленькое серебристое пятнышко, а где-то справа от него, на небольшом пятачке, происходит странное явление. Среди чистейшего сиреневого неба нарисовалась толстая чернильная тучка и грозно сочится молниями, исходит слышными даже здесь громовыми раскатами и нещадно поливает землю.

- Ого! Это, пожалуй, первый дождь, который я у вас вижу!

- А это не дождь, - ухмыльнулся Рик. - Это небось Коора злится.

- Что?

- Ты разве не читала, что весь климат на Меруне искусственно создали наши предки? Здесь у нас всегда тепло и светит солнце, и вся растительность разумна и не нуждается для своей жизни ни в каких дождях. А такие вот вспышки стихии случаются довольно редко и только в специально отведенном месте. Потому что это ни что иное как выход чьих-то эмоций. В данном случае, думаю, королевских. У нас запрещено вымещать злобу на живых существах (по крайней мере, серьезно их увечить), вот и придумали Воронку. Это место энергетически нейтральное и может спокойно выдержать все, что угодно. Вспоминаю, какие там иногда бывали красивые грозы, не то, что эта. Вот, кстати, в ночь перед твоим появлением такое творилось - ух! Молнии красные вовсю летали... Даже моя глухая тетка переполошилась!

- Здорово! - невольно улыбнулась Лина. - Вот бы и у нас на Земле так было! Люди бы стали намного добрее и терпимее друг к другу.

- Наверное. Но, как ты уже убедилась, и у нас Воронка не всем может помочь.

- Да уж. В некоторых случаях исправляет только могила...

- Да и то не всегда! - авторитетно заверил Рик.

За разговорами дорога прошла незаметно. Только раз они остановились на короткий привал, съели наспех наколдованный Линой обед и двинулись дальше. Когда второе из трех солнышек закатилось за верхушку Серой скалы, напоминающую огромного дракона со сложенными крыльями, добровольные изгнанники достигли ее подножия. Стремительно темнело, сил оставалось совсем немного, и ребята поспешили на поиски более-менее подходящего места для ночлега. Им повезло - вскоре обнаружили за густыми цветущими кустами небольшую пещерку. Рик засомневался было - вдруг это укромное место является логовом какой-нибудь вредной твари вроде мелкого скального тролля, но чувство усталости победило. Лина, как могла, заколдовала вход (Рик признался, что в этом вопросе он двоечник похуже нее), и они улеглись спать прямо на камнях, благо последние оказались почему-то теплыми.



Лина проснулась первая и, чтобы не будить друга, потихоньку вышла из пещерки на белый свет. Вокруг расстилалась умиротворяющая картина раннего весеннего утра: древние скалистые уступы соседствовали с эфемерными беззаботными бабочками, одинокое старое дерево у ручья утопало в вечнозеленой мягкой травке и ярких цветах.

- Какая красота! А у меня даже фотоаппарата нет... Вот дурочка, что я говорю!

Улыбаясь, девушка спустилась к ручейку и стала умываться. Раздавшийся за спиной шорох заставил ее подскочить на месте.

- Ой... Ты кто?

На нее таким же удивленным взглядом смотрело необычное существо. Круглое ярко-оранжевое тело венчала маленькая голова с парой совиных глаз и смешным клювом, толстенькие лапки смущенно теребили край одного из радужных полупрозрачных крыльев.

- Малыш... какой ты хорошенький! Ты меня не боишься?

Существо моргнуло и отрицательно покачало головой.

- Значит, ты меня понимаешь? Здорово! А как тебя зовут?

- Му-мур, - явственно услышала Лина, хотя пришелец не издал ни звука. - А ты Гарлин?

- Да. Откуда ты знаешь?

- Драконы много чего знают.

- Так ты дракон? - изумилась Лина. - Настоящий?

- Конечно, какой же еще? - в свою очередь удивился Му-мур. - Только я еще маленький.

- А, ну да. Я просто никогда не видел маленьких драконов.

- Нас почти никто не видел. Мы прячемся, пока не вырастем, - протелепатил дракончик.

- Почему?

- Ну... Не знаю. Так принято. Но ты не думай, что это мы вас, колдунов, боимся. Драконы ничего не боятся! Мы сами по себе, и ваши человеческие дела нас не интересуют.

- Понятно.

- Слушай, а ты что, из дворца удрал? - полюбопытствовал Му-мур, опровергая свои же последние слова.

- Ну да. Не спрашивай почему, так уж вышло.

- И что, ты теперь будешь здесь жить?

- Может, какое-то время. Мы с другом. Если вы не возражаете, - добавила девушка.

Дракончику явно понравилось, что у него спросили разрешения, он слегка надул щеки и величественно кивнул. Лина едва удержалась от смеха.

- Я слетаю к своей маме, скажу про вас. Она у нас самая главная, - похвастался он. - Она добрая, позволит вам тут пожить. Наверное...

- Как она скажет, так и будет, - решила девушка. - Мы не хотим никого раздражать своим присутствием, если что, поищем другое место.

- Я ее уговорю! - пообещал Му-мур и, расправив крылышки, с неожиданной для его фигуры легкостью взмыл в воздух. Лина провожала его глазами, пока он не скрылся среди скал.

Рик вылез из пещеры невыспавшийся и потому сильно не в духе. Он не желал слушать никаких рассказов, пока не позавтракает как следует, и Лине пришлось срочно наколдовать ему целую гору еды.

"Ну вот, прямо как репетиция стандартной семейной жизни: ворчащий муж, задавленная бытом жена, - невольно думала Лина, наблюдая, как ее товарищ с нарочитым снисхождением уписывает ее "стряпню". - Так, глядишь, и захочется остаться старой девой!"

- Че за ветер какой-то поднялся, - недовольно чавкнул Рик и едва не подавился, вдруг осознав причину этого ветра.

- Дракон! Это же дракон летит, прячься скорее!

Он схватил девушку за рукав, намереваясь тащить обратно в пещеру, но она нетерпеливо отмахнулась.

- Не надо никуда прятаться. Это, наверное, мама Му-мура.

- Кого??

Между тем ветер стал таким сильным, что они еле держались на ногах.

Еще миг - и их глазам открылось удивительное по красоте зрелище. Исполинских размеров существо язык не поворачивался назвать "змеем" или "ящером", оно скорее напоминало причудливого лебедя - с длинной гибкой шеей и переливающимися на солнце огромными крыльями. У Лины от восхищения просто дух захватило, и она как-то забыла испугаться. Побледневший Рик мужественно попытался загородить ее, но девушка легонько отстранилась, вышла вперед и вежливо поклонилась.

- Здравствуйте и вы, гости, - раздался в голове спокойный голос драконихи. - Мой сын просил за вас. Признаюсь, я очень удивлена. Люди не приходят сюда уже много-много веков. Только Отшельник живет в пещере О-Хоим, но мы почти не ощущаем его присутствия. Вы же хотите найти здесь убежище?

- На время. Скорее всего, до Коронации.

- Хм, ты говоришь неуверенно, разве не ты - будущий Король Меруны?

- Я не знаю. Это решит Совет.

- Хорошо. Я не понимаю, почему наследник престола оказался так далеко от дворца, но если ему это необходимо, то пусть остается. И он, и его друг.

Лина и Рик молча поклонились.

- Я передам своим весть о вас. Но предупреждаю, вы не должны наводить у нас свои порядки. Это - древняя земля драконов, и не вам вмешиваться в ее жизнь.

- А колдовать-то можно, хоть немного? - робко осведомился Рик.

- А зачем?

- Хотя бы еду.

- Разве тут недостаточно еды? - пожала плечами дракониха.

- Я научу их добывать жлобберов, мама, можно?! - из-за ее спины высунулась мордочка незамеченного ими прежде Му-мура.

- Что ж, хорошо. Тебе все равно не запретишь, неугомонный... - в легкой "улыбке" оскалилась мамочка и встряхнула крыльями. - Прощайте, гости.

- До свидания! - рискнула сказать Лина.




***





Следующие несколько дней прошли весело и познавательно. Малыш Му-мур был в восторге от нового общества и познакомил пришельцев со своими друзьями. Вся эта разноцветная компания гурьбой сопровождала Лину и Рика на прогулках по предгорью, засыпала их многочисленными вопросами и болтала так, что к вечеру у ребят звенело в головах. Они научились без помощи магии ловить и готовить прыгающие фрукты бе-бе и обещанных дракончиком мерзких на вид, но очень вкусных жлобберов. Лине вся эта возня доставляла большое удовольствие, а вот ее ленивому другу обходиться без колдовства было поначалу трудновато, но в конце концов и он втянулся.


Как-то вечером Лина и Рик лежали перед входом в свою пещерку и смотрели на звезды. Лине очень нравилось ночное небо Меруны, его словно нарисованные радужные созвездия: Корона, Парящий Дракон, Посох Колдуна... Золотой вечно тоненький серп у самой земли... Рик рассказал ей самые красивые легенды о звездах, а потом вдруг негромко запел песню о прекрасной принцессе, которую когда-то отдали в жены злобному Королю драконов. Лина слушала затаив дыхание, завороженная его бархатным голосом, и думала - как хорошо, что она не в своем теле. И как хорошо, что Рик не знает, о чем она сейчас думает...

Их романтическое настроение вскоре было прервано приходом неожиданного визитера.

Точнее, внезапным появлением: рраз! - и на пустом пятачке из ниоткуда возник высоченный худой старик в сером видавшем виды балахоне.

- Ой!

Они одновременно вскочили на ноги, готовые ко всему, в том числе и драке.

Старик сделал примиряющий жест.

- Не стоит обижать подозрениями гостя, он не враг вам.

- Вы кто?

- Тот, кто услышал вас и пришел предложить свою помощь, если, конечно, вы захотите ее принять.

- А с чего это вы вообще взяли, что нам нужна помощь? - сощурился Рик. - У нас все хорошо!

- Ага. Особенно у тебя, - он ткнул пальцем в сторону Лины. - С таким-то раздвоением личности...

- Ой... Вы - Слепой Отшельник! - осенило девушку.

- Ну да. Но я не люблю, когда меня так называют.

- А как вас называть? И вообще, откуда вы про нас узнали?

- Оттуда! - несколько раздраженным жестом старик постучал себя по лбу. - От моего внутреннего взора ничто не укроется! Даже то, что у тебя, невежливый отрок, на одном месте штаны рваные!

Рик покраснел и заелозил руками по одежде, потом с недоумением уставился на Отшельника.

- Не понял...

Дед неожиданно захихикал и сел на плоский валун, закинув ногу на ногу.

- Это он прикалывается, - удивленно протянула Лина. - Ничего себе почтенный старец!

- Почтенный - это да, но не такой уж и старый, между прочим. Но это к делу не относится... Да вы садитесь, что стоя разговаривать!

Ребята машинально подчинились.

- Можете называть меня просто Кхе-кху.

"Ну и имечко, на кашель похоже!" - подумала Лина и задала вопрос, который все это время вертелся у нее на языке:

- А вы и в самом деле слепой или это тоже прикол?

- Скорее, реклама. Звучит солиднее и все такое, - легкомысленно отозвался старик. - Клиенты впечатляются, известность растет... Да, кстати, если вы кому-то проболтаетесь об этом, у вас отвалятся языки, - так же небрежно закончил он.

Лина и Рик озадаченно переглянулись. Что же это за "фрукт" свалился им на головы?

- Не предложите гостю чего-нибудь пожрать, а, молодежь?

- Ээ... Жлоббера? Только он уже холодный.

- Такую гадость? Увольте. Ладно уж, самому придется.

Отшельник сделал короткий мах рукой, и на пустом пятачке возник маленький костерок, а рядом с ним медный кофейник, три кружки и блюдо со сладостями.

- Угощайтесь, хи-хи, хозяева дорогие...

- А... Нам вроде бы драконы запретили здесь колдовать, - неуверенно сказала Лина.

- И правильно запретили. Тут места древние, чуткие, уважать надо. Только вот ко мне эти запреты не относятся. Я за свою жизнь достиг таких высот в магии, что давно уже не вмешиваюсь в Баланс Нейтральности. Короче, можете не беспокоиться.

Лина задумчиво кивнула и налила в кружку горячую жидкость цвета кофе с молоком.

Рик тихонько подтолкнул ее локтем.

- Давай я первый. Мало ли что...

- Да ну, делать мне больше нечего, как вас травить, - фыркнул старик. - Я, если хотите знать, еще три дня назад вас засек и мог бы сразу принять меры, но на фиг мне это надо? Я мирный... Хи-хи.

Лина сделала решительный глоток и невольно присвистнула.

- Ого! А это действительно кофе с молоком! Класс!

- Что еще за новая гадость? - Рик осторожно отпил из своей кружки, подумал, потом ухмыльнулся и налил себе добавки.

- Вкусная гадость.

- Эй-эй, дедушке оставьте!!

Кофе-брейк прошел в непринужденной обстановке. Потом Кхе-кху отправил опустевшую посуду обратно в никуда и встал.

- А теперь давайте поговорим серьезно. И лучше не здесь, а в пещере. Среди серых камней мне легче проникать сквозь слои.

- Какие еще слои?

- Разные. Пространственные, временные, материальные, внутренние...

- Вы хотите сказать, что будете нас по слоям разбирать? Вот уж никогда не мечтал о таком счастье!

- Ну, и не надо. Как раз ты меня не интересуешь (извини, конечно). Все твои слои и так видны, можно и не напрягаться...

Рик задохнулся от возмущения, а Лине снова стало как-то не по себе. Что же этот мирный, по его словам, дедуля про нее знает? И что может узнать? Пришел ли по своему почину, или ему кто-то подсказал или приказал?

- Уважаемый Кхе-кху! Перед тем, как мы начнем серьезный разговор, можно один вопрос?

- Валяй.

- Почему вы выражаетесь на земном жаргоне?

Отшельник бросил на нее пронзительный взгляд.

- Ты знаешь про Землю?

- Я первый спросил. Вы бывали на Земле?

- Нет, - не сразу ответил он. - Но мой брат был.

- У вас есть брат? Никогда не слышал о нем, - пожал плечами Рик.

- И не ты один, я надеюсь. Но все же, Гарлин, откуда ты вообще знаешь слово "Земля"? Оно никогда не упоминалось в наших книгах.

Лина невольно вздохнула.

- Если вы и вправду такой суперколдун, каким себя рекламируете, то скоро вам станет это известно. И про Землю, и про раздвоение личности, о котором вы упомянули в самом начале. Что вы имели в виду?

- То, что моё внутреннее око указало мне на присутствие у Скалы трех человек, а я вижу только двух. У тебя внутри скрыта какая-то загадка, которую мне, честно говоря, очень хочется разгадать.

Рик смерил старика пристальным взглядом.

- Ладно. Может, вы и в самом деле сможете посоветовать нам что-нибудь дельное. Но учтите - все это должно остаться между нами. Вы, конечно, гораздо более крутой и опытный колдун, чем я, но я постараюсь устроить вам глобальную гадость, если вы кому-то проболтаетесь.

- Что, язык отвалится? - хмыкнул Кхе-кху.

- Нет. Что-нибудь другое.

- Ой, боюсь! Ладно, я согласен молчать. Даю слово перед ликом Священной скалы! Ну что, теперь подготовительный этап можно считать законченным? Тогда давайте-ка пойдем в пещеру!


Лина постаралась отогнать тревожные мысли. В конце концов, если бы Отшельник и вправду замышлял что-то против нее, он бы давно осуществил свое намерение. И, судя по всему, добился бы успеха. Не то, что этот горе-киллер (или два киллера - Лина не была полностью уверена в кончине первого от своего "облачка"). Она решительно тряхнула головой, пробормотала свое любимое "Живы будем - не помрем!" и вслед за стариком вошла в пещеру.

Там царила полнейшая темнота. Рик два раза споткнулся о камень и витиевато выругался. А Кхе-кху шагал все глубже и глубже - совершенно бесшумно, и даже глаза его, когда он раз обернулся, светились зеленым, как у земного кота.

- Ну вот, - наконец, произнес он. - Это место как раз то, что надо.

Лина чуть не налетела на резко затормозившего Отшельника, сзади в нее врезался Рик.

- Осторожнее ты...

- Тихо! Молчите, дайте мне сосредоточиться!

Зашуршала бумажка, потом стены пещеры осветились неярким белым светом.

- Залезай на этот камень.

Лина повиновалась, Кхе-кху встал напротив нее и развел руки в стороны, при этом его челюсти ритмично двигались, словно он жевал жвачку.

- Священная скала... с начала времени... беспристрастный свидетель... дай мне проникнуть в напластования... - донеслось до девушки его тихое бормотание, а потом разом все стихло, и она плавно погрузилась в сон.

Ей снился Питер. Залитые солнцем улицы, запах машинных выхлопов и липнущий к накрашенным ресницам тополиный пух.

- И вот, теперь получается, что я люблю их обоих, - донесся до нее голос Нели.- Только по-разному. И что мне делать?.. Ты чего смеешься?!

А Лине и вправду стало очень хорошо и весело - потому что она осознала, что наконец-то вернулась домой. Домой... Ура!!

Она прыгает на месте... и кубарем летит на асфальт.

- Линка, ты что, в детство впала? - голос Нели слабеет, и вместо него над ухом раздается скрипучее хихиканье.

- Вставай, девушка, нечего валяться!

Она нехотя разлепила глаза. Все та же узкая каменная пещера, косматая борода склонившегося над ней Отшельника... Лина досадливо поморщилась и встала, опираясь на Рика.

Кхе-кху довольно потер руки, но лицо у него при этом было порядком ошалевшее. Он плюхнулся на круглый камень, с которого она, видимо, и свалилась во время вынужденного транса, и нервным жестом извлек из складок одежды маленькую яркую коробочку.

- Ага, сперли с Земли "Орбит",- вяло заметила Лина. - И мне тогда дайте.

- Да бери, брат еще привезет. Мне эта штука всегда помогает успокоиться.

- Я тоже хочу успокоиться! - подал голос Рик.

- На, жуй, только не глотай!

Они посидели, пожевали и помолчали.

- Ну что, вы теперь в курсе? - наконец, довольно равнодушно произнесла Лина.

- Н-да. Охренеть можно. Сочувствую тебе, Ангелина.

- Да лучше бы не сочувствовать, а вернуть все, как было. Сможете? Я так домой хочу...

- Ээ...

- Я так и знала.

- Да ладно, вы же такой могущественный колдун! Это все знают! - Рик, в отличие от апатичной девушки, был полон недоумения. Отшельник машинально поежился.

- Не горячись. Я на самом деле крутой и все такое, но это... Даже представить не могу, как кто-то смог провернуть такое. Подумай, девочка, может, это кто-то из ваших, земных постарался? У тебя не было смертельных врагов?

- Землю отметаем сразу. Я уверена, что кто-то пытался, да и теперь пытается, свести счеты именно с Гарлином. И этот кто-то - сильнейший колдун.

- Был.

- Ой, Рик, не знаю. Если это заговор со стороны Королевы и Дарка - сколько у них в запасе помощников?

- И откуда они могли вообще взяться на Меруне? - запальчиво бросил Кхе-кху. - Я думал, что всех тут знаю наперечет, и сразу бы почувствовал, если что не так. А, оказывается, под моим носом творится такое безобразие! Три покушения на наследника престола! И как раз тогда, когда Улий черт знает где шляется!

Тут старик осекся и принял отсутствующий вид.

- Видимо, ваш брат куда как круче, - невежливо заключила Лина. - И что, вы не можете с ним связаться?

- Не могу, - огрызнулся Отшельник. - До него никто не может достучаться, если он сам этого не хочет. А сейчас он как раз изволит пропадать где-то в дальних измерениях. Развлекается, как всегда, нет бы проверить, как тут дела. Он считает, на Меруне всегда все в порядке. Собственно, обычно так и было.

- И что мне делать?

- Уж наверное, не возвращаться во дворец, - подумав, решил Кхе-кху. - Здесь будет безопаснее. Я даже пущу тебя пожить в моей пещере. Там шикарный Нейтрализатор...

- А я как же?

- А ты, молодой человек, как раз можешь вернуться. Заодно проверишь обстановку, а я с тобой свяжусь - во сне, например, и все узнаю.

Рик стал в позу "руки в боки", его глаза обиженно сверкнули.

- Знаете, куда я вас сейчас пошлю?!

- Примерно. Да успокойся ты...

- А хрен я успокоюсь!! - завопил Рик. - И не уйду отсюда, поняли? Сами, если хотите, проваливайте, тоже мне начальник нашелся!

- Слушай ты, мальчишка!!

Лина решительно встала между ними.

- Тихо вы! Оба! Пожалуйста... - она положила руку на плечо юноши и твердо взглянула на недовольного Отшельника.

- Он - мой единственный близкий человек здесь. И он никуда не пойдет.

- Но...

- Что, мы вдвоем вас стесним? Тогда мы лучше останемся здесь.

- Не в этом дело. Но надо же знать, что сейчас творится во дворце!

- Вот вы и узнаете, - буркнул Рик. - Всем известно, что вы практикуете выездные сеансы пророчеств. Спорю, Коора как раз мечтает, чтобы ей предсказали, где сейчас Гарлин. Или когда же ее драгоценный сыночек плюхнет свою задницу на трон.

Крыть было нечем. Кхе-кху с минуту сердито сопел, потом махнул рукой и повернулся к выходу.

- Сейчас выберемся из пещеры, потом я перенесу вас к себе. Давайте шевелитесь!

Рик показал ему в спину язык и тут же свалился, споткнувшись о камень.

- Еще один невежливый жест, и следующий упадет на твою дурную голову, - не поворачиваясь, бросил старик. Лина смогла удержаться и не хихикнуть...



На следующее утро все трое проснулись поздно. Пока хозяин размышлял, что бы такое сотворить на завтрак, Рик и Лина смогли хорошенько рассмотреть пещеру. Она была не в пример их пристанищу просторная, светлая, с широким ложем из мягкой травы и словно отполированными каменными "столом" и "стульями", которые на ощупь оказались приятно теплыми. На самой дальней от входа стене влажно поблескивало большое беловатое пятно. Только Рик протянул к нему руку, как получил дистанционный пинок от Отшельника.

- Не трогай здесь ничего без спросу, юноша, а то не ровен час случится с тобой непоправимое!

- Что же, мне все время стоять руки по швам?!

- По крайней мере, не трогай Зеркало.

- Вы бы хоть пыль с него иногда стирали, - пробубнил Рик, потирая пятую точку. - Тоже мне зеркало, не видно ж ничего...

- М-да, умник... Разве не понятно, что это не просто зеркало, а Зеркало. Оно отражает то, что я хочу увидеть.

- Ой, так давайте посмотрим, что делается во дворце!

Кхе-кху скорчил недовольную гримасу.

- Как раз с дворцом не получится. Его охраняет древнее заклинание, такое могучее, что никому из ныне живущих через него не пробиться.

- Жалко. А вне дворца оно работает?

- А что ты хочешь?

- Хотя бы посмотреть, куда запропал наш Король. Если он только не в другом измерении.

- Ай, даже если и в другом! Если нет мощной защиты, мы легко пробьемся!

С этими словами Отшельник дотронулся до поверхности Зеркала. От его пальцев пробежала легкая рябь, потом поверхность замутилась, и миг спустя возникло изображение Короля Тхорра - четкое, как в самом современном земном телевизоре. Он сидел в какой-то полутемной комнате рядом с древним сморщенным старичком.

- Я не хочу возвращаться, - донесся до зрителей его голос, обычно внушительный, а сейчас едва ли не жалобный. - Не знаю, что делать. Отсрочки я добился, но скоро и она истечет. Я совсем запутался...

- Бедный мальчик, - прошелестел дедок. - Но я тебе тоже не помощник. Мы не сможем узнать, что было на самом деле. Мне жаль Гарлина, он в любом случае жертва. Только решение должно быть принято.

- Если бы только отец был здесь...

- Тхорр... Ведь Король - это ты.

- Да. Но я ненавижу наши законы! Принимать такое бремя, когда ты к нему не готов, и взваливать его потом на такого же юного глупого сына! Как бы я хотел все изменить!

- Попробуй.

- Совет не даст. Я много раз пытался... Эх, Клатропп, не мне тебе рассказывать... Завтра я возвращаюсь. Ты прав, что бы ни случилось, я пока еще Король и должен принять это решение. А сегодня... сегодня я хочу просто забыться.

- Это можно! - с готовностью кивнул Клатропп и хлопнул в ладоши. Перед ними возникла огромная бутыль с мутно-зеленой жидкостью.

- Все ясно, - заключил Кхе-кху и снова коснулся Зеркала. Оно зарябило и погасло.

- Ну что, видели? Наш Король пьет горькую и сокрушается. Он что-то знает о произошедшем с Гарлином.

- Да, я это давно заподозрила, - вздохнула Лина. - Только что с того? Его ведь не допросишь.

- А кто это был рядом с ним? - полюбопытствовал Рик. - Может, как раз его и расколоть?

Отшельник только отмахнулся.

- Клатропп - самый могущественный колдун Меруны, после меня, конечно. Он сейчас совсем одряхлел, поселился в какой-то глуши, где и драконы не летают, и философски ждет конца. Только вот сил своих магических, насколько я знаю, не утратил. Он был всегда близок с нашим Тхорром, что-то вроде наставника.

Лина прогнала подступивший к горлу комок.

- Скажите... А ваше Зеркало и Землю может показать?

Кхе-кху понимающе улыбнулся и кивнул.

- Ладно, давай попробуй сама.

Девушка сделала шаг вперед и осторожно коснулась холодной влажной поверхности.

- Я хочу увидеть Ангелину Алексеевну Звонареву из города Санкт-Петербурга, Россия, планета Земля!

Несколько минут ничего не происходило - видимо, даже для такой сильной магической штуковины достать до Земли было делом непростым. Когда Лине стало казаться, что ничего у нее не получится, волшебный экран замигал... и она уставилась на свое родное и уже ставшее непривычным лицо.

Миловидная девушка в майке и коротеньких пижамных шортах сидела на краю кровати, расческа неторопливо и тщательно расчесывала ее кудрявые волосы, иногда ненадолго зависая над головой. Из магнитолы доносилась приглушенная музыка, под которую довольно неуклюже танцевали вальс розовые шлепанцы. Но девушка ни разу не улыбнулась, рассеянно наблюдая за их выкрутасами.

- Спокойной ночи, Линочка! - в комнату заглянула женщина, и Лина невольно вскрикнула: "Мама!" Но ее, конечно, не услышали. Мнимая дочка вяло приняла поцелуй, и, когда снова осталась одна, жестом отпустила все вещи "спать".

- Как же меня все это задолбало... - услышали зрители обреченный шепот. - Что же там у нас творится? Как бы узнать, а?

Тут Отшельник решительно отпихнул Лину от Зеркала, и, бормоча какое-то заклинание шагнул... прямо в стену. Ребята с изумлением наблюдали за ним, но последовать его примеру не решились, как потом оказалось, правильно.


Гарлин уже собирался выключить свет и лечь, когда его взгляд рассеянно скользнул по настольному зеркалу... От увиденного волосы на голове встали дыбом. Зеркало отражало Слепого Отшельника! В первую секунду Гарлин подумал, что у него глюк, но вот отражение дернулось, повело рукой и, наконец, заговорило:

- Здравствуй, принц. Как ты себя чувствуешь?

Гарлин ошалело молчал, и старик начал терять терпение.

- Да, это я, Кхе-кху, да скажи ты что-нибудь, и лицо попроще сделай! Мне не так уж и легко висеть между пластами! Ты как, здоров? Устроился?

- О боги, это действительно вы! Вы пришли вытащить меня отсюда?!

- Хм, нет пока. Скажи спасибо, что я тебя нашел, а дальше думать будем.

- Кто еще знает, что я здесь?

- Только я, Рик и девушка. Она пока неплохо справляется, не волнуйся... Скажи лучше, ты помнишь, как попал на Землю?

- Нет. Проснулся уже тут.

- А что было до этого? Постарайся припомнить, это может быть важно!

- Я уже сто раз пытался. Смутно помню какую-то книгу... вроде большую такую, тяжелую... А, может, она мне только приснилась? Потом ударила молния, по-моему, красная, все загрохотало, свист в ушах... И все, я здесь.

- М-да, негусто. Ладно, может, еще что-нибудь вспомнишь, я с тобой скоро свяжусь. Да, как ты в этой дыре без магии обходишься? Совсем паршиво, а?

Гарлин неожиданно улыбнулся.

- Да нет, у меня все в порядке. И даже колдую помаленьку. Кстати, а Лина тоже два раза превращалась обратно в себя? Не знаете, из-за чего это получалось?

Отшельник неопределенно хмыкнул и пообещал разобраться.

- Когда мы еще увидимся? И... нельзя ли как-то предупредить заранее, когда это будет, чтобы никого не испугать?

- Нельзя, к сожалению. Временные границы очень расплывчаты... Но ты уж постарайся почаще пялиться в зеркало! Может, в следующий раз уже увидишь Лину, то есть себя!

- Разве у нее получится?

- К твоему сведению, у девушки обнаружились вполне выдающиеся способности. Ладно, до скорого, не кисни!

- И вам того же!


- Уфф...

Кхе-кху с громким чмокающим звуком вывалился из Зеркала и плюхнулся на близлежащий камень.

- Тяжеловато дедушке столько торчать в Ячейке Пустоты! При этом рожа на Земле, а задница на Меруне... Ну что, вы все видели?

- Бедный Гарлин!

- Зато девчонка из него красивая получилась, да, Рик?

- Угу.

- Да вы чего, это к делу не относится!, - смутилась и оттого рассердилась Лина. - Давайте лучше проанализируем то, что он сказал!

- Ладно-ладно, - ухмыльнулся старик. - Начинай первая!

- Ну, насчет книги я ничего определенного не знаю. В дворцовой библиотеке много больших книг, но навряд ли все так просто. Она, наверное, была какая-то особенная, раз Гарлин ее запомнил. Если он сможет вспомнить, какая она была - название, цвет, хоть что-то, то это будет уже зацепка. И еще - многие ли у вас могут наколдовать красную молнию?

- Ты права, далеко не все. Я поразмыслю об этом на досуге... И надо будет расспросить Гарлина про эти два превращения, мне интересно!

- А мне интересно, почему два. Я видел только одно, - заметил Рик.

- Это как раз неудивительно. Или вы всегда ходите вместе, как связанные, и спите на одной кровати?

- Мм... нет.

- Ну вот. Превращение наверняка произошло ночью, раз сама Лина не в курсе. Но какова природа этого явления? Меня прямо распирает от научного любопытства!

- А я как раз вспомнила, о чем я еще вчера хотела вас спросить.

- Ну?

- Вы свои знаменитые предсказания делаете на основе глубокого анализа внутренних слоев? Или... извините... от балды?

Рик вытаращил на нее глаза. Отшельник тоже, но через миг он уже оглушительно хохотал.

- Во даешь! Ну, даешь!

Он вытер глаза рукавом и, к изумлению Рика, кивнул.

- Вообще-то мои предсказания обычно сбываются. По крайней мере, те, что я делал до сих пор. Талант есть талант! Но мне далеко не всегда охота копошиться во внутренних слоях обывателей, коих в мои приемные дни бывает хоть пруд пруди. Тогда я действительно иду по линии наименьшего сопротивления и вещаю умным голосом какую-нибудь чушь. Только смотрите, если кому проболтаетесь об этом...

- То у нас отвалятся языки! - хором закончили ребята.

- Именно.

- Значит, то, что вы сказали Мрине, было именно чушью?

- Ну, не совсем. Ладно, скажу по секрету, что мое первое предсказание - что она станет Королевой, было как раз из разряда таких. Просто мне мамаша ее понравилась (такая красотка тогда была, да и меня еще не все как Отшельника знали, между нами!), вот я и наговорил всякой фигни, чтобы сделать ей приятное. А уж когда сама Мрина ко мне заявилась и начала трясти, как грушу - кто да кто будет следующим Королем, я и не знал, как от нее отделаться.

- Вы действительно "увидели" Дарка?

- Да нет. Дело в том, что у меня есть приемная дочь. Редкая красавица, да еще и умница. Вот я и подумал грешным делом - а не выйти ли ей за Гарлина?

- Кхе-кхе...

- Ну не за Дарка же! Такого урода никакой магией не улучшишь, за что ей это? И вот, чтобы Мрина под ногами не путалась, я и сказал про Дарка. И судьба его таким образом была решена...

- А у бедного Гарлина, между прочим, разбилось сердце.

- Ну так я ему собирался предложить такую замену, Мрина и рядом не валялась с моей Ачмырочкой! Но она, неблагодарная, к тому времени уже увлеклась каким-то проходимцем и вскоре выскочила за него замуж! И уехала к нему в сто тринадцатое измерение! Легкомысленная девица, столько стараний зря!

- И не только стараний. Кто-то от ваших предсказаний мог и головы лишиться!

- Да уж, никогда бы не подумала, что вы можете так беспечно играть судьбами других людей. Возможно, именно из-за этого и разгорелся весь сыр-бор...

Кхе-кху нетерпеливо отмахнулся, но было заметно, что ему немного не по себе. Возможно, он просто не задумывался о таких вещах...

- Ну, хватит бедного дедушку чморить! Нашлись тоже воспитатели... Давайте лучше жрать!


Позавтракали молча, каждый размышлял о чем-то своем. После еды Лина по просьбе Отшельника подробно рассказала о некоторых недавних эпизодах, произошедших во дворце, и, конечно, о покушениях. Потом они с Риком получили строгие инструкции по поведению в пещере в отсутствие хозяина, и Кхе-кху отправился с визитом в королевскую семью.

Молодые люди остались вдвоем. Во избежание опасности что-нибудь ненароком испортить, они вышли на свежий воздух и улеглись на мягкую траву под раскидистым деревом.

- Что ты обо всем этом думаешь? - нарушила Лина непривычно долгое молчание.

Рик рассеянно ковырял палочкой землю и даже не поднял на нее глаза.

- О чем именно?

- Сможет наш дедуля мне помочь?

- Не знаю. Не хотелось бы...

- Что-о?? - обалдела девушка.

Рик продолжал смотреть в землю.

- Ну, я не то хотел сказать. Я, конечно, хочу, чтобы тебя расколдовали и все такое. Но ведь тогда ты вернешься на свою дурацкую Землю?

- Ничего и не дурацкую. Знаешь, как я по своим соскучилась?!

- У тебя там жених, да?

- Ээ... Почему ты спрашиваешь?

- Просто.

- Ты раньше совершенно не интересовался моей прошлой жизнью, а сейчас-то чего?

- Ну... Ты красивая оказалась.

- При чем здесь это? Женихи бывают и у страшных, это всегда на любителя.

- И кто твой?

- Слушай, да чего ты пристал?!

- Еще не пристал. Но могу.

У Лины отвисла челюсть. Она на всякий случай отодвинулась подальше, и Рик, заметив это, криво усмехнулся.

- Ладно, не бойся. Я пошутил. Не надо меня превращать в старого козла...

Она рассмеялась, немного нервно.

- Я так и поняла! Это, наверное, потому что все твои девицы сейчас далеко, а... мм... потребности есть, вот ты и городишь невесть что.

Рик отбросил подальше заляпанную землей ветку, глубоко вздохнул и посмотрел ей в глаза.

- У меня больше нет девиц. Я отправил всех в отставку.

- Зачем??

- Надоели.

- Эх ты, сердцеед жестокий!

- Возможно. Был.

- О, я уже ничего не понимаю...

- Ну и хорошо.

Он вскочил на ноги и, пробормотав какую-то отмазку, вернулся в пещеру. Лина озадаченно смотрела ему вслед. Что это с ним?




***





Гарлин осторожно выглянул из-за угла и скривился. Как же ему надоел этот лопоухий прилипала... Превратить бы его в мухомор, но ведь не получится, блин! Ну ничего, он все равно что-нибудь придумает...

Между тем Паша и Неля продолжали неспеша шествовать по Невскому, держась за руки и беспечно болтая. Неля проговорилась "подружке", что у нее сегодня "прощальное" свидание. Уже завтра Павел уезжает на стажировку, а потом и она сама на практику, так что снова они смогут увидеться только месяца через три. Неля также сказала, что ей пообещали какой-то серьезный разговор, поэтому Гарлин на всякий случай решил за ними проследить. Наследник престола в роли шпиона-самоучки, спешите видеть! Тьфу, докатился...

Парочка остановилась под яркой вывеской, и Гарлин невольно присвистнул. Нехилый ресторан! Павлуша что, продал свой нежно любимый комп, чтобы порисоваться перед девушкой? Ну-ну!

Неля не сразу решилась войти внутрь, но в конце концов поддалась на уговоры. Злая псевдоЛина целый час проторчала на улице, ругая себя за малодушие. И хочется подслушать их разговор, и страшно. Вдруг этот парень ей там в любви признается? Он, Гарлин, ведь тоже не железный. А ну как не выдержит и, наплевав на свои же идиотские "правила чести", засветит сопернику в лоб? А если случайно зашибет? Что подумает Неля! Да он и сам себе не простит, если уж на то пошло...

Наконец, они вышли на улицу. Оба несколько смущенные... Денег у Павлуши, что ли, не хватило? Да нет, к сожалению, дело наверняка в другом.

Они медленно шли по направлению к Исакию, когда Гарлина внезапно осенило.

Рабочие реставрировали фасад старинного особняка. Леса, маляры с длинными кистями, крикливый прораб в каске, летящие во все стороны куски штукатурки... Весь этот бедлам отгородили от тротуара зеленой сеткой, все как полагается. Поэтому никто так и не понял, каким же фантастическим образом большое ведро с розовой краской, вдруг выскользнувшее из рук одного из маляров, с лету пробило эту сетку и опрокинулось на голову проходящему мимо парню. Девушка, шедшая рядом с ним, испуганно закричала, а сам он едва не захлебнулся в краске. Гарлин, мстительно посмеиваясь, наблюдал, как рабочие с извинениями тащат горе-конкурента куда-то отмываться. Через полчаса Павел предстал перед своей девушкой в совершенно жалком виде. Красное помятое лицо с остатками краски, которую не удалось оттереть даже пемзой, вместо новенькой рубашки - чья-то спецовка, а на голове... Гарлин так и присел от смеха... Бедного Пашу побрили налысо! Ничего другого не оставалось, слишком уж много краски... Выглядел он и вправду отвратительно, Гарлину даже стало его жаль. Но Неля мужественно пережила это зрелище, взяла его за руку и потащила гулять дальше.

Вечером по телефону "Лина" невинно поинтересовалась у подруги, как прошло ее свидание. И вообще, не бросила она, наконец, своего Пашеньку, ведь кто-то из знакомых видел ее в компании какого-то неизвестного лысого товарища. Фу, что с ее вкусом?!

Неля на это заверила, что с Пашей все в порядке, и небольшая сегодняшняя неприятность, наоборот, еще больше их сблизила. Волосы за время стажировки вполне успеют отрасти, и вообще, не во внешности счастье. Паша любит ее по-настоящему, вот что важно. Он попросил ждать его, а после возвращения собирается познакомить со своими родителями.

- Жениться, что ли, хочет? Ха-ха, - буркнул Гарлин.

- Можешь смеяться, сколько хочешь. Он не сказал напрямую, но полвечера распинался о том, что программист - очень перспективная профессия, его уже куда-то там звали на хорошие деньги, словом, семью он содержать сможет. А еще квартира у них есть однокомнатная, от бабушки осталась, они ее пока сдают. В общем, расписывал перспективы.

- А ты? Впечатлилась, да?

- Есть немного. А что, Пашка человек серьезный, ответственный, с ним не пропадешь. Я как-то ему ляпнула, что, пока учусь, замуж не хочу выходить, вот он, наверное, и молчит. Пусть сначала со своей стажировки вернется, а там видно будет.

- Это значит, Герман может проваливать на все четыре стороны?

- Я не знаю...

- А кто знает, Пушкин?! - разозлился Гарлин. - Молодец, задурила головы обоим, а теперь что? Надо выбирать, иначе получается просто по-свински!

Неля вздохнула.

- Ты права. Но что я могу, если я действительно не знаю?! Они такие разные, но при этом Паша весь открыт, как на ладони, а Герман - сплошная загадка. Я боюсь его.

- И зря.

- А ты-то откуда знаешь, что зря? Нет уж, хватит мне, наверное, всей этой мистики. Моя бабушка всегда говорила - мужа надо выбирать умом, а не сердцем. И я начинаю думать, что она была права.

- Да дуры вы обе со своей бабушкой! - крикнул Гарлин и бросил трубку.

На следующий день он пришел извиняться, и Неля попросила не напоминать ей больше о Германе. Пусть сказка останется сказкой, а жизнь - жизнь идет дальше.



Дождливым июньским понедельником дружный коллектив почвоведов отбыл на летнюю практику. Почти целый месяц вдали от шумного города - чистый воздух, леса, поля, озеро, верная лопата на плече... Комары, быстро надоевшая тушенка, дырявые советские палатки, туалет в кустах...

Настоящая студенческая романтика конца 90-х, спешите принять участие!!


Неля в очередной раз порадовалась, что у нее есть такая замечательная подруга. Мало того, что нипочем не соглашается доверить ей тяжелые мешки с образцами и прочую амуницию, еще и разрезы копает со скоростью зайчика-энерджайзера. И когда только научилась?

После утомительного картирования или дежурства по кухне они часто уходили бродить по вечернему лесу или вдоль берега озера. Главной задачей было не нарваться на молодежь из близлежащего поселка. Однокурсник Вовка и так уже с фингалом ходит, отделали ни за что ни про что средь бела дня в магазине. Да еще сгущенку отобрали, гады. Так что приходилось поневоле проявлять бдительность.


Воздух был теплым как парное молоко. Он мягко обволакивал сонные деревья и двух бодрых романтичных барышень.

- Красота... - Неля поднесла к лицу сорванную ветку сирени, понюхала и блаженно улыбнулась. - Такая природа, белые ночи, вон - соловьи поют, слышишь?

- Да, - согласился Гарлин. - Свистят ничего себе. Я, правда, слышала и получше.

- Где же, интересно? В зоопарке пели павлины?

- Нет. У нас на Ме... Тьфу...

- А, "ме-ме"? Тебе нравится блеянье козлов? Поздравляю, ты, как всегда, оригинальна.

Гарлин пожал плечами и безмятежно улыбнулся, и в этот момент где-то невдалеке раздался треск веток, гогот и нестройный хор пьяных голосов. Пели то ли "Ой, мороз-мороз", то ли что-то из "Сектора газа".

- Кстати о козлах. Давай-ка вернемся к нашим. И побыстрее...

Девушки развернулись и поспешно зашагали обратно к своей стоянке. Нарываться на загулявшую компанию явно не стоило.

Они почти достигли цели, когда на повороте тропинки столкнулись нос к носу с еще тремя представителями местной молодежи. Двое из них были нагружены пивом, а третий в каждой руке держал по две бутылки водки.

- О-па! Ну, ни фига себе, какой сюрприз! Девочки, вы не нас ищете?!

- Дык, больше некого... Пойдемте с нами, красавицы, тут кореш с получки проставляется, выпье-ем...

- Так, ты - налево, я - направо, в лесу они нас не догонят, - шепнула Неля. - Встретимся у нас, кто первый прибежит - будит ребят.

- По-моему, они не хотят с нами разговаривать.

- Гордые, значица...

- Ну, да это легко поправить!

Неля едва успела увернуться от одного из парней и отскочила с тропинки к близлежащим кустам. Быстро оглянулась: подруга, тормоз, стоит на месте.

- Лина!!

- Да ладно тебе. Ребят, разойдемся по-хорошему, да?

- Да-да-да! - радостно загоготали те. - Все так и будет, обещаем, в натуре!

С ужасом Неля увидела, как глупая подруга оказалась в тесном кольце. Что же делать?! Не бросать же одну... Рука почти машинально нашарила на земле увесистый камень.

И тут... все изменилось. Да так быстро, что Неля даже не сразу поняла, что происходит.

- Ааа!!

Хруст веток и звон разбитого стекла - это один из парней, подлетев вверх на добрый метр, спиной вперед грохнулся в кусты.

- Что за... - второй, с выпученными от удивления глазами, резко сорвался с места и прицельно приложился лбом к ближайшей сосне.

- Мать... М-мать!... - невнятно заикал третий и изо всех сил застучал бутылками... по собственной заднице.

Из руки Нели медленно выскользнул камень.

- Они что, с ума посходили?!

- Да, точно, это ты правильно сказала. Наверняка коллективный приступ белой горячки! Давай скорее сматываться, пока им не до нас!

Гарлин взял девушку за локоть и увлек на тропинку. Она несколько раз оборачивалась и изумленно качала головой.



Гарлин сидел на бревне на берегу озера и смотрел на купающуюся подружку. Она беспечно брызгалась и смеялась вместе с другими девчонками, но ему было совсем не до смеха.

Все-таки она любит этого Пашку. Сама так сказала. Добавила, правда, "мне кажется", а лицо у самой довольное. Этот идиот сейчас вовсю стажируется за какой-то там границей, подумаешь... Неля обещала его ждать. Еще бы, он ведь, наконец, набрался храбрости и признался ей в любви, да еще колечко какое-то дешевенькое подарил. У них так, оказывается, принято. Да если бы этот придурок увидел хоть одно кольцо из королевской сокровищницы Меруны, он выбросил бы свою гадость в окно! А Неля на палец надела, да еще сокурсницам показала, похвасталась. "Ах-ах-ах... бла-бла-бла... Как круто, повезло тебе, Нелька, таакой мальчик..." Гарлин поморщился и сплюнул, вспомнив эту сцену.

А как же он?!

На Меруне все говорили, что он красивый. Он и сам так считал, честно говоря. Ну и что с того? Мрина предпочла ему уродливого братца, и сейчас история повторяется. Вот так тебе, не зарывайся...

"Не родись красивой, а родись счастливой, вот уж права русская пословица, хоть я и не девушка. Может, мне на роду написано быть одному. Вот, кстати, спрошу у Отшельника. Дед, правда, говорил, что он - просто старый брехун, но, может, предскажет мне насчет Нели? Все же меньше мучиться..."

Его размышления были грубо прерваны одногруппником Витькой - он подкрался сзади и, схватив "Лину" в охапку, прыгнул в воду. Вместо ожидаемого визга и судорожного цепляния за шею незадачливый парень получил сильный удар в поддых, наглотался воды и потерял сознание. Гарлину еще и пришлось его вытаскивать. Откачивать и делать искусственное дыхание, слава богу, и без него охотницы нашлись. Пока продолжалась возня вокруг Витьки, псевдоЛина гордо удалилась бродить в одиночестве.

Постоянное присутствие кучи народа, от которого было никуда не деться, порядком действовало на нервы. Иногда Гарлина бесила даже Неля. Ходит такая спокойная, про злосчастного Германа вслух не вспоминает, не делится переживаниями с лучшей подругой, словно их и нет. Эх, если бы сейчас хоть на пару минут превратиться в себя, уж он бы ей живо освежил в памяти тот необыкновенный поцелуй!

Гарлин вздохнул и сел на кособокий пенек. Машинально достал складное зеркальце - он теперь его везде таскал с собой на случай новой связи с Отшельником. Кареглазая девушка с чувством показала своему отражению язык, а потом едва удержала зеркало в дрогнувшей руке.

- Уфф... Это вы! Опять напугали...

- Да ладно, не барышня кисейная. Говорить можешь?

- Да, я один, - Гарлин на всякий случай оглянулся. - Есть новости?

- Есть кое-какие. Был я на днях во дворце - все тебя, то есть Лину, ищут. До объявления следующего Короля осталось всего-то ничего... Папаша твой лютует, даже заколдовал кого-то сгоряча. Но интереснее другое. Как ты думаешь, кто самый первый "записался" ко мне на сеанс пророчества и активнее всех выпытывал, где ты?

- Не знаю.

- Некий Морохх, помнишь такого?

- Конечно, - пожал плечами Гарлин. - Наверняка это Коора подговорила его, чтобы самой спросить, будет ли ее сыночек Королем.

- Возможно. Кстати, я тут постарался как следует пробуравить пласты будущего... Очень странная выходит картина, туманная. С одной стороны свет, с другой мрак... И, главное, ни тебя, ни Дарка я на нашем престоле не увидел.

- И что это значит? Мы оба его благополучно избежим? Или... умрем?

- Не знаю я, - состроил гримасу Отшельник. - То-то и оно, обычно я вижу довольно четкие картины, а тут... Ну ладно, потом попробую еще раз. Ты про книгу ничего нового не вспомнил?

- Я не очень уверен, но вроде бы именно об нее я немного обжег руку. Звучит глупо, да и следа от ожога не было...

У отражения Кхе-кху озадаченно вытянулось лицо.

- Кажется, я начинаю кое-что понимать... Признайся мне, мальчик, только честно, ты очень сильно хочешь быть Королем, да?

- Я что, больной? - фыркнул Гарлин. - Прямо сплю и вижу сидеть на троне с умным видом вместо того, чтобы болтаться с Риком, где вздумается!

- А твой братец такого же мнения? Извини, я все-таки Отшельник, не в курсе ваших дворцовых интриг.

- Нет, вот как раз Дарк спит и видит. А матушка его еще больше! Постойте, вы думаете, что они причастны к моему превращению? Нет-нет, такое им точно не по зубам...

- Позволь мне самому сделать заключение на этот счет, - отрезал старик. - Да, тут с тобой кое-кто хочет потрещать, уже весь рукав мне издергала... Покеда!

Зеркало на миг опустело, а потом Гарлин увидел себя.

- Привет! Вот я и научилась лазить в пласты! Как дела?

- Да ничего... - он невольно вздохнул. - Сейчас у нас практика, сессию сдал, не волнуйся.

- Ай, мне уже параллельно, после таких-то приключений! - отмахнулось отражение. - А как моя Неля? Ты ее не обижаешь?

Гарлин усилием воли сохранил свой первоначальный цвет лица.

- Все нормально. Только вот она без тебя чуть ли не замуж собирается. За какого-то ушастого зануду.

- Да ты что?! Пусть даже не думает, пока я не вернусь и не вынесу свой вердикт! Так ей и передай!

- Щас! - буркнул Гарлин. - Давай я лучше дам ей это зеркало, и ты сама все скажешь!

- Что скажешь? Ты про что?

Он вздрогнул и чуть не свалился с пенька.

- Неля... Я и не слышал-а, как ты пришла.

- А с кем ты разговариваешь?

- Тихо сам с собою... - он стал поспешно запихивать зеркальце в карман, но оно, по закону подлости, выскользнуло из рук и свалилось прямо к ногам девушки.

- Я подниму...

Неля наклонилась и тут же испуганно вскрикнула.

- Там... Боже, я, кажется, сошла с ума! Лина, я только что видела Германа!!

- Где? - Гарлин, кося под идиота, завертел головой по сторонам.

- В зеркале!!

Неля осторожно подняла упавшую вещицу. Он справедливо полагал, что за такую длинную паузу Лина давно успела покинуть сей предмет. Но нет...

- Вот он, смотри... Я ничего не понимаю...

- Ой, да что там понимать! Привет, подруга! - радостно заверещало отражение.

У Нели глаза полезли на лоб, а Гарлин едва не выругался вслух. Ох уж эти женщины!..

- Нелечка, да закрой ты рот, а то ворона залетит! Не волнуйся, Гарлин тебе сейчас все расскажет! Давно пора, по-моему... Так за какого такого зануду ты собралась замуж??

Бедная девушка, не ответив, вернула зеркало "подружке". Гарлин накрыл ладонью ее дрожащую руку и наградил красноречивым взглядом невинно улыбающегося двойника.

- Послушай-ка, моя милая...

- Это ты меня лучше послушай, а то я скоро провалюсь обратно, - перебила Лина. - Мы тут с товарищами подумали и решили провести один эксперимент. Постарайся поскорее достать какую-нибудь выпивку и надраться от души. Не надо так на меня смотреть, я серьезно! В меня вообще собираются хрюкающих плодов напихать, так-то! Не волнуйся, это вроде бы не опасно, один опыт уже был... Так что, возможно, мы опять сможем ненадолго поменяться! Завтра обсудим результаты... Ну, давай, до связи! Поцелуй от меня Нелю!

И, подмигнув, псевдоГарлин исчез. Настоящий Гарлин вытер лоб рукавом и заглянул в лицо подруги.

- У нас обеих был глюк, да? - с надеждой спросила она.

- Не знаю. Не знаю, что тебе сказать...

- Тогда лучше правду.

Гарлин почувствовал, что его сердце заколотилось где-то на уровне горла. Он сделал глубокий вдох, медленный выдох... и решился.

- Хорошо. Наверное, так действительно будет лучше.



...Неля долго не могла поверить тому, что только что узнала. Мозг просто отказывался принимать такую несусветную чушь. Скорее уж подруга после сессии немножко тронулась умом... Но Гарлин рассказывал все новые подробности, которые было бы слишком сложно выдумать экспромтом, и в конце концов продемонстрировал недоверчивой девушке пару колдовских фокусов. Неля не вдруг отошла от шока, но ему надо было уже торопиться, чтобы успеть в ближайший поселковый магазин. Она вызвалась составить ему компанию.

Проходя мимо достопамятной полянки, где недавно весело отдубасила себя местная молодежь, Гарлин вдруг остановился.

- Эй, если тут есть целая бутылка водки, катись ко мне!

Оп! - и вышеназванный предмет вынырнул из кустов и лихо затормозил у его ног, заставив Нелю испуганно ойкнуть.

- Видишь, как хорошо, что я вспомнил об этом! Теперь не надо будет деньги тратить!

"Девушка" присела на бревно, открутила крышку и принюхалась.

- О боги, какая гадость! Только ради дела я могу выпить эту отраву!

Неля села рядом, вынула из кармана и протянула ему подтаявшую конфету.

- Какая-никакая, а закуска. Ты не пей сразу всю, а то так развезет, что я тебя до лагеря не дотащу...

- Надеюсь дойти сам.

Гарлин решительным залпом осушил полбутылки, заел конфетой... и мгновенно вырубился, уткнувшись в плечо подруги.

Неля с грустной улыбкой провела по растрепанным медным волосам и вдруг ощутила, как их мягкие волны словно растаяли у нее под пальцами. Держать Лину стало ощутимо тяжелее... точнее, уже не Лину. Неля сама не понимала, как осталась сидеть неподвижно вместо того, чтобы с визгом убежать куда подальше.

Вот он, принц из сказки, вполне себе настоящий. Фантастика...

Неля осторожно поправила упавшую ему на лицо прядь волос. Ресницы Гарлина дрогнули, и он медленно поднял голову.

- Ты мне снишься?

- Или ты мне?

- Герман... То есть Гарлин... Я... Я не знаю, что сказать...

- Ничего не говори. Только вспомни...

Неля почувствовала, что снова растворяется в звездном небе его глаз, что воля ее оказывается в полной власти этого зовущего взгляда, этих горячих неистовых губ, прерывистого хриплого шепота...

- Ты - моя сероглазая колдунья... Я люблю тебя...


Где-то вдалеке в поселке дружно загавкали собаки, и они с удивлением обнаружили, что уже стемнело. Неля с усилием высвободилась из его объятий и сразу же зашаталась.

- Поздно уже... Ой, кажется, это я пьяная, а не ты...

Гарлин тоже встал и протянул ей руку.

- Я провожу тебя.

- А ты?

- Погуляю, пока не превращусь обратно.

Она не сдержалась и погладила его по щеке. Гарлин поймал ее ладонь губами.

- Надо идти. Я так не хочу...

- Я тоже, - едва слышно отозвалась Неля.


Она лежала в своей палатке и отстраненно изучала низкий брезентовый потолок, когда "молния" на дверях, наконец, разъехалась, пропуская ее лучшую подругу Линку Звонареву. Они обменялись мимолетными взглядами и отвернулись друг от друга.

Гарлин подумал, что ради тех немногих минут, что они недавно пережили, ему стоило бы навсегда остаться на Земле. Хроническим алкоголиком...


С этого дня однокурсники стали замечать, что две подружки-"не разлей вода" почему-то стали друг друга сторониться. Неля даже попросила себе другого напарника на картирование, хотя и утверждала, что они с Линой и не думали ссориться.

Для Гарлина остаток практики превратился в настоящую пытку. Вместо того, чтобы с чисто женским любопытством выспрашивать у него подробности про Меруну, Неля начала его избегать. Говорит, это потому, что ей морально тяжело видеть его в теле подруги. Но только ли это? Или, когда прошел тот безумный порыв, она вновь стала думать о Паше?

Гарлину было грустно и одиноко. Он стал замечать, что от его прикосновений даже листья на деревьях вянут. В конце концов преподаватель заподозрил неладное, и Гарлин догадался притвориться больным. Его досрочно отпустили домой. Перед отъездом Неля украдкой поцеловала его в щеку, и Гарлину показалось, что это был прощальный поцелуй.




***





Вот уже три дня Гарлин бесцельно слонялся по городу. Однокурсники еще не вернулись с практики, родители отдыхали в санатории в Старой Руссе. Со скуки он стал больше присматриваться к окружающим и вскоре сделался кем-то вроде современного тимуровца. То слепому поможет дорогу перейти, то бабушке сумки дотащит, а как-то вечером даже проучил хулигана, который пытался свинтить украшение с железной ограды. Матерый парнище на время превратился в испуганного заику - еще бы, ведь на него ни с того ни с сего обрушилась целая урна с мусором!

Один раз с ним связалась Лина. Она старалась выглядеть невозмутимой, но Гарлин сразу заподозрил, что что-то случилось. Тогда Лина призналась, что Король только что - до срока! назвал Совету имя своего преемника. Им станет... Дарк.

Для Гарлина это был удар. Он никогда особенно не хотел быть Королем, но в последнее время все так упорно пророчили ему трон, что он почти смирился с этой мыслью. А самое главное - Гарлин просто не мог себе представить тугодумного братца во главе такого великого государства, как Меруна. Что же теперь будет?!

Лина не очень уверенно предположила, что Совет верховных колдунов наверняка наложит "вето" на решение Короля, начнутся тягомотные переговоры-уговоры, а тем временем они что-нибудь придумают... Словом, расстраиваться рано! Гарлин согласно покивал, потом с удовольствием пообщался и поприкалывался с Риком, который тоже научился лазить сквозь пласты. Но после окончания сеанса связи юноша снова сник.

Ночь прошла без сна, в непрерывных попытках объяснить себе, почему же отец принял такое решение. Он сам не раз уверял, что Дарк никак не годится на роль Короля, и вдруг изменил свое мнение. Что же такого значительного сделал Дарк? Или, наоборот, что плохого сделал он, Гарлин? Ответ знает лишь Король. Или тот, кто отправил его на Землю.



Гарлин нога за ногу шел по Невскому, машинально пялился на красивые витрины магазинов и думал о том, что сегодня Неля вместе со всеми возвращается с практики. Позвонит или не позвонит? Он чувствовал, что уже устал страдать. Может быть, стоит взять тайм-аут и уехать из города - куда-нибудь к морю, например, или в горы. Чтобы был чистый незагазованный воздух, природа, и не шастало бы столько народу. От этого бесконечного роя вечно спешащих хмурых землян в конце концов можно и с ума сойти...

Взгляд Гарлина рассеянно скользнул по огромной витрине какого-то дорогущего бутика, нацелился было на заманчивый лоток с мороженым, но тут же вернулся обратно, уловив какую-то странность. Да, творилось что-то непонятное: невзрачный мужичок в мятом пиджаке неторопливо засовывал в спортивную сумку большую хрустальную вазу, которая секунду назад красовалась на витрине. Звона разбитого стекла Гарлин вроде бы не слышал... Когда он осторожно приблизился, в сумку вслед за вазой уже отправились толстенная золотая цепь с массивным кулоном и нехилые часы. Самое удивительное, что никто, ни единый человек ничего не замечал! Даже охранник этого самого магазина, флегматично куривший у входа буквально в паре шагов от наглого грабителя. Гарлин решил вмешаться.

- Эй, что вы себе позволяете, а?!

Мужик обернулся, глаза под козырьком белой кепки настороженно сверкнули.

- Это я вам говорю! Воровать средь бела дня! Сейчас...

Тупую фразу "милицию позову" Гарлин докончить не успел, в голове пронеслась отчетливая мысль "Ничего не вижу... Иду себе мимо..." Он и в самом деле куда-то пошел, потом резко остановился.

"Чего это я? Куда иду? А, этот странный мужик..."

Гарлин решительно развернулся и увидел, что вышеназванная личность спокойно продолжает делать свое неправедное дело. Почти машинально Гарлин колданул себе пару защитных слоев и "притянул" литровую бутылку водки, торчавшую из авоськи какого-то прохожего - сойдет за оружие в случае чего. Медленно-медленно он зашел воришке в тыл, перехватил поудобнее бутылку... И вдруг увидел перед собой оскаленную львиную пасть! В кровавых глазах плясали языки пламени, с длинных кривых клыков капала слюна... Гарлин так и обмер от изумления.

"Уходи отсюда, живо! Давай, беги!!"

Гарлин, отгоняя наваждение, с размаху кинул бутылку, попал прямо в пасть! Лев сморщился и тонко чихнул, и в следующий момент перед ним снова возникло человеческое лицо. Если только это и в самом деле был человек...

- Да что же это за свинство, а? - с досадой сказал мужик. - Рыжая ты бесстыжая, чего пристала?! Иди куда шла, не хочу я тебя как свидетеля в муху превращать...

Челюсть Гарлина медленно поползла вниз.

- Де-е-душка?

Грабитель, в свою очередь, выкатил глаза на пол-лица.

- Ты чего это? Девка, с ума сбрендила??

Тут Гарлина разобрал неуправляемый приступ нервного смеха. Нет, он мог ожидать чего угодно, но только не этого!

- Дедушка... Ты меня не узнаешь? Хи-хи-хи, конечно же, нет... А это я, твой внук Гарлин, прикинь! На Меруне тебя все ищут, там такое творится, а ты, старая зараза, на Земле магазины чистишь! Ха-ха-ха!

Мужик молча схватил "девку" за рукав, что-то пробормотал - и вот они уже сидят рядом в какой-то пустой полутемной комнате.

- Что это за пошлые шутки? Ну-ка, отвечай, ты кто??

- Сам-то лучше, что ли? - отмахнулся Гарлин. - Каким-то занюханным мужичонкой прикинулся, и это великий Грумбольт Улий Мортофорн!

Не успел он договорить - рядом сидел уже настоящий экс-Король Меруны собственной персоной. В той же нелепой земной одежде, но - мощные плечи расправлены, кепка уже не сдерживает густую, "мелированную" серебром гриву, взгляд глубоко посаженных глаз - пронзительный и строгий.

- Итак. Ты утверждаешь, что ты - Гарлин. Объяснись.

- Хорошо. Только это довольно долгая история...


Когда он закончил свой рассказ, дед с минуту размышлял молча, потом решительно встал.

- Пойдем.

- Куда?

- Домой.

У Гарлина даже дыхание перехватило.

- Что, ты можешь прямо сейчас вернуть меня в свое тело, и...

- Прямо сейчас нет. Я ведь тоже никогда этим не занимался. Сам-то всегда в своей собственной шкуре путешествую... Если поторопиться, можно таких дров наломать! Мы с Кхе подумаем как следует и найдем выход, можешь не сомневаться, мой мальчик!

- А в этом теле ты сможешь меня перетащить?

- Думаю, да. Если мне удается возить домой сувениры, то чем ты хуже?

- Кстати, дедушка, скажи, а зачем ты все-таки залез в этот магазин?

Грумбольт впервые позволил себе усмехнуться.

- А затем, что делать нефиг! Да и пообещал я кое-что кое-кому... Ну ладно, не будем об этом, давай-ка к перемещению готовиться.

- Ээ...

- Ну, что еще?

- Я не могу прямо сейчас.

- Почему это?

- Мне надо "родителям" хоть записку какую-нибудь оставить, чтобы не волновались, когда вернутся. И... Короче, есть еще один человек, с которым мне обязательно нужно попрощаться.

- Что, неужели дела сердечные?

Гарлин смог твердо выдержать пристальный взгляд деда.

- Ты уверен, что это действительно необходимо? Нам бы лучше поспешить.

- Я знаю. Но для меня это важно. Очень.

- Хорошо. Тогда я с тобой.

Грумбольт снова надел свою кепчонку с кривым козырьком, невозмутимо закинул сумку с "сувенирами" на плечо и взял внука за руку.

- Говори адрес, время дорого.

Через миг они уже стояли на кухне в квартире Лины Звонаревой. Гарлин быстро написал записку с более-менее правдоподобным враньем и позвонил Неле. Она была уже дома. Сказала, что устала с дороги, но Гарлин безапелляционно заявил, что сейчас к ней зайдет. Дед выразительно постучал пальцем по циферблату...


Он вернулся действительно очень скоро. Грумбольт сообщил, что связался с Отшельником, и их уже ждут в пещере.

- А как прошло свидание?

- Хорошо.

- Да ну?

- Не иронизируй, дедушка, пожалуйста. Все хорошо. Может быть, она даже будет обо мне вспоминать...

- А ты?

- А я ее никогда не забуду.

Гарлин вынул из кармана и протянул деду фотографию.

- Вот, подарок на память.

- О, красивая! Ладно, не расстраивайся, может, ты когда-нибудь еще сюда вернешься.

Юноша грустно улыбнулся и спрятал фотографию.

- Даже если бы я и мог... Не знаю, стоит ли... Ладно, дедушка, давай на старт, я готов!

- Вот и хорошо. Молчи и слушай меня...

Золотистые обои тесной комнаты вспыхнули перед глазами и померкли, уступив место ледяной мгле. Дед крепко держал Гарлина за руку, и это невольно успокаивало, хотя все внутри сжималось от страха. Как же было в прошлый раз? Он не помнит, почему-то совсем не помнит... Хотя разве можно забыть эту безумную, раздирающую легкие боль в груди, словно на него легла огромная каменная глыба?! И сердце - оно бьется медленно-медленно и почти неслышно, замирая от ужаса перед ненасытной черной бездной под ногами...

Мрак, мрак...



Бах!! Пшшш... Стены пещеры на миг озарились синеватым пламенем, и на ровный каменный пол из ниоткуда ступили два человека. Грумбольт выпустил руку внука, чтобы сердечно поздороваться с Отшельником, и Гарлин тут же со стоном рухнул на колени.

- Ой, что с ним?!

- Ничего серьезного. Просто первый раз в сознании прошел сквозь пласты. Ничего, потом легче будет!

Гарлин кое-как встал, опираясь на протянутую руку и тяжело дыша - и оказался в дружеских объятиях. Пока он пытался сообразить, почему старина Рик смог так легко закружить его на руках и даже подкинуть, чей-то до смешного знакомый голос недовольно произнес:

- Ну, хватит, не урони мое тело!

- Не волнуйся, не уроню! А вот поцеловать могу...

- Тогда получишь по ушам! И от Гарлина тоже!

- Ой, да пожалуйста, тогда держи себя сама!

Гарлин почувствовал, что падает, но в нескольких сантиметрах от пола сумел кое-как зависнуть в воздухе.

- Ну вы, блин, даете!

Лина и Рик переглянулись и расхохотались.

Гарлин только головой покачал. Похоже, эти двое без него совсем спелись!


Сначала Лина и Гарлин чувствовали себя довольно неловко, общаясь со стороны со своим собственным телом, но вскоре освоились и даже смогли прикалываться на эту тему.

Рика то и дело "пробивало на хи-хи" от их взаимных претензий.

- По-моему, я поправилась... Гарлин, ну, ты совсем обнаглел, жрал там, что ли, целыми днями?!

- Как любой нормальный мужик!

- Ты не мужик!!

- Да ну?? А ты тогда кто? Чучело какое-то бледно-зеленое... Да еще этот дурацкий шрам на лбу! Ты что, головой об стенку билась?

- Ага! Скажи спасибо, что не до смерти! А то шанс был...

- Не удивляюсь! Твоя оболочка, даже без мозгов, такая оригинальная, что даже со мной то и дело происходила какая-то фигня. Да еще всякие идиоты к ней липнут, как мухи. Только успевай в штабеля складывать...

- Ну, спасибо! Слышишь, Рик, какие мне тут комплименты вешают?!

- Что, хочешь, чтобы я добавил? Я могу!

- Да ну вас с вашей мужской солидарностью! Дураки.

И Лина гордо показала друзьям язык.



Они вкратце рассказали друг другу о своей жизни за последние два месяца. Чтобы порадовать девушку, Гарлин даже показал ей фотографию Нели, но признаться, что он к ней неравнодушен, побоялся.

Тем временем Грумбольт вручил Отшельнику свою сумку, и тот начал с энтузиазмом в ней рыться. Помимо "сувениров", он извлек большую банку дорогого кофе и коробку "Грильяжа" и предложил устроить небольшой перекус перед решением глобальных проблем. Все дружно поддержали эту идею, особенно Лина, которая буквально изошла слюной при виде своих любимых конфет. Ведь попробовать наколдовать что-то земное ей до этого даже и в голову не приходило!

Но кофе закончился быстро, конфеты еще быстрее, и пришло время обсудить свои дальнейшие действия. Кхе-кху сообщил, что сегодня утром к нему в пещеру неожиданно наведалась пара королевских советников с вопросами о Гарлине, он еле успел превратить ребят в булыжники. Драконы потом рассказали, что эти двое не постеснялись пристать с расспросами и к самой их Предводительнице, за что чуть не были зажарены живьем. Стало быть, во дворце всерьез занялись поисками младшего королевского сына! Хоть он теперь может и не стать Королем... Драконы также принесли слух, что Гарлин официально объявлен "не совсем здоровым" и посоветовали ему безвылазно сидеть в пещере от греха подальше.

- Это Королева ваша постаралась, чтоб ей пусто было, - скривилась Лина. - Она давно уже плетет интриги, хочет своего сыночка на трон посадить, а Гарлина выставить идиотом. Я думала, это же смешно, все прекрасно знают, кто из них двоих идиот, но, похоже, мы ее просто недооценили. Если Коора способна запудрить мозги самому Королю, что с остальных взять?

- Может, лучше будет самим заявиться во дворец, всем вместе, и как-то повлиять на Тхорра? - предложил Рик. - У кого это может получиться, так это у вас, - он посмотрел на задумчивого Грумбольта. Тот рассеянно кивнул.

- Да, я согласен, надо бы оценить обстановку, - подал голос Отшельник. - Хоть Гарлину лучше и не показываться во дворце, но мы все время будем рядом, да, Улий? А для начала надо бы как-то расколдовать мальчишку.

- Желательно и меня не изуродовать как менее ценное тело!

- Конечно-конечно, Линочка. Ну, что, Ул, чего молчишь-то?

- Как раз над этим и думаю, а ты меня отвлекаешь...

- Да пожалуйста, можем и помолчать, - несколько раздраженно отозвался Кхе-кху и демонстративно уставился в потолок.

Рик пододвинулся поближе к Лине и шепнул:

- Слышала? Он назвал Грумбольта вторым именем, его никто так не называет.

- И что?

- А то, что, выходит, это и есть его брат! Помнишь, он говорил о каком-то Улии, который самый крутой из колдунов и единственный из всех бывал на Земле? Все сходится!

- А ведь верно! - оживилась Лина. - Только почему никто об этом не упоминал? Гарлин, ты знаешь, что у твоего дедушки был брат? В книжках читал, а сам никогда не видел? Ну, вот!

- Перестаньте болтать всякие глупости! - сердито оборвал их Отшельник. - Нашли время в детективов играть!

- Но ведь интересно, почему...

- Потому что! Еще одно слово...

- И у нас отвалятся языки!!

- Просто не одному тебе не хочется быть Королем, - внезапно произнес Грумбольт, глядя на Гарлина. - Скажи, если бы у тебя был нормальный старший брат, ты бы сам очень рвался на трон?

- Наоборот, я бы радовался.

- Вот именно. Мы с Кхе тоже оба хотели жить как вздумается, но кому-то надо было становиться Королем. Наш отец все никак не мог выбрать из двух шалопаев достойного преемника, и в конце концов мы просто бросили жребий. Одному царствовать, другому стать Отшельником.

- Почему именно Отшельником?

- Чтобы не угнетать менее везучего брата своей свободой. Мы договорились как следует оттянуться вместе после окончания срока правления, поэтому я с великой радостью отдал трон Тхорру, благо он мой единственный сын. Теперь вот он отдувается, а мы с Кхе живем в свое удовольствие. Правда, братец за время своего отшельничества порядком обленился, его и в соседнее измерение трудно вытащить, не то, что на Землю... А я все эти годы активно наверстывал упущенное. Как теперь понимаю, слишком активно... Я мало думал о том, как тяжело бедному Тхорру, мало помогал ему. И вот к чему это привело.

- Не расстраивайся, дедушка, мы еще все поправим!

- Я просто обязан это сделать. И для начала мы вернем вашим телам их законных владельцев. Я придумал, как можно это сделать. Кхе, будешь помогать! А ты, Рик...

- Понял, буду не мешать.


Лина изо всех сил пыталась выглядеть спокойной. Гарлин осторожно тронул ее за плечо.

- Тебе страшно?

- Нет. То есть да. Очень.

- И мне не по себе. Если они что-нибудь напутают...

- Не должны. Твой дедушка - самый великий колдун на Меруне.

- Надеюсь.

- Не поминай лихом, если что!

- Ты тоже...

Потом свет перед их глазами померк. Братья уложили два бесчувственных тела рядом и начали колдовать. Рик забился в самый темный угол пещеры и стал судорожно вспоминать забытые слова древней молитвы...



Лина очнулась от прикосновения к щеке чего-то холодного. Осторожно приоткрыла глаза и увидела прямо перед собой напряженное лицо Рика.

- Как ты себя чувствуешь?

- Вроде ничего. У них получилось?

- Сама посмотри!

Она скосила глаза и увидела себя... то есть уже не себя, а принца Гарлина, и около него - довольного деда с Отшельником. Также она обнаружила, что ее голова лежит у Рика на коленях, и отчего-то смутилась.

- Можно, я сяду?

- А ты уверена, что не упадешь? Давай я лучше еще тебя подержу. А то голова может закружиться...

- Что ты плетешь, юноша? - ухмыльнулся Кхе-кху. - С ней теперь будет полный порядок, не сомневайся!

- Спасибо вам, я так рада, что все получилось!

Лина постаралась не обращать внимания на ставшее недовольным лицо товарища и встала, разминая затекшие ноги.

- Какое счастье - снова быть женщиной!! Вы меня, конечно, извините...

- Да ладно. Тем более, что у нас на этот счет другое мнение, - подмигнул Отшельник. - Ну что, сейчас мы с Улием по-быстрому восстановим силы, и можно выдвигаться во дворец!

Братья оперативно распили какую-то небольшую бутылку из темного стекла - объяснили, что это уникальная укрепляющая сыворотка. Лине при этом отчетливо померещился запах земного коньяка...

- Ну вот, теперь мы полностью готовы, - наконец, удовлетворенно изрек Кхе-кху. - Сейчас переместимся прямо в покои Короля. Пока мы с ним толкуем, вы будьте рядом, и вообще старайтесь по возможности держаться вместе и поближе к нам. Кто знает, что еще могут выкинуть заговорщики?

- Заговор? - помрачнел Гарлин. - Вы уверены?

- Вполне. Одному все предыдущие покушения не организовать, а теперь и вовсе все осложнилось... Будь все время настороже, мой мальчик! Помни, именно от тебя зависит будущее Меруны, чтобы там не заявлял племянничек...

- Да помню я, кто бы забыл о таком счастье? - хмуро отозвался Гарлин.

Потом они взяли друг друга за руки, образуя круг, пожилые колдуны пробубнили заклинание... И - раз! - и они уже стоят в королевских покоях, даже ветерок на волосах не успел утихнуть.




***





Тхорр невидящим взглядом смотрел в окно, на залитый солнечным светом сад, такой же прекрасный и безмятежный, как и всегда. Но в душе властителя Меруны плясали сумрачные метели, какие бывают иногда на самом высоком пике Серой скалы. Он так глубоко задумался, что не обратил внимания ни на внезапный шорох за спиной, ни на последовавшее за ним негромкое покашливание. Наконец, Грумбольт не выдержал:

- Ну, здорово, сын! Принимай дорогих гостей!

Тхорр чуть не подпрыгнул на месте, потом медленно обернулся, и привычная маска невозмутимости тут же слетела с его лица.

- Ээ... Отец... Здравствуй! И вы все тоже...

Кхе-кху пару раз взмахнул рукой - и посреди пустой комнаты нарисовалось шесть стульев, а входы-выходы на всякий случай прочно запечатались.

- Нам надо поговорить.

- Да... О боги, как хорошо, что ты вернулся!

Грумбольт закинул ногу на ногу и наградил сына тяжелым взглядом.

- Итак, что ты сделал с Гарлином? И почему?

Тхорр закусил губу, вздохнул и кинулся "в омут с головой":

- Я превратил его в умственно отсталого.

- Что-о?!? - одновременно вскочили Лина и Гарлин. - Что за шутки??

- Это не шутки. На внешность он - человек, а внутри что-то вроде вахримудера. Я как раз и думал превратить его в этого тупого зверя, на время, конечно, но что-то пошло не так... или я в тот момент слишком разозлился и не мог вполне себя контролировать... Словом, получилось то, что получилось. И у Меруны нет теперь нормального наследника. Прости меня, сын, если сможешь, - закончил он, с тоской глядя на Гарлина.

- А... мм... за что ты меня так?

- Ты не помнишь? Немудрено. Я тебе не только память, мозги чуть все не отшиб.

- Но почему?!

- Потому, что ты нарушил наш древний закон. Не знаю, под чье влияние ты попал, я ведь и так собирался передать престол именно тебе, хоть это и против правил. Но ты... ты почему-то захотел ускорить события. Я застал тебя в Закрытой комнате рядом с нашей Вечной Книгой. Ты пытался прочесть ее...

- И что, успел? - подал голос Грумбольт. Он, в отличие от ребят, явно понимал, о чем речь.

- Нет. Книга предупредила меня, и я успел вовремя.

- Да что это за книга-то такая? - не выдержал Гарлин.

- Вечная Книга - древнейший священный артефакт нашего рода. По преданию, ее написал Первый колдун, вышедший из Серой скалы. Ее имеет право прочесть только вновь избранный Король, ибо она даст ему могучую силу, мудрость и знания, необходимые для управления такой великой страной, как Меруна, - отстраненно, чуть нараспев, вещал Тхорр. - О существовании этой Книги знает только действующий Король, ну и бывший, разумеется. И тогда становится очевидно, что тот, кто вознамерится прочитать ее не по праву (хотя никто, кроме королевского сына и так ее не откроет, сгорит, хи-хи...) - тот хочет получить трон немедленно и убить своего предшественника, разве нет?

Гарлин испуганно подумал, что у его отца самого что-то не в порядке с головой. Подошел к нему, обнял, заглянул в глаза.

- Как ты мог подумать такое обо мне... Папа, скажи, зачем ты так?

- Но что еще можно подумать? Вот и Коора говорит...

- Стоп! Вот с этого места поподробнее! - приказал Грумбольт. - Что тебе говорила Коора до и после этого события?

- Много чего... И, как ни странно для женщины, все такие умные вещи! Ты, отец, вечно пропадаешь неизвестно где и не в курсе нашей жизни, а в последнее время у нас творится много странного. Какие-то новые природные явления, непонятное шевеление у приграничных рек... У меня постоянные головные боли, никакими заклинаниями не вылечить! Впрочем, это к делу не относится...

- Почему же? Продолжай! Коора внушала тебе, что Гарлин что-то замышляет?

- Ну... Да. Он стал чаще наведываться в другие измерения, учится не в пример Дарку истово, словно хочет быть самым умным. К тому же недавно натравил на Морохха дикого зверя, а потом и самому брату подарил опасную картину. И посмел накричать на Королеву! Разве это не подозрительно? А его прическа?? Стал ходить с каким-то звериным хвостом на голове... Не наш это фасон, ох, не наш!!

Лина и Гарлин переглянулись, не зная, плакать им или смеяться над этими нелепейшими обвинениями.

Грумбольт резко встал, подошел к сыну и положил руку ему на голову. Тхорр мучительно скривился... Бывший Король не обратил на это ни малейшего внимания и еще больше сдавил его лоб, одновременно бормоча заклинание. Ребята с опаской наблюдали, чем все это закончится. Поэтому никто не заметил, как Отшельник вдруг удивленно закрутил головой, а потом исчез.

Тхорр глубоко вздохнул и закрыл глаза, откинувшись на стуле. Лицо его разгладилось, а вот у Грумбольта, наоборот, еще сильнее проступили глубокие морщины на лбу. Он тяжело сел на свое место, достал из кармана маленькую темную бутыль и от души приложился к ней.

- Уфф... Устал. Недетский морок был, совсем недетский! Что же у нас творится-то, если на самого Короля кто-то посмел навести порчу! Надо бы срочно поговорить с Коорой, вытрясти из этой интриганки все ее гнилое нутро! Да, Кхе?

Ответа не последовало, и все с удивлением обнаружили, что Отшельника нет.

- Эй, ты где??

Грумбольт с минуту напряженно прислушивался, а потом вдруг переменился в лице и рванул прочь из комнаты, на ходу бросив:

- Берегите Короля и никуда не суйтесь!!

Его проводили изумленными взглядами.

Гарлин на всякий случай сел рядом с отцом.

- Кто-нибудь понял, что происходит?

- Я - нет. Куда это он? Может, сбегать посмотреть? - предложил Рик.

- Вообще-то нам сказали не высовываться, помнишь? Я просто не представляю...

Последние слова Гарлина заглушил ужасающий грохот и вслед за ним - ужасающий вопль.

Рик еле успел перехватить кинувшуюся к выходу девушку.

- Пусти, дурак, там, может, помощь нужна!

- Без тебя разберутся!

Ему потребовались все силы, чтобы удержать ее. Лина брыкалась и грозила его заколдовать, и молодой человек не придумал ничего лучшего, как отвлечь ее внимание поцелуем. Она на миг застыла с вытаращенными глазами, а потом Рик кубарем улетел в дальний угол комнаты. Гарлину против воли стало смешно...

- Ты что это! Идиот! Себе! Позволяешь!

- Ну, ты и вправду бешеная... Мне же больно!

- Прости, что мало попало! - отрезала Лина. - Гарлин, скажи ты своему дружку, что если он еще раз...

- Извини, но я понял, он уже и твой дружок тоже, так что разбирайтесь сами!

В любом случае цель Рика была достигнута - за время перепалки девушка как-то забыла, что собиралась бросаться на неведомую амбразуру.

А пару минут спустя одна из стен комнаты вдруг треснула и осыпалась в виде высокой арки. Из нее медленно вышел Грумбольт, поддерживая под руку брата. Отшельник был бледен и выглядел неважно. Гарлин поспешно сотворил диван, Кхе-кху лег и устало прикрыл глаза.

- Что случилось??

- Дайте-ка водички, ребята...

В это время, наконец, очнулся Король. Он с удивлением оглядел странную обстановку своих покоев и повторил вопрос.

Грумбольт собрался ответить - но тут в комнату, как стихийное бедствие, ворвалась Коора. Растрепанная, с перекошенным лицом, она меньше всего напоминала обычно надменную Королеву.

- Вы убили его, убили!! Вы заплатите за это, все! И ты, и ты, и вы все!!

Она обвела всю компанию ненавидящим взглядом, задержалась на Гарлине.

- Ты не будешь Королем! Ты умрешь, я тебе это обещаю!!

Грумбольт поднял руку, но женщина его опередила и с громким хлопком исчезла.

В проем в стене неуверенно заглянули два охранника.

- О, вы, как всегда, вовремя! Задержите Королеву, Дарка и всех их приближенных, живо!

Тхорр, отвечая на вопросительные взгляды, кивком подтвердил приказ.

- Только навряд ли они найдут кого-нибудь из этой компашки, - хрипло прокомментировал Отшельник со своего дивана. - Они, должно быть, уже далеко...

- Думаешь, подались в Крэнвенн?

- Куда ж еще?

Король переводил растерянный взгляд с отца на дядю и обратно.

- Ну скажите же мне, что происходит?!

Грумбольт как-то недобро улыбнулся.

- А то, дорогие мои, что у нас у всех ожидаются большие неприятности. Скорее всего, даже война.

- Война?!?

- Коора не из тех, кто бросает слова на ветер. Раз она пообещала нам некую "расплату", то будьте уверены, постарается ее устроить в лучшем виде!

- А что вы ей сделали-то?

- Любовника ее укокошили, - через силу хихикнул Отшельник.

- Кого??

- Любовника! И не смотри на меня так, Твое Величество, я не шучу! Ты что, не знал про связь своей жены и Морохха? Ладно, не столбеней, в конце концов, мы и сами это только что выяснили... Как и то, что сын у тебя всего один.

- Э?

- Блин, до чего непонятливый у нас Король... Вон и Лина уже кивает, догадалась. Дарк - не твой сын, понял? А Морохха. Он ведь с самого начала при Кооре в советниках состоял... Конечно, они хотели, чтобы следующим Королем стал именно Дарк. И почти добились этого.

- М-да, не хотелось бы тебя прилюдно обижать, сынок, но Коора и Морохх играли тобой, как кошки с мышью. Твоя жена плохая колдунья, но интриганка просто блестящая! Конечно, на тебя навели какой-то хитрый, совсем не нашенского стиля морок, но она и без него давно тобой вертела! Только никто этого не замечал... Она все время норовила очернить Гарлина в твоих глазах и глазах Двора, внушала тебе какие-то подозрения, сомнения в его сыновней любви. Я помню, мальчик как-то мне жаловался, что ты в последнее время отдалился от него, но я тогда не придал этому значения, старый дурак... Если бы природа так не надругалась над беднягой Дарком, думаю, они бы давно устроили его задницу на троне. Но народ любит Гарлина, Совет тоже за него... Что оставалось?

- Убить меня?

- Заговорщики поступили умнее. Помнишь, что отец говорил про Книгу? Они решили съесть разом двух зырцев - подвести тебя под родительский гнев и дать, наконец, Дарку немножечко ума. Оп-ля, тебя погружают в транс и тащат в Закрытую комнату, охранные заклятия уже сняты, ты своими руками открываешь Книгу (они прекрасно знают, что Дарку делать этого нельзя!), он ее читает и преображается. А потом Коора или кто-то еще якобы случайно обнаруживает вероломного наследника и поднимает крик, Король устраивает справедливый суд... Далее все примерно ясно.

- Извините, а разве Дарк преобразился? - рискнула возразить Лина. - По-моему, он так и остался полным идиотом!

- Ты права, девочка. Что-то в этом плане пошло не так, вероятнее всего, Король появился слишком рано, и Дарк просто не успел прочитать Книгу...

- Да, я услышал ее зов и сразу же переместился в Закрытую комнату. Но там я увидел одного Гарлина. Он смотрел прямо в раскрытую Книгу.

- И при этом ничего не соображал. И ты, вместо того, чтобы попытаться все выяснить, впал в дикий гнев и заколдовал его!

Тхорр виновато опустил глаза. Гарлин положил ему руку на плечо.

- Ему наверняка помогли разозлиться!

- Что ж, может, и помогли. Я не совсем понимаю, как намерение превратить тебя в вахримудера обратилось в полное вышибание разума с перемещением его на Землю, да еще и Лину выдернули, как репу с огорода... Наверное, Морохх в это же время наводил на Гарлина какое-то свое заклятие, они наложились, и вышло черти-что. На счастье вышло, между прочим. В виде вахримудера тебя бы давно извели, мой мальчик.

Грумбольт перевел дух и снова приложился к своей бутылочке. Кхе-кху увидел и тоже потребовал свою долю. Дали отхлебнуть и Королю, а молодежи отказали, типа, маленькие еще...

- Дедушка, а откуда ты вообще знаешь такие подробности? Кто тебе рассказал?

- Зеркало в Запретной комнате кое-что показало, хорошо я догадался у него спросить... А что-то брат добавил.

- Сидел я с вами и вдруг почувствовал что-то необычное, - начал рассказывать Отшельник. - Какое-то присутствие незнакомой колдовской силы... Я, можно сказать, пошел на запах - и столкнулся с Мороххом. Он ведь всегда таким тихоньким-слабеньким прикидывался, даже насмешки терпел, а сам, оказывается, был настоящим грозным колдуном! И сумел скрыть свою мощь даже от такого провидца, как я. Хренового провидца, как выяснилось... Я же до этого с ним близко общался - помните, ребята, когда приперся "на разведку". И ничего не заметил! Только после голова ни с того ни с сего разболелась, я даже удивился. А это он, видимо, мои мозги пробуравить пытался. Хорошо, что не вышло! Я еще подумал, что он стал такой недовольный... А тут он стоит прямо за стеной, уши вот настолько вытянул, подслушивает. Меня увидел - и как бросится наутек! Я за ним. Через какие-то стены перелетаем... Очухались уже в Закрытой комнате. Тут Морохх, видимо, выдохся, обернулся и как запустит в меня огненной стрелой! Не попал. Ну, мы схлестнулись, я чувствую, моя берет, еще чуть-чуть, и обездвижу его. И вдруг ловлю себя на том, что тяну руку к Книге, целенаправленно так, и мысль в голове настойчивая, что ее нужно непременно открыть. Затормозил в каком-то миллиметре от нее, думаю, е-мое, что же я делаю, сгорю ведь сейчас нафиг! И, прямо как ты, Ангелина, мысленно заорал "Не хочу!!", да еще воздушную волну успел послать на Морохха, и его аккурат Книгой и накрыло!

- А, так вот кто кричал!

- Ну да. Заживо сгореть - это вам не игрушки... А тут как раз Улий подоспел, разнес стену подчистую. Хвала богам, я, можно сказать, отделался легким испугом, а вот Книга...

- Что Книга?!

Кхе-кху философски развел руками.

- Держись, племяш. Нету больше Книги. Сгорела.

- Как???

- Молча. Уж не знаю, почему так вышло. Может, Морохх для нее оказался слишком ядовитым.

- И... что же нам теперь делать? Как быть со следующим Королем?! Это же катастрофа!!

Грумбольт бросил на сына невеселый взгляд.

- Да нет, боюсь, ты просто не понимаешь, где у нас самая главная неприятность. О Книге сокрушаться будем потом, когда выяснится, что у крэнверов не хватит духу напасть на Меруну. Или, когда мы победим. А то ведь может так статься, что никакого следующего Короля у нас не будет.

- Расскажите нам поподробнее об этих крэнверах, - попросил Рик. - Тут не все местные.

- И не все хорошо знают историю, - невинно вставил Гарлин.

- В учебниках по истории про них как раз мало что написано, - пожал плечами дед. - Двадцать четвертое измерение или Крэнвенн, государство с одноименной столицей и миллионом-другим жителей. Вроде бы немного, если сравнивать с Меруной. Короля как такового нет, есть каста высшей знати, которая и правит страной. В общем, ничего примечательного. Но в последнее время появился один крайне важный нюанс, который в корне изменил жизнь крэнверов. Теперь они очень заинтересованы найти себе другое место жительства, побезопаснее. Если только они сами каким-то чудом не придумают, как остановить Тень.

- Тень?

- Да. Меня занесло в Крэнвенн где-то год назад, и я сразу понял, что у них что-то не в порядке. Жители мрачные, напуганные... Потом я увидел и причину этого. Не знаю, из-за чего, но на страну медленно и верно стала наступать огромная Тень. Черное мглистое облако как бы всасывает в себя пространство - леса, поля, деревни прямо с их жителями, если они не догадались убежать. Оно все росло и росло, бедные крэнвенны в ужасе стали стекаться в столицу... Я им, конечно, мысленно посочувствовал... и спокойно отправился в следующее измерение. Легкомысленный старый идиот! Нет, я начинаю думать, что после окончания срока правления у меня отсохли последние мозги!

- Не казнись, дедушка, не надо... Зато ты сейчас нам так помог!

- Спасибо, Гарлин. Но если бы я тогда придал этому значение! Расхлебывать всегда труднее, чем предупреждать.

В это время появилась охрана с докладом, что ни одно из указанных Королем лиц не обнаружено. Исчезли, побросав почти все ценные вещи. При этом имеет место непонятное происшествие - один из стражников, выполнявших поручение, был найден мертвым под окнами дворца. Видимо, несчастный случай...

- Ага, как же, - невольно вырвалось у Лины. Все посмотрели на нее, отчего ей стало неловко.

- Ну, я просто подумала, что это опять телепатическая атака на мозги, мне ведь кто-то из них уже приказывал выпрыгнуть в окно. Тут может быть тоже самое.

- Полностью согласен с тобой, милая, - кивнул Грумбольт. - И ты, и Кхе на себе испытали тайную силу крэнверов. Если они решатся напасть на нас, "случайно" выпавших из окон может быть гораздо больше!

Тхорр встал со своего места и заходил взад-вперед по комнате.

- Да, я вспомнил. Когда-то давно Коора сокрушалась, что не способна хорошо колдовать, как другие ее родичи. А они умеют подчинять себе чужую волю. Почти не колдуют в нашем понимании, а управляют другими с помощью какого-то тайного внушения... Я тогда пропустил ее слова мимо ушей, посоветовал прилежнее заниматься по нашим книгам. А она больше не упоминала о талантах своих родственников...

- Если крэнверам и вправду скоро крышка, а Коора мечтает отомстить и установить у нас новую династию, нападение неизбежно! - бодро подытожил Грумбольт. - Как предлагаете готовиться к встрече "дорогих гостей"?

Король собрался что-то сказать, потом осекся и неуверенно посмотрел на Лину.

- Вы меня, конечно, извините, господа, я все никак не могу взять в толк - а откуда здесь вообще появилась эта девушка? Одетая, между прочим, не по-нашему... Кто она?

Гарлин тоскливо подумал, что сейчас им придется рассказывать все с самого начала. Но его опередил Рик. Он вышел вперед и недрогнувшим голосом объявил:

- Это Ангелина. Она моя невеста.

Лина не поверила своим ушам. Не давая ей опомниться, Рик заявил, что не считает необходимым присутствовать на военном совете мудрейших особ и просит разрешения временно откланяться вместе с невестой. Получив согласие, Рик схватил девушку за руку... и хлоп! Они уже стоят в комнате Гарлина.

Со времени их последнего визита ее уже успели привести в порядок. Лишь перед самыми дверями темнел несмывающийся никакими заклятиями рогатый силуэт. Лина села в кресло и попыталась придать своему лицу максимально грозное выражение.

- Ну, теперь-то ты, наконец, скажешь, какой белены объелся? Что все это значит, а??

Рик переступил с ноги на ногу и обреченно вздохнул. Деваться было некуда.

- Я решил сэкономить всем время, разве не понятно? Нас и так могли выставить в любой момент, особенно тебя. Не злись, Гарлин нам потом все расскажет, о чем они договорятся.

- Я злюсь не по этому! Почему ты сказал... Сказал, что... Ну, в общем, какого фига?!

- А такого! Что, тебя это оскорбило? Ее отмазывает такой высокородный мужчина, а она и недовольна, скажите пожалуйста!

Лина едва сдержалась, что бы не влепить ему подзатыльник.

- Ой-ей-ей, я щас просто скончаюсь от радости! Мужчина... Высокородный... Тьфу! Индюк ты напыщенный, а не мужчина!

Рик побледнел и шагнул к ней с явным намерением как следует потрясти наглую девицу... И неожиданно для себя обнял ее. Зарылся лицом в растрепанные каштановые кудри и стал покорно ждать своего превращения в какую-нибудь гадость. Но прошла минута... другая... Ничего.

- Ну и дурак же ты, - наконец, донесся до Рика ее шепот. - Неужели язык отвалится сказать мне все по-человечески?

- Прости. Я действительно дурак.

Он поднял голову и пристально посмотрел на девушку. Ее глаза уже не метали гневные молнии и казались двумя влажными темными жемчужинами.

- Лина, я люблю тебя. Не знаю, что еще сказать, чтобы ты мне поверила.

- Ничего не говори. Я и так верю почему-то... Наверное, потому, что сама дура.

Она вздохнула, потом улыбнулась. Рик осторожно прикоснулся губами к ее щеке.

- Вот и хорошо. Раз мы одинаковые, значит, друг другу подходим.

- Два сапога пара, как говорят у нас на Земле.

- Я не хочу, чтобы ты туда возвращалась. Пожалуйста, останься со мной.

Лина неопределенно качнула головой, и он с трудом заставил себя разомкнуть объятия.

- Извини. Я совсем идиот. Там твой дом, конечно... И еще эта война, я совсем забыл! Да, тебе лучше вернуться, все нормально, я...

Теплая ладонь девушки коснулась его губ, заставив замолчать.

- Рик... Глупый, любимый мой Рик... Разве я боюсь какой-то войны? Если она случится, мы будем драться - рядом, и обязательно победим! Мне трудно решиться раз и навсегда оставить Землю. Но если я смогу туда иногда выбираться, навещать своих родителей, друзей... Тогда все проще.

Рик впился глазами в ее лицо.

- Это значит?..

- Это значит, я остаюсь. Надеюсь, твое предложение в силе? На роль любовницы не соглашусь ни за что, так и знай!

Рик облегченно рассмеялся, сгреб ее в охапку и закружился по комнате.

За этим и застал их Гарлин.

- Ого, что я вижу?! Между Землей и Меруной установились вполне дипломатические отношения!

Лина смутилась и потребовала поставить ее на место. Рик, наоборот, не собирался скрывать распиравшее его ликование.

- Во-первых, стучаться надо, гражданин принц, а во-вторых, ты ошибся в выборе эпитета. К вахримудерам дипломатию, я женюсь!!

- Да ладно!! Лина, этот субъект не врет? Нет? Ну, ничего себе! Поздравляю!

Гарлин обнял их по-очереди, выспросил подробности, а потом вдруг помрачнел.

- Эх... Везет же некоторым! А я...

- Не грусти. Ты тоже найдешь!

- Уже нашел. А что толку?

Заинтригованная Лина потребовала рассказать все как есть и была поражена, что предмет страсти юноши - ее подруга.

- Да не может быть, чтобы она тебя не любила! - уверяла она. - Ты же у нас такой супер-пупер! Этот пенек Паша тебе и в подметки не годится, сто пудов! Эх, если бы я могла ненадолго смотаться на Землю, я бы Нельке мозги-то ее куриные мигом вправила!

- Не думаю, что это возможно, по крайней мере сейчас...

- Что возможно? О чем речь, молодежь? - из стены интеллигентно высунулась голова Грумбольта.

- Заходите!

- Спасибо.

Он просочился в комнату целиком и непринужденно устроился на подоконнике.

- Можно ли как-нибудь связаться с Землей, хоть на пару минут? У вашего брата в пещере было специальное Зеркало, а если без него, а?

- Что, Ангелина, домой собираешься? Правильно!

- Да нет, наоборот. Я решила остаться, но об этом потом... Вы можете просто устроить сеанс связи, мне кое-что кое-кому сказать надо. И не только мне.

- А! - сообразил дед. - Та девушка на фотографии! Попрощаться, что ли, хочешь, Гарлин? Надеюсь, это преждевременно. Но если очень надо...

- Очень.

- Ну, хорошо. Я могу кое-что сделать. Только совсем ненадолго, силы мне еще понадобятся.

- Хотите, я вам помогу? - рискнула предложить Лина.- Только подскажите, что говорить и на чем сосредоточиться. Я быстро учусь.

Грумбольт усмехнулся, но в его взгляде сквозило одобрение.

- Заметано, девочка. Где тут зеркало?

Они прошли в "ванную" - огромный зал с мраморным бассейном, так поразивший Лину в первый день пребывания во дворце. Около одного из больших, до пола, зеркал, старик остановился. Прикинул что-то в голове, кивнул... и как стукнет об него кулаком! Ребята невольно отшатнулись, боясь осколков, но вместо них из-под пальцев Грумбольта брызнули огненные струи! И тут же с шипеньем погасли, уступив место радужному пятну. Оно стало медленно расползаться по зеркалу, пока не достигло внушительных размеров.

- Так, давайте, кто первый? Лина, лезь и ничего не бойся, только повторяй имя того, кого хочешь увидеть.

- Спасибо!

Перед глазами девушки закружились разноцветные пятна, а потом она увидела свою подругу. Она смотрела в окно, там шел дождь. Лицо у Нели было грустное.

- Нелька! Тьфу ты, не слышит... Эй, ну обернись же!

Вышеназванная особа нехотя оторвала взгляд от ползущих по стеклу капель и, словно повинуясь настойчивому желанию Лины, подошла к зеркалу.

- Привет! Извини, некогда пугаться, послушай...

- Лина?? Это ты или...

- Да я, я, нас уже благополучно поменяли обратно. Нель, пожалуйста, если мои родители вернутся, а я не успею с ними связаться, наври им что-нибудь! Что я на даче у кого-то, или практику продлили...

- А ты что, не можешь вернуться?

- Нет, дело не в этом. Я не хочу. Я тут это... в общем, замуж выхожу.

- Ты серьезно??

- Ну да. А еще у нас война намечается... В общем, если выживу, обязательно еще с тобой свяжусь! А теперь извини, мне пора.

- Линка!!

- С тобой еще кое-кто хочет поговорить. Учти, я полностью за его кандидатуру! Пока!

Лицо подруги в зеркале пропало, и вместо него возникло другое. То, что Неля изо всех сил старалась забыть.

- Здравствуй.

- Здравствуй, - девушка машинально запахнула на груди халатик. - Как ты?

- Хорошо.

Гарлин знал, что надо торопиться, но слова застревали у него в горле.

- Твой Павел тебе пишет?

- Да.

- Ты не передумала ждать его?

- Нет.

- Ты любишь его? Скажи, Неля, только честно. И тогда я успокоюсь и перестану надеяться, что когда-нибудь... может... ты тоже захочешь жить на Меруне.

Лицо девушки стало испуганным.

- Я? На Меруне?

- У нас очень красиво, Лина подтвердит, тебе понравится...

- Нет!

Гарлину удалось изобразить некое подобие улыбки

- Я понял. Спасибо за честность, Неля! Я надеюсь, у вас все будет хорошо. Не буду больше занимать твое время. Прощай!

Грумбольт и помогавшая ему Лина с облегчением выдернули руки из радужного пятна, и через миг зеркало приняло свой первоначальный вид.

- Ну, что она тебе сказала?

Гарлин махнул рукой и отвернулся. Все, точка поставлена, и теперь ему абсолютно не на что надеяться. Возможно, так лучше. Может, ему суждено вскоре умереть в схватке с крэнверами, так что... Да, так намного лучше.

Он, конечно, не мог предположить, что где-то за бесчисленными слоями пространства земная девушка горько плачет, прислонившись щекой к залитому дождем стеклу...




***





- А теперь - прошу на расширенный Совет, молодежь! - пригласил Грумбольт. - И тебя тоже, Ангелина. Я расписал сыну твои способности, и он целиком проникся к тебе доверием. Наш Король теперь деятелен, как никогда! Еще бы, заклятие снято, Гарлин вполне себе не вахримудер, на границах все предупреждены, народ рвется в бой! Я, правда, подозреваю, что какую-нибудь Великую Гадость нам еще устроят...

- Но, как говорится, живы будем - не помрем!

- Правильно, девочка!


Они шли по длинному коридору в зал Верховного Совета. Рик демонстративно держал свою невесту за руку.

- Слушай, я знаю, что все это не вовремя, но все-таки... Мне ужасно хочется увидеть какого-нибудь вахримудера! Нам ведь они ни разу не попадались! А то вдруг крэнверы меня прихлопнут, буду на том свете от любопытства мучиться...

Рик грозно нахмурил брови и погрозил ей пальцем.

- Глупая ты женщина, если думаешь, что я дам тебя убить каким-то жалким задохликам! И не мечтай! И мучиться тоже ни к чему... Вот, пожалуйста, все для тебя!

Он почесал в затылке, вспоминая, потом прошептал несколько невнятных слов - и в паре метров над их головами вдруг возник смешной длинношерстный зверь с вытянутым носом - он очень напомнил Лине земного муравьеда. Зверь болтал лапами в воздухе и испуганно озирался, а потом - бамс! - прямо перед носом какого-то важного сановника шмякнулась на пол источающая сильный запах лепешка. Лицо придворного гневно исказилось, но тут он заметил, что бывший Король и принц весело смеются, и счел за лучшее промолчать. Рик поскорее отправил пугливую жертву обратно в лес.

Наконец, бесконечный коридор кончился и они зашли в зал Совета. Тут Лине стало не до смеха. За длиннющим овальным столом сидели сплошь высокие персоны - вот Старейшины со своим более чем внушительным Главой, вот надменные послы из других измерений, седые величественные советники и двухметровый самого сурового вида военачальник. Восседающий на некотором возвышении Король тоже выглядел очень значительно. Лина с Риком предпочли сесть в уголке, чтобы не привлекать ненужного внимания, Грумбольт с внуком устроились возле Короля.

Вскоре Лина поймала себя на том, что перестала следить за отчетами придворных и мудрыми речами советников. В общем-то, все они сводились к тому, что надо теперь быть всегда настороже и в полной боевой готовности, докладывать начальству о всех подозрительных происшествиях, направить солдат на охрану беззащитных женщин и детей и проч., и проч., и проч. Лину же занимал другой вопрос - до конца ли поняли все эти умные дядьки, что их обычные приемчики в борьбе с крэнверами могут и не сработать? Что будут делать почтенные колдуны, если на них набросятся телепатически загипнотизированные друзья и соратники? Ох, и невеселая получится тогда каша...

Рик исподтишка погладил ее по коленке, девушка показала ему кулак.

- Ты что, совсем ку-ку? О чем думаешь в такое время?!

- Отгадай с трех раз! - безмятежно улыбнулся Рик. - Как же не вовремя эта война! Может, пронесет?

Словно в ответ на его слова посреди зала материализовался запыхавшийся офицер - один из засланных на Крэнвенн разведчиков.

- Они идут! Они скоро будут здесь!

Многие машинально повскакивали с мест, самому Королю пришлось рявкнуть, чтобы добиться тишины.

- Крэнверы покидают свое измерение? Ты уверен?

- Да! Отборные войска уже на подходе к их магическим Красным Воротам. Их создали совсем недавно, и оттуда, говорят, можно попасть в любое измерение. Я видел, как первые шеренги уже скрылись в Воротах, а это значит...

- Ваше Величество! Крэнверы!! - другой офицер влетел через боковую дверь и нервно вытянулся перед Королем.

- Где?

- Они выходят из Воронки!

- Что-о?!?

Снова стало шумно. Немудрено, ведь Воронка находится так близко от дворца!

- Вот тебе и раз... Мы их ждали на границах, а они... Вот черти!

Рик плюнул на приличия - не до них сейчас - и обнял свою невесту.

- Не бойся! Мы их остановим. У нас тут полно народу, да еще за подкреплением пошлют. Отобьемся!

- А я и не боюсь. Точнее, пока не боюсь. Когда крэнверы подойдут, Король уже успеет организовать оборону. Тем более, у дворца есть куча охранных заклятий, помнишь, ты мне говорил?

- Да, верно. Вон Гарлин нам машет, пойдем?

- Только поцелуй меня сначала, потом некогда будет!

Рик с радостью исполнил ее просьбу.

Через встречный поток поваливших на свои посты придворных они кое-как добрались до королевского возвышения.

- Оставайтесь пока с нами. Все самые последние новости будут стекаться сюда.

Грумбольт провел рукой по ближайшей стене - и на ее поверхности появилось довольно сносное по качеству изображение. Лысый пятачок земли - "Воронка" - сейчас полностью был запружен людьми в одинаковой темно-синей форме. Они появлялись из центра небольшого завихрения-смерчика и дисциплинированными колоннами двигались в их сторону.

- Чего-то их больно много, - покачал головой Отшельник. - Хорошо хоть, солдаты пока не растеклись по окрестностям, основные силы сосредоточены на дворце.

- Да, там же рядом дом моей тети! Я совсем забыл о ней! - спохватился Рик.

- Ничего, наверняка она слышала королевский приказ. Сидит себе где-нибудь в укромном месте, глазки всем строит по привычке...

- Интересно, крэнверы собираются устроить осаду? - Лина с недоумением наблюдала "по телевизору" за действиями противника. - Они растягиваются в цепочку, но сколько для этого нужно человек?! Дворец же такой огромный!

- Да, это выглядит глупо. Только вот руководят этими товарищами отнюдь не дураки! Построить массовый переходник между измерениями, правильно вычислить самое подходящее для портала место на Меруне, в рекордный срок мобилизовать армию... Кто из недалеких от природы крэнверов способен на такое?

Грумбольт медленно прохаживался по залу, Отшельник и Король рассеянно наблюдали за ним, каждый думая о своем. Все невольно вздрогнули, когда ближайшая дверь с треском распахнулась и тут же повисла на одной петле, не выдержав пинка увешанного орденами амбала - Первого Королевского Военачальника.

- Что случилось, Болдер?

- Еще ничего, но скоро случится.

По-военному чеканя шаг, мужчина вытянулся перед Тхорром - руки по швам, глаза не мигая смотрят прямо перед собой.

- Докладываю. Король мертв.

- Что-о?!

Стоявший неподалеку Грумбольт каким-то чудом ухитрился дернуть сына за рукав и свалить на пол - через долю секунды над их головами просвистел огненный шар. Ударился о стену, оплавив мрамор, и отскочил прямо в лоб Военачальнику. Тот рухнул как подкошенный, вместо головы - почерневшее месиво. Лину чуть не вырвало от этого мерзкого зрелища...

- Что все это значит???

Грумбольт обвел всю компанию потемневшим взглядом.

- Это значит... что крэнверы уже во дворце.

- Как?!

- Не ори, Тхорр. Разве не видишь, что Болдера заколдовали? Марионетка в руках врагов... Сколько еще таких будет?!

- Смотрите, у вас у всех амулеты горят белым! Кроме Гарлина...

- Да, Лина. Они уже близко. Кто-то всех нас предал и открыл Тайный ход.

У Короля окончательно вытянулось лицо. Но времени удивляться у них уже не было.

- Рик, Гарлин, Лина - остаетесь тут, всем держаться вместе!

- А вы?

Грумбольт, не отвечая, провел рукой по импровизированному "телевизору". Теперь оно показало маленькую полутемную комнату с начерченным посередине золотистым кругом. Впрочем, линия с одного края круга была стерта - и как раз через этот разрыв быстро проскальзывали люди в непривычно куцых синих плащах.

- Крэнверы!!

- Мы должны перекрыть ход.

- Я с вами!

- Королю нельзя!

И Грумбольт, не оборачиваясь, растворился в воздухе вместе с братом.

У Тхорра нервно задергался глаз. Гарлин положил ему руку на плечо и заставил сесть.

- Мы остановим их, отец.

- Но как??

- Для начала надо бы выяснить, сколько крэнверов уже проникло во дворец, есть ли среди них сильные колдуны...

- И много ли наших они уже успели зомбировать, - докончила за жениха Лина.

Гарлин между тем сосредоточенно колдовал над защитой зала. Сколько-то продержится...

- Смотрите! - вдруг крикнул Рик. - Горит главная башня!

Остальные тоже подбежали к окнам, выходящим на северную сторону.

- О боги... Там же Библиотека и Сокровищница! - схватился за голову Король. - Что же делают эти изверги?!

- Тхорр! - прогремел с "экрана" Грумбольт. - Мы закрыли ход, но их прошло не меньше нескольких сотен! Ни в коем случае не покидайте зал! Кхе пошел по следу предателя, а я...

Тут стены дворца сотряс мощный взрыв, изображение в "телевизоре" зарябило и погасло.

- Что это было? - озадаченно произнес Рик и вдруг переменился в лице.

- Гарлин! Гарлин, ты где?!

Лина ошарашенно переглянулась с Королем. Гарлин действительно исчез.

Повинуясь внезапной догадке, девушка снова подбежала к северному окну и увидела, что из-под крыши главной башни уже не вырывается пламя, а валит густой белый пар.

- Он потушил пожар!

Следующие несколько минут прошли в нервном ожидании.

- Почему он не возвращается?! - в третий раз возопил Король.

- Может, попал в засаду? - брякнул Рик. - Там столько врагов, у меня уже амулет начал жечь!

Лина сжала руку жениха; он посмотрел в ее отчаянное лицо и закусил губу.

- Нам надо к нему. Сможешь?

- Держись!

Тхорр не успел ничего сказать, как они уже исчезли.


Приземлились прямо на раскиданные по полу книги; клубы пара вперемешку с остатками едкого дыма заставили их обоих раскашляться.

- Ты что-нибудь видишь?

- Нет. Гарлин, ты здесь?

Ответом послужил чей-то хриплый смешок, и на них обрушился высоченный стеллаж, Рик еле успел выставить руку в защитном жесте. Лина выпустила на голос самонаводящуюся стрелу - эту трудную штуку она освоила буквально на днях. Громкий свистящий звук перешел в приглушенное чмоканье, короткий вскрик - и все стихло.

- Думаешь, попала?

- Ага. Но, может, он только ранен... Посмотрим?

Они выбрались из-под зависшего над головами шкафа и осторожно пересекли сумрачный зал Библиотеки. В его дальнем конце лежал, скрючившись, усатый мужик в синем, из его шеи торчала Линина стрела.

- Боже... Я убила его!

- Естественно. Или ты его, или он нас. Молодец, и перестань переживать! Сколько их еще будет!

Лина с трудом подавила желание разреветься. Все, назад дороги нет. Чувствительная Питерская барышня, еще недавно всерьез горевавшая над сбитым машиной щенком, сейчас неизбежно должна сама превратиться в безжалостного убийцу. И это не сон, не кино, это на самом деле...

Рик крепко держал ее за руку, когда они крались по лестнице наверх, в королевскую сокровищницу. Около массивных, обитых железом дверей копошились трое вражеских солдат. Их колдовских способностей явно не хватало, чтобы проникнуть в столь заманчивое место, и они не придумали ничего лучше, как дубасить по дверям оторванными ножками стола.

"Только обездвижим!" - шепнул Рик.

Через пару секунд три бесчувственных тела в обнимку со своим "инвентарем" мирно лежали рядком на полу, связанные по рукам и ногам.

- Не так уж и страшно, правда? - ободряюще улыбнулся Рик. Лина кивнула, и в этот момент каменные стены вновь содрогнулись. Они еле устояли на ногах...

- Куда теперь? Где думаешь Гарлина искать?

- Отсюда ни фига не видно! Слушай, а ты можешь нас превратить в каких-нибудь птиц? Мы бы тогда взлетели и все увидели, что где творится...

Лина только рукой махнула.

- Ты что?! Это же такое сложное заклинание, оно в самом конце учебника было написано!

- Эх, если бы у меня в свое время хватило терпения...

- У меня тоже не хватило. Я в любой книжке всегда сразу в конец лезу.

- Это значит...

- Не смотри на меня так! - снова отмахнулась девушка. - Да, я теоретически его помню, но...

- Не бойся, все получится, времени нет сомневаться. Давай!

Лина позволила себе короткий тяжелый выдох, прикрыла глаза и быстро пробормотала нужные слова. Прозвучавшее над ухом писклявое хихиканье заставило ее подскочить на месте, а в следующий миг она едва сдержалась, чтобы не завопить от страха. На нее пялилось настоящее чудовище! Жесткие перья, немигающие совиные глаза, длинный тонкий клюв, а по бокам от него - два кривых желтоватых клыка... Лина машинально взмахнула рукой, отгоняя уродливую тварь, и чуть не покатилась вниз по лестнице.

- Не тряси крыльями, дорогая! - прочирикал мутант. - Еще разобьешься, на ком я тогда женюсь?!

Лина ошалело распахнула клюв.

- Боже, Рик, это ты??

- Надеюсь, только временно! Поздравляю, у тебя все получилось! Уж не знаю, с каких птичек ты нас слепила, но хочется верить, что они летающие!

Где-то внизу застучали дробные шаги, и им ничего не оставалось делать, как проверить это предположение на практике. Рик первый протиснулся в узкое окошко и, оттолкнувшись, полетел... вниз. Лина испуганно взвизгнула и рванула следом.

- Крыльями... маши... крыльями!!

Два серых комка неуклюже забарахтались в воздухе, потом кое-как выровнялись и даже смогли набрать высоту. Страх упасть и разбиться отступил, освободив дорогу просто страху.


Весь огромный дворец теперь был оцеплен вражескими солдатами. Они с самым бесстрастным видом убивали на месте каждого, кто появлялся в поле их зрения. Будь то воин, придворный или обезумевший от грохота боя ребенок на руках у матери. Любого, на ком не было форменного синего плаща...

- Мы должны спасти их!! Смотри, там девушка из прислуги, я ее помню, и этого мужика тоже... Давай, Рик, я сейчас... Пусти, что ты делаешь?!

Он, не отвечая, продолжал тянуть ее клювом за крыло, пока не приземлился на крышу южной башни. Совиные Линины глаза были полны слез и укора.

- Я могла им помочь. Их убили... из-за тебя!

Рик твердо выдержал ее взгляд.

- Ты не можешь помочь всем. А вот умереть сама - запросто! Я не допущу этого, поняла? Крэнверы как-то заколдовали пространство вокруг замка, чтобы никто не смог переместиться в безопасное место. А здесь, внутри, остались те, у кого еще есть надежда. Они бьются за будущее всей Меруны. И мы должны быть среди них.

Лина ничего не ответила и рывком сорвалась с места.

Они спланировали ниже, во внутренний двор - там вовсю летали огненные шары и стрелы.

- Осторожнее! Давай заглядывать подряд во все окна, может, найдем Гарлина или дедков!

Взлохмаченные птичьи головы судорожно замелькали в проемах парадных залов и обычных жилых комнат. Кое-где было пусто, в большинстве царила полнейшая неразбериха. Среди разбросанной мебели метались серые и синие плащи, слепили глаза яркие огненные всполохи, раздавались победные крики вперемешку со страшными проклятиями...

Дзиннь! Вместе с осколками разбитого стекла из окна вывалился старик, его седые космы и длиннющая борода эффектно развевались на ветру. Ребята еле успели перехватить его у самой земли. Аккуратно усадили и прислонили к стене. Старик - они узнали в нем одного из Старейшин - обвел их мутным взглядом и машинально стер кровь из рассеченной щеки.

- Ох, тяжко... Ужель птицы эти страхолюдные прилетели по мою душу?!

Рик хотел ответить, но в это время из окна на верхнем этаже замка вырвался длинный язык красного пламени, потом еще один... Они оставили спасенного деда приходить в себя и снова взлетели.

Среди дымного хаоса Лина вдруг разглядела высоченную фигуру Отшельника. Он стоял посреди большого зала и, раскинув руки, хрипло орал какое-то заклинание.

Бахх!! - и птицы дружно кувыркнулись с подоконника вниз, подхваченные сильнейшей взрывной волной. Когда они вновь смогли добраться до окон, то нашли зал уже совершенно пустым. Лишь на закопченных стенах отчетливо виднелось с десяток синеватых пятен, смутно напоминающих человеческие силуэты.

- Во старик разошелся, молодец!

- А нам-то теперь куда?

- Одно из двух: или продолжаем искать Гарлина, носимся по всему замку и заодно всех спасаем, или возвращаемся к Королю. Может, кстати, Гарлин уже там.

- А далеко отсюда до зала Совета?

- Не, не очень.

- Тогда пойдем!

- В смысле "полетим"? - уточнил Рик. - Или, лучше, преврати нас обратно! А то еще свои с перепугу зашибут!

Но у Лины возникла другая идея, которую она тут же и воплотила в жизнь.


Рик ощетинился и сердито засопел, но поделать уже ничего не мог. Они превратились в двух ежиков - зеленого и розового, причем к их лапкам были привязаны миниатюрные роликовые коньки!

- Ты чего?? С ума сошла, что я теперь за чудо-юдо неприличное?!

- Да не волнуйся ты так! - Лина не выдержала и хихикнула, несмотря на явно неподходящую ситуацию. - Из тебя очень милый ежик получился, и вообще, мы же не на конкурсе красоты, чего ты надулся?

Рик сделал несколько аккуратных шажков, но не удержался и ткнулся носом в пол.

- Зачем эти дурные штуки?! Давай убирай!

- Сам ты дурачок, это же ролики, для скорости. Я, правда, не думала, что заклинание именно так сработает, просто хотела, чтобы мы побыстрее до наших добрались...

- Но ты-то умеешь на них кататься, а я - нет!

- А формула устойчивости на что, двоечник??

Пока Рик пыхтел и бубнил, Лина осторожно подкатилась к полуоткрытой двери и выглянула в коридор.

- Никого нет. Пошли скорее!


Два ежа бодро катились по ровному гладкому полу, на хорошей скорости вписались в поворот... и сбили с ног двух вражеских солдат. Пока те соображали, что произошло, вертели головами во все стороны и с недоумением вынимали из штанов разноцветные иглы, виновники ДТП уже скрылись. Правда, Рик на прощанье наслал на незадачливых мужиков заклятие непрерывного чихания, эхо которого еще долго провожало их по коридорам.

Они миновали несколько пустых залов и переходов.

- Тебе не кажется, что здесь как-то слишком тихо?

Ответом послужило приглушенное шипение откуда-то слева, а потом раздался такой оглушительный грохот, что оба ежика невольно присели.

- И зачем я это спросил?..

У Лины сжалось сердце. Почему-то сразу подумалось про Гарлина.

Рик осторожно погрузил в стену нос и тут же выдернул его обратно. Женская интуиция, к сожалению, и на этот раз не обманула...

- Там Гарлин!! Жди меня тут!

- Ни за что! Подожди, я же не умею проходить сквозь стены!!

Рик не ответил и снова растворился в стене. А Лина долетела до двери и обнаружила, что она закрыта! Причем, магически... Колданула на отмену - ничего, на раскрытие - нет, попыталась пробить дыру - тот же результат. Из-за двери между тем долетали невнятные звуки чьих-то голосов и звон бьющегося стекла. Девушка едва не разревелась от такой несправедливости. Там, может, враги всех убивают, а она ничего не может сделать! Тоже нашлась великая колдунья!

Лина шмыгнула носом и собрала волю в кулак.

"Я хочу пройти в эту комнату! Немедленно!!"

Она откатилась назад на несколько шагов, закрыла глаза и с отчаянным писком врезалась в дверь. Ощутила сильную боль во лбу - наверняка потом будет нехилый синяк! И тут поняла, что достигла своей цели.


Это оказался просторный зал, тот самый, где недавно проходила торжественная помолвка Дарка и Мрины. Только теперь многие хрустальные колонны были разбиты, и Лина едва не свалилась, впилившись в кучу осколков.

Гарлин стоял у стены между двумя большими окнами. Его лицо почернело от копоти, один рукав был оторван, открывая взгляду длинную рваную рану. Кровь из нее так и брызгала во все стороны, когда Гарлин чертил в воздухе ограждающие знаки, но он явно не замечал такого пустяка. Ведь речь шла о его жизни! Два пожилых вражеских колдуна медленно и неотвратимо надвигались на него, отрезав все пути к бегству. Правда, еще один крэнвер безжизненной грудой лежал на полу за их спинами, но Гарлину было от этого не легче. Оставшиеся в живых легко отбивались от заклятий измотанного принца и были полны решимости расправиться с ним. И с ним, и с трогательным зеленым ежиком, который сидел у его ноги и уморительно скалил маленькие зубки.

Лина поняла, что они впервые столкнулись с по-настоящему грозными противниками. Ни Рик, ни Гарлин не могли причинить им видимого ущерба, а уж Рик наверняка лепил в одну кучу все заклинания, какие знал!

Что делать?! Девушка почти машинально начертила на стене рядом с Гарлином огненную надпись "Сдохните, уроды!" Один из крэнверов так же машинально оглянулся... Лина мысленно заорала "Прыгни в окно, сейчас же прыгни в окно!!!"; ежик-Рик, не теряя времени даром, подкатился под ноги второму и, когда тот свалился, начал с остервенением колоть его своими иглами. Подоспевший Гарлин добил врага. А первый колдун, уже стоя на подоконнике, сумел затормозить и послал Лине ответный приказ: "Само прыгай, чудовище!" Рик колданул сильный порыв ветра, и супостата сдуло вниз. Гарлин подхватил на руки розового ежика - он на своих коротеньких лапках упрямо пытался дотянуться до окна - и хорошенько встряхнул пару раз. Линины мозги сразу встали на место, и она послушно прилегла на бочок около обессиленного жениха. Гарлин тяжело плюхнулся рядом с ними и прислонился к стене.

- Как мы их, а? - наконец, подал голос Рик. - До сих пор не верится... Они ведь нас чуть не прихлопнули!

- Ага. Если бы не Лина... Я уже сам собирался в окно прыгать.

- А я чуть тебя за ногу не тяпнул, этот старый сморчок все-таки залез мне в голову!

- Вот и хорошо, что я вовремя к вам пробилась, - вяло отозвалась Лина и одарила жениха косым взглядом. - Еще раз сбежишь от меня, учти - не пойду за тебя замуж, а вернусь на Землю. Понял?

- Но я же не хочу, чтоб тебя убили...

- А я что, хочу?! Дурачок ты мой...

Она украдкой лизнула его в нос, потом резко отстранилась и забормотала обращающее заклинание. Они позволили себе несколько минут отдыха; за это время Гарлин кое-как залечил рану, а Лина сотворила для всех восстанавливающий силы напиток. Рик заявил, что в жизни не пил такой гадости, за что заработал подзатыльник, но после него все трое почувствовали себя на порядок лучше.


В длиннющем коридоре без окон было темно, как ночью под кроватью. Ребята осторожно шли вдоль стены, не решаясь наколдовать себе светильники. Вдруг совсем рядом с ними появилось светлое пятно - это приоткрылась одна из тайных дверей, пропуская коренастого пожилого мужчину, одетого в серое.

- Это Старейшина Хорст! - шепнул Гарлин. - Спрошу у него про наших, может, он кого видел...

Старейшина обернулся на голос, подошел к Гарлину вплотную - и в эту же секунду амулет Рика полыхнул ослепительным белым светом. Гарлин не успел отклониться от магического удара в упор, но его только что "залатанные" защитные слои выдержали. При этом сам принц не устоял на ногах и сильно ушиб пятую точку. Лина в это время обездвижила изменника, уселась на него сверху и вгляделась в ничего не выражающие глаза.

- Он зомбирован?

- Ясен пень! Не надо быть телепатом, чтобы прочитать его мысли. "Убивать всех, кто не в синем." Мудро, правда? Что бы он, интересно, со мной стал делать? - Лина посмотрела на свои синие джинсы. Потом положила руку на лоб Старейшины и сосредоточилась.

- Что ты делаешь?

- Перепрограммирую на "короткие синие плащи". Это будет куда конкретнее!

Обретя свободу, Хорст развернулся, провел рукой по стене - в ней снова открылась дверь - и исчез за ней. Рик в последний момент остановил тайный механизм концом ноги, и ребята осторожно заглянули внутрь.

Большой светлый зал - в нем обычно устраивались приемы или танцы - теперь был весь запружен сражающимися. На их глазах Хорст, который ринулся в самую гущу заварухи, поразил "магическим клинком" двух крэнверов. Правда, потом и его самого свалил огненный шар...

Гарлин и Рик посмотрели друг на друга и одновременно кинулись вперед, Лина едва за ними поспевала. Какое-то время они сыпали заклятиями налево и направо, а потом Лина вдруг с ужасом увидела, что Рик с Гарлином начали драться между собой! Девушка отбежала за груду поломанных стульев, укрылась за ними и судорожно оглядела зал. Вот оно! Высокий носатый мужик в синем с самодовольной улыбкой наблюдает за схваткой бывших друзей. Ух, сволочь!!

Лина выскочила из засады и с наслаждением раздавила ногой улиткоподобное существо, в которое только что превратился этот тип. Рик и Гарлин тут же перестали драться и с удивлением уставились друг на друга. Рик кое-как приставил на место почти оторванное ухо, Гарлин вернул на место скошенный в сторону нос - вот и вся передышка. На них набросились новые враги.

Лина же вновь схоронилась за кучей стульев и на ходу попыталась придумать более универсальное средство для борьбы с иноземными телепатами.

- Защитники Меруны! - услышали все ее многократно усиленный голос. - Направьте самые сильные ограждающие чары на голову! Если почувствуете в мозгу чужие приказы типа "Убей всех в сером!" сразу же сосредоточьтесь на ответной мысли: "Сам умри!" и твердите ее до тех пор, пока ваш противник не отступит. И не в коем случае не пытайтесь колдовать на дальние перемещения, это ловушка крэнверов! Лучше...

Тут девушка почувствовала сзади сильнейший удар, и свет перед ее глазами померк.

Когда она пришла в себя, вокруг стояла мертвая тишина.

- Любимая моя, как ты себя чувствуешь? - Рик погладил ее по волосам и пристально вгляделся в лицо. - Я этого гада в лепешку сплющил и в окно выбросил... Как голова, очень болит?

- Вроде... нет, - Лина медленно села и поморщилась. - Не волнуйся, сейчас вылечусь. А где все?

- Ушли дальше крэнверов мочить. Ты такая умница, мы их в десять раз быстрее одолели с твоей подсказкой! И потерь почти удалось избежать.

- А Гарлин?

- Кто-то ему сказал, что видел Кхе-кху: он спешил в зал Советов, вроде почувствовал, что там неладно. Гарлин тоже туда рванул, не стал нас ждать.

- Но теперь со мной все в порядке. Пойдем!


Гарлин позволил себе немного отдышаться. Из-за этих сложностей с перемещением приходилось полагаться только на собственные ноги. А то можно было запросто оказаться в совсем ненужном месте, или, еще хуже, за пределами ограждающей стены - и угодить в руки крэнверских солдат. Говорили, что они убивают всех без разбора...

Хорошо, хоть до зала Советов было недалеко, он добежал до него буквально за пару минут. Остановился ненадолго перед дверями, прислушался - вроде все тихо. И вошел.

Длинный мрачный зал был пуст. Ни советников, ни слуг. Только в дальнем конце сидел на своем месте Король. Словно и не было этих нескольких страшных часов битвы...

Гарлин приблизился и только потом увидел неподалеку от Тхорра Верховного Старейшину.

- Ну, наконец-то, принц, вы почтили нас своим присутствием. Ваш отец очень волновался за вас.

- Простите. Но мой долг - защищать замок, я не мог по-другому.

- Да, мы понимаем. Это весьма похвально. Только вот совершенно напрасно.

- Что?

Гарлин оторвал взгляд от неподвижного лица Короля и уставился на тонко улыбающегося Главу.

- Что вы имеете в виду? Вы не верите в нашу победу?

- Нет.

- Но почему?! Вам по рангу положено быть в первых рядах защитников, руководить действиями Совета... Там уже многие погибли, а вы...

- Тихо-тихо, мальчик. Не надо бросаться такими громкими словами. Я всегда отдавал себе полный отчет в своих действиях, и отдаю сейчас. Все имеет смысл лишь тогда, когда окончательный итог еще не ясен. А насчет сегодняшнего дня все давно предопределено.

- Откуда вы знаете? Даже Отшельник не видел в будущем Меруны ничего безнадежного!

- Да, не видел. Потому и поплатился за это, бездарность.

Вопрос Гарлина так и остался невысказанным; на его плечо опустилась тяжелая рука Короля.

- Теперь можно?

- Да, - отозвался Глава. - Нет желания все это затягивать... Настала пора приступить к главному.

Он встал и направился к выходу.

Рука отца еще сильнее сжала плечо Гарлина, второй рукой Тхорр потянул юношу за волосы, запрокидывая ему голову. Гарлин невольно вскрикнул, и тут перед его глазами возник королевский огненный клинок. Знакомый до боли, он им еще в детстве играл...

- Папа, не делай этого! Вас обоих заколдовали, вы не понимаете, что делаете! Остановись!!

Тхорр издал короткий смешок. Пылающее лезвие приблизилось, прожгло первый слой защиты, второй...


Рик протянул руку к двери, раздумывая, надо ли постучать или можно обойтись без формальностей, когда по его глазам ударил белый свет амулета. Ребята, не сговариваясь, отскочили в разные стороны от двери, она открылась - и два направленных заклятия сбили врага с ног. "Лежи и не шевелись!" - на всякий случай прошипела Лина. И тут они увидели, что обездвиженный противник - вовсе не крэнвер, а сам Верховный Старейшина. Рик изумленно присвистнул.

- Похоже, на этот раз мы здорово лоханулись...

- Нет, погоди его "распаковывать"! Может, он - зомби!

- Да не, глаза нормальные. Только злые какие-то...

Они втащили старика обратно в зал, обернулись на странные потрескивающие звуки в его дальнем конце...

- Неет!! - взвизгнула Лина и резко сорвалась с места, одновременно пуская вперед водяной поток. Огонь оглушительно зашипел... Рик подскочил к Королю и мощным рывком оторвал его от Гарлина. Спустя миг все было уже кончено. На полу вповалку сидела мокрая с головы до ног четверка; Тхорр судорожно дышал, как выброшенная на берег рыба, а Гарлин машинально ощупывал свежий ожог на шее. Еще бы чуть-чуть...

- Хвала богам и спасибо вам, ребята! Отец потом не простил бы себе этого...

Тхорр кое-как отдышался, его лицо приобрело осмысленное выражение. Он резко вскочил на ноги и указал в сторону двери.

- Нам надо остановить его! Он хочет уничтожить Меруну!

- Кто??

- Бальт, Верховный Старейшина! Он - главный заговорщик!!

Все тоже посмотрели на дверь. Перед ней минуту назад лежал скованный заклинаниями старик. Теперь там было пусто.

- Он освободился! Но как?!

- Он побежал в Темную комнату! Надо его остановить, он безумен!!

- Что ему там нужно?! - уже на бегу спросил Гарлин. Тхорр отмахнулся и прибавил ходу. Он знал короткую дорогу. Но Бальт тоже ее знал.




***





Темная комната. Наверное, самая тесная и неуютная из всех комнат в огромном роскошном дворце. Только неровные каменные стены, выкрашенные полустертой черной краской, низкий потолок и пол из двух мощных плит, ниже которого находится глубокое подземелье. Обычно тут стоит кромешная темнота, но сегодня на двух противоположных стенах нарисованы большие красные круги; они слабо светятся, придавая комнате жутковатый вид. На полу - тлеющий золотистый круг. Один его край - тот, что был стерт, теперь мерцает гораздо ярче. Это Грумбольт смог остановить хлынувший через него поток захватчиков.

На Меруне мало кто знал все секреты построенного в незапамятные времена замка, а может, и вовсе никто. Конечно, за прошедшие тысячелетия Короли не раз перестраивали свое жилище, но сам древний фундамент и нижний этаж, там, где использовался нерушимый камень Серой скалы, все это время оставались неизменными.

Тот, кто решался спуститься в мрачное холодное подземелье, вынужден был испытать немало тревожных минут, блуждая по его безмолвным каменным коридорам. Ходили слухи, что далеко не все любопытствующие смогли потом отыскать дорогу назад. Но иногда подземелье само открывало смельчаку свои тайны, и тогда о его великих свершениях и непревзойденных магических способностях потом складывали легенды.

Грумбольт и его брат в ранней юности тоже загорелись желанием изучить таинственный лабиринт, мечтая добыть себе громкую славу. Они осуществили свое намерение, но не до конца. Король, их отец, слишком скоро обнаружил пропажу наследников и самолично вернул их обратно (шептались, что всю обратную дорогу он тащил сыновей за уши, отчего те еще лет десять не могли вернуть свой естественный цвет). Но кое-что мальчишки все же успели разведать. Воспоминание о Темной комнате, которая при необходимости могла служить порталом между измерениями, сегодня пришло Грумбольту очень вовремя.

Для того, чтобы заставить портал работать, требовалось много сил, времени и... полная скрытность. До сегодняшнего дня никто не знал, что один человек в замке занимается этим тайным делом. Тем более, никому и в голову не могло прийти в чем-то подозревать Верховного Старейшину. Прославленного своей мудростью и справедливостью Великого Старца, который всю жизнь истово служил процветанию Меруны. А теперь жаждал ее гибели...


Тхорр, задыхаясь, мчался вниз по одной из тайных лестниц, прыгал через целые пролеты, невольно удивляя приотставшую молодежь, и молился на бегу. Только бы успеть, только бы успеть!..

В ушах вместе с бешено стучавшим пульсом звенел хорошо поставленный голос Бальта:

"Ты - Король, всего лишь Король... Даже тебе не дано постичь всего величия и благородства моей миссии. Ты печешься только о благе для своей страны. Моя же цель - Равновесие и Гармония всей Вселенной, всех измерений, которые существуют в этом мире. Точнее, всех тех, кто имеет право на жизнь."

За все свои двести лет Тхорр не слышал столь ужасающих откровений.



Верховный Старейшина объявился в зале Совета внезапно, легко преодолев все охранные заклинания, и с порога заявил, что придумал способ разом покончить с захватчиками. Под предлогом полнейшей секретности своего плана выставил вон всех королевских телохранителей. Но вместо ожидаемого мудрого совета Тхорр вдруг почувствовал, что не может пошевелить ни рукой, ни ногой.

Не может быть... Таинственный неуловимый предатель... Неужели??

- Ну вот, теперь нам никто не помешает, - удовлетворенно произнес Глава. - У меня еще есть время, чтобы немного поболтать. Захотелось напоследок хоть кому-то изложить свои взгляды на сегодняшние события. А Король, бесспорно, самая подходящая для этого кандидатура.

Он уселся на свое привычное место справа от королевского и вытащил из-за пазухи пожелтевший от времени свиток. Бережно расправил, положил на стол перед Тхорром.

- Вот здесь - судьба всей Меруны. Благословен час, когда я нашел его. Случайно, но случайностей не бывает. Это - предсказание Слепого Отшельника. Величайшего мага древности, у которого твой покойный ныне дядюшка так недостойно позаимствовал имя. Оно попало в руки именно мне, будто зная, что только я обладаю той силой и решимостью, которой нет ни у кого из ныне живущих на Меруне. Ибо выполнение Величайшей миссии - это дело для поистине Величайшего.

- Да уж, - сверкнул глазами обездвиженный Король. - Тебе всегда была свойственна мания величия, Бальт. Говорили, что временами ты бываешь по-настоящему одержимым, а я не верил. Вижу, что ошибался.

- И не только в этом, Тхорр! - возвысил голос Старейшина. - Ты вообще довольно бездарный Король, в отличие хотя бы от своего папаши. Но это было мне только на руку.

- Да зачем тебе все это?! Тебе мало собственной власти, ты хочешь быть Королем Королей?

Бальт снисходительно рассмеялся.

- О боги, как глупы смертные! Даже те, кто в свое время прочел Вечную Книгу. Думаю, ее влияние на королевские мозги молва сильно преувеличивала! Впрочем, не о том речь. Тебе, Тхорр, даже не приходит в голову, что не все в этом мире делается ради корыстных целей. Слава, власть, могущество - как все это мелко и недолговечно!

- И чего же хочешь ты?

Старец помолчал, нежно поглаживая желтоватый листок.

- Никто не знает секретного языка, которым было написано послание Слепого Отшельника. Я трудился несколько лет, и только лишь недавно закончил перевод. То, что я узнал, потрясло меня и открыло истину, которую я искал всю свою жизнь.

Слепой Отшельник писал, что неизбежно наступит тот день, когда весь мир уйдет в небытие, потому что окончательно нарушится Равновесие. Я давно подозревал, что все существующие измерения находятся в особой глубокой связи между собой; все изменения, которые происходят в одном месте, неизбежно приводят к переменам в другом. И этот извечный закон Мировой Гармонии вот-вот нарушится. Слепой Отшельник предсказал примерное время Вселенского Краха. Я внимательно следил за небом и увидел все описанные им приметы предстоящей катастрофы. Она грядет!!

Тхорр хмуро покачал головой.

- Не веришь?

- Нет. Все это может быть просто исторической страшилкой. Или ты ошибся в переводе.

- Я никогда не ошибаюсь! - отчеканил Глава. - Тебе ведь известно про Тень на Крэнвенне? Представь себе, это не случайность, а один из зловещих признаков возможного Конца Мира.

- Пока такая неприятность касается только одного измерения.

- Вот! В этом вся ограниченность и спесь вашей семейки. Пусть другие умирают, главное, что на Меруне все в порядке!

- Мы все равно не можем им помочь.

- Нет, как раз можете.

- А, - презрительно скривился Король, - ты решил спасти бедных крэнверов, переселив их в наше измерение. А мы при этом должны исчезнуть в полном составе. О, сострадательный, милосердный Бальт!

Старец едва справился с охватившим его гневом.

- Ты опять все понял не так! Мне совершенно безразлична судьба крэнверов. Морохх и Коора лишь сделали необходимую подготовительную работу, приблизив выполнение моего плана. А сегодняшние события окончательно сместили чашу весов.

- И как же? Расскажи, сделай одолжение!

- Почему нет? Да, все началось именно с твоей жены. Она приходила просить меня повлиять на решение Совета в вопросе престолонаследия. Чтобы преемником мог стать только старший сын Короля, как во многих других измерениях. И я подумал - а ведь эта женщина своими интригами поможет мне изменить Баланс Нейтральности!

- При чем тут это?

- Видишь ли, дорогой Тхорр, помимо всем известного Магического Баланса, который уравновешивает колдовскую и природную энергию, существует еще иное соотношение сил. Назову его для краткости Балансом Добра и Зла. И не надо ухмыляться, это не глупая шутка, отнюдь! Просто никто об этом особенно не задумывается... А между тем это - одна из важнейших составляющих мирового Равновесия. Вы тут, на Меруне, живете в вечном покое и довольстве, беситесь с жиру и не хотите знать, какие ужасные вещи творятся в других измерениях. И чем больше радуетесь своей беззаботной жизни, тем сильнее страдают где-то другие люди. Я уже говорил, все взаимосвязано, все!

- То есть нам надо сделать плохо, чтобы всем остальным стало хорошо?

- Почти угадал!

Бальт улыбнулся и внимательно посмотрел на Короля, ожидая его реакции.

- Вам не просто надо сделать плохо. Для нужного мне соотношения в Балансе Меруна должна быть полностью уничтожена.

- Что??

- Я рассчитал, что этого будет достаточно, чтобы вновь восстановить Равновесие. Жертва достойна своей великой цели, ты не находишь?

Тхорр изо всех сил старался сохранить подобие невозмутимости.

- Ты безумен... Нет, ты просто не понимаешь, что делаешь! Это же и твоя Родина тоже, ты живешь здесь всю жизнь!..

- Да, мне непросто было принять это решение, - признал Бальт. - Но я справился с сантиментами и уже не отступлю. Я смогу жить где-нибудь еще, с чувством радости и гордости за исполненный высокий долг. Я готов даже умереть во имя своей великой цели - если так будет нужно, но я доведу это дело до конца. Так завещал мне Слепой Отшельник!

Тхорр устало прикрыл глаза.

- У тебя не хватит сил...

- Ошибаешься! Я не стал бы браться за это, если бы не знал, как именно нужно действовать.

- Но при чем же здесь Коора? Она всего лишь недалекая склочная женщина.

- Которая заметно поспособствовала накоплению зла в нашей благонравной стране. Начать хотя бы с того, что она умудрилась сохранить в тайне истинное происхождение твоего наследника...

- Ну, это я сам дурак, - равнодушно отозвался Тхорр.

- Точное замечание! А что ты скажешь насчет отравления Коорой твоей любимой младшей жены? А, встрепенулся?! А то, что они с Мороххом пытались избавиться от Гарлина? Все это приводило к изменению Баланса. И вот теперь, когда при помощи крэнверов он окончательно сдвинулся, я начну действовать! Вам их не победить, но даже в противном случае это уже ничего не изменит. Слишком много насилия, слишком много крови... Ваш замок очень скоро рухнет. А с ним и вся составляющая Магической Нейтральности. Слепой Отшельник предсказал, что в этом случае Меруна погрузится во Мрак. Даже я не до конца понимаю, что это такое... Но так будет.

- И как ты собираешься разрушить такой огромный замок? Это не по силам даже целой сотне великих колдунов!

Бальт снова улыбнулся и убрал свой свиток обратно за пазуху.

- Ответ здесь. Я просто пойду в Темную комнату и прочитаю описанное в пророчестве Заклинание Смерти. Это ведь не только тайный ход в другие измерения... Прямо под ней хранится спящий с начала времен Кристалл. Я разбужу его мощь, и он дарует мне абсолютную магическую неуязвимость. А потом эта неистовая сила вырвется наружу, и развеет дворец в пыль!

Тхорр смотрел в горящие воодушевлением глаза Верховного Старейшины и чувствовал, как угасает надежда на то, что все это лишь бредни сумасшедшего. Один раз в своей жизни он был в Темной комнате вместе с отцом. Она произвела на него поистине зловещее впечатление, и он предпочел забыть о самом факте ее существования. Но сейчас он вспомнил - да, а ведь и у него самого тогда появилось какое-то странное чувство загадочной опасности, жуткой, беспощадной силы, которая словно сочилась из каменных трещин. Значит, эта сила там действительно была. Кристалл... Надо не дать Бальту его разбудить! Помешать ему во чтоб это ни стало!..

Глава задумчиво наблюдал за отчаянными попытками Короля освободиться из невидимых пут. Потом прислушался и кивнул своим мыслям.

- Гарлин бежит сюда. Надо расколдовать вход... Ты должен хорошо его встретить, обещаешь? А мне, пожалуй, пора. Только напоследок хочется продемонстрировать своему уважаемому монарху один фокус, которому я научился у крэнверов. О, я был просто блестящим учеником!

Он самодовольно улыбнулся и впился взглядом в лицо Тхорра.

- Прости, это не со зла! Вы, в сущности, неплохие люди, но никогда не смогли бы понять мою великую идею. Меня сейчас никому не остановить.



Тхорр в отчаянии стукнул кулаком по равнодушному камню. Они опоздали, чуть-чуть, но это секундное преимущество позволило Бальту захлопнуть дверь в Темную комнату перед их носом и заколдовать намертво. Они сообща, конечно, постараются ее открыть, но самое драгоценное время потеряно. Старец начал читать свое Смертельное Заклятие.

Как назло, Грумбольта нет рядом. И его брата, веселого бесшабашного Кхе - его уже вообще нет на этой земле. И самой земли, и всех людей скоро не будет...

Тхорр, Гарлин, Рик и Лина - все четверо упорно долбили дверь, кто как умел. Через несколько показавшихся бесконечно долгими минут они все-таки сумели ее открыть. Ворвались внутрь, Король сотворил свет...

На каменном табурете нога на ногу восседал Старейшина; его сложенные на груди руки отливали мерцающим серебром. Он смотрел на них безо всякой злобы и улыбался. "А глаза такие добрые-добрые... Прямо дедушка Ленин", - невольно подумала Лина.

Тхорр поднял руку - и тут же опустил, услышав приглушенный смех.

- Ты ведь помнишь, что я тебе рассказал? Смотри - я теперь неуязвим, мне никто ничего сделать не может! Так что не трать понапрасну силы.

- А по-моему, это блеф! - недоверчивый Рик с размаху запустил в старика огненную стрелу. Но она сразу же растаяла, даже не коснувшись каменного пола.

- Горячий невоспитанный мальчик, не верит старшим... Может, все же не будете портить последние минуты на этой пока еще прекрасной земле? Смотрите внимательно, вам понравится это зрелище! Жаль, рассказать о нем будет некому...

Рик крепко сжал руку невесты. Его мозг просто отказывался поверить в то, что сейчас произойдет что-то непоправимое. Такого не может быть. Потому что не может. И он так и не успеет жениться на своей любимой девушке... Бред какой-то!


Внезапно звенящую тишину комнаты нарушил какой-то царапающий звук. Он шел откуда-то снизу, усиливался, и вот уже по нервам ударил тяжелый противный скрежет.

Удар, еще, еще! Две массивные каменные плиты под ногами дрогнули и стали медленно разъезжаться в стороны. Тхорр успел перескочить на ту сторону, где все так же невозмутимо сидел Старейшина. Ребята, повинуясь его короткому жесту, остались на другой плите.

Когда пол перестал двигаться, они увидели в проеме вместо ожидаемого мрака подземелья какой-то странный неестественный свет. Он становился все ярче и ярче, и вскоре глазам избранной публики предстало необычное зрелище. Большой мутноватый кристалл, похожий на горный хрусталь, с бесформенным темным пятном в центре, неторопливо вплыл в комнату и свободно повис в воздухе. Время от времени он слегка покачивался из стороны в сторону, будто танцуя под неведомую музыку.

- И что это за штуковина? - спросил Рик.

- Кристалл гибели Меруны, - обреченно выдохнул Король. Он улыбнулся сыну - ласково и грустно, жалея, что не сможет обнять его на прощание.

- Не тяни уже, Бальт. Ты смог разбудить Кристалл, так заставь его действовать!

Глава снисходительно сощурился.

- Что, Тхорр, не терпится умереть? Не волнуйся, успеешь! Видишь ли, в пророчестве не сказано, как именно Кристалл покажет свою силу, но покажет обязательно! Надо лишь немного подождать... Можете пока подышать поглубже... впрок, так сказать...

Лина брезгливо скривилась и отвела взгляд от хихикающего старика. Если бы это было кино, сейчас наступило бы время для классического нежного прощания влюбленных героев. Но это не кино... Что ж, тогда тем более надо успеть как следует нацеловаться!

Рик и Лина так неистово кинулись воплощать задуманное, что Гарлину невольно стало завидно. Была бы здесь Неля... Ох, наоборот, как же замечательно, что ее нет! Пусть живет на своей Земле, будет счастлива с Пашей и навсегда забудет про невезучего принца почти не существующей уже Меруны...

Чтобы отвлечься от упаднических мыслей, Гарлин стал пялиться на Кристалл. Он продолжал свое размеренное плавание по комнате, иногда ненадолго зависая у кого-нибудь из них над головой, а потом вдруг резко метнулся к Бальту и приземлился к нему на колени. Гарлин через провал видел, как покраснело от натуги лицо старца. Что, тяжел камешек?

Бальт осторожно коснулся Кристалла. Раздался негромкий треск, по комнате прошли розоватые лучи, и казавшийся цельным камень рассыпался. Старейшина отряхнул с колен осколки и приблизил к глазам небольшой предмет, который до этого скрывался внутри Кристалла.

- Да!! Это - завещанный мне амулет величайшей силы!!! И заклинание - даже не зашифрованное! - для того, чтобы обратить все в прах!!

Амулет походил по своим очертаниям на человеческую руку. Из причудливо сложенных "пальцев" Бальт аккуратно вытащил желтоватый листок. По комнате пронесся его ликующий голос:

- "То, что ты держишь сейчас в руках, о догадливейший из потомков, является полнейшей... абракадаброй! Да прости мне мою невольную вину, ибо не знал я, какая коварная сила скрывалась в этих невинных ягодках..."

Тут он запнулся и обвел всю "компанию" недоуменным взглядом.

- Читай дальше! - крикнул Рик.

Старик машинально послушался.

- "Ввиду моих проблем со зрением ем я обычно все без разбору, и мне, как великому магу, все идет только на пользу. Но на днях отведал я небольших круглых плодов - о, придумал, назову их хрюкающими! - и тут же стал творить форменное непотребство! Орал дурным голосом, смеялся предико и громогласно хрюкал, а потом мне вдруг явилась мысль написать Мудрое Слово для потомков. Я исписал длинный лист и завалился спать на двое суток. А когда проснулся - жалкий, мучимый жаждой и слабостью - и вспомнил, какие безумные бредни посещали мою голову, тотчас же вознамерился уничтожить это свидетельство моего позора. Но, увы! Я так и не нашел злосчастный листок. Видимо, слишком хорошо его тогда упрятал... Поэтому я считаю своим долгом предупредить того, кому будет суждено отыскать сей предмет - не верь предсказанию о близящемся Крахе мира, не следуй указанной черной дорогой! Я утверждаю, что Меруна будет существовать вечно, и что она навсегда останется такой же прекрасной и великой, какой знаю ее я, Слепой Отшельник. Но ты, потомок..." О, я не могу читать дальше!! - истерично выкрикнул Бальт, швырнул листок на пол и закрыл лицо руками.

Тхорр поднял его.

- "Но ты, потомок, раз держишь в руках мое послание, значит, ты уже прошел совративший тебя путь. Прости, что тебе суждено расплачиваться за мою нетрезвую ошибку. Но ты взял на себя слишком много. Нехорошо желать гибели взрастившей тебя земле. И потому я скажу тебе..." Мм... - Король замялся. - Никто не знает, что означает это старинное выражение? "На-ко-ся вы-ку-си!"

У Лины отвисла челюсть. Она невольно перевела взгляд на "амулет силы", вгляделась в него хорошенько... И согнулась пополам от хохота! Рик испуганно смотрел на нее, но она все никак не могла остановиться.

- Это же... Это же... Настоящий русский кукиш!! Означает - обломись, гад, закатай губу обратно, ничего у тебя не выйдет! Боже, да ваши слепые отшельники - все поголовно дикие приколисты!!

Гарлин заржал первый, за ним Рик и Король. Не смеялся лишь один бывший Верховный Старейшина. Мертвенно-бледный, с погасшим вокруг рук свечением, он скорчился на своем табурете и беззвучно зашевелил губами.

- Что, хочешь устроить нам гадость напоследок? - посуровел Тхорр. Бальт искоса взглянул на него и качнул головой. Потом резко встал и сделал один короткий шаг в пустоту.

- Ой, он разбился! - вскрикнула Лина.

- Надеюсь, что насмерть! - добавил Рик. - И не надо на меня так смотреть! Он принял правильное решение. Иначе пришлось бы пачкаться Королю.

Тхорр коротко кивнул, нагнулся над провалом и пустил огненную стрелу. Она осветила ледяной мрак подземелья и воткнулась в каменный пол далеко внизу, рядом с распростертым старческим телом. На глазах пораженных зрителей оно вдруг начало стремительно уменьшаться в размерах, словно втягиваясь внутрь камня, пока на поверхности не осталось ничего, кроме едва заметного с высоты серебристого контура.

- Вот оно как... Священная Серая скала забрала отступника! - Тхорр вытер лоб рукавом. - Как же я устал... Но отдыхать нам пока еще рано.

Он сосредоточился и не без труда смог заставить плиты снова сомкнуться. Обнялся с сыном, прихватил с собой "трезвое" послание Слепого Отшельника и вместе со всеми покинул эту мрачную комнату. Лина смущенно попросила подарить ей на память "кукиш"...



Дворец встретил их непривычной тишиной. В нос лез неприятный запах горящей "земной" помойки, он доносился через разбитые окна откуда-то с улицы. Рик выскочил на балкон и вдруг радостно заорал:

- Драконы! Смотрите, там драконы!!

Все последовали его примеру - и невольно замерли под впечатлением от открывшейся перед ними картины. Исполинские длинношеие "лебеди" описывали низкие круги вокруг замка и беспощадно выжигали крэнверское оцепление. Точнее, то, что от него осталось. Недавние жестокие убийцы, превратившись в испуганное стадо, бестолково метались и искали укрытие; некоторые бежали по направлению к Воронке. Но и там их встречали драконы.

- Как же они согласились нам помочь? - спросил Гарлин. - Они никогда не вмешивались в наши дела...

- Но в этот раз сделали исключение! - раздался сверху веселый голос. Все задрали головы и увидели Грумбольта. Старик сидел на крыше в обнимку с толстым дракончиком жизнерадостно-оранжевого цвета и гордо улыбался.

- Му-мур!! - взвизгнула Лина.

Дракончик осторожно подцепил царственного дедулю за пояс и спланировал на балкон. Там обоих встретили с распростертыми объятиями.

- Этот малыш - самый прогрессивный дракон на Меруне! - похвалил Грумбольт. - Я все-таки сумел выбраться из дворца, решил попытаться уговорить драконов помочь. Уж очень положение было паршивое... А они сначала - ни в какую. Мол, это противоречит древнейшим правилам и все такое. На самом деле, думаю, они просто не могли поверить, что такие могущественные колдуны, как мы, оказались в полном... кхе-кхе... Я уже не знал, какими богами их заклинать, но тут подлетает этот юный герой, - тут Му-мур смутился и изменил цвет на розовый, - и заявляет Предводительнице, что в таком случае он поможет своим друзьям в одиночку. Потом берет меня за шиворот и летит к замку! Его матери ничего не оставалось делать, как последовать за ним. А уж когда драконы увидели, какой беспредел у нас тут творится... Чуть не сожгли все нафиг! Теперь крэнверам точно крышка! Кстати, вижу, и у вас дела неплохо. Много этих тараканов еще загрязняет наш прекрасный дворец?

- Не думаю, что много, - отозвался Тхорр. - У нас тоже есть, что тебе рассказать, думаю, удивишься...

- Я и не сомневаюсь, что вы все дрались как истинные герои! Да, кстати, а где Кхе?

Ответом ему были неуверенные взгляды.

- Я... кажется, слышал... что он был ранен... вроде бы...

- Ну? Чего мямлишь, говори толком! - Грумбольт бросил на сына нетерпеливый взгляд. - Где он сейчас?

- Не знаю я. Мы давно разделились...

- Так надо его найти! Эй, кто со мной?

И он, помахав на прощание дракончику, пошел с балкона вглубь зала. Тхорр обреченно вздохнул и двинулся следом.

- Предатель Бальт сказал, что убил его, - пояснил Гарлин. - Это будет для дедушки страшный удар.

Му-мур сразу погрустнел - драконы по-своему очень уважали Отшельника - и полетел сообщить эту новость маме.

- А мы что будем делать? - спросила Лина. - Надо бы устроить глобальную "зачистку" - вдруг где-то остались недобитые крэнверы. Заодно посмотрим, кто уцелел.

- Можно всех собрать в зале Совета, - предложил Гарлин.

- Надеюсь, там не хватит места... Ладно, пошли!

Они начали утомительную работу по осмотру замка и в конце концов разделились. Гарлин отправился в жилое крыло - там то и дело попадались прятавшиеся в немыслимых местах слуги; он отправлял страдальцев в зал Совета, они же поголовно рыдали от пережитого ужаса и норовили облобызать руку своего юного повелителя. Гарлин в такие минуты был бы больше рад снова оказаться в гуще боя...

А вот Рику и Лине действительно пришлось пару раз колдовать на уничтожение. В парадных залах дворца постепенно становилось людно: появлялись помятые в сражении придворные колдуны, воины, устало поковыляла в указанном ребятами направлении парочка Старейшин. Рик прикинул, что в ближайшее время ему никак не удастся побыть наедине со своей невестой, и затащил ее в одно из известных ему укромных местечек. И надо же было случиться, что какой-то недобитый крэнвер решил нанести ему удар в спину и прервал такой замечательный поцелуй!

Лина даже не успела за него испугаться... Рик в один момент обернулся огромным черным кошкообразным зверем, с ревом кинулся на обидчика и буквально разорвал его пополам!

Превратился обратно - и его чуть не стошнило от этого неаппетитного зрелища.

- Как же это у тебя получилось?! - поразилась Лина. - Ты же говорил, что не умеешь! Врал, да?

- Да нет, - смутился Рик. - Я и сам не понимаю, как. Просто я очень разозлился! Ой, слушай, так значит и во мне есть твое умение колдовать наобум? Вот здорово! Пусть теперь каждый, кто захочет встать между нами, сначала как следует подумает!

Восхищенная девушка наградила героя заслуженным поцелуем.


Когда парочка добралась до зала Совета, он был уже полон. Важные сановники - теперь довольно потрепанные - демократично сидели рядом с уцелевшими слугами. В дальнем конце зала сосредоточенно копошились Король и Грумбольт. Рик и Лина направились к ним и увидели лежащего на полу Отшельника. По его белому, как бумага, лицу сверху вниз шла безобразная глубокая рана, от роскошной бороды осталось несколько опаленных волосков. Бедный Кхе!

Лина тихонько шмыгнула носом и уткнулась в плечо жениха. Даже могучий Грумбольт не смог помочь своему брату...

- След от красной молнии... Кто-то видел, как они дрались, как Бальт убил его. Почему, почему меня не было рядом?!

Тхорр медленно снял с себя плащ и накрыл тело дяди.

Лина присела на корточки, отогнула край и нежно погладила холодные пальцы.

- Значит, вы не придете ко мне на свадьбу... И грильяж мы с вами больше не поедим... И Рику вы пинков не надаете...

- Ну... если очень надо... пусть задницу подставит...

Грумбольт выпучил глаза и резко сдернул плащ.

- Кхе?!

Отшельник чуть приоткрыл глаза и попытался хихикнуть, но надрывно закашлялся.

- Рано... вы... меня... хороните...

Лина засмеялась сквозь слезы и вложила ему в руку "амулет силы".

- Во! Это я и хотел сказать... Фиг вам, я еще поживу!



Тишина... Наконец-то, благословенная тишина! Гарлин вытер рукой лоб и с надеждой подумал: "Неужели все?" Медленно прошелся по коридорам, еще раз заглянул во встречные комнаты. Никого. Лишь иногда попадаются скрюченные в замысловатых позах тела крэнверов, и еще реже - своих...

Он вздрогнул, когда рядом на стене вдруг появились огненные стрелы - но они сложились в послание, и у Гарлина отлегло от сердца.

"Иди в покои Дарка, мы там такое нашли!!"

Юноша ускорил шаги, потом побежал. Влетел в широко распахнутые двери и на миг замер в нерешительности. Пусто... Он пересек комнату, прошел в следующую - тоже самое. Вернулся, колданул Рику ответную записку: "Что, и сейчас без своих шуточек не можешь?!" и вдруг услышал приглушенное хихиканье.

- Рик? Вот дурак, выходи!

- Да пожалуйста!

Посреди комнаты нарисовался стул. На нем, закинув ногу на ногу и посмеиваясь, сидел - нет, не Рик.

- Вот и свиделись, мой нежно любимый брат! Наконец-то я смогу засвидетельствовать тебе свою ненависть!

- Надо же, ты, оказывается тоже здесь! - пожал плечами Гарлин. - А я-то думал, сидишь себе на Крэнвенне, за чужими спинами... Ну, и зачем это глупое представление? Вы проиграли, Дарк, разве ты еще не понял? Проваливай обратно, пока тебя не задержали!

Дарк перестал ухмыляться и резко встал.

- Я это сделаю, не сомневайся! Мама меня ждет. А вот тебя никто уже не дождется, братец!

- Да что ты! Наконец, научился пробивать второй слой защиты? Тогда вынужден тебя огорчить - у меня их три.

- Не смей смеяться надо мной!! - заорал Дарк - он всегда мгновенно выходил из себя. - Я собираюсь убить тебя, мне надо сосредоточиться!

- Я что, тебе в этом помогать должен? Уволь!

Гарлин взмахнул рукой, и дверь, запертая Дарком, снова распахнулась.

- Умри, умри, сдохни...

- Что ты там бубнишь?

- Ну, почему, почему у меня не получается?!

- Дарк, прекрати истерику! Не хочу я связываться с таким слизнем, как ты... Так что вали отсюда побыстрей, пока никто не пришел!

Старший брат с перекошенным от ярости лицом дернулся навстречу младшему. Потом вдруг резко остановился. С победной улыбкой вытащил из-за пазухи белый перламутровый треугольник на цепочке.

- Узнаешь свой амулет? Вот он, настоящий! А у тебя уже давно пустышка. Что скажешь?

Гарлину стало неприятно, но нисколько не страшно. Он сдернул с шеи фальшивый медальон и швырнул на пол.

- Ты такой же глупый, как и все крэнверы, Дарк. Наша сила - не в амулетах, она внутри нас. Но тебе, видно, этого не понять...

Гарлин мельком взглянул в налитые кровью глаза и равнодушно отвернулся. Ему уже порядком надоело выяснять отношения, хотелось поскорее оказаться среди своих.

Это была его ошибка.

Дарк схватил амулет и с размаху запустил в спину Гарлина. С двух шагов даже ему попасть было немудрено. И столько ненависти было в этом отчаянном жесте, что белый треугольник, как стрела, рассек всю защиту и почти полностью вошел в тело. Оставшийся на виду краешек стремительно почернел.

Комната закружилась перед глазами Гарлина. Легкие словно сдавила ледяная рука - как тогда, когда он шел с дедушкой через жуткую Ячейку Пустоты... Он удивленно подумал, что это с ним такое... И погрузился во тьму.

Дарк торжествующе расхохотался. Он собирался еще от души попинать неподвижное тело, когда его внимание вдруг привлек шорох.

- Мой дорогой!..

- Любимая! Ты как раз вовремя!


Лина, задыхаясь, мчалась по извилистым коридорам, через какие-то комнаты, галереи, лестницы... Рик еле за ней поспевал.

"Он где-то здесь, ему очень плохо, я знаю!.."

После того, как она побывала в теле Гарлина, у девушки сохранилась безотчетная способность это тело "ощущать". Она и не догадывалась об этом, пока не почувствовала резкую боль и обжигающий холод в спине. "Гарлин..." Эта мысль пронзила ее сразу, а додумывалась уже на бегу. Лина даже не замечала, что кое-где ломилась сквозь стены, чего раньше не умела...

И вот, наконец, цель. Комната с темно-синими стенами. У одной из них лежит, раскинув руки, черноволосый парень. Лина сразу бросилась к нему, по-земному нащупала на шее пульс.

- Он жив, Рик! Он живой!!

- Зато этот нет, хвала богам!

Девушка обернулась и только сейчас заметила посреди комнаты Дарка. Точнее, его ноги, торчащие из-под массивного мраморного стола. А рядом с ним - хлюпающую носом Мрину.

- Как это было?

- Я сбросила на него стол. Он тяжелый.

- Это сделала ты?? Но он же ...

- Мерзкий самодовольный урод, - Мрина подняла на Рика залитые слезами прекрасные глаза. - Зачем он мне, если вы победили? Мне ведь это зачтется?

Лина чуть не подавилась так некстати возникшим смехом. Да, она всегда подозревала, что у этой девицы крыша держится на одном гвозде!

Тут подоспел Грумбольт со слугами и занялся раненым. Мрине было приказано идти к себе, с ней разберутся позже. Лина положила голову на плечо Рика и прикрыла глаза.

- Мы победили... Как же это здорово! Только почему же я так невыносимо хочу спать...

Рик ответил что-то, без сомнения, ласковое, но слова расплывались и таяли, как свечки. Мягкая темнота окутала девушку уютным теплым облаком...



Она проснулась только вечером следующего дня, отдохнувшая и в прекрасном настроении. Оно стало еще лучше с приходом Рика, и до самой ночи влюбленные успели переделать множество дел.

Помогали приводить в порядок разгромленные во время схватки залы дворца, приняли участие в мрачно-торжественной церемонии погребения павших защитников Меруны, а за ней - в не менее торжественном мероприятии - раздаче Королевских наград. Она прошла не в пример первой позитивнее. Так, награды удостоилась одна из дворцовых кухарок, которая лично уничтожила трех крэнверов - не магией, а своей тяжелой сковородкой. Рик от души порадовался и за свою тетку: как выяснилось, старая карга решительно отказалась эвакуироваться в безопасное место и выдержала атаку вражеских солдат, не выходя из собственного дома. Она наслала на захватчиков сильную жажду, а потом подсунула им свое фирменное любовное зелье, и они просто-напросто поубивали друг друга на почве ревности! Самому Рику тоже вручили заслуженную награду за храбрость. Лину же Тхорр выделил особо как первую в истории женщину, оказавшую Меруне неоценимую помощь, и к поощрению приложил также титул Светлейшей и приданое - достаточное, чтобы устроить высокородную семью ее жениха.



Меруна постепенно оправлялась от недавних трагических событий. Мудрая земля растила новую траву взамен выжженной, люди общими усилиями восстанавливали поврежденный дворец, раненые шли на поправку...

"Кукиш" теперь гордо стоял рядом с кроватью Кхе-кху. Он уговорил Лину передарить ему этот созвучный его душе символ в обмен на обещание не отращивать снова бороду. Девушка нашла, что так бывший Отшельник выглядит гораздо моложе. Особенно, если еще соберет в хвост свою лохматую гриву - ни дать ни взять матерый земной рок-певец! Лине пришло в голову, что Кхе-кху стал даже чем-то похож на ее жениха, и настояла на том, что он будет присутствовать на свадьбе в качестве "посаженного отца" Рика - ведь тот давно умер.

Предсвадебные хлопоты - сам Король обещал все спонсировать! - отнимали много времени, но Лине приходилось отвлекаться еще на одну проблему. У Гарлина разыгрался самый настоящий "посттравматический депрессняк".




***





- Ну вот, ты опять за свое, - девушка с неодобрением покосилась на залитые дождем стекла. - Давай заканчивай хандрить, у меня же свадьба завтра!

Гарлин едва взглянул на нее и снова уставился в окно. Он теперь все чаще предпочитал одиночество компании друзей - их до неприличия счастливые физиономии порядком действовали ему на нервы. Под предлогом еще не прошедшей после ранения слабости Гарлин большую часть дня проводил у себя. Полутемная комната, наколдованный дождь за окнами... Мысли в такой обстановке приходили сплошь невеселые. Несмотря на то, что он чудом остался жив. Несмотря на то, что они победили. Что Король, Грумбольт и оставшиеся в живых Старейшины теперь с пеной у рта спорят о переустройстве монархического уклада Меруны, и перед Гарлином забрезжила надежда избежать скорейшего нежеланного воцарения. На днях Кхе-кху предложил похожий на земной вариант Конституции - его сгоряча кто-то чуть в пень не превратил, разборки были грандиозные... Рик умирал со смеху, рассказывая об этом.

Гарлин не мог не признать, что настоящая любовь явно пошла на пользу его ветреному другу. Темпераментная парочка была в гуще всех интересных событий и изо всех сил старалась отвлечь принца от депрессивных мыслей. Получалось, правда, не очень.

Вот и сегодня Лина битый час читала ему лекцию на тему "Жизнь прекрасна!" и расписывала подробности завтрашнего торжества - оно обещало быть, по ее словам, просто суперским! Гарлин вяло слушал, кивал, а потом объявил, что у него что-то разнылся шрам, и он не пойдет. Тут девушка рассердилась не на шутку!

- Дубина ты бесчувственная, а не друг! Как тебе не стыдно подводить нас с Риком в такой день! Смотри, если сам не пойдешь, мы превратим тебя в какую-нибудь гадость, нет, лучше, в стул, и посадим на него самого жирного гостя, и тогда у тебя все ноги будут до старости трястись!

- Да пожалуйста. Может, в виде стула я вам хоть настроение подниму, а не испорчу.

Лина вздохнула и погладила его по плечу.

- Эх, Гарлин... Ну, что с тобой такое? Мне-то можешь сказать, я тебя пойму, как никто.

- Я знаю. Спасибо, Лина, но со мной все в порядке. Просто, возможно, нервы за последнее время подрасшатались. Столько всего случилось... Это пройдет.

- Когда?

- Скоро.

- Угу, я верю. Ладно, пойду, у меня еще куча дел.

- Привет Рику.

Лина кивнула и побежала разыскивать жениха. У нее только что родилась грандиозная идея.



Неля проснулась от дробного стука капель по стеклу.

"Ну вот, опять синоптики наврали. Жара, без осадков..."

Она зябко повела плечами и попыталась натянуть повыше одеяло, но все никак не могла его нащупать. Пришлось поневоле открывать глаза.

- Ой.

Девушка затрясла головой, прогоняя остатки сна, но это не помогло: то, что она перед собой видела, никак не поддавалось здравому объяснению.

- Наверное, я окончательно сошла с ума, ура.

Чтобы утвердиться в этом жизнерадостном предположении, Неля встала с диванчика, на котором лежала, и отправилась изучать незнакомое помещение. Ничего так, красивое, только уж очень необычное. Минимум мебели, какие-то витиеватые надписи и странные пейзажи на стенах, огромные витражные окна - в два колотит ливень, а в одно, распахнутое, льются теплые солнечные лучи. Чудеса...

На глаза девушке попалось вытянутое плоское сооружение, закрытое куском серебристой ткани. Она сдернула ее и набросила на плечи поверх короткой ночной сорочки, и только потом осознала, что перед ней зеркало. Хотя... Нет! Это было не зеркало. Большая, в рост человека, картина, а на ней... Она сама! Неля ошарашенно изучала свой портрет - он был написан с таким мастерством, что казался живым. Легкая улыбка и задумчивый взгляд серых глаз, длинные русые локоны рассыпались по плечам... Все, как на той фотографии, что она подарила одному человеку. Фантастика какая-то...

За спиной Нели раздался шорох, и она чуть не вскрикнула. Обернулась. Это шелковый полог большой кровати в углу медленно отъехал в сторону, а потом перед ней предстал и тот, кто спал на этой кровати. Хозяин комнаты. Гарлин!

Он потянулся и зевнул, вдруг увидел перед собой остолбеневшую девушку и со стуком захлопнул рот. Протер глаза - она не исчезала. Проследив за ее взглядом, Гарлин покраснел и стремительно нырнул обратно под одеяло.

- Уфф... Извини. Я... я сейчас...

Неля отвернулась и нервно затеребила край своей накидки, мысли ее путались.

Он подошел, уже полностью одетый, и осторожно коснулся ее плеча. Девушка вздрогнула и отстранилась.

- Здравствуй, Неля. Я не ожидал тебя увидеть.

- Правда? Извини, не верю. Я на Меруне, да?

- Да.

- Как же ты посмел...

Гарлин твердо выдержал ее взгляд.

- Я здесь ни при чем. Поверь, я никогда не смог бы тебя к чему-то принуждать, после того... После того, как ты мне все ясно сказала.

- Но как я здесь оказалась?! Кто мог это сделать, если не ты?

Они посмотрели друг на друга и одновременно выпалили:

- Лина!!

- Боже, это она, в ее стиле! - всплеснула руками Неля. - Но я не понимаю, зачем!

Гарлин нахмурился и сел, демонстративно повернувшись к окну.

- Ты не понимаешь? Все просто. Лина - твоя подруга и моя названая сестра. И она упорно не хочет верить, что ты ко мне равнодушна. Вот они с Риком и переместили тебя сюда в надежде, что тебе у нас понравится, и ты захочешь остаться.

В комнате надолго повисла тишина.

Ее нарушил слуга. Он доложил, что Его Высочество прямо-таки умоляют почтить своим присутствием семейный завтрак. И его, и его... гм... гостью.

- Вот видишь! Зачем старикашка так сказал, он же меня не видел! - Неля вышла из "ванной", где отсиживалась на время прихода слуги.

- Ты не хочешь пойти?

- А почему нет? - неожиданно согласилась девушка. - Надо же повидать эту нахалку и высказать ей все, что я о ней думаю!

Гарлин против воли улыбнулся.

- Только ты, пожалуйста, поосторожнее, у нее ведь сегодня свадьба.

- Да ну?? Эх... Ладно уж! Так и быть, не буду уродовать невесту. Слушай, но ведь она могла все сделать по-человечески! Пригласила бы меня на свадьбу, я бы, может, и согласилась сюда прогуляться...

- Это перемещение, кстати, довольно неприятная штука. А вот если во время него быть без сознания, как я в первый раз, или спать, как ты, оно проходит почти незаметно. Так что, можно считать, что Лина тебя просто пожалела.

- Ну, спасибо.

- Идем?

- Ээ... Подожди. Разве мне можно идти в таком виде?

- Твоя правда. У меня тут нет ничего женского, извини. Но можно попробовать так...

Гарлин положил руки девушке на плечи, закрыл глаза и сосредоточился. Неля затаила дыхание... И вдруг обнаружила, что вместо сорочки на ней удивительно красивое длинное платье из нежно-голубого шелка и расшитый белыми камушками пояс, а на ногах атласные туфельки. Она тут же чисто по-женски бросилась к зеркалу и вернулась с сияющей улыбкой.

- Это так красиво, спасибо!

- Да не за что, - он не мог не улыбнуться в ответ. - Пойдем? Могу я предложить тебе руку?

- Ну... да.


В малой столовой они застали все королевское семейство в полном сборе, включая Лину. У нее был такой самодовольный вид, что у Нели исчезли последние сомнения. Завтрак, вопреки традициям, прошел очень непринужденно. Неля была представлена как ближайшая подруга невесты. От ее взгляда не укрылось, что величественного вида пожилой колдун, сидящий справа от Короля, втихаря показал Гарлину большой палец, а Лина при этом захихикала и стала шушукаться со своим женихом. Смешной такой парень, лохматый, сидит рот до ушей и наверняка гладит ее под столом по коленке... Неля решила сразу же после завтрака взять подругу в оборот, но Лина оказалась хитрее. Едва подали напитки, она объявила, что только что вспомнила об одном наиважнейшем деле, и откланялась вместе со своим Риком. Все при этом понимающе заулыбались...

- Ну вот, Линка смылась, - сказала Неля, когда они с Гарлином вышли из столовой. - А я думала, она захочет со мной поговорить... Куда мне деваться, до свадьбы еще столько времени!

- Если хочешь, я пока побуду с тобой, - предложил он. - Покажу наш дворец, сад, все, что захочешь.

- А ты разве не занят своими царскими делами?

- Иронизируешь? Нет, сегодня не занят. Ну что, идем?


Гарлин с радостью отмечал, что с каждым последующим часом Нелю все больше захватывает очарование Меруны. Великолепный дворец, роскошный, наполненный ароматами цветов огромный сад, удивительные животные, лениво гуляющие по его дорожкам... Неле порой приходилось сдерживаться, чтобы не завопить от восторга. Потом Гарлин переместился с ней к подножию Серой скалы и познакомил с Му-муром и другими дракончиками, к их взаимному удовольствию.

Первое из трех солнышек уже подплывало к линии горизонта, когда Неля поняла, что устала. Они присели у ручья на наколдованную Гарлином скамейку и наскоро перекусили.

- Да, хорошо тут у вас. Воздух такой чистый, тихо, спокойно...

- Зато во дворце сейчас полный переполох. Лина воплощает какие-то свои дизайнерские идеи и учит слуг, как все делать.

- Представляю, - фыркнула Неля. - Не знаешь, она родителей своих тоже собирается... хм... перемещать?

- Нет вроде. Лина говорила, что их надо долго готовить морально и к Меруне, и к самому замужеству, и она решила пока их не тревожить. Потом скажет.

- Ага, уж замуж невтерпеж! Значит, я одна удостоилась такой высокой чести. Жаль, что потом никому не рассказать об этом!

- Ничего. Будете связываться с Линой, делиться воспоминаниями...

Гарлину невольно стало грустно, но он не хотел этого показывать. Рассеянно взмахнул рукой - и несколько белоснежных благоухающих цветов отделились от земли и медленно опустились на колени девушки.

- Какая красота! Спасибо...

- А можно вот так, - Гарлин сделал еще жест, и цветы сплелись в венок и легли ей на голову. - Ты похожа на лесную фею! Или... на Королеву.

Неле стало неловко.

- Какая из меня Королева? Я просто девчонка с Земли, ненадолго попавшая в сказку.

" И совсем не хочешь в ней остаться?" - вертелось на языке Гарлина.

В это время небо над их головами раскрасила радужная надпись: "Где вы ходите?! До церемонии десять минут, кто мне шлейф понесет??"

Неля нервно засмеялась...

Еще один взмах - и цветы плавно переместились на свои места.

- Они опять растут?! Ну и мудрая же у вас природа!

Гарлин взял девушку за руку, и через миг они снова стояли в его комнате.

- А нельзя ли мне наколдовать другое платье? - смущенно попросила Неля. - Это уже все видели... Линка-то небось разоденется как павлин!

Он улыбнулся и с готовностью положил руки ей на плечи. Сосредоточиться получилось далеко не сразу...

- Подойдет?

Неля стремглав убежала смотреться в зеркало, Гарлин услышал ее радостно-удивленный возглас, а потом девушка от полноты чувств повисла у него на шее.

- Ой, спасибо-спасибо!

Да, хоть он сам два месяца был "женщиной", женская логика так и осталась для него загадкой. Так реагировать на сущий пустяк... Да ради этого он готов колдовать Неле новые наряды хоть каждый час!

- Думаю, это тебе тоже не помешает.

Гарлин щелкнул пальцами, и перед девушкой зависла небольшая хрустальная шкатулка.

- Кое-что из семейных драгоценностей, возьми, что понравится.

- Оо... Никогда не думала, что бывает такая красота!!

Гарлин сам надел ей диадему, которая идеально подошла к роскошному серебристому платью, и застегнул на шее сверкающее ожерелье.

- Я все верну! Только бы не потерять где-нибудь...

Под грозное послание "Ну???" Гарлин тоже переоделся, и они переместились сразу в Церемониальный зал. Народу, против обыкновения, было не очень много - всего человек сто. А вот сам зал выглядел непривычно. Под ногами - полная иллюзия цветущего луга, стены утонули в нежной зелени берез и сосен, а вместо потолка - голубое земное небо с радугой и одним сияющим солнцем. Сама невеста в белоснежном, расшитом золотом платье, вприпрыжку бросилась им навстречу.

- Правда, здорово?!

- Да! А еще здорово, что про шлейф было вранье, а я-то уж испугалась!..

Подруги, смеясь, обнялись. Тут же подскочил Рик, непривычно аккуратно одетый, и потащил всех на места.

- Боишься? - успел шепнуть Гарлин.

- Вот еще! Жду не дождусь, понятно?

Рик показал ему язык и увел Лину на небольшое возвышение, где уже стояли Король, Грумбольт, Кхе-кху и новый Главный Старейшина. Последний важно поднял руку, призывая к тишине. Церемония началась.


- Как это было прекрасно! - прошептала Неля, подняв на Гарлина повлажневшие глаза. - Боже, как я рада за Линку!

- Я тоже рад за них обоих. Пойдем, поздравим!

Они протолкались к новобрачным.

Первой после Короля к ним подскочила длинноносая тетка с большим орденом на груди и затараторила поздравления. Потом должна была подойти мама Рика, но она почему-то замешкалась. Гарлин был уже близко и ясно видел, что женщина никак не может побороть волнение. Стоит столбом и тупо смотрит в одну точку... Ладно, понятно, старший сын женился, да еще так скоропостижно! Наконец, она приблизилась, поцеловала Рика, Лину, а потом вдруг обернулась к гостям и попросила тишины. "Подарок какой-нибудь крутой подарит", - подумала Неля. И ошиблась.

- Извините меня все, но более удобного времени не будет, чтобы это сказать. Прости меня и ты, сынок. Я скрывала от тебя кое-что важное. Дело в том, что сегодня здесь я увидела человека, которого думала, уже не увижу никогда. Мне сказали, как его зовут на самом деле. А тогда он представился мне просто Отшельником...

Недоуменные взгляды гостей устремились на Кхе-кху. Он покраснел и невольно попытался спрятаться за широкой спиной брата.

- И вот теперь, сынок, я хочу, чтобы ты познакомился с этим человеком.

- Да мы знакомы, мама...

Бедный Рик чувствовал себя неловко.

- Но ты ведь не знаешь, что он - твой настоящий отец.

Над залом нависла звенящая тишина.

"Прямо фильм "Москва слезам не верит", - успела подумать Неля.

"Вот вам и великий провидец, родного сына прошляпить умудрился", - пронеслось в голове у Гарлина.


И тут всех прорвало! Гости возбужденно зашумели (ура, какой скандал!!), Лина радостно захлопала в ладоши, уверяя, что она давно подозревала что-то в этом роде, а Рик с Отшельником были явно на грани обморока.

Верховный Старейшина неверным голосом объявил, что все присутствующие приглашаются в парадную столовую, причем немедленно! Гости устремились к выходу, и главные действующие лица получили небольшую передышку. Гарлин догадался наколдовать несколько бокалов с водой, разошлись влет...

Грумбольт грозно потребовал от брата объяснений. Тот сначала отнекивался, а потом признался, что когда-то имел непродолжительные отношения с этой дамой, Алурией, но понятия не имеет, что они закончились таким... неожиданным образом. Тем более, что вскоре Алурия благополучно вышла замуж и уехала.

Мама Рика еще раз извинилась перед всеми за то, что не смогла сдержаться и открыть правду конфиденциально или вообще умолчать о ней. Но сын имеет право знать, кто его родной отец! К тому же ее муж давно умер и не сможет осудить ее за этот грех молодости, тем более сама Алурия считает, что стыдиться особо нечего. Она любила Отшельника, и не ее вина в том, что он тогда так внезапно смылся...

Под осуждающими взглядами родни Кхе-кху совсем сник.

- Ну, простите меня, подлеца, что я еще могу сказать?!

- Не сказать, а сделать, - веско произнес Грумбольт. - Алурия вдова. Женись на ней, и дело с концом!

Бедный Отшельник грохнулся на пол без чувств. Мама Рика кинулась ему помогать...

Среди этой суеты Гарлин вдруг почувствовал, что его начинает душить дикий хохот.

- Извините... Я не могу... Ну, спасибо вам, господа, за дядю!

- За какого еще дядю?

Он указал на Рика и снова согнулся от смеха.

- Вот только такого лохматого дядюшки мне для полного счастья и не хватало!!

Рик уставился на него, а потом сам неуверенно хихикнул.

- А что... Хоть я и младше тебя, а теперь по статусу круче, буду читать тебе мораль и лезть в твою личную жизнь со своими дурацкими советами!

Гарлин и Неля машинально посмотрели друг на друга.

- Между прочим, это событие огромной государственной важности! - заявил Тхорр. - Если Кхе-кху официально признает Рика своим сыном, то мальчик вполне может претендовать на трон Меруны!

Все замерли. Рик испуганно сглотнул...

- Да-да! - с энтузиазмом подхватил Гарлин. - Я не возражаю! Милый дядюшка Рик, становись Королем!

- Неееет!!!!

По залу прокатилось оглушительное эхо, а сам Рик едва не хлопнулся рядом со своим новоиспеченным родителем.

- Знаете, это уже не смешно! - решительно заявила Лина. - Если мой муж говорит, что не хочет быть Королем, никто не вправе его заставить! А если кто-то будет настаивать, я обещаю, что мы сбежим куда-нибудь на Землю, и вы нас больше не увидите!!

Рик поспешно закивал. Все снова начали спорить, стало шумно...

- Линка, тебе, что же, совсем не хочется быть Королевой? - негромко спросила Неля.

- Поживи тут с мое, и тебе бы не захотелось... Не в этом, знаешь ли, счастье!

- А в чем?

- На данный момент в том, что бы моя свадьба прошла как положено. А то тут все орут, а там гости уже без нас нажираются...

- Да, господа, не пора ли нам тоже идти на банкет? - возвысил голос Грумбольт. - Обсудим все завтра, а пока будем уважать молодых людей, у них свадьба, если кто забыл!

Все послушно двинулись к выходу...


Остаток вечера прошел довольно мирно, во всяком случае, об этом происшествии вслух никто не говорил. Грумбольт опустошил ради праздника свою внушительную заначку из элитного земного алкоголя, и пережившая нервный стресс королевская семья поголовно упилась на радость окружающим. Тхорр станцевал на столе под ручку с Главным Старейшиной, Грумбольт сыпал неприличными анекдотами, а виновник переполоха, заглотив для храбрости бутылку водки, все-таки сделал предложение Алурии, которое было с готовностью принято.

Лина и Рик, улучив момент, просто сбежали из этого веселого дурдома. У них были дела поважнее...

Гарлин весь вечер не отходил от Нели, отгоняя от нее "самцов" самым зверским взглядом, на какой был способен. Но ревновать пришлось не ему, а самой Неле: к нему неожиданно подошла очень красивая золотоволосая девушка и утянула танцевать. Неля не видела его недовольного лица и была так раздосадована, что приняла предложение первого попавшегося кавалера - как на грех, им оказался какой-то синелицый страхолюд из соседнего измерения, который за время танца отдавил ей все ноги своими ластами. Настроение у девушки стало хуже некуда, и она решила уйти с бала. Добрела кое-как до сада и села под деревом, не зная, куда идти дальше.

- Линке-то сейчас хорошо, у нее первая брачная ночь! А мне что делать? Никто не удосужился дать мне какую-нибудь комнату. Что, так и сидеть тут до утра на звездочки смотреть?

- Твоему горю, о прекрасная, можно легко помочь! - мурлыкнул кто-то. Неля испуганно оглянулась и встретилась взглядом с... Она даже не сразу поняла, с кем именно. Темно, кругом кусты...

- Извините, а вы кто?

- Я - Горр Хорр, моя принцесса!

- Вообще-то я не принцесса...

- Да и я, признаться, не принц. Я - Король!

- Ой, - вздрогнула девушка. - А я вас почему-то так и не вижу...

- Это потому, что ты не туда смотришь! Но прижимаешься ко мне очень мило, у меня даже мурашки по стволу побежали...

Неля замерла от ужаса, потом медленно-медленно обернулась. То, на что она опиралась, не было деревом! Спутать в темноте немудрено, но у этого экземпляра, помимо шишковатого тела, имелись еще несколько скрипучих рук и огромная голова с подобием короны из разлапистых листьев. При ближайшем рассмотрении у него обнаружились прекрасные выразительные глаза - каждое размером с хорошую тарелку. Ими-то Горр Хорр и начал призывно стрелять, отчего у бедной Нели душа ушла в пятки. Она поспешно вскочила на ноги и покосилась на празднично освещенный дворец. Должна добежать в случае чего...

- Сдается мне, красавица, что ты меня боишься. Напрасно, очень напрасно! Ты просто не представляешь, как тебе повезло, что мы встретились. Я думаю, тебе известно, что я самый популярный мужчина в своем измерении - естественно для Короля, правда? И сейчас я докажу тебе, что не зря меня называют...

- П-простите, уважаемый Герр Х... Ой, то есть Ваше Величество, но мне срочно нужно идти! Меня зовет мой... мм... муж!

- Ничего, пока он зовет, мы вполне успеем...

"Дерево" жадно тянуло к девушке свои сучья, она взвизгнула и бросилась бежать. Споткнулась о корень и упала, услышала над ухом скрипучее хихиканье... И закричала во весь голос:

- Не подходи!! Отстань, чучело!! Чтоб у тебя все ветки в узлы завязали-и-ись...

Неожиданно смех оборвался, а вместо него раздались громкие ругательства. Неля подняла голову - и не поверила своим глазам. Злосчастный герой-любовник еле стоял, запутавшись в своих руках-ногах, даже рот-дупло уехало куда-то в сторону.

- Что же ты наделала, ведьма?! - верещал Горр Хорр. - Я собрался ее осчастливить, а она... Отпусти меня сейчас же!

- Да я тебя и не держу! - Неля вскочила на ноги и понеслась обратно во дворец. Она так спешила, что не заметила того, кто бежал ей навстречу.

- Ой, кто это, пустите меня!!

- Неля, не бойся, это я! Я, Гарлин!

- А, это ты...

- Я тебя везде ищу, а сейчас почувствовал - тебе помощь нужна... Что случилось?

Она нервно засмеялась и неожиданно для себя уткнулась головой в его плечо.

- Это какой-то бред... Меня хотело изнасиловать дерево! Говорящее! Я крикнула, чтобы у него ветки в узлы завязались...

- И?

- Представляешь, они действительно завязались... Что ты смеешься?

Гарлин поправил на девушке съехавшую диадему, бережно погладил растрепанные локоны.

- Поздравляю с первым колдовским успехом! Значит, не у одной Лины есть талант, может, земляне все такие. Захотите - и все, будет у вас Меруна хвостом вилять и тапочки приносить!

- Хватит тебе прикалываться, - смущенно отмахнулась Неля. - И вообще, я ужасно хочу спать!

- А, извини, конечно.

Гарлин взял ее за руку, и через миг они были уже у него.

- Аа... Ээ... Я имела в виду какую-нибудь комнату для гостей. У вас же полно места, да?

- К сожалению, подходящих покоев не очень много, и они все заняты приглашенными на свадьбу. Мы же не знали, что Лина...

- Ну, тогда я отправляюсь ночевать к ней, пусть муженек подвинется! Сама меня вытащила, сама же и бросила! Вот я им устрою веселую брачную ночь!..

Она решительно направилась к выходу, Гарлин едва успел ее удержать.

- Пожалуйста, не надо никуда ходить! Ты можешь лечь на мою кровать, она удобная.

- А ты?

- А я... Что-нибудь придумаю.

- Знаю! Ты можешь пойти и продолжить веселиться, там тебя наверняка твоя кикимора ждет!

- Какая еще кикимора? - не понял он.

- Ну, та, блондинка.

- А, Мрина?

- Мне без разницы. Хоть Марина, хоть Полина...

- Тогда почему ты злишься?

- Я не злюсь!!

Гарлин только головой покачал. И как понять эту земную девушку? Что он такого сделал?

Неля между тем направилась к кровати и резко задернула штору. Платье полетело на пол...

Гарлин вздохнул, пожал плечами и прилег на диван, предварительно удлинив его по своему росту. Поворочался. Сон не шел...

Через некоторое время он перебрался на подоконник - свесил ноги наружу и просто тупо пялился на звездное небо.

За спиной что-то зашуршало.

- Ты чего не спишь? - тщательно завернутая в простыню девушка присела рядом.

- А ты? Что, разве тебе не удобно?

- Да. Мне неудобно за свое дурацкое поведение, извини меня...

- За что? - искренне удивился Гарлин. - Я все понимаю. Оказаться здесь против своей воли, выдержать такой длинный день, да еще это твое дерево - тут у любого нервы сдадут.

- Да не только в этом дело, - помолчав, сказала она. - Еще ты танцевал с этой мымрой.

- Мымра - это по-земному "красивая"? Я что-то забыл... Ничего Мрина и не красивая. По крайней мере, сейчас я так не считаю. Прости, что не смог от нее сразу отвязаться... Несмотря на то, что формально она была на стороне наших врагов, ее простили, и теперь Мрина одержима своей прежней идеей.

- Какой?

- Стать Королевой, как ей было предсказано. Если и вправду новым Королем назначат бедного Рика, она умрет от досады!

- Но она почему-то пока клеится к тебе... Слушай, а посоветуй-ка ей обратить внимание на этого деревянного мутанта, он как раз Король, какая разница, какой страны! Или ей предсказали именно Меруну?

- А ведь верно! - обрадовался Гарлин. - Ничего конкретного, кажется, не было! Завтра же подкину эту идею! Если только наша общая подруга меня не опередит - она в таких вещах соображает моментально!

- И что, разве Мрина тебя уже совершенно не интересует?

Гарлин повернулся и пристально посмотрел на девушку. Она смутилась и, опустив глаза, стала водить пальцем по подоконнику.

- Зачем ты спрашиваешь, Неля? Ты же прекрасно знаешь, что меня интересует только один человек. И это ты.

- Но... прошло время, ты вернулся домой... Все могло измениться.

- Только не это.

Он накрыл ее руку своей.

- Я тебя люблю, как раньше, и ничего не могу с этим поделать. Но это мои проблемы, не волнуйся, я справлюсь. - Он убрал руку и снова стал смотреть на звезды. - Такая девушка, как ты, должна быть самой счастливой. И, если ты с Пашей счастлива, я очень рад за вас, правда.

Неля судорожно сглотнула и вонзила ногти в ладонь. Сейчас... Или никогда.

- А... знаешь, мы вообще-то с Пашей расстались...

Гарлин так стремительно повернулся, что чуть не свалился вниз.

- Ой, осторожнее!

- Плевать! Почему?? Почему вы расстались?!

- Я... написала ему письмо по электронной почте... Знаю, это подло, некрасиво, но, может, он когда-нибудь поймет...

- Поймет что?

- Что лучше так, лучше вовремя расстаться, пока не слишком тяжело, что так честнее, если кто-то вдруг поймет, что не может относиться к человеку так же, давать ему надежду и обмануть ее, и заставить сильнее мучиться, пока все еще не зашло слишком далеко...

У Гарлина голова пошла кругом. Он мало что понял из ее бессвязного объяснения, но почему-то почувствовал, что слова сейчас не главное. Он резко спрыгнул с подоконника в комнату, втянул туда же девушку, прижал к себе.

- Ты бросила его из-за меня? Да или нет?

Неля старательно избегала его взгляда. Тогда он сделал то, о чем запрещал себе думать весь день.

Этот поцелуй лишил Нелю последних сил.

- Скажи, да?

- Да...

- Ты меня любишь?

- Да...

Гарлин глухо застонал и подхватил девушку на руки. В ее глазах дрожали и таяли сияющие звезды Меруны...



На следующий день королевская семья собралась вместе только за обедом.

Лина светилась как медный таз и наворачивала одно блюдо за другим, ее подруга, наоборот, редко поднимала глаза от почти нетронутой тарелки. Лина искоса посматривала на нее, а когда подали напитки, заявила, что ей нужно сделать важное объявление. Неля испуганно съежилась...

- Это касается одной выдающейся девушки и ее будущего. Оно, как мне кажется, теперь стало довольно определенным, к нашей общей радости, я надеюсь. Гарлин, что ты так на меня смотришь? А, ты, наверное, догадался, что я говорю про Мрину. Мы сегодня утром немного поболтали, по-приятельски... И только что я узнала, что она вняла одному мудрому совету и настолько очаровала Горр Хорра Неутомимого, Короля из двести первого измерения, что он уже сделал ей предложение. Таким образом, предсказание моего неподражаемого свекра благополучно сбудется, и Мрина перестанет приставать к наследникам престола! Тем более, что у всех у них уже есть свои планы на жизнь. Я права?

Гарлин кивнул и с решительным видом поднялся из-за стола.

- Да, у меня тоже есть, что сказать. Отец, дедушка, милый дядюшка Рик (и не надо делать такое лицо!) Надеюсь, вы не будете возражать против моего намерения в ближайшее время жениться.

- На ком? - чуть не поперхнулся Тхорр.

Остальные засмеялись. Лина обличающее ткнула пальцем в красную как рак подругу.

- Ээ... И в какое такое "ближайшее время"?

Гарлин преувеличенно-небрежно пожал плечами.

- Например... завтра?

Тхорр выпучил глаза и все-таки закашлялся. Все захихикали еще громче.

- Я только не могу понять, почему ты так долго мучила бедного мальчика? - под шумок спросил Грумбольт. - Неужели твой прежний жених был настолько хорош, что ты никак не могла выбрать?

Под всеобщими взглядами девушка совсем смутилась.

- Нет, дело совсем не в этом. Я давно поняла, что люблю Гарлина. Просто я такая трусиха, не то, что Лина. Но она попала на Меруну не по своей воле и смогла быстро приспособиться, а потом влюбилась в Рика. А я только недавно узнала про само существование вашей страны, и то, что Гарлин предложил мне переехать сюда насовсем, меня ужасно испугало. Как я могла променять свой привычный дом неизвестно на что? И мой бывший жених здесь совершенно ни при чем. Просто решиться на такое добровольно было для меня слишком трудно.

- А сейчас?

- Лина все правильно рассчитала. Теперь, когда я увидела Меруну своими глазами, увидела, как она прекрасна, и Гарлин по-прежнему меня любит... Я перестала бояться.

- Значит, остаешься? - улыбаясь, уточнил Рик.

- Остаюсь.

- Ура!! Я так и знала! - радостно завопила Лина. - Какая я все-таки умница, что провернула это дело!

- И еще скромная, как никто, - добавила Неля. - За это тебя все и любят.

- Да пожалуйста, любите, мне не жалко...

- Чур, я - больше всех! - крикнул Рик.

Старшие с умилением наблюдали за счастливой молодежью. Даже бывший Отшельник, которому нежно улыбалась его будущая жена. Что ж, может, действительно пора кончать с беззаботной холостой жизнью и вить гнездо на старости лет... Только вот Грумбольту не помешало бы сделать то же самое, чтоб никому не было обидно! И, вспомнив про носатую Риковскую тетку и ее знаменитое любовное зелье, Кхе-кху мысленно захихикал.

Скоро на Меруне начнется совсем другая жизнь! Они как-нибудь убедят Совет отменить дурацкие древние традиции с престолонаследием и всю эту бюрократию, и тогда...

Кхе-кху припомнил, что у него в заначке осталась еще бутылка супер-пупер выдержанного коньяка на опохмел, и довольно потер руки.




Конец.







X